Poul Anderson

Wielki król


1

<p>1</p>

Pewnego wieczoru w Nowym Jorku w połowie dwudziestego wieku Manse Everard przebrał się w podniszczony domowy strój i zaczął przygotowywać sobie drinka. Od tego zajęcia oderwał go dzwonek do drzwi. Everard zaklął. Miał za sobą kilka ciężkich dni i nie pragnął niczyjego towarzystwa. Wystarczały mu opowieści dr. Watsona.

No cóż, może zdoła pozbyć się natręta. Przemknął przez mieszkanie i otworzył drzwi naburmuszony.

— Witaj — powiedział zimno.

I wtedy nagle doznał wrażenia, jak gdyby znalazł się na pokładzie rakiety z początków ery kosmicznej; stał nieważki i bezradny w blasku gwiazd.

— Och — wykrztusił. — Nie wiedziałem… Proszę, wejdź.

Cynthia Denison przystanęła i przeniosła spojrzenie na barek. Wisiał nad nim achajski brązowy hełm, ozdobiony kitą z końskiego włosia, oraz dwie skrzyżowane włócznie z tej samej epoki. Połyskiwały ponuro i wydawały się niewiarygodnie piękne. Cynthia próbowała się uspokoić, ale to się jej nie udało. Poprosiła więc:

— Czy mógłbyś poczęstować mnie drinkiem, Manse? I to zaraz?

— Oczywiście. — Everard zacisnął usta i pomógł jej zdjąć płaszcz. Zamknęła drzwi, po czym opadła na współczesną szwedzką kanapę, równie elegancką i funkcjonalną jak broń z epoki Homera.

Otworzyła po omacku torebkę i wyjęła papierosy. Przez jakiś czas nie patrzyli na siebie.

— Czy nadal lubisz irlandzką whisky z lodem? — zapytał. Słowa, które wypowiadał, zdawały się docierać do niego z daleka. Niezręcznie manipulował butelkami i kieliszkami, zapominając, jak Patrol Czasu wyćwiczył jego ciało.

— Tak — odparła. — Więc jednak pamiętasz. — Jej zapalniczka głośno zgrzytnęła w ciszy, która nagle zapanowała.

— Upłynęło zaledwie kilka miesięcy — odpowiedział, gdyż nic innego nie przyszło mu do głowy.

— Czasu entropicznego. Normalnego, nie zmienionego, z dwudziestoczterogodzinną dobą. — Wydmuchnęła kłąb dymu i wbiła wzrok w Everarda. — Niewiele więcej niż dla mnie. Od czasu mojego ślubu prawie bez przerwy przebywałam w teraźniejszości. Tylko osiem i pół miesiąca mojego biologicznego czasu, odkąd Keith i ja… Ale jak długo trwało to dla ciebie, Manse? He lat przeżyłeś, ile różnych epok odwiedziłeś od czasu, gdy byłeś najlepszym współpracownikiem Keitha?

Zawsze miała dość wysoki i cienki głos. Była to jedyna wada, jaką kiedykolwiek u niej odkrył, chyba że wziąłby pod uwagę jej niski wzrost — zaledwie półtora metra. Dlatego nigdy nie umiała mówić wystarczająco ekspresyjnie. Teraz jednak słyszał, że z trudem powstrzymuje się od krzyku.

Podał jej drinka.

— Do dna — powiedział. — Wszystko.

Posłuchała, krztusząc się lekko. Nalał jej jeszcze i skończył swoją porcję szkockiej whisky z wodą sodową. Następnie usiadł na krześle i wyjął fajkę i tytoń z kieszeni marynarki, zniszczonej przez mole. Ręce nadal mu drżały, lecz tak nieznacznie, że miał nadzieję, iż Cynthia tego nie zauważy. Mądrze postąpiła, nie mówiąc na wstępie, co ją do niego sprowadza. Oboje potrzebowali czasu, żeby się uspokoić.

Teraz nawet odważył się jej przyjrzeć. Cynthia nie zmieniła się. Zachowała niemal idealną figurę, którą subtelnie podkreślała czarna elegancka sukienka. Jasne jak słonce włosy spadały jej na ramiona. Miała duże niebieskie oczy pod wygiętymi jak jaskółcze skrzydła brwiami i zawsze lekko rozchylone usta. Zrobiła sobie makijaż, więc nie mógł poznać, czy niedawno płakała. Odniósł jednak wrażenie, że zbiera się jej na płacz.

Zajął się nabijaniem fajki, żeby ukryć wzruszenie.

— W porządku, Cyn — zaczął. — Czy chcesz mi to powiedzieć?

Zadrżała. Wreszcie wykrztusiła:

— Chodzi o Keitha. On zniknął.

— Co takiego? — Everard wyprostował się. — Podczas jakiejś misji?

— Tak. Kiedyż by indziej? W starożytnym Iranie. Pojechał tam i nie wrócił. Było to przed tygodniem. — Postawiła kieliszek na poręczy kanapy i splotła palce. — Oczywiście Patrol przeprowadził poszukiwania. Dzisiaj poznałam rezultaty. Nie mogą go znaleźć. Nawet nie wiedzą, co się z nim stało.

— Niech to diabli — szepnął Everard.

— Keith zawsze… uważał cię za najlepszego przyjaciela — ciągnęła gorączkowo. — Nie uwierzyłbyś, jak często o tobie mówił. Naprawdę, Manse, wiem, żeśmy cię trochę zaniedbali, ale nigdy nie było cię w domu i…

— Naturalnie — odparł. — Czy uważasz mnie za dziecko? Byłem zajęty. W dodatku przecież niedawno wzięliście ślub.

„Po tym, jak was sobie przedstawiłem tamtej księżycowej nocy na Mauna Loa. Patrol Czasu nie uznaje snobizmu. Dlatego taka młoda dziewczyna jak Cynthia Cunningham, absolwentka Akademii, odkomenderowana do stulecia, w którym wcześniej żyła, może spotykać się z zasłużonym weteranem… na przykład ze mną… tak często, jak sobie oboje tego życzą. Nic nie stoi na przeszkodzie, żeby — wykorzystując swoje umiejętności — zabrał ją w przebraniu na tańce do Wiednia w czasach Straussa, do londyńskiego teatru za życia Szekspira, do dziwacznych małych barów w Nowym Jorku Toma Lehrera. A może będą bawili się w berka na słonecznej hawajskiej plaży na tysiąc lat przed przybyciem Polinezyjczyków. Inny członek Patrolu również może się do nich przyłączyć. A później ożenić się z nią. Pewnie.”

Everard zapalił fajkę. Kiedy obłok dymu przesłonił jego twarz, powiedział:

— Zacznijmy od samego początku. Nie widziałem się z wami od dwóch lub trzech lat, licząc w moim osobistym czasie, więc nie wiem, nad czym Keith ostatnio pracował.

— Tak długo? — zapytała zdumiona. — Nigdy nie wziąłeś urlopu w tej dekadzie? Chcieliśmy, żebyś nas odwiedził.

— Przestań wreszcie przepraszać! — warknął. — Gdybym chciał, mógłbym do was wpaść!

Delikatna twarzyczka Cynthii wyglądała tak, jak gdyby ją spoliczkował. Everard opanował się i przeprosił:

— Bardzo mi przykro. Oczywiście, że chciałem, ale jak już mówiłem… My, samodzielni agenci, jesteśmy diabelnie zapracowani, skacząc po czasoprzestrzeni jak pchły po piasku… Och, do licha — spróbował się uśmiechnąć — znasz mnie, Cyn, wiesz, że bywam nietaktowny, lecz to nic nie znaczy. Dałem początek legendzie o chimerze jeszcze w klasycznej Grecji. Byłem tam znany jako dilaiopod — niezwykły potwór z dwiema lewymi stopami, trzymający je na dodatek w pysku.

Cynthia wykrzywiła wargi w wymuszonym uśmiechu i podniosła leżący w popielniczce papieros.

— Nadal jestem urzędniczką w „Engineering Studies Co.” — powiedziała — ale dzięki temu pozostaję w bliskim kontakcie z całym środowiskiem, łącznie z centralą. Dlatego dobrze wiem, co zrobiono dla Keitha… a to za mało! Po prostu go opuścili! Manse, jeśli ty mu nie pomożesz, Keith zginie!

Urwała, drżąc na całym ciele. Żeby dać sobie i jej trochę czasu, Everard zaczął odtwarzać w pamięci karierę Keitha Denisona.

Urodzony w Cambridge w stanie Massachusetts w roku 1927 w zamożnej rodzinie ukończył archeologię z wyróżnieniem w wieku 23 lat, zdobywszy wcześniej mistrzostwo uniwersytetu w boksie i przepłynąwszy Atlantyk w dziewięciometrowym keczu. Został powołany do wojska w roku 1950 i wyróżnił się w Korei odwagą, która zapewniłaby mu sławę, gdyby brał udział w bardziej popularnej wojnie. Trzeba go było jednak poznać lepiej, by dowiedzieć się tego wszystkiego. Potrafił mówić z cierpkim humorem o błahostkach dopóty, dopóki nie znalazło się zadanie, które trzeba było wykonać. Wtedy robił co trzeba bez zbędnego zawracania głowy. „Pewnie — pomyślał Everard — lepszy z nas dostał dziewczynę. Keith łatwo mógłby zostać samodzielnym agentem, gdyby mu na tym zależało, ale w przeciwieństwie do mnie zapuścił tutaj głębokie korzenie. Przypuszczam, że był bardziej stanowczy”.

Zwolniono go z wojska i znalazł się bez pracy w roku 1952. Wtedy to jeden z agentów Patrolu skontaktował się z nim i go zwerbował. Keith przyswoił sobie wiedzę o podróżach w czasie znacznie szybciej niż większość kadetów. Miał giętki umysł, a ponadto był archeologiem. Po ukończeniu Akademii szczęśliwie godził swoje zainteresowania z potrzebami Patrolu. Został specjalistą do spraw historii wschodnich Indoeuropejczyków i pod wieloma względami był znacznie ważniejszy od Everarda.

Samodzielny agent mógł jeździć tam i z powrotem po drogach czasu, ratując ofiary wypadków, aresztując przestępców i chroniąc dzieje ludzkości, ale czy mógłby cokolwiek zdziałać bez wiedzy historycznej? Na całe wieki przed powstaniem pierwszych hieroglifów toczono wojny, odbywano dalekie wędrówki, dokonywano odkryć i czynów, których konsekwencje miały znaczenie dla najdalszych rejonów kontinuum. Patrol musiał je poznać. Ich badaniem i opisywaniem zajmowali się właśnie specjaliści.

„W dodatku Keith był moim przyjacielem”.

Everard wyjął fajkę z ust.

— Dobrze, Cynthio — oświadczył. — Opowiedz mi, co się stało.


2

<p>2</p>

Cichy głosik brzmiał teraz prawie spokojnie, tak wzięła się w garść.

— Keith śledził migracje różnych aryjskich klanów. Przypominasz sobie, że praktycznie nic o nich nie wiadomo. Trzeba zacząć od dobrze udokumentowanej daty, a potem cofać się w czasie. Dla wypełnienia swojej ostatniej misji zamierzał się udać do Iranu w roku 558 p.ae. Powiedział mi, że to blisko epoki medyjskiej. Chciał przeprowadzić badania wśród tych ludzi, poznać ich tradycje, po czym znów je zbadać w jeszcze wcześniejszym okresie i tak dalej… Ale ty na pewno o tym dobrze wiesz, Manse. Pomagałeś mu kiedyś, zanim się spotkaliśmy. Często o tym mówił.

— Och, tylko wybrałem się z nim na wypadek, gdyby miał kłopoty. — Everard wzruszył ramionami. — Badał dzieje pewnego prehistorycznego plemienia znad Donu, wędrującego przez Hindukusz. Powiedzieliśmy wodzowi, że jesteśmy wędrownymi myśliwymi, powołaliśmy się na prawo gościnności i towarzyszyliśmy tej kolumnie wozów przez kilka tygodni. To dopiero była zabawa!

Przypomniał sobie stepy i ogromną kopułę nieba, pościg za antylopą i pewną dziewczynę, której włosy pachniały gorzko — słodkim dymem. Przez jakiś czas chciał żyć i umrzeć jako członek tego plemienia.

— Tym razem Keith wyruszył samotnie — ciągnęła Cynthia. — W jego specjalności, a przypuszczam, że i w całym Patrolu, deficyt ludzi daje się dotkliwie we znaki. Trzeba obserwować tyle tysiącleci, dysponując tylko garstką badaczy. Już kiedyś wyprawił się sam. Zawsze się tego obawiałam… ale powiedział… że nie ma przy sobie nic wartościowego… że będzie bezpieczniejszy na wyżynach Iranu niż na Broadwayu. Tym razem jednak się pomylił!

— Rozumiem więc — podchwycił szybko Manse — że wyruszył tydzień temu, czy tak? Zamierzał zdobyć wiadomość, powtórzyć ją w biurze naukowym odpowiednim dla jego specjalności i wrócić tego samego dnia, w którym cię opuścił. — „Ponieważ tylko skończony kretyn spędzałby tam więcej czasu niż tutaj” — pomyślał i dodał głośno: — Ale nie wrócił.

— Tak. — Zapaliła drugiego papierosa od pierwszego i ciągnęła: — Z miejsca mnie to zaniepokoiło. Zapytałam o to szefa. Wyświadczył mi przysługę i osobiście zasięgnął informacji. Odpowiedziano mu, że po tygodniu, to znaczy dzisiaj, Keitha nadal nie ma Biuro naukowe oświadczyło, że wcale się tam nie zgłosił. Wobec tego sprawdziliśmy w archiwum kwatery głównej środowiska. Powiedzieli, że… że… Keith nigdy nie wrócił i wszelki ślad po nim zaginął.

Everard skinął głową i dodał w zamyśleniu:

— Oczywiście przeprowadzono poszukiwania, z których raporty zachowały się w archiwum.

Po raz setny pomyślał, że zmienność czasu powoduje mnóstwo paradoksów.

Jeżeli jakiś człowiek został uznany za zaginionego, nie musiałeś go szukać tylko dlatego, że gdzieś zapisano, iż to zrobiłeś. Ale jak inaczej zdołałbyś go odnaleźć? Mogłeś cofnąć się w czasie, odszukać go i w ten sposób zmienić bieg wypadków, a wówczas twój raport od „zawsze” byłby dowodem twojego sukcesu i tylko ty zachowałbyś w pamięci „poprzednią” prawdę.

— Nasze biuro zawiadomiło środowisko starożytnego Iranu. Wysłano ekipę, żeby zbadała te strony — zgadywał Everard. — Znali tylko w przybliżeniu miejsce, w którym Keith zamierzał się zmaterializować, prawda? Znaczy to, że nie podał dokładnych współrzędnych, ponieważ nie wiedział, gdzie będzie mógł ukryć pojazd czasu.

Cynthia skinęła głową. Everard ciągnął:

— Nie rozumiem jednego: dlaczego później nie znaleziono jego chronocykla? Bez względu na to, co przytrafiło się Keithowi, jego pojazd musiał znajdować się gdzieś w pobliżu, w jakiejś jaskini lub w czymś podobnym. Przecież Patrol ma detektory. Grupa ratownicza powinna była przynajmniej odnaleźć chronocykl, a następnie, cofając się, zlokalizować Keitha.

Cynthia zaciągnęła się tak mocno, że jej policzki się zapadły.

— Próbowali — odparła. — Poinformowano mnie, że to dzika górzysta okolica, którą trudno zbadać. Na nic nie natrafili. Zniknął bez śladu. To znaczy, na pewno coś by znaleźli, gdyby przeszukali teren bardzo, ale to bardzo dokładnie, kilometr po kilometrze. Nie odważyli się jednak, gdyż to środowisko jest niezwykle ważne. Pan Gordon pokazał mi analizy. Nie zrozumiałam tych wszystkich symboli, lecz powiedział mi, że ingerowanie w to stulecie mogłoby być bardzo niebezpieczne.

Everard zacisnął palce na cybuchu fajki. Bijące od niego ciepło w jakiś sposób go pokrzepiało. Zawsze obawiał się przełomowych epok.

— Rozumiem — oświadczył. — Nie ośmielili się szukać tak dokładnie, jak by chcieli, bo mogliby zaniepokoić zbyt wielu miejscowych kmiotków, którzy zachowaliby się inaczej w momencie krytycznym. Nnno tak. Dlaczego jednak nie przeprowadzili śledztwa w przebraniach?

— Zrobiło to kilku specjalistów Patrolu. Próbowali przez wiele tygodni, licząc w czasie perskim. Tubylcy nie dali im żadnej wskazówki. Tamtejsze plemiona są dzikie i podejrzliwe… Może obawiali się, że nasi agenci są szpiegami nasłanymi przez króla Medów? Z tego, co słyszałam, wynika, że nie podobały się im jego rządy… Nie, Patrol nie zdołał znaleźć żadnego śladu. Nie mają też podstawy do przypuszczeń, że historia się zmieniła. Uważają, że Keitha zamordowano, a jego pojazd gdzieś zniknął.

Nagle zerwała się na równe nogi i krzyknęła:

— Jakie ma znaczenie jeszcze jeden szkielet na dnie wąwozu?! Everard również wstał i Cynthia rzuciła mu się w ramiona. Nie przypuszczał, że będzie cierpiał tak bardzo. Już prawie o niej nie myślał — co najwyżej dziesięć razy dziennie — a teraz przyszła do niego i znowu będzie musiał zapomnieć.

— Czy nie mogą cofnąć się w czasie? — błagała. — Czy ktoś nie może skoczyć do minionego tygodnia i powiedzieć Keithowi, żeby zaniechał tej wyprawy? Czy nie wolno mi o to prosić? Jakie potwory wymyśliły prawo, które tego zabrania?

— Zwykli ludzie — odparł Everard. — Gdybyśmy raz zaczęli ingerować w naszą przeszłość, to wkrótce tak byśmy się zaplątali, że żadne z nas by nie istniało.

— Przecież muszą zdarzać się wyjątki w ciągu miliona lub więcej lat!

Manse nie odpowiedział. Wiedział, że były. Zdawał sobie również sprawę, że przypadek Keitha Denisona nie będzie jednym z nich. Agenci Patrolu nie byli świętymi, lecz nie mieli odwagi łamać ustanowionego przez siebie prawa dla prywaty. Ponosili straty jak każda inna formacja, wznosili toasty na cześć zmarłych i nie cofali się w czasie, żeby na nich popatrzeć, gdy jeszcze żyli.

Cynthia wysunęła się z objęć Everarda, wróciła na swoje miejsce i jednym haustem dopiła drinka. Jej jasne loki zadrżały.

— Przepraszam — powiedziała cicho. Wyjęła chusteczkę i wytarła nią oczy. — Nie chciałam się mazać.

— Wszystko w porządku.

Wbiła wzrok w podłogę.

— Mógłbyś spróbować pomóc Keithowi. Zwykli agenci zrezygnowali, ale ty mógłbyś ich zastąpić.

Czy zdoła oprzeć się takiej prośbie?

— Mógłbym — powiedział. — Ale może mi się nie udać. Materiały archiwalne świadczą o tym, że jeśli nawet próbowałem, to poniosłem porażkę. Poza tym każda zmiana w czasoprzestrzeni jest źle widziana, nawet tak znikoma jak ta.

— Nie jest znikoma dla Keitha — oświadczyła.

— Wiesz, Cyn — mruknął — jesteś jedną z nielicznych kobiet spośród żyjących we wszystkich epokach, które wyraziły to w taki sposób. Większość powiedziałaby: „Nie jest znikoma dla mnie”.

Spojrzała mu w oczy i przez chwilę stała bardzo spokojnie. Później szepnęła:

— Przykro mi, Manse. Nie zdawałam sobie sprawy… myślałam, że skoro dla ciebie upłynęło tyle czasu, ty…

— O czym ty mówisz — próbował się bronić.

— Czy psychoanalitycy Patrolu nie mogą nic dla ciebie zrobić? — zapytała, ponownie pochyliwszy głowę. — Skoro potrafią wyrobić w nas odruch warunkowy, tak że po prostu nie potrafimy powiedzieć nikomu nie wtajemniczonemu o podróżach w czasie… sądzę, że potrafiliby wymazać z czyjejś pamięci…

— Zmieńmy temat — przerwał jej obcesowo. Przez chwilę gryzł ustnik fajki.

— No dobrze — rzekł w końcu. — Mam kilka pomysłów, których I nie wypróbowano. Jeżeli można uratować Keitha, jutro przed południem będziesz go miała z powrotem.

— Czy możesz mnie przenieść do tej chwili, Manse? — Zaczęła drżeć.

— Mógłbym, ale tego nie zrobię. Tak czy inaczej, jutro musisz być wypoczęta. Zabiorę cię do domu i dopilnuję, żebyś wzięła środek nasenny. Później wrócę tutaj i zastanowię się nad sytuacją. — Skrzywił usta w wymuszonym uśmiechu. — Przestań tańczyć shimmy, dobrze? Mówiłem ci, że muszę pomyśleć.

— Manse…

Palce Cynthii zacisnęły się na jego dłoniach.

Poczuł nagły przypływ nadziei, za co sklął siebie w duchu.


3

<p>3</p>

Jesienią roku 542 p.n.e. samotny mężczyzna przybył z gór do doliny Kur. Jechał na pięknym kasztanowatym wałachu, okazalszym nawet od większości koni kawaleryjskich, tak że gdzie indziej kusiłby bandytów. Jednakże Wielki Król żelazną ręką wymusił przestrzeganie prawa w swoim państwie i mówiono, że dziewica z workiem złota przeszłaby nie napastowana przez Persję. Był to pierwszy powód, dla którego Manse Everard postanowił cofnąć się do tego roku, szesnaście lat po przybyciu Keitha Denisona.

Drugim powodem było to, że chciał przybyć tam po wygaśnięciu wszelkich emocji, które najprawdopodobniej wywołał podróżnik w czasie w roku 558. Uważał, że bez względu na to, jaki los spotkał męża Cynthii, najlepiej będzie poznać go z pewnego czasowego dystansu, skoro zwykłe metody zawiodły.

Wreszcie, wedle biura środowiska achemenidzkiego[1], jesienią roku 542 po raz pierwszy od czasu zaginięcia agenta Patrolu miał zapanować w Persji względny spokój. W latach 558 — 553 sytuacja była napięta, gdyż perski król Anszanu, Kurusz (który utrwalił się w historii jako Koresz i Cyrus), toczył spór ze swoim medyjskim zwierzchnikiem Astiagesem. Później Cyrus wzniecił bunt i przez trzy następne lata wojna domowa wstrząsała imperium, aż w końcu Persowie pokonali swoich północnych sąsiadów, lecz zaraz potem zwycięski władca stanął w obliczu buntów pokonanych oraz najazdów turańskich plemion. Potrzebował czterech lat, by spacyfikować zrewoltowane kraje i rozszerzyć swoje panowanie na wschodzie. Działania Cyrusa zaniepokoiły jednak innych monarchów: Babilon, Egipt, Lidia i Sparta zawiązały koalicję, by go zniszczyć. Wojskami inwazyjnymi dowodził w roku 546 lidyjski król Krezus. Lidyjczycy zostali pokonani, ale zbuntowali się i ponownie trzeba ich było poskramiać. Należało też uporządkować sprawy nieznośnych kolonii greckich w Jonii, Karii i Licji. Kiedy dowódcy Cyrusa zajmowali się tym na zachodzie, sam Cyrus musiał wojować na wschodzie, wypierając dzikich koczowników, którzy mogliby spalić jego miasta.

Teraz miał chwilę wytchnienia. Cylicja podda się bez walki, widząc, że inne podbite przez Persję kraje są rządzone humanitarnie, z zachowaniem niespotykanej dotąd tolerancji dla miejscowych zwyczajów. Cyrus pozostawi wschodnie rubieże swoim wielmożom i zajmie się konsolidacją państwa. Dopiero w roku 539 podejmie wojnę z Babilonem i podbije Mezopotamię. Później znów zazna spokoju do czasu, aż koczownicy zza Morza Aralskiego zbytnio urosną w siłę i wówczas Wielki Król stoczy swoją ostatnią bitwę, w której poniesie śmierć.

Manse Everard wjechał do Pasargade, jak gdyby podążał do krynicy nadziei.

Nie, ani ta, ani inne epoki nie były tak piękne, by ewokować tak kwieciste metafory. Manse jechał drogą, mijając pochylonych wieśniaków z sierpami w dłoniach lub prowadzących nie pomalowane skrzypiące wozy zaprzężone w woły, a dym z wypalanych ściernisk gryzł go w oczy. Obdarte dzieci ssące palce przed pozbawionymi okien chatami gapiły się na niego. Rozgdakana kura chodziła tam i z powrotem po drodze, aż zginęła pod kopytami konia królewskiego posłańca, który ją spłoszył. Oddział kawalerii wyprzedził Everarda. Uzbrojeni we włócznie jeźdźcy wyglądali dość malowniczo. Mieli na sobie workowate spodnie, zbroje, spiczaste lub ozdobione pióropuszami hełmy i barwne pasiaste płaszcze. Byli też zakurzeni, spoceni i opowiadali sprośne kawały. Perscy arystokraci posiadali duże domy z suszonej na słońcu cegły i przepiękne ogrody, ale stan prymitywnej gospodarki nie pozwalał na utrzymywanie wielu takich majątków. Pasargade było prawie zupełnie orientalnym miastem pełnym grząskich uliczek, wijących się między pozbawionymi okien chałupami, ludzi w brudnych turbanach i poplamionych szatach, wrzeszczących na bazarze handlarzy, żebraków wystawiających na widok publiczny swoje wrzody, kupców prowadzących rzędy sponiewieranych wielbłądów i obładowanych ponad wszelką miarę osłów, psów grzebiących w stosach śmieci, jazgotliwej muzyki w zajazdach, wymachujących rękami i miotających przekleństwa mężczyzn. Kto wymyślił bajeczkę o tajemniczym Wschodzie?

— Daj jałmużnę, panie. Jałmużnę, na miłość Światłości! Daj jałmużnę, a Mitra[2] uśmiechnie się do ciebie…!

— Spójrz, panie! Przysięgam na brodę mojego ojca, że nigdy nie było doskonalszego wyrobu niż ta uzda, którą ci proponuję, o najszczęśliwszy z ludzi, za śmieszną sumę…

— Tędy, panie, tędy, tylko cztery domy do najwspanialszego zajazdu w całej Persji, nie, na całym świecie. Nasze sienniki są wypchane łabędzim puchem, nasz ojciec podaje wino godne bogini, moja matka gotuje pilaw, którego sława dotarła do najdalszych zakątków świata, a moje siostry są prawdziwymi czarami rozkoszy dostępnymi tylko za…

Everard nie zwracał uwagi na biegnące koło niego rozkrzyczane dzieci. Jakiś chłopiec złapał go za kostkę. Manse zaklął i kopnął go, a tamten uśmiechnął się bez urazy. Amerykanin miał nadzieję, że nie będzie zmuszony zatrzymać się w jakimś zajeździe. Wprawdzie Persowie bardziej dbali o czystość niż większość ludów tej epoki, lecz nie umieli walczyć z dokuczliwymi insektami.

Starał się unikać uczucia, że jest bezbronny. Zazwyczaj agent Patrolu miał jakiegoś asa w rękawie, na przykład trzydziestowieczny miotacz i miniaturowy nadajnik, przez który mógł wezwać ukryty pojazd czasu. Było jednak inaczej, gdy groziła mu rewizja osobista. Everard nosił się po grecku: tunika, sandały, długi wełniany płaszcz, miecz u pasa i tarcza zawieszona na końskim zadzie. Tylko stal nie pochodziła z tej epoki. Gdyby wpadł w tarapaty, nie mógłby się zwrócić o pomoc do żadnego lokalnego biura, ponieważ ta dość uboga i niespokojna epoka nie brała udziału w handlu temporalnym. Najbliższą jednostką Patrolu była kwatera główna tego środowiska w Persepolis oddalona o całe pokolenie.

W miarę jak jechał, ulice rozszerzały się, bazary zmniejszały, a domy stawały coraz większe. Wreszcie dotarł do placu otoczonego czterema pałacami. Ponad murami ogrodów widział przycięte drzewa. Strażnicy — szczupli, uzbrojeni w łuki młodzieńcy — siedzieli w kucki, ponieważ jeszcze nie wymyślono postawy na baczność. Kiedy Everard się zbliżył, wstali, nakładając strzały na cięciwy. Mógł po prostu przejechać przez plac, ale zatrzymał konia i zwrócił się do żołnierza, który wyglądał na dowódcę.

— Witaj, panie, oby słońce zawsze jasno ci świeciło — przemówił płynnie po persku; opanował ten język, spędziwszy godzinę pod hipnoedukatorem. — Szukam gościny u jakiegoś wielkiego męża, który może zechce wysłuchać moich opowieści o dalekich podróżach.

— Oby twoje dni były liczne — odparł tamten.

Everard przypomniał sobie, że nie może dawać łapówek; ci Persowie z klanu samego Cyrusa byli dumnymi ludźmi — myśliwymi, pasterzami i wojownikami. Wszyscy mówili uprzejmie i z godnością — cechy te charakteryzowały ich przez wieki. — Służę Lidyjczykowi Krezusowi, słudze Wielkiego Króla. Nie odmówi schronienia…

— Meandrowi z Aten — uzupełnił Everard. Wybrał takie imię i kraj pochodzenia, by nikogo nie dziwiło jego mocno zbudowane ciało, jasna cera i krótkie włosy. Musiał jednak przykleić do podbródka zarost van Dyke. Herodot nie był pierwszym greckim globtroterem, więc Persów nie mógł zdziwić inny Ateńczyk. Mimo wszystko jednak pół wieku przed bitwą pod Maratonem Europejczycy dość rzadko gościli w Persji i budzili duże zainteresowanie.

Niewolnik sprowadził majordomusa, ten zaś polecił innemu słudze eskortować przybysza. W pięknym ogrodzie za murami panował miły chłód, tak jak Everard się spodziewał. Manse nie obawiał się, że może zostać w tym domu okradziony. Jedzenie i napoje powinny być dobre, a sam Krezus na pewno zechce spotkać się z gościem. „Szczęście nam sprzyja, chłopcze” — pomyślał Amerykanin. Przygotowano dla niego gorącą kąpiel i namaszczono go pachnącymi olejkami. Otrzymał też czystą odzież. Zaspokoił głód i pragnienie daktylami i winem przyniesionymi do sporego pokoju, którego umeblowanie ograniczało się do posłania. Z okna roztaczał się cieszący oko widok. Brakowało mu tylko cygara.

Ze wszystkich dostępnych rzeczy.

Oczywiście, jeśli Keith naprawdę zginął.

— Przestań, do wszystkich diabłów! — mruknął pod nosem Everard. — Pomyśl o czymś innym.


4

<p>4</p>

Po zachodzie słońca ochłodziło się. Ponieważ ogień uważano za rzecz święta, uroczyście zapalano lampy i przenośne piecyki. Niewolnik padł na twarz i oznajmił, że kolacja jest gotowa. Everard poszedł z nim przez długą salę, gdzie pełne ekspresji freski przedstawiały słońce i byka Mitry, minął dwóch włóczników i znalazł się w małej, jasno oświetlonej komnacie. Paliły się tam wonne kadzidła, a podłoga była wyłożona dywanami. Zgodnie z greckim obyczajem przy stole zastawionym niegreckimi talerzami ze złota i srebra stały dwie leżanki; niewolnicy czekali w pobliżu, a z sąsiedniego pomieszczenia dobiegała muzyka podobna do chińskiej.

Krezus z Lidii uprzejmie skinął głową na powitanie. Kiedyś był przystojnym mężczyzną o regularnych rysach twarzy, ale musiał bardzo się postarzeć od czasu, kiedy jego bogactwa i potęga stały się przysłowiowe. Miał długą siwą brodę i włosy, ubrany był w tunikę greckiego kroju, lecz czerwoną na perską modłę.

— Ciesz się, Meandrze z Aten — rzekł po grecku i nadstawił twarz.

Everard pocałował go w policzek. Gospodarz dawał w ten sposób do zrozumienia, że uważa pozycję społeczną gościa za niewiele niższą od własnej. „To miło z jego strony — pomyślał Amerykanin — nawet jeśli niedawno jadł czosnek”.

— Ciesz się, panie. Dziękuję ci za twoją dobroć.

— Ten samotny posiłek nie miał cię poniżyć — powiedział były król. — Chciałem tylko… — Zawahał się i dodał: — Zawsze uważałem się za bliskiego kuzyna Greków i moglibyśmy poważnie porozmawiać…

— Panie, zaszczycasz moją skromną osobę ponad wszelką miarę. — Zwyczajowa wymiana uprzejmości trwała jeszcze przez jakiś czas, aż wreszcie obaj spoczęli na leżankach przy stole. Everard rozpoczął dawno przygotowaną opowieść o swoich rzekomych podróżach. Od czasu do czasu Krezus zadawał niepokojąco szczegółowe pytania, lecz każdy agent bardzo szybko uczył się unikać takich kłopotliwych pytań.

— Istotnie, czasy się zmieniają. Masz szczęście, że przybywasz na początku nowej epoki — stwierdził Krezus. — Świat nigdy nie znał króla wspanialszego od… — Te i następne słowa wypowiedział bez wątpienia pod adresem tych spośród domowników, którzy dodatkowo pełnili funkcję królewskich szpiegów, ale były one szczere.

— Sami bogowie sprzyjali naszemu władcy — ciągnął Krezus. — Gdybym wiedział, jak go naprawdę chronili i że opowieść p tym wcale nie jest bajką, jak wtedy sądziłem, nigdy nie wystąpiłbym przeciwko niemu. Nie można wątpić, że jest wybrańcem bogów.

Chcąc zachować konsekwencję w swojej maskaradzie, Everard rozcieńczał wino wodą i żałował, że nie wybrał mniej, niż Grecja, ceniącej trzeźwość ojczyzny.

— Co to za opowieść, panie? — zapytał. — Wiem tylko, że Wielki Król jest synem Kambyzesa, który władał tą prowincją jako wasal Meda Astiagesa. Czy jest coś jeszcze?

Krezus pochylił się do przodu. W migotliwym świetle lamp jego oczy nabrały dziwnego blasku, pojawiła się w nich dionizyjska mieszanka przerażenia i entuzjazmu, o których to uczuciach zapomniano w epoce Everarda.

— Posłuchaj więc i powtórz tę opowieść swoim ziomkom — powiedział. — Astiages wydał swoją córkę Mandane za Kambyzesa, ponieważ wiedział, że Persów uciskało narzucone przez niego ciężkie jarzmo. Chciał w ten sposób złączyć ich wodzów więzami pokrewieństwa ze swoim domem. Kambyzes jednak zachorował i słabł coraz bardziej. Gdyby umarł i jego nieletni syn, Cyrus zasiadł na tronie Anszanu, regentami zostaliby perscy wielmoże nie związani z Astiagesem. W dodatku prorocze sny ostrzegły króla Medów, że Cyrus pozbawi go korony. Dlatego Astiages rozkazał swojemu krewnemu, Królewskiemu Oku Aurwagauszowi (Krezus nazywał go Harpagosem, gdyż hellenizował wszystkie perskie imiona), żeby uwolnił go od małego księcia. Harpagos posłuchał mimo protestów królowej Mandane. Kambyzes był zbyt chory, żeby jej pomóc, a poza tym Persja nie mogła się zbuntować bez przygotowania. W końcu jednak medyjski wielmoża postanowił ocalić Cyrusa. Zamienił więc księcia na urodzone nieżywo dziecko pasterza, któremu kazał przysiąc, że nie zdradzi tajemnicy. Następnie zawinął martwego chłopca w królewskie szaty i pozostawił go na zboczu wzgórza. Później, kiedy oficjalni przedstawiciele medyjskiego dworu stwierdzili śmierć niemowlęcia, pochował fałszywego królewicza. I tak oto nasz pan Cyrus wyrósł wśród pasterzy. Kambyzes żył jeszcze dwadzieścia lat, lecz nie miał innych synów. Nie był też dostatecznie silny, aby pomścić śmierć pierworodnego. Gdy w końcu umarł, nie zostawił następcy, którego Persowie chcieliby uznać za władcę, Astiages zaś ponownie obawiał się niepokojów w podbitym kraju. W tym też czasie pojawił się Cyrus i dał się poznać dzięki pewnym znakom. Astiages, żałując tego, co uczynił, przyjął go i uznał za następcę Kambyzesa. Cyrus pozostawał jego wasalem przez pięć lat, ale tyrania Medów ciążyła mu coraz bardziej. Harpagos pozostający w Ekbatanie również miał powody do zemsty; żeby go ukarać za nieposłuszeństwo w sprawie Cyrusa, Astiages zmusił go do zjedzenia własnego syna. Zrozpaczony Harpagos zaczął spiskować z innymi medyjskimi wielmożami. Swoim przywódcą spiskowcy uczynili młodego króla Persów. Persja zbuntowała się i po trzyletniej wojnie Cyrus został władcą obu ludów. Czy bogowie kiedykolwiek bardziej otwarcie wyjawili swoją wolę?

Przez chwilę Everard siedział spokojnie przy stole. Słyszał, jak w ogrodzie zimny jesienny wiatr szeleści w koronach drzew.

— Czy to prawda, a nie fantastyczna plotka? — zapytał.

— Odkąd przyłączyłem się do perskiego dworu, opowiadano mi o tym wielokrotnie. Sam król poręczył za prawdziwość tej opowieści, podobnie jak Harpagos i inni, których to bezpośrednio dotyczyło.

Lidyjczyk nie mógł kłamać, jeśli powoływał się na słowa swojego władcy; szlachetnie urodzeni Persowie słynęli z prawdomówności, a przecież w całej swojej karierze w Patrolu Everard nie słyszał niczego bardziej wiarygodnego. Była to historia opowiedziana przez Herodota — z niewielkimi zmianami powtórzona później w Szah-name.

Jednakże naoczni świadkowie potwierdzali prawdziwość tej historii!

Na pewno kryła się w tym jakaś tajemnica. Everard przypomniał sobie, po co tu przybył. Po wyrażeniu stosownego zdumienia pokierował rozmową, tak by mógł w końcu powiedzieć:

— Dotarły do mnie pogłoski, że szesnaście lat temu przybył do Pasargade pewien cudzoziemiec. Ubrany był jak biedny pasterz, lecz okazał się magiem-cudotwórcą. Mógł tutaj umrzeć. Czy mój łaskawy gospodarz wie coś o tym?

Czekał w napięciu. Przeczuwał, że Keith Denison nie zginął z rąk jakiegoś opryszka i nie skręcił karku ani też nie zakończył życia w podobny sposób. W takim przypadku Patrol odnalazłby jego chronocykl. Ratownicy mogli przeczesać okolicę nie dość starannie, żeby odnaleźć Denisona, ale dlaczego ich detektory nie zdołały wykryć pojazdu czasu?

Manse przypuszczał, że wydarzyło się coś bardziej skomplikowanego. Gdyby Keith przeżył, na pewno zszedłby z gór w doliny, gdzie istniała cywilizacja, wprawdzie prymitywna, lecz zawsze cywilizacja.

— Szesnaście lat temu? — Krezus szarpnął brodę. — Nie było mnie tu wtedy. Wiem, że w tym kraju pojawiały się liczne wieszcze znaki, bo właśnie wtedy Cyrus zszedł z gór i jako prawowity następca tronu został królem Anszanu. Nie, Meandrze, nic o tym nie wiem.

— Pragnąłem odnaleźć tego maga — odrzekł Everard — ponieważ pewna wyrocznia…

— Możesz rozpytać się o niego wśród służby i mieszkańców miasta — zaproponował Krezus. — Sam popytam o to na dworze. Zostaniesz tu jakiś czas, prawda? Może król zechce cię zobaczyć. Zawsze interesowali go cudzoziemcy.

Rozmowa skończyła się wkrótce potem. Uśmiechając się kwaśno, Krezus wyjaśnił, że Persowie wcześnie kładą się spać i wcześnie wstają, i dlatego musi być o świcie w pałacu królewskim. Niewolnik odprowadził Everarda do jego pokoju, gdzie czekała na niego ładna uśmiechnięta dziewczyna. Manse zawahał się, przypomniawszy sobie pewną chwilę w przyszłości, od której dzieliły go dwadzieścia cztery wieki. Do diabła z tym! Człowiek powinien brać to, co mu proponują bogowie, znani przecież ze skąpstwa.


5

<p>5</p>

Wkrótce po wschodzie słońca oddział kawalerii zatrzymał się na placu, wzywając głośno Menadra Ateńczyka. Everard nie dokończył śniadania, wyszedł i stanął przed dowódcą królewskich gwardzistów zwanych Nieśmiertelnymi. Był to mężczyzna o surowym spojrzeniu, orlich rysach twarzy i długiej brodzie; siedział na pięknym szarym ogierze. Konie przestępowały z nogi na nogę, płaszcze i pióra powiewały na wietrze, metal pobrzękiwał, skóra skrzypiała, a poranne słońce oślepiało, odbijając się od wypolerowanych kolczug.

— Chiliarcha cię wzywa — powiedział ochrypłym głosem oficer. Był to perski tytuł oznaczający dowódcę gwardii i wielkiego wezyra.

Everard stał przez chwilę, oceniając sytuację. Nie było to zbyt serdeczne zaproszenie. Nie mógł jednak powołać się na inne, wcześniej umówione spotkanie!

— Słyszę i jestem posłuszny — odrzekł. — Pozwól mi tylko wziąć dla niego drobny upominek z moich bagaży w podzięce za zaszczyt, jaki mi wyświadcza.

— Chiliarcha powiedział, że masz przyjechać natychmiast. Wsiadaj na tego konia.

Stojący na warcie łucznik podsunął splecione dłonie, ale Everard wskoczył na siodło bez jego pomocy; była to pożyteczna umiejętność w czasach, gdy nie znano strzemion. Kapitan skinął głową na znak aprobaty, zawrócił konia i na czele swoich ludzi pogalopował przez plac, a później szeroką aleją między rzędami sfinksów i pałaców arystokracji. Aleja nie była tak zatłoczona, jak uliczki prowadzące na bazary, ale znajdowało się na niej sporo jeźdźców, rydwanów, lektyk i przechodniów, którzy pospiesznie usuwali się na boki. Nieśmiertelni nie zważali na nikogo. Wpadli w otwarte wrota pałacu. Żwir tryskał spod kopyt ich rumaków. Okrążyli trawnik, na którym biły fontanny, i zatrzymali się przed zachodnim skrzydłem pałacu.

Pałac z pomalowanej na jaskrawy kolor cegły stał wespół z kilkoma mniejszymi budowlami na szerokim nasypie. Kapitan zeskoczył z konia, gestem nakazując iść za sobą, i wbiegł na marmurowe schody. Everard poszedł za nim, eskortowany przez wojowników, którzy ostentacyjnie wyjęli z kabłąków przy siodłach lekkie topory bojowe. Przedarli się przez tłum niewolników w turbanach i długich szatach, którzy na ich widok padli na twarze, minęli czerwono — żółtą kolumnadę, przeszli przez ozdobioną mozaikami salę — w takiej sytuacji Manse nie potrafił docenić jej piękna — aż wreszcie, nie zatrzymywani przez kolejny posterunek, znaleźli się w komnacie, gdzie smukłe kolumienki podtrzymywały niebieską kopułę, a przez łukowate okna napływał z ogrodu zapach późnych róż.

Tutaj Nieśmiertelni padli na twarze. „Co jest dobre dla nich, dobre i dla ciebie, synku” — pomyślał Everard i pocałował perski dywan. Leżący na sofie mężczyzna skinął głową.

— Wstańcie i słuchajcie — powiedział. — Przynieście poduszkę dla Greka. — Żołnierze otoczyli rzekomego Meandra, nubijski niewolnik rzucił się na poszukiwanie poduszki, którą umieścił na podłodze obok kanapy swojego pana. Everard usiadł na niej i skrzyżował nogi. Zaschło mu w ustach.

Chiliarcha, którego Krezus nazwał Harpagosem, pochylił się lekko do przodu. Z narzuconą na kanapę tygrysią skórą kontrastowała wspaniała czerwona szata spowijająca jego wychudłe ciało. Ten starszy mężczyzna miał opadające na ramiona szpakowate włosy, pooraną zmarszczkami ciemną twarz, haczykowaty nos i bystre czarne oczy. Zmierzył przybysza wzrokiem.

— Więc to ty jesteś tym mężem z Aten — rzekł po persku z chropawym akcentem charakterystycznym w północnych prowincjach. — Szlachetny Krezus opowiadał dziś rano o twoim przybyciu i wspomniał też o pytaniach, które mu zadałeś. Ponieważ może chodzić o bezpieczeństwo państwa, chciałbym się dowiedzieć, czego właściwie szukasz. — Pogładził brodę mocno upierścienioną dłonią i uśmiechnął się zimno. — Jeżeli twoje poszukiwania okażą się nieszkodliwe, wtedy być może będę mógł ci pomóc.

Starannie unikał zwyczajowych powitalnych formułek, nie proponował pokrzepiających napojów, słowem nie czynił nic, co nadałoby Meandrowi prawie święty status gościa. To było przesłuchanie.

— Panie, co chciałbyś wiedzieć? — zapytał Everard. Dobrze wiedział, co go interesuje, i czekał z niepokojem na odpowiedź.

— Szukasz maga w przebraniu pasterza, który zjawił się w Pasargade przed szesnastu laty i czynił cuda. — Pod wpływem napięcia chiliarcha mówił dyszkantem. — Dlaczego to robisz i co jeszcze słyszałeś o tej sprawie? Nie trać czasu na wymyślanie kłamstw — mów!

— Wielki panie — odparł Everard — wyrocznia delficka oznajmiła mi, że szczęście się do mnie uśmiechnie, jeżeli poznam losy pewnego pasterza, który przybył do perskiej stolicy w, ach, trzecim roku pierwszej tyranii Pizystratesa. Niczego więcej się nie dowiedziałem. Wiesz, panie, jak niejasne są wypowiedzi wyroczni.

— Hm, hm. — Strach odmalował się na szczupłym obliczu wezyra, który nakreślił w powietrzu znak krzyża, mitraicki symbol stolica. Potem zapytał obcesowo: — Czego się dotąd dowiedziałeś?

— Niczego, wielki panie. Nikt nie mógł mi nic powiedzieć…

— Kłamiesz! — warknął Harpagos. — Wszyscy Grecy są kłamcami. Strzeż się, gdyż bliski jesteś świętokradztwa. Z kim jeszcze o tym rozmawiałeś?

Everard zauważył tik nerwowy wprawiający w drżenie usta Harpagosa. Ścisnęło go w dołku. Przypadkiem natrafił na jakiś sekret, który wezyr uważał za dobrze strzeżony. Był to sekret tak ważny, że chiliarcha ryzykował konflikt z Krezusem, któremu zwyczaj nakazywał bronić gościa. A najlepszym kneblem, jaki kiedykolwiek wynaleziono, był nóż… po wyciągnięciu z cudzoziemca za pomocą szczypców i koła tortur wszystkich wiadomości… „Ale co ja takiego wiem, do wszystkich diabłów?”

— Z nikim, panie — powiedział ochrypłym głosem. — Tylko z wyrocznią i bogiem słońca, który przez nią przemawia i który mnie tu przysłał.

Harpagos ze świstem wciągnął powietrze do płuc, zaskoczony powołaniem się na takiego patrona. Później jednak odzyskał zimną krew, wzruszył ramionami i wycedził:

— Mamy tylko twoje słowo, słowo Greka, że jesteś wysłannikiem wyroczni, a nie szpiegiem. Jeżeli nawet bóg słońca cię tu przysłał, to chyba tylko po to, żebyś poniósł karę za swoje winy. Zaprowadźcie go do lochów. W imieniu króla.

Króla.

Everard doznał nagle olśnienia. Zerwał się na równe nogi.

— Tak, króla! — krzyknął. — Bóg mi powiedział… że otrzymam pewien znak… a później powinienem przekazać jego słowa królowi perskiemu.

— Bierzcie go!

Gwardziści odwrócili się, żeby wykonać rozkaz swojego komendanta. Everard odskoczył, wzywając króla Cyrusa tak głośno, jak tylko mógł. Niech go aresztują. Wieść o tym dotrze do władcy, a wtedy… Dwóch gwardzistów przycisnęło go do ściany, wznosząc topory. Ponad ich głowami Amerykanin zobaczył, że Harpagos zeskakuje z kanapy.

— Weźcie go i zetnijcie mu głowę! — rozkazał chiliarcha.

— Ależ panie — zaprotestował kapitan — on odwołał się do króla!

— Żeby rzucić na niego urok! Poznaję go teraz, jest synem Zohaka[3] i wysłannikiem Arymana[4]! Zabijcie go!

— Nie, zaczekajcie! — krzyknął Everard. — Zaczekajcie. Czy nie widzicie, że to zdrajca, który chce mnie powstrzymać od przekazania królowi… Puść mnie, ty draniu!

Czyjaś dłoń zacisnęła się na jego prawym ramieniu. Był przygotowany na kilkugodzinny pobyt w więzieniu, dopóki król nie usłyszy o całej sprawie i nie wyciągnie go stamtąd, ale sytuacja przedstawiała się źle. Lewym sierpowym rozkwasił nos najbliższemu gwardziście, który cofnął się o krok. Everard wyrwał mu topór z ręki i odparował cios wojownika atakującego z lewej.

Nieśmiertelni rzucili się na niego. Topór Amerykanina ze szczękiem uderzył o metal i zmiażdżył czyjś knykieć. Mógł sięgnąć ostrzem dalej niż większość jego przeciwników, ale nie miał żadnej szansy, by wyjść z opresji cało. Coś ze świstem przeleciało obok jego głowy. Uskoczył za kolumnę; posypały się odłamki. Dostrzegł odstęp między atakującymi. Ogłuszył jednego gwardzistę, przeskoczył nad nim i znalazł się na otwartej przestrzeni pod kopułą.

Wtedy rzucił się na niego Harpagos, wyciągając szablę spod luźnej szaty. Everard musiał przyznać, że ten stary łajdak był odważny. Odwrócił się, by stawić mu czoło, a chiliarcha odgrodził go od Nieśmiertelnych. Topór i miecz skrzyżowały się z brzękiem. Manse zamierzał trzymać się blisko przeciwnika, by Persowie nie odważyli się cisnąć w niego toporami, ale gwardziści już go okrążali, starając się zajść go od tyłu. Na Boga, to może oznaczać koniec kolejnego agenta Patrolu…

Trzykrotnie zabrzmiała trąbka. Gwardziści znieruchomieli, utkwili wzrok w odzianej w szkarłatną szatę gigantycznej postaci, która stanęła w drzwiach i rzucili się na dywan. Harpagos upuścił miecz. Everard o mały włos nie rozbił mu głowy, później jednak, przypomniawszy sobie, gdzie jest, i słysząc w korytarzu szybkie kroki wojowników, cisnął broń na podłogę. Przez chwilę niedawni przeciwnicy, dysząc ciężko, patrzyli sobie w oczy.

— Więc tak… dowiedział się… i przybył… od razu — wystękał Everard.

Med skulił się jak prężący się do skoku kot i syknął:

— Uważaj! Będę cię obserwował. Jeśli skazisz jego umysł, czeka cię trucizna lub sztylet…

— Król idzie! Król idzie! — ryknął herold.

Oddział Nieśmiertelnych wmaszerował do komnaty i stanął w dwuszeregu, tworząc alejkę prowadzącą do kanapy. Wbiegł szambelan, by rozwinąć specjalny dywan. Po chwili, stawiając sprężyste kroki, wszedł sam Cyrus. Luźna szata falowała wokół jego szczupłej postaci. Za nim podążało kilku dworzan, zahartowanych w bojach wojowników, którzy mieli prawo nosić broń w obecności króla, oraz niewolnik pełniący funkcję mistrza ceremonii. Ten ostatni załamywał ręce z rozpaczy, że nikt nie miał czasu, aby rozłożyć godny władcy kobierzec lub zawołać muzykantów.

W zapadłej nagle ciszy rozległ się głos Wielkiego Króla:

— Co się dzieje? Gdzie jest cudzoziemiec, który mnie wzywa?

Everard odważył się rzucić na niego okiem. Cyrus był wysoki, smukły, lecz szeroki w barach. Wyglądał starzej, niż mówiła Cynthia — Manse uświadomił sobie, że skończył czterdzieści siedem lat, i się wzdrygnął — był jednak w dobrej kondycji dzięki wojnom i polowaniom. Miał pociągłą ciemną twarz, orzechowe oczy, prosty nos i pełne wargi; lewy policzek przecinała blizna po ciosie zadanym mieczem. Lekko siwiejące czarne włosy nosił zaczesane do tyłu i bardziej dbał o brodę, niż tego wymagał perski obyczaj. Był ubrany tak skromnie, jak na to pozwalał jego status.

— Gdzie jest cudzoziemiec, o którym zameldował mi niewolnik?

— Ja nim jestem, Wielki Królu — powiedział Everard.

— Wstań. Podaj swoje imię.

Manse wstał i mruknął:

— Cześć, Keith.


6

<p>6</p>

Bujna winorośl oplatała marmurową pergolę, niemal zasłaniając łuczników, którzy stali wokoło. Keith Denison osunął się na ławkę, wpatrując się w podłogę, i stwierdził z przekąsem:

— Przynajmniej możemy porozmawiać bez obawy. Angielskiego jeszcze nie wymyślono. — Można było poznać, że od dawna nie posługiwał się ojczystym językiem. — Czasami mam wrażenie — podjął — że najtrudniej jest żyć wtedy, gdy nie ma się ani jednej chwili dla siebie. Mogę co najwyżej wyrzucić wszystkich z pokoju, w którym akurat przebywam, ale nadal sterczą pod drzwiami i oknami, pilnując i nasłuchując. Mam nadzieję, że ich lojalne duszyczki będą się smażyć w piekle przez całą wieczność!

— Jeszcze nie pomyślano o życiu prywatnym — przypomniał mu Everard — a takie grube ryby jak ty w żadnej epoce nie miały do niego prawa.

Denison zwrócił ku niemu ściągniętą ze zmęczenia twarz.

— Chciałbym wiedzieć, jak ma się Cynthia. Oczywiście dla niej nie trwało to — nie potrwa — tak długo. Najwyżej tydzień. Czy masz przypadkiem papierosy?

— Zostawiłem je w pojeździe — odparł Everard. — Nie chciałem się tłumaczyć w razie rewizji. Uznałem, że i tak będę miał dość kłopotów, ale nigdy nie przypuszczałem, że zastanę tu ciebie, kierującego całym tym kramem.

— Sam tego nie oczekiwałem. — Denison wzruszył ramionami. — Jeśli kiedyś wydarzyła się jakaś fantastyczna rzecz, to chyba właśnie ta. Same paradoksy czasowe…

— Co się właściwie stało? Denison przetarł oczy i westchnął.

— Włożyłem palec do skrzyni biegów tej epoki. Wiesz, czasami wszystko, co się kiedyś wydarzyło, wydaje mi się nierealne jak sen. Czy istniało kiedyś coś takiego jak chrześcijaństwo, muzyka kontrapunktowa albo Deklaracja Praw Człowieka? Nie mówiąc już o ludziach, których znałem. Ty sam nie należysz do tych czasów, Manse. Powtarzam sobie, że lada moment się obudzę… Pozwól mi zebrać myśli. Czy wiesz, co się wówczas działo? Medowie i Persowie są ze sobą dość blisko spokrewnieni, zarówno pod względem etnicznym, jak kulturowym, ale wtedy rządzili akurat Medowie i przejęli od Asyryjczyków wiele obyczajów, które niezbyt przypadły do gustu Persom. Jesteśmy przede wszystkim hodowcami i wolnymi rolnikami. Czy to sprawiedliwe, że mielibyśmy zostać wasalami…? — Denison zamrugał. — Nie, znowu zaczynam! Rozumiesz, co mam na myśli, mówiąc „my”? W każdym razie w Persji było niespokojnie. Przed dwudziestu laty medyjski król Astiages rozkazał zamordować małego księcia Cyrusa, choć później tego żałował, ponieważ ojciec Cyrusa umierał i spory o sukcesję mogły się przerodzić w wojnę domową. Wtedy właśnie pojawiłem się w górach. Zacząłem od niewielkiej eksploracji przestrzeni i czasu, przeskakując po kilka mil i kilka dni, żeby znaleźć dobrą kryjówkę dla mojego pojazdu. Po części dlatego, żeby Patrol nie mógł go później zlokalizować. W końcu ukryłem go w pewnej jaskini i ruszyłem w drogę pieszo, lecz wkrótce potem wpadłem w tarapaty. Okazało się, że w pobliżu stacjonowała armia medyjska, mająca za zadanie nastraszyć bliskich wszczęcia rewolty Persów. Jeden ze zwiadowców, który widział, jak wychodziłem z groty, poszedł za mną i zanim się zorientowałem, co się dzieje, wpadłem w ich ręce. Dowódca Medów zaczął mnie przesłuchiwać, żądając wyjaśnień dotyczących urządzenia, które zostawiłem w jaskini. Jego ludzie uznali mnie za czarownika i bardzo się mnie bali, ale jeszcze bardziej bali się okazać strach. Oczywiście wieść o moim przybyciu rozeszła się lotem błyskawicy zarówno w armii, jak i wśród okolicznych mieszkańców. Niebawem cała prowincja wiedziała, że pewien cudzoziemiec pojawił się w niezwykłych okolicznościach. Medami dowodził sam Harpagos, najprzebieglejszy i najbardziej uparty człowiek na świecie. Doszedł do wniosku, że mogę mu się przydać i rozkazał mi wprawić w ruch mojego brązowego konia, lecz nie pozwolił mi go dosiąść. Mimo to udało mi się wysłać go z powrotem w czas i dlatego ratownicy z Patrolu nic nie znaleźli. Przebywał w tym stuleciu tylko kilka godzin, a później zapewne wrócił do Początku.

— Dobra robota! — pochwalił go Everard.

— Och, doskonale wiedziałem, że takie anachronizmy są zakazane. — Denison skrzywił się. — Spodziewałem się jednak, że ludzie z Patrolu mnie uratują. Gdybym wiedział, że tego nie zrobią, to nie wiadomo, czy pozostałbym równie zdyscyplinowanym, zdolnym do wszelkich poświęceń agentem. Mogłem uczepić się pojazdu i uczestniczyć w grze Harpagosa, aż nadarzyłaby się okazja do ucieczki.

Manse spojrzał ponuro na swojego rozmówcę. Pomyślał, że Keith się zmienił. Nie tylko wiek, ale i lata spędzone wśród obcych wywarły na niego większy wpływ, niż przypuszczał.

— Podejmując ryzyko zmiany przyszłości — powiedział Everard — ryzykowałeś istnieniem Cynthii.

— Tak, to prawda. Pamiętam, że o tym myślałem… wtedy. Wydaje mi się, że to było tak dawno!

Denison pochylił się do przodu, oparł ręce na kolanach i utkwił wzrok w zielonej zasłonie okrywającej pergolę. Mówił dalej apatycznie:

— Oczywiście Harpagos ciskał gromy. Przez jakiś czas myślałem, że mnie zabije. Zabrali mnie związanego jak indyka przed upieczeniem. Ale, jak ci już mówiłem, krążyły o mnie pogłoski, które coraz bardziej ubarwiano. Harpagos zrozumiał, że może mnie lepiej wykorzystać. Dał mi do wyboru: albo przyjmę jego warunki, albo każe mi poderżnąć gardło. Co mogłem zrobić? Zwłaszcza że problem zmiany przyszłości w ogóle się nie pojawił: bardzo szybko odkryłem, że gram rolę, którą historia już napisała. Harpagos przekupił pewnego pasterza, który miał potwierdzić jego opowieść i przedstawił mnie jako Cyrusa, syna Kambyzesa.

Everard, którego ta rewelacja wcale nie zaskoczyła, skinął głową i zapytał:

— Dlaczego to zrobił?

— Na początku chciał umocnić rządy Medów. Wiedział, że zależny od niego król Anszanu będzie musiał dochować wierności Astiagesowi i że w ten sposób zjednoczy wszystkich Persów. Brałem w tym udział, będąc zbyt zdezorientowany, żeby robić coś więcej ponad wypełnianie poleceń Harpagosa. Spodziewałem się, że lada chwila przybędzie pojazd Patrolu i wybawi mnie z kłopotliwego położenia. Fanatyczne umiłowanie prawdy cechujące irańskich arystokratów bardzo nam pomogło: tylko nieliczni podejrzewali, że skłamałem, przysięgając, iż jestem Cyrusem. Przypuszczam jednak, że nie zwiodłem Astiagesa. Zresztą król Medów zemścił się straszliwie na Harpagosie za to, że nie wykonał jego rozkazu i nie zabił Cyrusa, mimo iż teraz obecność fałszywego księcia była mu na rękę. Zakrawa to na ironię losu, ponieważ przed dwudziestu laty Harpagos był mu ślepo posłuszny! Jeśli idzie o mnie, to przez pięć następnych lat czułem coraz większą antypatię do Astiagesa. Teraz, oceniając to z perspektywy czasu, zdaję sobie sprawę, że wcale nie był diabłem z piekła rodem, tylko zwyczajnym orientalnym monarchą, typowym w tej epoce. Trudno jest zdobyć się na obiektywizm, gdy trzeba patrzeć, jak torturuje się człowieka. Harpagos, pałając żądzą zemsty, uknuł spisek i zaproponował mi objęcie przywództwa, na co się zgodziłem. — Denison uśmiechnął się krzywo. — Byłem przecież Cyrusem Wielkim i miałem odegrać swoją rolę na arenie dziejów. Na początku mieliśmy twardy orzech do zgryzienia, gdyż napadali na nas Medowie. Ale wiesz co, Manse? To mi się spodobało. Było zupełnie inaczej niż w tym cholernym dwudziestym wieku, kiedy siedziałeś w lisiej norze, zastanawiając się, czy ogień zaporowy nieprzyjaciela nie przygniecie cię na zawsze. Och, tutaj wojna także jest przerażająca, zwłaszcza gdy służysz jako prosty żołnierz i wybuchnie zaraza, jak to się zawsze dzieje. Ale kiedy już walczysz, na Boga, to walczysz! Własnymi rękami! Przekonałem się, że mam talent do takiej zabawy. Przeżyłem wspaniałe chwile!

Wielki Król ożywił się i ciągnął z entuzjazmem:

— Na przykład tego dnia, kiedy zaatakowała nas znacznie liczniejsza lidyjska kawaleria. Pognaliśmy przodem wszystkie juczne wielbłądy, za nimi ruszyła piechota, a na samym końcu nasza jazda. Kuce Krezusa zwęszyły wielbłądy i rzuciły się do ucieczki. Może do dziś gnają na łeb na szyję! Wymietliśmy ich dokładnie! — nagle urwał.

Spojrzał Everardowi w oczy i przygryzł wargi.

— Przepraszam, poniosło mnie — podjął. — Od czasu do czasu przypominam sobie, że w naszej epoce nie byłem zabójcą — szczególnie po bitwie, gdy widzę zabitych i, co jest jeszcze straszniejsze, rannych. Ale to było silniejsze ode mnie, Manse! Musiałem walczyć! Na początku był bunt przeciwko Astiagesowi. Jak długo bym pożył, gdybym nie wziął udziału w grze Harpagosa? A później spadły na mnie obowiązki wobec państwa. Nie prosiłem ani Lidyjczyków, ani wschodnich barbarzyńców, żeby nas zaatakowali. Czy widziałeś kiedyś miasto splądrowane przez Turanów, Manse? To walka na śmierć i życie. Tyle że kiedy my zwyciężamy, nie zakuwamy pokonanych w kajdany, zachowują oni swoje ziemie, obyczaje i… Na Mitrę, Manse, czy mogłem zrobić coś innego?

Everard siedział, wsłuchując się w szelest liści poruszanych łagodnym wietrzykiem. Wreszcie powiedział:

— Nie, rozumiem. Mam nadzieję, że nie byłeś zbyt samotny.

— Przyzwyczaiłem się do tego — odparł ostrożnie Denison. — Harpagos został moim znajomym. To interesujący człowiek. Krezus okazał się bardzo porządnym jegomościem. Mag Kobad ma oryginalne myśli i jest jedynym z dworzan, który nie boi się wygrać ze mną w szachy. Oprócz tego są uczty, polowania i kobiety…

— Rzucił Everardowi wyzywające spojrzenie. — Taak. A co jeszcze miałbym robić?

— Nic — odrzekł Manse. — Szesnaście lat to bardzo długo.

— Kassadane, moja główna żona, wynagrodziła mi z nawiązką wszelkie kłopoty i przykrości. Chociaż Cynthia, na Boga, Manse!

— Denison wstał i oparł ręce na ramionach Everarda. Zacisnął palce aż do bólu: przez ponad piętnaście lat trzymał w nich topór, łuk i wodze. Król Persów krzyknął głośno:

— Jak chcesz mnie stąd wyciągnąć?!?


7

<p>7</p>

Everard również wstał i podszedł do krańca marmurowej posadzki. Wsadził kciuki za pas, pochylił głowę i utkwił wzrok w kamiennym wzorze.

— Naprawdę nie wiem — odparł.

Denison uderzył pięścią w otwartą dłoń.

— Tego się właśnie obawiałem. Z roku na rok coraz bardziej się bałem, że jeśli nawet Patrol mnie znajdzie… Musisz mi pomóc.

— Mówię ci, że nie mogę — odparł Everard. Głos mu się załamał. — Zastanów się. Na pewno robiłeś to wielokrotnie. Nie jesteś jakimś drobnym barbarzyńskim kacykiem, którego kariera w żaden sposób nie zmieni biegu wydarzeń w tej epoce. Jesteś Cyrusem, założycielem imperium perskiego, główną postacią w ważnym środowisku. Jeżeli Cyrus zniknie, wraz z nim zniknie przyszłość! Nie będzie w niej żadnej dwudziestowiecznej Cynthii!

— Czy jesteś tego pewny? — zapytał błagalnie Denison.

— Zanim tutaj przybyłem, dokładnie sprawdziłem wszystkie fakty — powiedział Everard przez zaciśnięte zęby. — Przestali się oszukiwać. Żywimy uprzedzenia wobec Persów, ponieważ w pewnej epoce byli wrogami Greków, a zręby naszej cywilizacji powstały dzięki kulturze helleńskiej. Persowie są jednak przynajmniej tak samo ważni! Widziałeś to na własne oczy. Pewnie, że z naszego punktu widzenia są bardzo okrutni, lecz taka jest ta epoka. Grecy im nie ustępują. Persowie nie znają demokracji, ale nie można ich potępiać za to, że nie skorzystali z europejskiego wynalazku, nie pasującego do ich sposobu myślenia. Liczy się co innego. Otóż Persja była pierwszym mocarstwem, które starało się szanować i zjednywać sobie podbite ludy i liczyło się z ich prawami. Podporządkowało sobie tak rozległe terytoria, że umożliwiło regularne kontakty między Wschodem a Zachodem. Stworzyło zoroastryzm — żywotną światową religię, nie ograniczającą się ani do jednego ludu, ani kraju. Może nie wiesz, jak silnie chrześcijańska wiara i obrządek są zakorzenione w mitraizmie? Wierz mi, że bardzo silnie. Nie mówiąc już o judaizmie, który ty, Cyrus Wielki, uratujesz. Pamiętasz? Kiedy opanujesz Babilon, pozwolisz wrócić do ojczyzny Żydom, którzy zachowali narodową tożsamość. Gdyby nie ty, zostaliby wchłonięci, rozpłynęliby się w morzu obcych, tak jak dziesięć innych plemion Izraela. Imperium perskie nawet w okresie schyłku było źródłem cywilizacji. Na czym bowiem polegała większość podbojów Aleksandra Wielkiego, jeśli nie na opanowaniu terytoriów, które przedtem należały do Persji? Dzięki temu hellenizm rozprzestrzenił się na cały znany świat! Powstały też państwa będące spadkobiercami imperium perskiego: Pont, Partia, Persja Firdausiego, Omara[5] i Hafiza[6], Iran, który znamy, i Iran z przyszłości znacznie odleglejszej niż dwudziesty wiek…

Everard odwrócił się na pięcie.

— Jeśli odejdziesz — powiedział — mogę sobie wyobrazić, że za trzy tysiące lat ludzie nadal będą budować zikkuraty[7], wróżyć z wnętrzności zwierząt i przemierzać puszcze Europy — Europy, która nie odkryła Ameryki.

Denison zgarbił się.

— Taak — odparł. — Tak też myślałem.

Przez jakiś czas chodził tam i z powrotem po tarasie, a jego twarz zdawała się starzeć z minuty na minutę.

— Jeszcze trzynaście lat — mruknął, tak że można było pomyśleć, iż zwraca się tylko do siebie. — Za trzynaście lat zginę w bitwie z koczownikami. Nie wiem dokładnie, jak to się stanie, ale tak czy owak to mnie czeka. Przecież okoliczności zmusiły mnie do dokonania tego, co już, chcąc nie chcąc, dokonałem… Wiem, że mój syn Kambyzes, mimo moich wysiłków, by go dobrze wychować, okaże się nieudolnym osobnikiem i w dodatku sadystą i że trzeba będzie Dariusza, aby uratować imperium. Ach, Boże! — Zasłonił twarz szerokim rękawem. — Wybacz mi. Gardzę ludźmi, którzy rozczulają się nad sobą, ale to silniejsze ode mnie.

Everard usiadł, odwracając wzrok, słyszał jednak głośny, urywany oddech Denisona.

Wreszcie Wielki Król napełnił winem dwa kielichy, usiadł na ławce obok niego i stwierdził sucho:

— Przepraszam. Ze mną już wszystko w porządku. Jeszcze nie skapitulowałem.

— Mogę przekazać twoją sprawę do kwatery głównej — rzekł Everard nieco ironicznie.

Denison zawtórował mu:

— Piękne dzięki, przyjacielu. Doskonale pamiętam ich poglądy. Żaden z nas nie jest naprawdę niezastąpiony. Zabronią podróżować do epoki Cyrusa, żebym nie uległ pokusie, i przyślą mi uprzejme pismo. Przypomną mi, że jestem władcą absolutnym cywilizowanego ludu i że posiadam wielką liczbę pałaców, niewolników, winnic, artystów i terenów łowieckich. Na co miałbym się uskarżać? Nie, Manse, to sprawa, którą musimy załatwić sami.

Everard zacisnął palce dłoni tak mocno, że paznokcie wpiły się w jego ciało.

— Czy zdajesz sobie sprawę, w jak trudnym stawiasz mnie położeniu, Keith?

— Proszę cię tylko, żebyś się zastanowił nad tym problemem; i, na przeklętego Arymana, zrobisz to!

Znów silne palce Wielkiego Króla zacisnęły się jak cęgi na ramieniu Everarda. Zdobywca Wschodu wydał podniesionym głosem jakiś rozkaz. „Dawniej Keith nigdy nie użyłby takiego tonu” — pomyślał Manse, drżąc z gniewu. „Jeżeli nie wrócisz i Cynthia zostanie przekonana, że nigdy do tego nie dojdzie, będzie mogła do ciebie przybyć, Keith. Jeszcze jedna cudzoziemka w królewskim haremie w niczym nie zmieni historii. Jeśli jednak złożę raport w kwaterze głównej przed spotkaniem z Cynthia i zasygnalizuję, że tego problemu nie można rozwiązać, co jest najszczerszą prawdą… Patrol zakaże podróży do epoki Cyrusa i nigdy jej nie zobaczysz”.

— Rozważyłem to wszystko — podjął spokojniejszym tonem Denison. — Równie dobrze, jak ty, znam wszystkie implikacje mojej sytuacji. Gdybym pokazał ci jaskinię, w której przez kilka godzin znajdował się mój chronocykl, mógłbyś się zmaterializować w tej samej chwili, gdy się tam pojawiłem, i mnie ostrzec.

— Nie, w żadnym wypadku — odparował Everard — i to z dwóch powodów. Po pierwsze dlatego, że zabraniają tego nasze przepisy. W innych okolicznościach nasze władze zrobiłyby wyjątek. Jest jednak i drugi powód: ty jesteś Cyrusem. Patrol nie poświęci całej przyszłości dla uratowania jednego mężczyzny.

„Czy zrobiłbym to dla jednej kobiety? Nie wiem. Mam nadzieję, że nie… Cynthia nie musi poznać wszystkich faktów i lepiej by dla niej było, gdyby jej nie wtajemniczono. Jako samodzielny agent mógłbym zażądać, żeby zatajono prawdę przed niższymi rangą oficerami Patrolu. Powiedziałbym jej tylko, że Keith umarł w okolicznościach, które zmusiły nas do zamknięcia tej epoki dla ruchu w czasie. Na pewno będzie cierpiała, lecz jest zbyt zrównoważona, żeby nosić żałobę… oczywiście, byłoby to świństwo wobec niego… ale czy nie wyświadczyłbym jej przysługi, nie godząc się, aby przybyła do środowiska, gdzie będzie musiała dzielić się ukochanym mężczyzną z przynajmniej tuzinem księżniczek, które Cyrus poślubił ze względu na rację stanu? Czy nie byłoby dla niej lepiej, gdyby z nim zerwała i rozpoczęła życie od nowa, pozostając przy tym wśród swoich?”

— No tak — burknął Denison. — Wspomniałem o tej możliwości tylko po to, żeby ją wykluczyć. Przecież musi istnieć jakiś inny sposób. Posłuchaj mnie, Manse. Przed szesnastu laty powstała sytuacja, z której wynikło to wszystko, a nie była ona rezultatem ludzkiego kaprysu, lecz logiki wydarzeń. A gdybym się nie zjawił? Czy Harpagos nie znalazłby innego fałszywego Cyrusa? Prawdziwa tożsamość króla Persji się nie liczy. Inny Cyrus na co dzień zachowywałby się inaczej. To naturalne. Jeśli jednak nie byłby kretynem czy maniakiem, lecz przeciętnie zdolnym i uczciwym człowiekiem — a musisz przyznać, że tak jest w moim przypadku — jego kariera w ogólnych zarysach nie różniłaby się od mojej. Nastąpiłyby te same wydarzenia, które opisano w dziełach historycznych. Wiesz równie dobrze jak ja, że poza kilkoma krytycznymi punktami czas zawsze powraca do swojego pierwotnego kształtu. W miarę upływu dni i lat niewielkie różnice zacierają się. To jest negatywne sprzężenie zwrotne. Tylko w kluczowych momentach może wystąpić pozytywne sprzężenie zwrotne, którego rezultaty mnożą się w czasie, zamiast zanikać. Dobrze o tym wiesz!

— Oczywiście — odparł Everard — ale sądząc na podstawie tego, co mi powiedziałeś, uważam, że twoje pojawienie się w tamtej jaskini było właśnie wydarzeniem przełomowym. To dzięki niemu Harpagosowi przyszedł do głowy taki, a nie inny plan. Gdyby nie to… łatwo mogę sobie wyobrazić schyłek, później zaś rozpad imperium medyjskiego. Może padłoby łupem Lidyjczyków lub Turanów, ponieważ Persowie nie mieliby odpowiedniego przywódcy, którego władza opierałaby się na prawie boskim… Nie, nie zbliżyłbym się do tej krytycznej chwili w grocie bez pozwolenia Danellianina.

Denison spojrzał na niego ponad uniesionym kielichem i powoli opuścił naczynie, nie odrywając oczu od Everarda. Jego rysy stężały. Wreszcie powiedział bardzo łagodnie:

— Nie chcesz, żebym wrócił, prawda?

Manse zerwał się z ławki. Kielich wypadł mu z ręki i z brzękiem potoczył się po podłodze; wino wylało się z niego jak krew.

— Zamknij się! — wrzasnął. Denison skinął głową i rzekł:

— Jestem królem. Wystarczy, żebym skinął małym palcem, a moi gwardziści porąbią cię na kawałki.

— Dziwny sposób na przekonanie mnie, żebym ci pomógł! — warknął Everard.

Denison siedział przez jakiś czas nieruchomo. W końcu powiedział:

— Wybacz mi, Manse. Nie możesz sobie wyobrazić, jaki to szok… och, tak, tak, to nie było takie złe życie. Znacznie bardziej malownicze niż większości ludzi i wydaje mi się, że niby-boskość nie pozostaje bez wpływu na człowieka. Przypuszczam, że właśnie dlatego za trzynaście lat wyruszę przeciw Scytom. Nie będę mógł postąpić inaczej, czując na sobie spojrzenia tych wszystkich młodych lwów. Do diabła, myślę nawet, że gra była warta świeczki.

Na jego ustach zaigrał lekki uśmiech.

— Niektóre z moich dziewczyn były nadzwyczajne. No i mam jeszcze Kassadane. Uczyniłem ją główną żoną, ponieważ przypomina mi nieco Cynthię. Po tylu latach trudno to określić, ale dwudziesty wiek wydaje mi się nierealny. Jeden dobry koń sprawia więcej radości niż sportowy samochód… W dodatku wiem, że moja praca tutaj coś znaczy, a tylko niewielu ludzi los obdarzył taką pewnością… Taak. Przepraszam, że się uniosłem. Wiem, że pomógłbyś mi, gdybyś się odważył. Ponieważ tak nie jest, a ja nie żywię do ciebie urazy, nie musisz się o mnie martwić.

— Przestań! — jęknął Everard.

Miał wrażenie, że jego mózg wypełniają koła zębate, obracające się w próżni. Na suficie zobaczył malowidło przedstawiające młodzieńca zabijającego byka. Byk był zarazem słońcem i człowiekiem. Za kolumnami i zasłoną z winorośli kroczyli tam i z powrotem gwardziści w kolczugach, z napiętymi łukami w dłoniach; ich twarze sprawiały wrażenie wyrzeźbionych w drewnie. W oddali dostrzegł skrzydło pałacu, w którym mieścił się harem, gdzie sto, a może tysiąc młodych kobiet uważało się za szczęśliwe, gdyż mogły czekać na możliwość zaspokojenia królewskiej żądzy. Za murami miasta falowały łany dojrzałego zboża. (Żeńcy właśnie składali ofiary Matce — Ziemi, która była uznawana za bóstwo od niepamiętnych czasów, kiedy na te ziemie przybyli Aryjczycy). Na horyzoncie majaczyły góry, w których żyły wilki, lwy, dziki i demony.

To wszystko było zbyt obce. Everard przecenił swoją zdolność akomodacji w obcym środowisku. Nagle zapragnął tylko jednego — uciec, ukryć się, wrócić do swojej epoki i zapomnieć o wszystkim…

— Zapytam kolegów o radę — powiedział ostrożnie. — Badając szczegółowo całe środowisko, możemy natrafić na punkt zwrotny, ale brak mi kwalifikacji, żeby określić to na własną rękę, Keith. Jeśli chcesz, wrócę w przyszłość i zasięgnę rady. Jeżeli znajdziemy rozwiązanie, wrócę jeszcze tej nocy.

— Gdzie jest twój chronocykl?

Manse machnął ręką i odparł wymijająco:

— Tam, na wzgórzach.

Denison pogładził brodę.

— Nie powiesz mi nic więcej, co? W gruncie rzeczy masz rację. Nie jestem pewien, czy bym sobie zaufał, gdybym wiedział, gdzie jest pojazd czasu.

— Nie o to mi chodziło! — zawołał Everard.

— Och, to nieważne. Nie pobijemy się o to — westchnął Denison. — Niech tak będzie: jedź do domu i zobacz, co się da zrobić. Czy chcesz eskortę?

— Wolałbym nie. Czy to konieczne?

— Nie. W tej epoce jest bezpieczniej niż w Central Parku.

— To niewiele znaczy. — Everard wyciągnął rękę. — Rozkaż, żeby zwrócono mi konia. Nie chciałbym go stracić: to zwierzę specjalnie wytresowane do podróży w czasie. — Spojrzał w oczy Keitha. — Wrócę bez względu na to, jaka zapadnie decyzja.

— Wiem, Manse — odparł Denison.

Wyszli razem i zadośćuczynili wymaganiom dworskiej etykiety, zawiadamiając gwardzistów i odźwiernych. Denison pokazał Everardowi komnatę, w której zamierzał czekać na niego co noc przez najbliższy tydzień. Wreszcie Manse pocałował stopy Wielkiego Króla. Kiedy ten się oddalił, Everard wskoczył na konia i powoli wyjechał za wrota pałacu.

Czuł pustkę w sercu. Naprawdę nie mógł nic zrobić.

A przecież obiecał Keithowi, że wróci i zawiadomi go o decyzji.


8

<p>8</p>

Pod koniec dnia znalazł się wśród wzgórz, kłusując w ponurym cieniu wielkich cedrów. Wokoło szemrały strumyki, a boczna droga, w którą skręcił, zmieniła się w stromą i krętą ścieżkę. W tej epoce, mimo wyjałowienia gleby, w Persji wciąż jeszcze rosły takie lasy.

Jego zmęczony koił ciężko stąpał. Powinien znaleźć jakąś pasterską chatę i poprosić o gościnę, chociażby po to, żeby dać odpocząć biednemu zwierzęciu. Nie chciał jednak tego zrobić. Podczas pełni księżyca będzie mógł dotrzeć do miejsca, gdzie ukrył chronocykl, przed wschodem słońca, nawet gdyby musiał wędrować pieszo. W każdym razie na pewno nie zmruży oka tej nocy…

Widok polany porośniętej trawą i otoczonej krzakami oblepionymi jagodami zachęcił go do odpoczynku. W sakwach przy siodle miał żywność i bukłak z winem, a pościł od świtu. Cmoknął na konia i zawrócił. Coś przykuło jego uwagę. Daleko na ścieżce zauważył powiększający się z minuty na minutę obłok kurzu. Odgadł, że to kilku jeźdźców pędzących co koń wyskoczy. Królewscy wysłannicy? W tych stronach? Zaniepokojony włożył hełm, zawiesił tarczę na ramieniu i sprawdził, czy może łatwo wyjąć z pochwy swój krótki miecz. Na pewno jeźdźcy miną go, pozdrawiając życzliwie, ale nigdy nic nie wiadomo.

Naliczył ich ośmiu. Dosiadali wspaniałych wierzchowców (ostatni prowadził luzaki), lecz zwierzęta padały ze zmęczenia. Pot rysował arabeski na ich zakurzonych bokach, a grzywy lepiły się do szyj. Nieznajomi byli przyzwoicie ubrani w tradycyjne szerokie białe spodnie, kaftany, bury, płaszcze i wysokie kapelusze bez skrzydeł. Nie wyglądali na dworzan czy zawodowych żołnierzy, ale i nie na bandytów. Ich uzbrojenie składało się z szabli, łuków i lass.

Nagle Everard rozpoznał siwobrodego starca jadącego na czele: to był Harpagos! Mimo iż się ściemniało, zauważył, że nawet w warunkach perskich członkowie eskorty wezyra sprawiali wrażenie typów spod ciemnej gwiazdy.

— Oho ho — powiedział półgłosem. — Można rzec, że zaczęły się wakacje.

Wytężył umysł. Nie miał czasu, żeby się bać. Musiał szybko myśleć. Harpagos zapuścił się tak daleko tylko w jednym celu: żeby pojmać Greka Meandra. Oczywiście na pełnym szpiegów i gaduł dworze wezyr w ciągu godziny dowiedział się, że król rozmawiał z cudzoziemcem w obcym języku jak równy z równym i że pozwolił mu odjechać na północ. Znacznie więcej czasu zabrało chiliarsze wymyślenie pretekstu do opuszczenia pałacu, wezwanie straży przybocznej i rozpoczęcie polowania na Greka. Dlaczego? Ponieważ właśnie w tych stronach przed lary pojawił się „Cyrus” na tajemniczej rzeczy, która spodobała się Harpagosowi. Starego Meda, który przecież nie był głupcem, nigdy nie zwiodła historyjka opowiedziana przez Keitha. Na pewno przypuszczał, że prędzej czy później przybędzie inny mag z ojczyzny króla, a wtedy nie pozwoli równie łatwo jak niegdyś sprzątnąć sobie sprzed nosa spiżowego „konia”.

Everard nie tracił więcej czasu. Pogoń znajdowała się w odległości zaledwie pięciuset metrów od niego. Dostrzegł błyszczące oczy chiliarchy.

— Zatrzymaj się! — dobiegł go z tyłu znajomy głos. — Zatrzymaj się, Greku!

Manse zmusił swojego zmęczonego konia do kłusu. Cedry rzucały na niego długie cienie.

— Zatrzymaj się albo będziemy strzelać… stój!… strzelajcie! Nie żeby zabić! Celujcie w konia!

Na skraju lasu Everard zsunął się z siodła. Usłyszał przeciągłe świsty i odgłosy uderzeń. Jego koń zarżał boleśnie. Kiedy Manse się odwrócił, nieszczęsne zwierzę osunęło się na kolana. Na Boga, ktoś za to odpowie! Był jednak sam, a prześladowców — ośmiu. Rzucił się między drzewa. Strzała świsnęła obok jego lewego ramienia i wbiła się w pień.

Biegł, kluczył, niekiedy padał na ziemię. Czasami niższe gałęzie smagały go po twarzy. Mógłby lepiej wykorzystać leśne poszycie — nauczył się kilku algonkińskich[8] sztuczek przydatnych dla zbiega — ale przynajmniej miękka ziemia tłumiła kroki. Stracił Persów z oczu. Próbowali dopaść go konno, jadąc na wyczucie. Trzask łamanych gałęzi i odgłosy szamotaniny, którym towarzyszyły ohydne przekleństwa, dowodziły, że to im się nie udało.

Lada moment mogli pojawić się pieszo. Everard nastawił ucha. Cichy szmer wody…

Ruszył w stronę niewidocznego potoku, pnąc się na strome, usiane głazami zbocze. Nie ścigały go zwykłe mieszczuchy.

Przynajmniej niektórzy byli góralami potrafiącymi znaleźć nawet najmniej wyraźne ślady jego stóp. Musiał więc ich zmylić. Kiedy tego dokona, będzie mógł się ukryć i czekać spokojnie, aż Harpagos wróci do pałacu.

Nagle zaschło mu w gardle. Usłyszał za sobą rozkazy wydawane ostrym władczym tonem, ale nie rozumiał ich sensu. Był za daleko, a ponadto czuł w uszach mocne pulsowanie krwi.

Harpagos kazał strzelać do królewskiego gościa. Nie zamierzał więc pozwolić, żeby ten powiedział o napaści „Cyrusowi”. Plan był jasny jak słońce: schwytać zbiega, poddać go torturom, żeby wskazał kryjówkę pojazdu i wyjaśnił, jak go obsłużyć, a później z nim skończyć. „Ładna historia — pomyślał gorączkowo Everard — tak spartaczyłem tę robotę, że mogłoby to zostać opisane gwoli przestrogi w podręczniku dla agentów Patrolu. Punkt pierwszy: nie zadręczać się myślami o dziewczynie kochającej innego mężczyznę do tego stopnia, żeby zapomnieć o elementarnych środkach ostrożności”.

Dotarł na skraj wysokiej skarpy, u której podnóża wił się strumyk. Persowie dojdą jego tropem do tego miejsca, a później… rzut monetą rozstrzygnie, dokąd się skieruje… Ślizgając się po zimnym błocie, niezdarnie schodził. Lepiej pójść w górę strumienia: po pierwsze, znajdzie się bliżej chronocykla, a po drugie, Harpagos może pomyśleć, że uciekinier zawraca, żeby dotrzeć do króla.

Kamienie kaleczyły jego cierpnące w lodowatej wodzie stopy. Na brzegach strumienia rósł gęsty nieprzebyty las. Wysoko na niebie szybował orzeł. Robiło się coraz chłodniej. Szczęście jednak nie całkiem opuściło Everarda, gdyż strumyk wił się niczym oszalały waż. Manse szedł jego korytem, ślizgając się i potykając, i szybko przestał być widoczny z miejsca, gdzie wszedł do wody. „Przejdę jeszcze kilometr albo dwa, a później może znajdę jakąś zwisającą gałąź i wyjdę na brzeg, nie zostawiając śladów”. Wolno mijały minuty.

„Odzyskam pojazd, wrócę do przyszłości i poproszę szefów o pomoc. Dam głowę, że mi jej nie udziela. Dlaczego nie mieliby poświęcić jednego człowieka dla zapewnienia egzystencji sobie i tym, których mają chronić? Keith definitywnie wpadł i za trzynaście lat załatwią go barbarzyńcy. Ale wtedy Cynthia będzie jeszcze młoda. Po trzynastu latach spędzonych na wygnaniu w tej obcej i strasznej epoce — od początku wiedząc, jak długo pożyje jej mąż — zostanie sama na dworze Kambyzesa, szaleńca i sadysty… Nie, nie powiem jej prawdy. Niech nie opuszcza dwudziestego wieku, niech sądzi, że Keith nie żyje. Myślę, że Denison sam tak by postąpił. Za rok lub dwa znów będzie szczęśliwa. Mógłbym jej w tym pomóc”.

Amerykanin zatrzymał się. Skały kaleczyły mu źle chronione cienkimi podeszwami stopy; był cały obolały i słaniał się na nogach. Woda wydała mu się zbyt hałaśliwa. Później skręcił i ujrzał dwóch Persów.

Brodzili w wodzie, idąc w dół strumienia. Tak bardzo chcieli go pojmać, że złamali religijne zasady zabraniające kalania wody. Dwóch innych szło po obu stronach potoku, prześlizgując się między drzewami. Jednym z tych ostatnich był Harpagos. Wyciągnęli z pochew długie miecze.

— Zatrzymaj się! — zawołał chiliarcha. — Zatrzymaj się, Greku, i się poddaj!

Everard znieruchomiał. Woda pluskała wokół jego kostek. Idący w jego stronę Persowie wydawali mu się nierealni; w głębokim cieniu ich ciemne twarze były zamazane i widział tylko ich białe stroje i błyszczące miecze. Wstrząśnięty zrozumiał, że doszli po jego śladach do potoku, a potem, rozdzielili się, aby przeszukać tak górny, jak dolny odcinek. Idąc brzegiem, posuwali się szybciej od niego. Niebawem odnaleźli miejsce, dokąd w najlepszym razie mógłby dotrzeć, po czym zawrócili. Szli teraz wolniej, pewni, że im się nie wymknie.

— Weźcie go żywcem! — przypomniał im Harpagos. — Przetnijcie mu ścięgna w kolanie, jeśli będzie trzeba, ale weźcie go żywcem.

Everard odwrócił się w stronę, skąd padł rozkaz.

— Sam tego chciałeś, łajdaku! — warknął po angielsku.

Dwaj żołnierze, którzy weszli do wody, wrzasnęli i zaczęli biec. Jeden potknął się i upadł na twarz, drugi zaś zjechał na siedzeniu ze zbocza.

Błoto było śliskie i Everard wspierał się na tarczy, żeby utrzymać równowagę podczas wspinaczki. Harpagos spokojnie wyszedł mu na spotkanie. Kiedy Amerykanin znalazł się w zasięgu jego miecza, chiliarcha zadał cios z góry. Everard odwrócił głowę; brzeszczot zadźwięczał na jego hełmie, odbił się od ochraniacza policzka i drasnął go w prawe ramię, niezbyt głęboko. Manse poczuł tylko zwykłe pieczenie, a później był zbyt zaaferowany, by cokolwiek odczuwać.

Nie liczył na zwycięstwo. Zmusi ich, żeby go zabili, ale przedtem zapłacą wysoką cenę. Znalazłszy się na porośniętym trawą terenie, ledwie zdążył przyjąć na tarczę cios Harpagosa celującego w oczy, a następnie odbić płazem brzeszczot, który tym razem był wymierzony w kolano. W pojedynku z hoplitą lekko zbrojny Azjata nie miał żadnych szans, co zostało udowodnione dwa pokolenia później. „Gdybym miał teraz na sobie porządną zbroję i nagolenniki, mógłbym pokonać całą czwórkę!” — pomyślał Everard, zręcznie manewrując tarczą nie tylko po to, by się osłonić, lecz także żeby zmusić przeciwnika do odwrotu; uparcie starał się wśliznąć pod długi miecz chiliarchy i zadać mu cios w brzuch.

Harpagos uśmiechnął się pogardliwie pod nastroszonymi siwymi wąsami i odskoczył. Chciał zyskać na czasie i to mu się udało. Trzech żołnierzy wdrapało się na brzeg i z krzykiem rzuciło na rzekomego Meandra. Atakowali w rozproszeniu. Wspaniale walcząc w pojedynkę, Persowie nigdy nie przyswoili sobie europejskiej dyscypliny, której im zabrakło na polach Maratonu i Gaugameli. Jednakże tocząc nierówny bój z czterema wojownikami, Manse nie miał żadnych szans.

Oparł się plecami o drzewo. Pierwszy przeciwnik rzucił się na niego i jego miecz zadźwięczał na podłużnej greckiej tarczy. Brzeszczot miecza Everarda wyskoczył do przodu i zagłębił się w ciele Persa. Poczuwszy miękki, ale mimo wszystko wyraźny opór Amerykanin, który stoczył już niejedną walkę, wyciągnął ostrze z rany i szybko odstąpił na bok. Śmiertelnie ranny wojownik z jękiem osunął się na ziemię. Powoli wyciekało zeń życie. Zrozumiawszy, że umiera, zwrócił twarz ku niebu.

Jego towarzysze otoczyli Manse’a. Zwisające nisko gałęzie uniemożliwiały im użycie lass, więc zdecydowali się na bezpośrednie starcie. Uderzeniem tarczy Everard odtrącił brzeszczot miecza atakującego go z lewej strony Persa, odsłaniając przy tym swój prawy bok. Świadomie podjął to ryzyko, bo Harpagos polecił swoim ludziom wziąć go żywcem. Drugi strażnik zamachnął się mieczem, mierząc w kostki uciekiniera, który podskoczył i ostrze ze świstem przemknęło pod jego złączonymi stopami. Napastnik z lewej ponownie zaatakował. Manse poczuł mocne uderzenie i zobaczył, że perski miecz zagłębił się w jego łydce. Odskoczył do tyłu. Promień zachodzącego słońca przedarł się przez gęstwinę, oświetlając krew, która niesamowicie zalśniła. Zraniona noga ugięła się pod „Meandrem”.

— Tak, tak! — wołał Harpagos stojący jakieś trzy metry dalej. — Rąbcie go!

Manse warknął znad krawędzi tarczy:

— Wasz dowódca to szakal, który nie odważyłby się zrobić tego sam po tym, jak uciekł przede mną, chowając ogon pod siebie!

To było dobrze obliczone. Ataki na chwilę ustały i Manse, zataczając się, postąpił krok naprzód.

— Jeśli wy, Persowie, koniecznie musicie być psami łańcuchowymi jakiegoś Meda — podjął — to przynajmniej wybierzcie sobie człowieka honoru, a nie tchórza, który zdradził króla i teraz ucieka przed samotnym Grekiem.

Nawet w kraju leżącym tak daleko na zachodzie i w tak odległej epoce żaden Azjata nie mógł puścić płazem takiej obelgi. Harpagos wcale nie był tchórzem; Everard doskonale wiedział, że jego oskarżenia są bezpodstawne. Chiliarcha zaklął wściekle i zaatakował. Amerykanin dostrzegł oszalałe oczy osadzone w chudej twarzy z krogulczym nosem. Chwiejąc się na nogach, stawił czoło wezyrowi. Pozostali Persowie wahali się sekundę za długo. Everard i Harpagos starli się. Szabla Meda spadła na grecki hełm, ześliznęła się po tarczy i wbiła w nogę „Meandra”. Luźna biała tunika zafalowała przed oczami Manse’a, który pochylił się i pchnął mieczem z całej siły.

Wyciągnął miecz z, dobrze znanym zawodowcom, okrutnym skrętem, który zamieniał każdą ranę w śmiertelną, odwrócił się na prawej pięcie i wychwycił cios tarczą. Przez chwilę zaciekle walczył z kolejnym napastnikiem. Kątem oka dostrzegł, że pozostali żołnierze zataczają krąg, chcąc go zajść od tyłu. „No cóż — pomyślał dziwnie obojętnie — przynajmniej zabiłem jedynego człowieka, który mógł być niebezpieczny dla Cynthii…”

— Przestańcie! Opuśćcie broił!

Wołanie było cichsze niż szmer strumienia, ale atakujący wojownicy zatrzymali się i opuścili miecze; nawet konający Pers przestał wpatrywać się w niebo.

Harpagos usiadł z trudem w kałuży krwi. Jego twarz zszarzała.

— Nie… zaczekajcie — szepnął. — To nie przypadek. Mitra nie pozwoliłby mi zginąć, gdyby…

Przywołał swojego niedawnego przeciwnika dziwnie wielkopańskim gestem. Everard opuścił miecz, kulejąc zbliżył się do wezyra i uklęknął obok niego. Harpagos osunął mu się w ramiona.

— Przybywasz z ojczyzny króla — powiedział chrapliwie. — Nie zaprzeczaj. Wiedz jednak, źe… Aurwagausz, syn Chszajawarsza… nie jest zdrajcą. — Zesztywniał, jak gdyby kazał śmierci czekać na jego pozwolenie. — Nigdy nie wątpiłem, że przybycie króla miało związek z jakimiś mocami, choć do dziś nie wiem, czy były one dobre, czy złe. Posłużyłem się nimi, tak jak posłużyłem się królem, lecz nie dla własnych celów, tylko dlatego, że mój dawny władca, Astiages, potrzebował jakiegoś… jakiegoś Cyrusa. Inaczej wojna domowa rozdarłaby całe królestwo. Później z powodu okrucieństwa Astiagesa poczułem się zwolniony z przysięgi. Nadal jednak byłem Medem i zrozumiałem, że Cyrus jest jedyną nadzieją… Medii. Jest dobrym królem także dla nas… W jego państwie cieszymy się niemal takim samym poważaniem jak Persowie. Czy to rozumiesz, przybyszu z ojczyzny króla? — Chiliarcha starał się skierować swoje zmętniałe źrenice na Everarda, lecz już ich nie kontrolował. — Chciałem cię schwytać… wydobyć z ciebie wiadomości o twoim wozie i jego obsłudze, a potem zabić… tak, ale nie dla siebie, dla dobra królestwa. Obawiałem się, że zabierzesz króla do jego ojczyzny. Wiem, że bardzo tego pragnął. Co wtedy by się z nami stało? Bądź litościwy, bo może pewnego dnia i ty będziesz błagał o litość.

— Będę — odparł Everard. — Król zostanie.

— To dobrze — westchnął Harpagos. — Wierzę, że mówisz prawdę… nie śmiem wątpić w twoje słowa. Powiedz mi: czy odpokutowałem za zbrodnię popełnioną z rozkazu mojego dawnego władcy? O ty, który jesteś królewskim ziomkiem, powiedz mi, czy odpokutowałem za porzucenie bezbronnego dziecka w górach? Przecież śmierć tego księcia… omal nie doprowadziła do katastrofy… ale znalazłem innego Cyrusa i uratowałem nas wszystkich! Czy odpokutowałem?

— Tak, zostało ci to wybaczone — odpowiedział Everard, zastanawiając się, ile warte jest rozgrzeszenie, którego udzielił.

Harpagos zamknął oczy.

— Więc zostaw mnie! — powiedział głosem, w którym pobrzmiewało tylko echo dawnego władczego tonu.

Amerykanin położył go na ziemi i oddalił się kulejąc. Dwaj Persowie uklękli obok swojego pana, żeby odprawić konieczne obrządki. Konający znów zajął się kontemplacją nieba.

Manse usiadł pod drzewem, oderwał od płaszcza pas materiału i zabandażował nim rany. Niepokoiła go zraniona noga. Powinien jak najszybciej dotrzeć do chronocykla, a na pewno nie będzie to przyjemny spacer. Za kilka godzin poczuje się jak nowo narodzony, gdyż lekarz Patrolu zastosuje nieznaną w XX wieku terapię. Uda się do biura w dość odległym środowisku, ponieważ w macierzystej epoce musiałby odpowiedzieć na zbyt wiele pytań. Nie mógł sobie na to pozwolić. Gdyby szefowie poznali jego zamiary, prawdopodobnie postawiliby veto.

Znalazł rozwiązanie. Nie nastąpiło to dzięki niespodziewanemu olśnieniu, lecz w wyniku żmudnego odsłonięcia wiedzy, która być może od dawna znajdowała się pod powierzchnią jego świadomości. Oparł się o pień, usiłując złapać oddech.

Przyszli pozostali żołnierze Harpagosa i dowiedzieli się, co zaszło. Udawali, że nie dostrzegają Everarda, ale obrzucali go ukradkowymi spojrzeniami, w których przerażenie mieszało się z dumą, i dyskretnie kreślili znaki chroniące przed złem. Zanieśli do lasu ciało swojego pana i konającego towarzysza. Mrok zgęstniał. Gdzieś w oddali zahukała sowa.


9

<p>9</p>

Wielki Król usiadł na łożu. Za zasłonami rozległ się jakiś dźwięk. Królowa Kassadane poruszyła się w mroku; smukła dłoń dotknęła jego twarzy.

— Co się dzieje, słońce mojego nieba? — zapytała.

— Nie wiem — odparł król. Namacał miecz, który zawsze trzymał pod poduszką. — Nic.

Niewidoczna ręka przesunęła się na pierś monarchy.

— Tak, coś jest — szepnęła nagle wstrząśnięta Kassadane. — Coś poważnego. Twoje serce wali jak młot.

— Zostań tutaj.

Cyrus prześliznął się między zasłonami. Księżycowa poświata wpadała przez łukowate okno do wnętrza komnaty. Prawie oślepiała, odbijając się w brązowym zwierciadle. Zimne nocne powietrze owiało nagie ciało monarchy.

Dostrzegł w mroku na tle granatowego nieba cień, unoszący się w powietrzu spory przedmiot, który po chwili bezszelestnie wylądował na trawniku przed pałacem. Chronocyklista przestał manipulować regulatorami i guzikami na tablicy rozdzielczej i zeskoczył na ziemię. Był to muskularny mężczyzna w greckiej tunice i błyszczącym hełmie.

— Keith! — szepnął przybysz.

— Manse! — Denison zrobił krok do przodu i stanął w świetle księżyca. — Wróciłeś!

— Nie masz mi nic więcej do powiedzenia? — prychnął ironicznie Everard. — Czy ktoś nas usłyszy? Nie sądzę, żeby mnie zauważono. Zmaterializowałem się tuż nad dachem i powoli poszybowałem w dół.

— Za drzwiami są gwardziści — odrzekł Denison. — Ale nie wejdą, chyba że uderzę w ten gong albo zawołam.

— Doskonale. Ubierz się.

Denison upuścił miecz i stał przez chwilę w osłupieniu. Wreszcie szepnął z niedowierzaniem:

— Znalazłeś wyjście?

— Być może… — Everard odwrócił wzrok i zabębnił palcami na tablicy rozdzielczej chronocykla. — Być może… Posłuchaj, Keith — powiedział w końcu. — Mam pewien plan, który może się udać albo nie. Potrzebuję twojej pomocy i lojalnej współpracy. Jeśli się nam powiedzie, biuro zaakceptuje fakt dokonany i nie zareaguje na złamanie przepisów. Jeśli jednak ten pomysł nie wypali, będziesz musiał wrócić do tej samej nocy i przeżyć resztę życia jako Cyrus. Czy czujesz się na siłach?

Denison zadrżał, nie tylko od nocnego chłodu.

— Sądzę, że tak — odrzekł bardzo cicho.

— Jestem od ciebie silniejszy — ciągnął szorstko Everard — i tylko ja będę miał broń. Jeśli będzie trzeba, przyprowadzę cię tu siłą. Nie zmuszaj mnie do tego.

Keith głęboko westchnął.

— Nie będę.

— Miejmy nadzieję, że norny[9] będą nam pomagać. Włóż coś na siebie. Wytłumaczę ci wszystko po drodze. Pożegnaj się z tą epoką, bo jeśli wcielimy plan w życie, ani ty, ani nikt inny więcej jej nie zobaczy.

— Co chcesz przez to powiedzieć? — zapytał.

— Spróbujemy na nowo napisać historię — odparł Manse. — A może odtworzyć ją taką, jaką była na początku? Dokładnie nie wiem. No, pospiesz się!

— Ale…

— Szybko, stary, szybko… Czy zdajesz sobie sprawę, że wróciłem do tego samego dnia, w którym cię opuściłem, że właśnie w tej chwili wlokę się przez góry z otwartą raną na nodze tylko dlatego, żebyś miał dodatkowy czas? Ruszaj się!

Denison podjął jakąś decyzję. Jego twarz była niewidoczna w mroku, lecz powiedział bardzo cicho i wyraźnie:

— Muszę się z kimś pożegnać.

— Co takiego?

— Chcę się pożegnać z Kassadane. Na Boga, przecież była tutaj moją żoną przez czternaście lat! Urodziła mi troje dzieci, dwukrotnie wyleczyła z gorączki i ponad sto razy dodawała mi otuchy, gdy wpadałem w rozpacz. Pewnego dnia, kiedy Medowie podeszli pod nasze mury, stanęła na czele kobiet Pasargade, które się do nas przyłączyły, i zwyciężyliśmy… Daj mi pięć minut, Manse.

— No dobrze… dobrze… rób, co chcesz, ale upłynie ponad pięć minut, zanim eunuch odnajdzie ją w haremie i…

— Ona jest tutaj.

Denison zniknął za zasłonami łoża.

Everard osłupiał. „Spodziewałeś się, że przybędę dziś w nocy — pomyślał — i miałeś nadzieję, że będę mógł cię zabrać do Cynthii. Dlatego posłałeś po Kassadane?”

Zacisnął palce na rękojeści miecza tak mocno, że go zabolały, i zbeształ siebie w duchu: „Och, zamknij się, ty nędzny purytaninie”.

Denison wkrótce wrócił. Bez słowa ubrał się i zajął miejsce na tylnym siodełku chronocykla. Everard usiadł przed tablicą rozdzielczą. W jednej chwili komnata zniknęła i dwaj mężczyźni znaleźli się wysoko w górze, ponad zalanymi księżycowym blaskiem wzgórzami. Odnalazł ich tam zimny porywisty wiatr.

— Teraz do Ekbatany — oświadczył Everard.

Zapalił małą lampkę na tablicy rozdzielczej i zaczął manipulować guzikami zgodnie z zapisanymi w notesie współrzędnymi.

— Ek… och! Chcesz powiedzieć do Hammatanu, dawnej stolicy Medii? — powiedział zdziwiony — Denison. — Przecież teraz to tylko letnia rezydencja.

— Mówię o Ekbatanie sprzed trzydziestu sześciu lat — wyjaśnił Manse.

— Co?

— Wszyscy historycy są przekonani, że opowieść o dzieciństwie Cyrusa przekazana przez Herodota i zachowana w tradycji perskiej, to tylko legenda. Może od początku mieli rację? Może twoje przygody wynikły za sprawą jednego z niewielkich zaburzeń w czasoprzestrzeni, które Patrol stara się wyeliminować?

— Rozumiem — powiedział powoli Denison.

— Przypuszczam, że jako wasal Astiagesa często bywałeś na jego dworze. Będziesz przewodnikiem. Chcę osobiście spotkać się z tą starą kanalią, najchętniej w nocy i bez świadków.

— Szesnaście lat to bardzo dużo — odparł Denison.

— I co z tego?

— Jeśli chcesz zmienić historię, dlaczego interweniujesz właśnie wtedy? Lepiej zabierz mnie do drugiego roku moich rządów, kiedy dobrze znałem Ekbatanę…

— Przykro mi, ale nie. Nie odważę się tego zrobić. Jeden Bóg wie, jakie mogłyby być konsekwencje pętli wtórnej w liniach wszechświata! Nawet gdybyśmy się z tego wyplątali, Patrol wysłałby nas obu na planetę kamą, żeby nas oduczyć takiego ryzykanctwa.

— No… tak, w gruncie rzeczy masz rację.

— Poza tym nie masz skłonności samobójczych. Czy naprawdę chciałbyś, żeby twoja obecna osobowość nigdy nie zaistniała? Zastanów się chwilę nad tym, co to wszystko mogłoby oznaczać.

Kiedy Everard ustawił ostatni przycisk, Keith wzdrygnął się.

— Na Mitrę, masz rację! Nie mówmy już o tym!

— Więc ruszajmy.

Manse wcisnął główny guzik.

Szybowali nad otoczonym obronnymi murami miastem, które leżało pośrodku nieznanej równiny. Chociaż i ta noc była księżycowa, Everard widział tylko bezładne nagromadzenie ciemnych kształtów. Sięgnął do bagażnika.

— Włożymy te kostiumy — powiedział. — Chłopcy z biura środkowego Mohendżo-Daro[10] zrobili je na moje zamówienie. Często muszą tam używać takiego przebrania.

Pojazd ze świstem skierował się ku ziemi. Denison wskazał na majaczącą w mroku bryłę.

— To jest pałac królewski. Sypialnia znajduje się na górze, w lewym skrzydle…

Masywna budowla nie była tak elegancka jak perski pałac w Pasargade. Everard dostrzegł przelotnie parę skrzydlatych byków, których kult Medowie przejęli od Asyryjczyków, oświetlonych teraz przez księżyc. Zobaczywszy, że okna są za wąskie, zaklął i zawrócił w stronę najbliższych drzwi. Dwaj konni gwardziści krzyknęli ze strachu na widok tego, co spadało z nieba. Ich wierzchowce stanęły dęba, zrzucając jeźdźców na ziemię. Chronocykl Everarda roztrzaskał drzwi. Jeszcze jeden cud nie zmieni historii, zwłaszcza w epoce, w której wierzono w cuda z równym zapałem, jak w czasach Everarda w witaminy w tabletkach — i może nie bez racji.

Korytarz był oświetlony. Na widok „latającego wozu” gwardziści i niewolnicy wrzasnęli z przerażenia, a kiedy chronocykl dotarł do królewskich komnat, Manse uderzył rękojeścią miecza w drzwi.

— Twoja kolej, Keith — powiedział. — Znasz dobrze dialekt medyjski.

— Otwórz, Astiagesie! — ryknął Denison. — Otwórz wysłannikom Ahura-Mazdy!

Ku zdumieniu Everarda ukryty w sypialni mężczyzna posłuchał. Astiages — korpulentny, jeszcze młody jegomość o srogiej, zaciętej twarzy — był równie odważny jak większość jego poddanych, ale kiedy zobaczył dwie istoty w błyszczących tunikach, z aureolami wokół głów i pulsującymi świetlnymi skrzydłami, siedzące na żelaznym tronie, który unosił się w powietrzu, padł na twarz.

Keith zagrzmiał w najlepszym stylu pustynnych proroków, posługując się dialektem, który Manse niezbyt dobrze rozumiał:

— O nikczemne naczynie grzechu, gniew bogów wisi nad tobą! Czy wyobrażasz sobie, że twoje myśli, chociaż kryją się w mroku, który je spłodził, kiedykolwiek umknęły uwadze Oka Dnia?! Czy sadzisz, że wszechpotężny Ahura — Mazda pozwoli, żebyś dokonał czynu tak ohydnego, jaki teraz knujesz?

Everard przestał słuchać i zamyślił się. Gdzieś w tym samym mieście na pewno przebywał niewinny Harpagos, w kwiecie wieku. Nigdy nie będzie musiał dźwigać” brzemienia grzechu. Nigdy nie położy dziecka na górze i nie będzie czekał, wsparty na włóczni, aż przestanie ono krzyczeć, zacznie drżeć z zimna i wreszcie umrze. Wprawdzie w przyszłości zbuntuje się z innych pobudek i zostanie chiliarchą Cyrusa, ale nie skona w ramionach wroga w nawiedzanym przez demony lesie. Również pewien nie znany z imienia Pers nie zginie od greckiego miecza i nie zapadnie się w nicość śmierci.

„A przecież wspomnienie o ludziach, których zabiłem, wryło się w komórki mojego mózgu, na nodze mam wąską białą bliznę, a Keith Denison nauczył się myśleć jak król”.

— …Wiedz, o Astiagesie, że to dziecię, Cyrus, jest wybrańcem nieba. A niebo jest miłosierne: ostrzega cię, że jeśli splamisz swoją duszę krwią tego niewiniątka, nic nie zmaże tego grzechu. Pozwól Cyrusowi dorosnąć w Amszanie albo będziesz się smażył w wiecznym ogniu w towarzystwie Arymana. Mitra cię ostrzega!

Leżący plackiem Astiages bił głową o podłogę.

— Chodźmy stąd — powiedział po angielsku Denison.

W mgnieniu oka znaleźli się trzydzieści sześć lat później. Światło księżyca spływało na wielkie cedry, na drogę i na strumień. Było zimno i niewidoczny wilk zawył przeciągle.

Everard posadził pojazd na zmarzniętej ziemi, zsiadł z niego i zaczął ściągać przebranie. Twarz Keitha wyłoniła się spod maski; malowało się na niej wielkie zdziwienie. Kiedy się odezwał, jego głos zdawał się ginąć w głębokiej ciszy zalegającej w górach:

— Zastanawiam się, czy nie przesadziliśmy, strasząc Astiagesa. Historia mówi, że przez trzy lata walczył ze zbuntowanymi Persami.

— Zawsze możemy wrócić do początku tej wojny i zesłać mu widzenie, które zachęci go do oporu — odparł Everard, starając się myśleć praktycznie, gdyż otaczały go widma przeszłości. — Nie sądzę jednak, żeby było to konieczne. Nie tknie małego księcia, ale kiedy jego wasale się zbuntują, będzie tak wściekły, że nie weźmie pod uwagę widzenia, które uzna za sen. Poza tym dostojnicy z jego dworu związani ze sprawą medyjską nie pozwolą mu skapitulować. Zresztą łatwo to sprawdzić. Czy król nie przewodzi rytualnej procesji po ceremonii związanej z zimowym zrównaniem dnia i nocy?

— Tak. Jedźmy tam prędko.

I nagle zobaczyli zalane słońcem Pasargade. Ukryli chronocykl i wmieszali się w tłum pielgrzymów przybyłych świętować dzień narodzin Mitry. Po drodze, udając podróżnych, którzy długo przebywali na obczyźnie, zapytali, co się wydarzyło podczas ich nieobecności. Otrzymane odpowiedzi zadowoliły ich. Zgadzały się nawet w drobnych szczegółach z tym, co Denison zachował w pamięci, a pominęły kroniki.

Wreszcie stanęli pod bladym niebem w wielotysięcznym tłumie i padli na ziemię, kiedy minął ich wielki Cyrus jadący na wspaniałym rumaku, a potem jego mistrz ceremonii, mag Kobad, Krezus, Harpagos i kwiat duchowieństwa Pasargade.

— Jest młodszy ode mnie — szepnął Denison — ale to chyba normalne. I trochę niższy… wcale nie jest do mnie podobny, prawda? Na pewno da sobie radę.

— Może chciałbyś zostać, żeby się o tym przekonać? Denison owinął się szczelnie płaszczem. Mróz był siarczysty.

— Nie — odparł. — Wracajmy. To trwało tak długo… nawet jeśli nic się nie wydarzyło.

— Właśnie — zawtórował mu Everard. — Teraz nic z tego nigdy się nie wydarzyło. — W jego głosie było więcej smutku niż zadowolenia z udanej misji ratunkowej.


10

<p>10</p>

Keith wyszedł z windy w pewnym budynku w Nowym Jorku. Z pewnym zaskoczeniem stwierdził, jak mgliste są jego wspomnienia o tym mieście. Zapomniał nawet swojego adresu i musiał sprawdzić w książce telefonicznej. Szczegóły. Tyle szczegółów. Nie może tak drżeć.

Nie zdążył zadzwonić: Cynthia już otworzyła drzwi.

— Keith — powiedziała prawie z zaskoczeniem.

— Manse uprzedził cię o moim powrocie, prawda? Obiecał to zrobić. — Nie miał nic więcej do powiedzenia.

— Tak. Nie o to chodzi. Nie przypuszczałam, że aż tak bardzo się zmieniłeś. Ale to nieważne. Mój kochany, och, mój kochany!

Wprowadziła go do środka, zamknęła drzwi i rzuciła mu się na szyję.

Keith rozejrzał się po pokoju. Zapomniał, że był taki zagracony. Chociaż zawsze uważał, że Cynthia urządziła ich mieszkanie bez gustu, nigdy jej tego nie powiedział.

Będzie musiał znów nauczyć się ulegać kobiecie, a nawet pytać ją o zdanie. Nie przyjdzie mu to łatwo!

Nadstawiła zapłakaną twarz, czekając na pocałunek. Więc tak wygląda? Zapomniał o niej. Zupełnie. Pamiętał tylko, że była mała i miała jasne włosy. Przeżył z nią zaledwie kilka miesięcy, podczas gdy z Kassadane… Kassadane nazywała go gwiazdą poranną, urodziła mu troje dzieci i przez czternaście lat żyła u jego boku, wypełniając jego wolę i odgadując życzenia.

— Witaj w domu, Keith — powiedziała niepewnie Cynthia. „W domu! — pomyślał. — W domu! O Boże!”