Майкл Стэкпол

XWing8 Месть Исард


Глава 1

<p>Глава 1 </p>

Cитхово семя! Когда "крестокрыл" перешел в обычное пространство еще до того, как таймер закончил отсчет, Корран Хорн понял, что Траун снова обставил Новую Республику. "Разбойный эскадрон" приложил руку к созданию ошибочного впечатления, что Новая Республика хочет прибрать себе базу убиктората Тангрин. Но Траун, очевидно, наживку не заглотил.

Просто потрясающий мужик. Хотел бы я с ним встретиться и пожать ему руку. А потом убить.

Через две секунды гениальность Трауна стала неоспоримой. Два крейсера-тральщика вытащили военные силы Новой Республики из гиперпространства и теперь, сделав свое дело, отходили к имперской линии фронта. Республиканские корабли очутились далеко от верфей Билбринги, а перед ними маячил готовый к бою имперский флот. Те два тральщика оказались лишь малой частью расположенных в этом районе частей, задачей которых было не допустить отступления республиканцев.

- Боевая тревога! - возвестил по коммуникатору голос капитана Тикхо Селчу.- ДИ-перехватчики приближаются по курсу два девять три точка два ноль.

Корран нажал сразу несколько кнопок на панели коммуникатора.

- Третье звено, следуйте за мной. Держитесь вместе и наподдайте "жмурикам".

ДИ-перехватчики с расположенными под углом крыльями обрушились на Проныр. Корран прибавил скорости "крестокрылу", завалился на левую плоскость и переключил лазерные пушки на счетверенную стрельбу. Хоть это и уменьшит скорострельность, зато одним таким выстрелом можно враз избавиться от ДИ-перехватчика. И их там полно, не нужно разыскивать цель. Хорн взял на прицел устремившийся к флагману адмирала Акбара перехватчик. Четыре красных лазерных разряда унеслись к цели. Два прошили кабину насквозь, другие два срезали крепление правого крыла. Изогнутое шестигранное крыло отвалилось в фонтане искр, а оставшаяся часть машины, медленно кружась, улетела по направлению к внешнему краю системы.

- Сдай влево, Девятый,- раздался в наушниках голос Оурила,

Корран послушно ушел влево, для верности сделал петлю. Перехватчик промелькнул там, где только что был истребитель Коррана, а вслед за имперцем пронесся "крестокрыл" Оурила Кригга. Алые лазерные разряды пунктиром проштопали истребитель врага. На плоскостях крыльев остались глубокие борозды. Сдвоенные ионные двигатели оторвались от корпуса, пролетели вперед и взорвались огненным шаром, целиком поглотившим ДИ-перехватчик.

- Спасибо, Десятый.

- Не за что, Девятый.

Свистун, бело-зеленый дроид серии Р2, сидящий в слоте позади Коррана, засвистел, оправдывая свое имя, и выдал на главный монитор детальную информацию о происходящем. Силы Новой Республики вошли в систему в стандартном коническом построении, что позволяло им максимизировать огневую мощь. Траун же расположил свои силы в виде чаши так, что крейсеры-тральщики располагались по внешнему краю, не давая отступить. Похоже, у имперских кораблей были какие-то особые задания и они бились с небольшими судами поддержки во флоте Акбара.

Корран поежился. Даже если мы и прорвемся сквозь имперцев, придется еще разбираться с боевыми орбитальными станциями "Голан", защищающими верфи.

Траун устроил Новой Республике отменную засаду. Верфи Билбринги были ключевыми для Империи, являясь главным поставщиком кораблей, и их потеря нанесла бы ощутимый удар по попыткам Трауна уничтожить Новую Республику, что Траун, разумеется, понимал. До тех пор пока гранд-адмирал не выполз из Неизвестных территорий и не начал пытаться восстановить Империю, Корран позволял себе верить, что трудные сражения уже выиграны, что Новой Республике остается только вычистить оставшихся имперцев. Но теперь получалось, что тяжелые бои еще впереди и их вполне можно проиграть.

Впереди два ДИ-перехватчика шли на штурмовой фрегат Новой Республики. Хорн перераспределил энергию поровну между задним и передним щитами и, сбросив скорость, выстрелил по ним, привлекая внимание. Один из перехватчиков пошел вдоль борта фрегата, и Корран поймал его в перекрестье прицела. Счетверенный разряд в мгновение ока расплавил левое крыло, и за поврежденным истребителем протянулась черная нить осколков. Пилот дернул корабль вправо, пытаясь уйти, но оказался неудачлив - попал под выстрел одного из турболазеров фрегата и попросту испарился. Ведущий перехватчик скользнул влево и вниз. Краем глаза Корран заметил краснеющее на крыле пятно и кивнул сам себе.

- Похоже, у нас тут кто-то из бывшей 181-й летной группы. Их было принято бояться, ну-ка поглядим почему.

Свистун выдал похоронный марш.

- Я знаю, что делаю. Свистун яростно затрещал.

- Да, я буду осторожен. Думаю, мы не хотим узнать, что сделает Миракс с оставшимся в живых, если кто-то из нас погибнет,- Корран подмигнул укрепленной на панели голограмме жены.

"Крестокрыл" сделал бочку и устремился за ДИ-истребителем. Прошел вдоль борта фрегата, старательно избегая огня его батарей, и пролетел совсем рядом с двигателями. Прежде чем Свистун успел прочирикать предупреждение, Корран услышал шипение лазеров, дробью разбивающихся о задний щит. Вторичный монитор показал, что перехватчик сел ему на хвост. А парень хорош. Наверное, сбросил скорость и ждал около двигателей.

Загнав в щиты побольше энергии, Корран завалил "крестокрыл" на правое крыло. Потом увел истребитель в петлю, подержал так секунды три, скинул скорость и перевернулся. Еще одна, на этот раз быстрая петля, набор скорости на выходе, бочка. Как только нос "крестокрыла" оказался нацеленным на перехватчик, тот нырнул в сторону. Кореллианин устремился за ним. Как и ожидалось, имперец тоже замедлился, думая, что Корран сейчас проскочит мимо него. Вместо этого тот выстрелил. Разряд выжег черную дыру на красной полосе поперек крыла. Еще четыре заряда полетели в ДИ-перехватчик, пропороли левое крыло и впились в кабину. Вспышка света. Корран посчитал, что корабль сейчас взорвется, но тот начал распадаться, будто та вспышка разбила все, чем детали скреплялись между собой. Хорн ушел от погибающего ДИ-перехватчика, но нацелиться на следующий не успел. На тактической частоте эскадрильи зазвучал голос коммандера Веджа Антиллеса:

- Всем Пронырам, курс один два пять точка один семь. Станция "Голан", помеченная зеленым,- наша.

- Наша, коммандер? - в голосе Гэвина Дарклайтера звучало то же изумление, что распирало Коррана.- Это крутая цель.

- Ну значит, мы должны быть круче ее, а, Шестой? - в голосе Веджа сквозила угрюмая ирония.- Если прорвемся к верфям, имперцам придется думать не только о наскоке на наш флот. К тому же к нам идут друзья. Первое звено на мне. Пятый, на тебе Второе звено. Девятый, на тебе Третье.

- Понял, Проныра-лидер.- Истребитель Коррана лег на заданный курс, компьютер принял параметры цели. - Ожидаемое время прибытия на расстояние полета ракет - сорок секунд. Третье звено, вперед!

Оурил пристроился на правом крыле машины Коррана. Инири Форж, Проныра Двенадцать, заняла позицию слева. Асир Сей'лар, Проныра Одиннадцать, держалась левого крыла Форж. Хорн переключил все внимание на цель. Если вдруг имперцы соберутся напасть сзади, его предупредят. Хотя вряд ли они нападут, им есть чем заняться.

Имперские войска образовывали гигантскую чашу, и в этой чаше от стенки к стенке, вверх-вниз метались потоки выстрелов - кружащий голову фейерверк. Корран с удовольствием бы смотрел на это зрелище, если бы не знал, насколько эта энергия смертельна. Нет, трудно найти в этом красоту. Позади эскадрильи "костыли", "ашки" и "бритвы" вперемешку с перехватчиками, ДИ-истребителями и бомбардировщиками вкрапляли жемчужины взрывов в яркую сетку огня.

Более крупные корабли не взрывались сразу, вместо этого их почерневшие остовы медленно плыли сквозь поле битвы в ореолах горящего кислорода, вытекающего из пробоин. В одних местах турболазерные разряды отрывали от корпуса целые пластины брони, превращая их в затвердевшие в холоде вакуума металлические шарики. В других местах выстрелы пронзали корабли насквозь, испаряя все, что встречалось на пути.

Боевая орбитальная станция "Голан" сверкала огнями, как будто приглашая исследовать ее. Более двух километров в длину, почти по километру в ширину и высоту, станция топорщилась турболазерными батареями, пусковыми системами протонных торпед и установками лучей захвата. Такая станция весила больше, чем имперский звездный разрушитель, и хотя оружия на ней было не слишком много, протонные торпеды давали ей возможность быстро нанести серьезный ущерб. Станция могла с легкостью разрушить любой из кораблей Новой Республики, который прорвался бы сквозь имперские ряды.

Корран переключил управление огнем на протонные торпеды и перенастроил компьютер так, чтобы одним нажатием гашетки можно было выпустить сразу две. На экране наведения компьютер нарисовал зеленый квадрат вокруг космической станции. Свистун старательно загудел, фиксируя прицел, затем перекрестье стало красным, и дроид заверещал на одной ноте.

- Говорит Девятый, передаю координаты наведения. Третье звено, огонь по моей команде. Три, два, один, огонь!

Четыре "крестокрыла" выпустили торпеды одновременно. На такой станции обычно установлены очень могучие щиты, которым одиночные торпеды, что укусы мошек. Зато нацеленная в одну точку восьмерка их перегрузит систему питания щитов. На какое-то время щиты ослабнут, а то и вовсе исчезнут, и их придется восстанавливать.

Свистун издал протяжный вопль.

- Третье звено, второй залп. По моей команде. Три, два, один, огонь!

Истребители выплюнули еще восемь протонных торпед прежде, чем первый залп достиг цели. Первые торпеды взорвались в левой верхней доле щита станции. Дотоле невидимый, защитный экран стал вдруг молочно-белым в попытке рассеять энергию взрыва. Из проекторов посыпались искры, и по корпусу прокатился сгусток плазмы, опаляя серую краску. Следующие восемь ракет ударили в разные места. Полыхнуло пламя, и открылась дыра глубиной в три палубы. Начал улетучиваться воздух. Куски полурасплавленной, покореженной брони разлетелись в стороны. Взрывы с корнем выворотили турболазерные батареи, оставив на их месте почерневшие дыры.

Корран отлетел подальше от станции, развернулся, и тут же мимо пронеслось несколько выстрелов. На мгновение показалось, что атака произвела такое неизгладимое впечатление на стрелков со станции, что они стали мазать. Но взглянув на дисплей задних сенсоров, Хорн улыбнулся.

- Давайте. Мы их для вас замучили.

- Спасибо, Проныры. Теперь не мешайтесь. Два штурмовых фрегата Новой Республики,

"Проклятие тирана" и "Звезда свободы", пошли на заход к станции. Огненный дождь обрушился на сооружение, прожигая и расплавляя металл. Опоры лафетов не выдержали, и турболазерные батареи оказались смяты. Находившиеся на борту "Голана" не оставляли попыток отбиться, но преимущество было далеко не на их стороне. Взрывы протонных торпед потрясали станцию. Защитники сначала тщетно пытались попасть по истребителям, потом переключились на фрегаты. Но хотя большие корабли представляли собой более легкие мишени, их щиты прочно стояли - тогда как у станции такой защиты уже не было. С каждой минутой у "Голана" оставалось все меньше работающих орудий. По левому борту станции вспыхнул ослепительный взрыв. Должно быть, закоротило. Половине станции точно конец, Корран включил комлинк.

- Третье звено, за мной. Идем мимо станции на верфи. Имперцам придется поднапрячься, чтобы поймать нас.

Лидер звена очень старался, чтобы в голосе звучала уверенность. Конечно, пролететь по верфям, стреляя по чему ни попадя, не слишком сложно, но шансов на то, что это заставит Империю прервать атаку на повстанческий флот, маловато. Может, Трауну и не нравится, чем заняты Проныры, но с ними он может разобраться и попозже, когда прикончит остальные корабли.

В эфире прорезался голос Тикхо:

- Проныра-лидер, говорит Второй. Кажется, имперцы собираются уходить.

- Что? - Корран лихорадочно нажимал кнопки.

Имперская "чаша", дотоле сжимавшаяся вокруг флота повстанцев, начала распадаться. "Хищник шторма" и "Возмездие" взяли под контроль вектор выхода из системы. Флагман Трауна, "Химера", развернулся, сразу отбив у всех охоту преследовать флот.

- Осторожно, Проныры. Траун что-то замышляет,- судя по голосу, Ведж не мог поверить собственным глазам.

- Похоже на полноценное отступление, Проныра-лидер. Они подбирают истребители,- беспечно рассмеялся Йансон.

Хорн уставился на мониторы. Плотный треугольник повстанческих кораблей начал расходиться. Держась на почтительном расстоянии от имперцев, корабли Новой Республики начали спасательные операции. Получалось, что верфи Билбринги остались за Новой Республикой. Траун вряд ли был счастлив от такого исхода. По спине Коррана пробежал холодок.

- Что происходит, Проныра-лидер?

- Не знаю, Девятый,- Ведж говорил серьезно и несколько неуверенно.- Только что от Акбара пришел приказ к отступлению. Встречаемся с "Домом Один".

- И он скажет нам, что случилось?

- Может быть и скажет, но я что-то сомневаюсь.

Ведж вывел свой "крестокрыл" вперед, и вся эскадрилья отправилась обратно к флоту.

- Что ж, порадуемся, что у Трауна нашлись дела поважнее, а заодно приготовимся к новой встрече с ним.




Умаявшийся командир эскадрильи самым бессовестным образом спал и разлепил веки, только когда адмирал громогласно откашлялся. И, кажется, не в первый раз. Ведж с удивлением обнаружил себя в приемной Акбара... он даже не услышал, как открылась дверь! Антиллес предпринял безнадежную попытку вскочить на ноги, но затекшие мускулы дали сбой и позволили кореллианину развернуться, словно намокший тяжелый флаг на слабом ветерке.

- Прошу прощения...- безнадежно пробубнил Ведж.- Я больше не буду...

Мон каламари сложил рот в подобие человеческой улыбки, колыхнулась бахрома тонких отростков на нижней губе.

- Нет нужды извиняться,- проскрипел адмирал.- Я сам виноват, что заставил вас слишком долго ждать. Я увлекся разбором тактики Гранд адмирала Трауна... восхитительно! Да и прочие сведения требовали внимания. Прилив информации смыл время.

- Да это-то понятно... сэр. Следом за Акбаром Ведж прошел в адмиральский кабинет. Как в любом другом помещении на космическом корабле, пространство здесь было ограничено, зато огромные иллюминаторы скрадывали ощущение тесноты. В углу висела, поддерживаемая антигравитационными полями, водяная сфера, внутри которой весело шныряли разноцветные рыбешки. И как всегда, в каюте царила тяжелая влажность, но против обыкновения сейчас Антиллес не имел ничего против. Наверное, привык в конце-то концов... следовало бы - за столько лет знакомства!

Указав посетителю на кресло у стола, адмирал Акбар устроился напротив спиной к черному пространству космоса,

- Собираюсь представить вас и ваших подчиненных к награде за налет на "голановскую" станцию,- сообщил он.- Да, операцию завершили ударные фрегаты, не надо спорить, но именно вы пробили первые трещины в скорлупе. Передайте механикам, пусть готовятся рисовать "голаны" на ваших машинах.

Ведж с ухмылкой пригладил темный вихор.

- Проныры будут рыдать от счастья. Они и так рады, что нам позволили устроить тот налет.

- Рискованная игра. Каждому ходу - свое время.

- И все получилось... только что-то не верится, будто Траун нас испугался.

Откинувшись на спинку, мон каламари развернул кресло и теперь любовался радужными обитателями водяной сферы.

- Он и не испугался, но этот факт не умаляет значения вашего поступка. Проволочка была связана с шифровками, полученными с Вейланда.

- Вейланда?

- Планеты, на которой Император спрятал фабрику клонов. Траун изготавливал там войска. Вдобавок ко всему он скопировал магистра Ордена, и тот помогал ему координировать военные действия. Скайуокер и Органа полетели туда, чтобы справиться с этим клоном. Ее высочеству к тому же удалось каким-то образом наладить отношения с народом ногри. Те служили Трауну, но принцесса уговорила одного из ее телохранителей-ногри убить Гранд адмирала.

Удивление перевесило тяжелую усталость.

- Траун погиб? Вы уверены?

Акбар неуклюже пожал узкими плечами.

- Наверняка утверждать невозможно, поскольку убийца-ногри не вышел на связь со старейшинами племени. Предположительно, он был убит при попытке сбежать с "Химеры". Вполне вероятно, что Гранд адмирал тяжело ранен, а приказ об отступлении вместо него отдал старший после него офицер. Факт остается фактом. Ногри - удачливые убийцы, а Рукх занимал при Трауне такое же положение, как Чубакка при капитане Соло. Можно не сомневаться, что, если бы вуки замыслил убийство, ваш соотечественник сейчас был бы мертв.

Кореллианин чуть в кресле не утонул. Он слишком устал, чтобы в лоб сообщить адмиралу свое отношение к поступку ногри, который сложно было назвать иначе, чем "грязное предательство". Тем более что наружу фонтаном били совсем другие эмоции.

- Траун погиб... то есть Империи все-таки сломали хребет, да?

- Я бы не стал так образно и категорически выражаться. Хотя синяков мы им наставили. Остались Терадок, Харсск, Креннель... кое-кто из имперских военачальников отбились от рук, воспользовавшись пустующим троном, и теперь возглавляют пиратские банды. Остались верные Империи системы, хотя они не представляют особой угрозы. Сражения еще не окончены, и я не сомневаюсь, что где-нибудь обязательно отыщется оружие массового разрушения, но быстрину мы несомненно преодолели.

Ведж ошеломленно моргал.

- Я сражаюсь против Империи восемь... нет, девять лет, не помню точно. Порой я не думал, что выкарабкаюсь. Я даже мечтать не смел, что вообще доживу хоть до какой-то победы. То есть... победить-то всегда хотелось, да, но вот она... здесь...

Он замолчал. Я живой, я правда живой. Радость быстро утонула в печали при воспоминании о тех, кому не так повезло. Биггс, Дэк, Ибтисам, Рив, Жесмин, Зубрила, Кастин Донн, Пешк, Хрюшка Поркинс... слишком многие. Слишком.

Его кидало из одного состояния в другое. Усталость, восторг, надежда, отчаяние, свобода. Ведж застенчиво посмотрел на начальство.

- Я и до следующей битвы не осмеливался загадывать, а сейчас, похоже, войне конец,- Антиллес неуверенно рассмеялся.- Я не знаю, что мне дальше делать.

- Слова человека, обдумывающего скорую отставку,- адмирал Акбар дернул бахромой отростков.

- Отставку? Да мне еще тридцати нет!

- Коммандер, нельзя уйти с войны чересчур молодым. Сгодится любой возраст.

- Да.- Ведж опять улыбнулся.- Может, правда, уволиться? Ну, нет, не прямо сейчас, что вы... Я ведь, честно, не знаю, куда себя деть на гражданке. Не мемуары же писать, на самом деле! Хотя... образование получить, что ли? Всегда хотел стать архитектором, а сейчас понадобится много строить.

Адмирал благодушно кивал с видом доброго дядюшки, взирающего на сумасбродного, но обожаемого племянника.

- Отыскать себе подругу,- продолжил список мон каламари.- Обзавестись стайкой мальков...

Ведж с сомнением наморщил длинный нос.

- О стайке я как-то не думал, но двоих - точно. Правда, это еще не скоро.

- Верно,- Акбар развернул кресло к подчиненному, положил на стол перепончатые конечности.- Есть более насущная проблема. И чтобы ее разрешить, мне нужны вы.

-Да?

- Я хочу, что вы, не вставая с этого кресла, согласились на продвижение по служебной лестнице. Чин генерала.

Ведж решительно замотал головой.

- Так нечестно! Я же выиграл пари!

- Не буду спорить, выиграли и весьма проворно... ловко? Нет, искусно,- адмирал сложил ладони.- Коммандер, вот уже несколько лет мы с вами играем в игру с эполетами, вы и я. Вы не желаете принимать повышение, так как не желаете расставаться с любезными вашему сердцу "крестокрылами". Я уважаю ваше желание. Я ценю его и симпатизирую вам, но помимо всего прочего, мне известно, что вам по плечу большая, нежели сейчас, ответственность. И новые лычки вам только помогут.

- Да каким образом? Мне же лучше всего удаются небольшие операции с легкими истребителями!

- То есть завоевание Тайферры было крошечной операцией с применением легких истребителей.

Ведж имел совесть покраснеть до кончиков ушей.

- Ну да... вроде как. Адмирал лишь руками развел.

- Я позволил вам втянуть меня в аферу с Призрачной эскадрильей, был обманут, но я достаточно высоко ценю вас, молодой человек, чтобы всерьез обдумывать вопрос, не оставить ли вас командовать боевым подразделением. Потому что боюсь, наш штаб не сумеет выдержать вашего задора и энергии.

- Разбойным эскадроном? - быстро уточнил Ведж, который выудил из всей речи начальства самое для себя главное.- Или мне навесят на шею отряд, будто я генерал Сальм какой-то?

- Хватит с вас и Проныр.

- Тогда зачем мне генеральские "пипки"? - возразил не в меру логичный Антиллес.- Мне и без них хорошо.

Мон каламари наклонился к нему.

- Они вам крайне необходимы, коммандер, позарез, как вы любите выражаться.

- Да зачем они мне сдались?! Спорщики сердито посмотрели друг на друга.

Ведж обиженно надулся, Акбар вздохнул:

- Потому что ваши пилоты тоже отказываются получать следующие звания. Они подражают своему командиру, они уважают ваше решение, что высоко говорит о вас как о командире и об их чувствах к вам. Но это нечестно по отношению к подчиненным. Капитану Селчу давно пора быть по меньшей мере полковником, пока вы дурачились с Призраками, он замещал вас в Разбойном эскадроне. Кливиан и Йансон заслужили майорские нашивки, как Хорн - капитанские. Как и младший Дарклайтер. Да и остальным Пронырам пришло время перестать быть обычными летными офицерами.

Ведж глупо приоткрыл рот.

- Как-то я об этом не подумал... кажется.

- Учитывая все, что свалилось на вашу бедовую голову, коммандер, у вас не было времени на размышления. Освобождение Тайферры помешало нам повысить вас раньше, наверху не захотели, чтобы новые лычки казались наградой за свержение законного правительства. Ну и чтобы не вдохновлять другие подразделения на подобные выкрутасы. Затем это ваше пари... если бы вы только знали, молодой человек, сколько литров грязной воды вы заработали на свою голову в штабе. Затем явился Гранд адмирал Траун, и разговоры о повышении потеряли значение по сравнению со всем остальным Но вот все окончено, и пора исправлять допущенную в прошлом несправедливость.

- Ботаны хором запоют от счастья, увидев Асир капитаном,- мечтательно произнес богатый воображением Антиллес.

- И возжелают, чтобы она летала в их флоте, не у нас,- остудил подчиненного мон кала-мари.

- Это точно...

Какой же я слепец! Мои ребята все как один заслужили почести, больше, чем многие, которые давно нацепили новые лычки. Я так забил себе голову идеями о том, что не должен подвести или разочаровать Альянс, что разочаровал собственных пилотов.

- Тогда мне нужно подготовить на них документы, да?

Акбар нажал клавишу встроенного в стол голографического проектора, оживив изображения всех пилотов Разбойного эскадрона, прикоснулся к портрету Селчу, вызывая полное досье.

- МЗ уже потрудился за вас, включая оценку боевого мастерства и летных качеств. Разумеется, комментарии личного плана не повредят, особенно если их сделает генерал Антиллес,

Ведж торопливо кивнул, что-то обдумал, хмыкнул.

- Ну и когда вы придумали, как использовать против меня моих же пилотов? То есть... они же не жаловались вам, да?

- Все молчали, как водоросли,- Акбар растянул рот в улыбке.- Я предполагаю даже, что они испытывают извращенное удовольствие от создавшейся ситуации. А придумал я, каким образом повернуть прибой вспять, пока вы геройствовали на

Тайферре. Ваша преданность вашим пилотам сравнима лишь с их верностью вам.

- Что ж, честный ответ,- кореллианин прищурился.- Ну хорошо, ваша взяла, меня убедили, я согласился, теперь самое время просветить меня, что у вас стряслось на этот раз.

Несколько секунд адмирал так и сидел с раскрытым ртом. Впрочем, Акбар быстро оправился.

- Великолепно, генерал. Как вы поняли, что отлив еще не скоро?

- Я давно знаю вас, адмирал, вы не стали бы настаивать на повышении, если бы это не было крайне важно. Если бы дело было только в пилотах, вы бы заставили меня с ними переговорить, вот и все. Но вам свербит сделать меня генералом, а значит, мне придется расхлебывать заваренную кем-то кашу.

- Могу оспаривать выбор слов, но рассуждения лишь доказывают вашу пригодность,- мон каламари положил перепончатые руки на стол.- Атака Трауна была попыткой объединенной Империи уничтожить Альянс. Нам повезло, что она не удалась. Повторюсь, но имеется множество военачальников не такого масштаба, но столь же опасных. Мы должны очистить системы и планеты от их присутствия, а в настоящее время Разбойный эскадрон чуть ли не единственное подразделение в Новой Республике, которое обладает должным опытом в подобного рода операциях.

Мы забыли только поинтересоваться у систем и планет, желают ли они освобождения...

- Из-за Тайферры, да? - вслух произнес Антиллес.

- Вот именно.

- Зачистка системы - дело деликатное. Если мы заявимся, вооруженные до зубов, будем выглядеть не лучше Империи. А если сработаем спустя рукава, да еще в лоб получим, то опозоримся перед Республикой. А если все сделаем правильно, то другим военачальникам будет о чем подумать, и, возможно, они станут сговорчивее на переговорах.

- Молодой человек, вы за минуту изложили ключевые моменты четырехчасовой дискуссии Временного правительства, а так отбрыкивались от генеральских погон, словно те кусаются. Рано или поздно мы выйдет на ловлю... нет, на охоту за военачальниками, но с первым из них надо покончить раз и навсегда, И как можно быстрее.

- Спешка военным лишь во вред,- хмуро возразил Антиллес.- Выбрать цель - еще та задача! Только о критериях будут спорить несколько часов.

- Уже.

Голографический портрет Тикхо Селчу сменило новое изображение. У этого человека были коротко подстриженные белые волосы, а в ярко-голубых глазах, казалось, навсегда застыла холодная жестокость. Ниже голограммы проектор нарисовал механический протез правой руки и список его характеристик.

- Кажется, вы знакомы.

У Веджа по коже побежали мурашки.

- Были когда-то... Адмирал Делак Креннель. Он дал приказ ДИ-истребителям атаковать гражданское население на Аксксиле и мешал нам вытаскивать с Куитрика Сате Пестажа.

- Да. И убил его, завладев собственностью и Гегемонией, а в результате стал предводителем нескольких планетных систем и хозяином больших ресурсов. Он не участвовал лично в кампании Трауна, но оказывал Гранд адмиралу финансовую поддержку. Он правит на Куитрике, в его флоте приблизительно десять или более больших кораблей, включая его "Расплату".

- Он ее все-таки отремонтировал,- хмыкнул Ведж.

- Похоже на то.

- Он какой-то тихоня... совсем не как Терадок. Чем вы собираетесь оправдывать наши действия против него? - Антиллес рассмеялся.- Предъявите ему обвинение в убийстве Пестажа?

- И это, и убийство семьи Пестажа, Прибрав к рукам власть, Креннель приказал расправиться со всеми родственниками своего предшественника, кого только сумел отыскать. Лишь в той чистке погибло больше сотни человек, а за ней последовали другие. Какие еще нужны причины? Хватит и массовых убийств.

- А тот факт, что он присвоил собственность имперского офицера и пользуется ею для своих целей, означает, что мы на всю Галактику орем: то, что ранее принадлежало Империи, теперь наше. Руками не трогать. Не то отхватим по самый локоть. Начинаю ощущать себя Дартом Вейдером.

Янтарный глаз адмирала несколько раз мигнул,

- Политический анализ, Ведж? Знай я, что вы так легко влезете в генеральскую шкуру, предложил бы повышение гораздо раньше. Хотя капелька лоска вам не помешает.

- Что я ей буду делать? - с удовольствием огрызнулся кореллианин.- Фюзеляж полировать? Разбираться в политике и любить политиков - понятия, разделенные несколькими световыми годами. Уроки Тайферры не прошли даром, да? Разыграй карту правильно, и в будущем избавишь себя от затянутых ненужных битв, Желательно при этом держаться в стороне и все делать чужими руками.

Кореллианин поднялся и откозырял начальству.

- Наверное, генералам полагается держать в голове картину покрупнее. Я все сделал правильно на Тайферре и сохранил жизни своим пилотам. Мне плевать, какие у меня лычки, важнее обязанности у меня нет.




Свистун еще не закончил остановку систем, а Хорн уже нажал кнопку, открывающую кабину, и отстегнул ремни безопасности. Стащив с головы шлем, водрузил его на нос истребителя и спрыгнул на палубу. Дроид яростно старался обратить на себя внимание, и Корран повернулся к нему:

- Знаю, знаю, ты хочешь вниз. Сейчас найду механика, он тебя спустит.

Хорн развернулся в сторону центра управления полетами и хотел было подозвать жестом механика, но женские пальцы оплели его ладонь, и Коррана рывком утащили под брюхо "крестокрыла". Женщина потянулась к нему для поцелуя, и он порывисто обнял ее. Крепко прижимая к себе, вдыхал такой знакомый пряный аромат ее волос и духов. С большим трудом пилот оторвался от нее, заглянул в блестящие темные глаза,

- Ситх побери, Миракс, я так скучал по тебе.

Я...

Она легонько коснулась губами его губ.

- Ты здесь. И я здесь. Больше не нужно скучать, дорогой.

Корран кончиком пальца смахнул капельку с ее щеки.

- Это от радости, надеюсь.

- Еще от какой,- она направила на него прищуренный взгляд из-под выгнутых бровей.- А у тебя ни слезинки?

- Я бы тут потоп устроил, а это как-то не вяжется с имиджем пилота.

Свистун заверещал сверху. Миракс ткнула пальцем в его направлении.

- Он прав: вы, пилоты, слишком уж заботитесь об имидже,- Миракс провела рукой по подбородку Коррана,- С другой стороны, мне никогда не нравились плачущие парни.

- Значит, ты любишь меня за стойкость?

- Нет, дорогой, за наличие светового меча.- Она шагнула в сторону и обвила рукой его талию.- Еще будет брифинг, или тебя можно украсть?

- Думаю, мы все уже обсудили по пути с Билбринги.

- Хочешь пойти домой и завалиться в постель?

- Да нет, по дороге у меня было полно времени для отдыха на "Доме Один".

Вокруг бушевал хаос - приветствовали Разбойный эскадрон.

- Муженек, я о другом спрашивала.

- Кажется, я действительно слишком долго отсутствовал.

- Уверен, Миракс придумает, как это исправить, лейтенант,- ухмылка Антиллеса была такой же яркой, как его рыжий летный комбинезон.- Она у нас изобретательная.

- Ведж! - Миракс кинулась к нему с объятиями.- Так и знала, что Трауну тебя не достать.

Тот привычным братским движением смел волосы с ее плеч назад.

- Ну, кто-то же должен был позаботиться, чтобы Корран не погиб. Не хотел бы я вернуться на Корускант с сообщением о его смерти.

Миракс провела кончиком пальца по знаку отличия на груди Веджа: в четырехугольнике со скругленными краями пять точек в шахматном порядке.

- Генерал? Ведж, твои родители очень бы гордились тобой,- она громко чмокнула его в щеку.

- Спасибо,- Антиллес выскользнул из ее объятий и уставился себе под ноги. На щеках проступил легкий румянец. Потом он поднял взгляд и улыбнулся.- Не совсем то, чего я хотел в жизни, но есть поговорка: жизнь это то, что происходит, пока ты ждешь исполнения планов.

- Я такую тоже слышала,- Миракс шагнула назад к Коррану, и их пальцы соединились.- Новая должность принесет новые обязанности?

- Это уж точно,- Ведж помрачнел и оглядел ангар.- С моей стороны будет беспечностью не спросить, как ты узнала, когда нас встречать, и каким образом вообще сюда попала. Предполагается, что здесь есть охрана

- Это ты сделал его параноиком?

Взгляд Миракс был тяжел, как дюракритовая плита. Корран отрицательно замотал головой.

- Это не я. И я бы не стал задавать подобные вопросы человеку из семьи Террик.

- И то верно. Наверное, я должен радоваться, что Бустер не расположил тут свой "Искатель приключений".

- Он бы так и сделал,- рассмеялась Миракс,- но он не до конца уверен, что Траун погиб. Считает, что этими слухами пытаются выманить его "звездный разрушитель" из укрытия, чтобы Траун мог добавить трофей к своему флоту.

- Бустер против Трауна? Я бы немало дал за билет на подобный матч.

- Ты подожди, вот увидишь, Бустер решит, что раз из-за его прыжков туда-сюда на "Искателе" появилось множество историй об имперской "двойке", шныряющей в тылу у Трауна, то как раз на Бустера Траун так отвлекся, что погиб на Билбринги,- Ведж с трудом сдерживал смех.- Лет через пять мы узнаем, что к станции "Голан" мы летали на "Искателе".

Корран собрался было что-то ответить, но Миракс прижала пальцы к его губам и так глянула, что отбила всякую охоту говорить что-либо о ее отце.

- Что касается вашего вопроса, генерал Антиллес, ваше прибытие не было тайной, поскольку адмирал Акбар решил устроить праздник в честь возвращения эскадрильи. М-3, будучи исполнительным, передал мне список того, что потребуется для торжества.

Корран бережно отвел пальцы Миракс от своих губ.

- Банкет будет обеспечивать дроид, что ли?

- Смотря что он предпочтет: с него бюджет или выбор утешений. Собираемся в центре отдыха у вас на базе в восемь.

Ведж кивнул.

- Сделаешь ришкейт?

- Собираюсь. Дома есть почти все, что нужно, кроме разве что помощника,- Миракс с намеком взглянула на Коррана,

Тот кивнул в сторону "крестокрыла": техник сгружал на палубу астродроида.

- Будет тебе Свистун.

- Я другое имела в виду.

Корран вспыхнул, ругая себя за недогадливость, глянул на Веджа:

- Разрешите идти, генерал? Стряпня ждет.

* ^ *

Кухня в их скромной по размерам квартире, хоть и была заполнена лучшей, а значит и самой компактной, утварью, какую они могли себе позволить, по тесноте напоминала кабину "крестокрыла". Особенно когда они пытались втиснуться туда втроем. Свистун произвел расчет времени приготовления ришкейта и обещал громко позвать, когда все будет готово, так что Коррану с Миракс удалось провести некоторое время вдвоем и не на кухне. Они удалились в небольшую гостиную, прилегавшую к меньшей из двух спален. Эту спальню Миракс использовала для своих импортно-экспортных операций, поэтому вместо постели там находилась целая куча довольно странных вещей. Корран стал бы возражать против такого, если бы не одно "но": беспорядок в комнате не давал возможности предложить ее в качестве жилья отцу Миракс во время его визитов на Корускант.

Пока Корран вместе с Разбойным эскадроном гонялся за Гранд адмиралом Трауном, Миракс полностью переделала большую спальню. Кому-то перестановка в комнате во время войны могла бы показаться легкомысленным занятием, но по размышлении Корран понял свою жену. Во время "трауновского кризиса" Миракс не сидела сложа руки, она потратила много сил и времени, спасая беженцев с планет, находившихся под угрозой Трауна. Она перевозила припасы нуждающимся. Когда же она вернулась в квартиру на Корусканте, пустая спальня только подчеркивала отсутствие мужа. Корран оценил изменения, которые Миракс хотела ему показать, как и то, что она создавала будущее вместо того, чтобы волноваться о неясностях настоящего.

Как только стряпню перевалили на Свистуна, Миракс, не в силах скрыть радостного волнения, провела Коррана по обновленному дому. Новая кровать оказалась невероятно удобной, ковер оттэганского шелка очень мягким, а полотенца замечательно впитывающими воду. Миракс запустила руки даже в гардероб мужа: добавила несколько стильных костюмов. Хотя, на вкус Коррана, яркие цвета резали глаз. Но едва он попытался выразить недовольство цветом одежды, Миракс фыркнула:

- Корран, ярко-зеленые штаны и куртки с белым воротником сейчас в моде. Империя больше не будет пытаться уничтожить Новую Республику. Никто теперь не хочет носить одежду строгих имперских цветов или блеклых, как у повстанцев. Им нужно было не выделяться, но сейчас такой необходимости нет.

- Выделяться это понятно, но зачем же делать из себя мишень?

Миракс поправила маленькие серебряные сережки в ушах. Корран сломал голову в попытках уразуметь, каким образом черное платье с глубокими вырезами спереди и сзади при свете лампы приобретает тот же серебристый оттенок. Наверное, в ткань вплетена специальная нить, которая отражает свет под определенным углом. В таком одеянии Миракс уж точно стала бы отличной мишенью.

- Великолепное платье.

- Спасибо. Это ты мне подарил на годовщину.

Корран начал что-то говорить, смутился и замолчал, нахмурясь. Миракс наблюдала за его отражением в зеркале.

- Я не забыл,- наконец сказал он.

- Знаю. Я получила твою записку. Если бы ты был здесь, ты подарил бы мне что-нибудь в этом роде, так что я немножко помогла,- женщина повернулась и крепко обняла его.- Знаешь, хотя мы и проводим много времени раздельно, я очень рада, что вышла за тебя замуж.

- Я тоже рад,- Корран легонько провел пальцами по ее обнаженной спине.- Следующего имперца, или военачальника, или пирата, который пожелает разлучить нас, я убью собственными руками.

- Читаешь мои мысли, дорогой,- Миракс поцеловала его в кончик носа, потом развернула мужа и подтолкнула к двери.- Может быть, Пронырам стоит сделать официальное заявление на этот счет, и тогда наступит мир.

Вечеринка удалась на славу, хотя Корран предпочел бы остаться дома с женой. За три года, проведенных в эскадрилье, пилоты великолепно узнали характеры, сильные и слабые места друг друга. Они провели вместе огромное количество времени, обычно в обстоятельствах, которые в лучшем случае можно назвать неблагоприятными. Приятно было видеть друзей без обычной напряженности боя.

Корран с улыбкой наблюдал за Гэвином Дарклайтером, танцующим со своей возлюбленной Асир Сей'лар. А ведь он пришел в эскадрилью долговязым кареглазым подростком. Мягкая речь, открытость располагали к Гэвину, призывали доверять ему. За три года паренек возмужал, отрастил усы и небольшую бородку. Война превратила его из фермера с глухой планетки в пилота-аса и мужчину, который думает прежде, чем что-то сделать. Уроженка Ботавуи, Асир совершенно не похожа на него. Рядом с длинным Дарклайтером она кажется еще меньше ростом, похожая на котенка с черно-белой шерсткой. В фиолетовых глазах никогда не угасают искорки озорства, а движения дают понять, что она не так слаба и беззащитна, какой кажется. Корран уважал ее за умения пилота и за сделанный выбор. Она осталась в эскадрилье против желания верхних чинов ее родного сообщества, она продолжила встречаться с Гэвином, несмотря на их открытое неодобрение. Требовалась немалая сила воли, чтобы проявить такое неподчинение, особенно ботану. Но Асир силы воли было не занимать.

Подошел Оурил Кригг с тарелкой в руках. Он взял всеми тремя пальцами длинную поблескивающую полоску протоплазмы и всосал в рот. Послышался громкий щелчок жвал. Ганд зашипел - в переводе на человеческие проявления эмоций это означало довольный вздох.

- Вкусные?

- Да, Корран, очень,- жвала раздвинулись в широчайшей улыбке, на какую Оурил был способен.- Но к ним надо привыкнуть. На Ганде есть несколько рас, которые не могут есть уумлорти - для них это смертельно. Не думаю, что тебе понравится.

Корран потрепал друга по покрытому серо-зеленым экзоскелетом плечу.

- Честно говоря, я не большой поклонник слизистой еды. К тому же, что-то мне не хочется сегодня рисковать жизнью. Но ты не стесняйся, ешь.

- У меня нет намерения стесняться, Корран.

- А было время, когда ты прекратил бы есть.

- Оурил не совсем понимает.

- Я смотрел на Гэвина и думал о времени, когда мы еще только собрались в эскадрилью. Ты тогда не был йанвуином и всегда называл себя Оурил или Кригг. Ты был осторожным. А потом стал более умелым и уверенным в себе, это здорово.

- Оурил, которого ты описываешь, вероятно, указал бы на то, что он многому научился у тебя за время пребывания в эскадрилье.

- Возможно.

- А вот я не буду так льстить твоему эго,- жвала раскрылись и с громким треском захлопнулись.- Я шучу, понимаешь?

- Я понял. Ты действительно научился.

- Да. Я научился ценить друзей,- ганд указал на другую танцующую пару.- Капитан Селчу сосредоточился на борьбе с Империей, даже несмотря на подозрения в шпионаже. Зима поддерживала его, когда Новая Республика предъявила обвинение. Мы все обрадовались, когда его невиновность была доказана, но невзгоды не ожесточили капитана Селчу.

- Верно, он не принял все это слишком близко к сердцу.

Корран оглядел комнату. Хобби и Йансон треплются в углу с ботанами. Инири Форж и Навара Вен с женой Рисати Йнр за столом слушают пожилого пилота, а тот, обретя слушателей, увлеченно рассказывает байки из своего летного прошлого. С тех пор как Рисати ушла из эскадрильи и занялась семьей, ее видели только изредка. Мин Донос и Ведж ведут беседу с генералом Салмом. Женщина-куаррен Лиир Заток и мужчина иссори Хе-Джин Слее, общаются с Коми Комадом, тви'лекком, когда-то служившим главным механиком в Разбойном эскадроне.

- Несмотря на наши различия, эскадрилья нас объединила. И то, что это случилось, дает некоторую надежду для Новой Республики.

- Да, я должен тоже надеяться на это,- Оурил поглотил еще один уумлорти.- Хорошо друзьям собраться вместе.

- А я и забыл, что нас так много,- улыбнулся Корран.

Он кивнул в сторону высокого мужчины с бородой, тот как раз протискивался к ним сквозь толпу. Корран уже встречал его, но кто он, припомнить не удавалось. Человек махнул рукой с отсутствующими безымянным пальцем и мизинцем.

- Ситхово семя! - выругался Хорн.

- В чем дело? - забеспокоился Оурил.

- Этот человек был вместе со мной пленником на "Лусанкии". Он один из пропавших,- Корран устремился вперед с выражением крайнего удивления на лице.- Черные кости Императора, что ты здесь делаешь?

Человек остановился в нерешительности.

- У меня для тебя послание, Корран Хорн,- он вдруг начал тереть виски.- Прости. Я знаю тебя, но... Я не знаю, кто я.

Корран остановился в нескольких метрах от него.

- Ты был вместе со мной на "Лусанкии", ты служил помощником генерала Йана Додонны. Тебя зовут Урлор Сетте.

- Да, Урлор Сетте.

На мгновение в карих глазах засветилось облегчение, и вдруг они закатились. Из носа, из глаз и ушей потекла кровь. Человек вскрикнул, изо рта тоже хлынул темно-красный поток. Спина изогнулась, жутко захрустели кости, он свалился назад и остался лежать в медленно растекающейся луже крови. Толпа подалась прочь. Корран опустился рядом с телом, потянулся, чтобы пощупать пульс, но рука остановилась на полдороге. Он и так знал, что пульса нет. Может быть, он не слишком много внимания уделял своим потенциальным способностям джедая, но сейчас Корран без тени сомнения знал, что Урлор мертв. Ведж опустился на корточки рядом с ним.

- Что случилось?

- Урлор Сетте был на "Лусанкии". Он сказал, что у него для меня послание,- Корран закрыл мертвецу глаза.- Послание я получил. И судя по способу доставки, оно может быть только от одного существа.




Принц-адмирал Делак Креннель беззвучно шагал по темным коридорам своего дворца. Высокий, ладно скроенный, с широкими плечами и узкими бедрами, Креннель гордился своим умением двигаться стремительно и бесшумно. В дни учебы в имперской военной Академии на Префсбелте он считался непревзойденным специалистом в рукопашной схватке, а сейчас радовался, что спустя годы сохранил прекрасную физическую форму. И ничуть не сбавил с тех пор.

Он бросил взгляд на неприкрытый синтеплотью протез, который заменял ему правую кисть и предплечье. Искусственные пальцы без единого звука смыкались в кулак. Креннель ощущал себя лучшим бойцом, чем был раньше, и это было хорошо. Сегодня он должен был быть таковым.

Он вошел в кабинет, приглаживая коротко подстриженные волосы и создавая на голове видимость порядка. Белая одежда с алой окантовкой все еще была не застегнута, и собственный внешний вид озаботил бы принц-адмирала, если бы не неурочный час и тот факт, что из крепкого сна его вырвали очень важные новости. Послание, доставленное роботом-секретарем, мгновенно прогнало сон и заставило пойти в кабинет. Креннель обязан был получить подтверждение услышанному.

Принц-адмирал прищурился. Он с трудом поверил в гибель Гранд адмирала Трауна. Он вообще не хотел признавать эту новость, так как надеялся в один прекрасный день самостоятельно убить этого синекожего выскочку. Командование направило Креннеля в Неизведанные регионы, где он и обнаружил, что командует им именно Траун. Оскорбительно получать распоряжения от не-человека, и хотя Креннель признавал гениальность этого надменного экзота, все равно считал его недоноском.

Делак помнил, как Траун изучал культуру других народов, выискивая там намеки, о чем и как думают создатели этих шедевров. Траун утверждал, что подобные занятия обеспечивают его ключами к победе над ними. Креннель же подозревал, что вся эта возня порождает в Гранд адмирале уважение к тем же самым народам - а ведь все это не-люди! - и тем самым подточили эффективность. Делак продемонстрировал Трауну, что безжалостность много действеннее художественных штучек, но реакция Гранд адмирала на урок вышла за рамки самого урока.

У Креннеля до сих пор вспыхивали щеки, стоило вспомнить, как эта нелюдь отослала его назад в Центральные миры. Делак вернулся опозоренный и пребывал в уверенности, что карьеру ему испортят,- и не без участия Императора, на которого Траун имел необъяснимое влияние. К счастью для Креннеля, Император уже погиб у Эндора, в результате чего наказания удалось избежать.

- И навек отказал мне в отмщении,- разнесся по темному коридору басовитый голос принц-адмирала, хотя Креннель всего лишь процедил слова; металлическая рука вновь сжалась в кулак.- Навеки запятнал мою репутацию.

Он вернулся во флот, отказавшись от изначального порыва объявить себя еще одним вольным военачальником, но через шесть месяцев после гибели Императора обстоятельства предоставили ему возможность взять судьбу в свои руки. Старший советник Императора Сате Пестаж подчинил себе Центр Империи. Когда положение узурпатора пошатнулось, Пестаж попытался договориться с Новой Республикой. Он предложил мятежникам столицу и несколько ключевых миров в обмен на свою безопасность и благополучие. Военный трибунал, заменивший предателя после его побега на Куитрик, поручил Креннелю исполнить роль правосудия. Делак полетел на Куитрик, отыскал беглеца и отобрал у него имущество и власть, после чего объявил себя принц-адмиралом (он сам лично придумал этот титул) и успешно прибрал к рукам с десяток планет, из которых сколотил Гегемонию и которой правил в смутные времена, последовавшие за падением Центра Империи.

А затем явился Траун. И присвоил себе власть. Креннель не отказал экзоту в поддержке, он исправно поставлял его эскадре амуницию, боеприпасы, персонал, но никогда не признавал за ним верховенства Принц-адмирал приходил в ужас при мысли, что Траун мог покуситься на его маленькое королевство, но позволял себе верить, будто устоит перед вторжением.

У дверей в кабинет он провел механической ладонью над пластиной замка. Затем толкнул плечом дверь, но та не поддалась. Креннель повторил все ходы, на этот раз медленнее, чтобы встроенный сенсор распознал сигнал от вживленного в ладонь микрочипа.

С прежним результатом.

Принц-адмирал рыкнул и набрал шифр. Замок щелкнул, Креннель опять толкнул дверь. Он сделал два шага внутрь темной комнаты, когда почувствовал на горле что-то холодное и скользкое. На следующем шаге неизвестный предмет сдавил ему шею. Один взмах искусственной руки, сильный рывок - и на шее болтается лишь обрывок удавки.

В темноте раздались короткие неторопливые аплодисменты. Не обращая внимания, Креннель прошагал к столу и протянул руку к выключателю. Он помедлил всего секунду, прежде чем повернуть голову к источнику звука, задержав пальцы в миллиметре от рычажка.

- Если бы нужна была моя смерть, удавка бы затянулась. Свет убьет меня или нет?

Ответила ему тишина

Креннель перевел взгляд на свою руку и щелкнул выключателем. Активировались встроенные в стены длинные световые панели, потолок отразил свет на пол Комната, декорированная в коричневых и бурых тонах, заполнилась теплым сиянием. Креннель выпрямился во весь рост и медленно развернулся к своему гостю. Принц-адмирал умел производить впечатление, а учитывая обстоятельства, сейчас впечатление было необычайно важным

Вот тут посетитель его превзошел.

Вернее, посетительница. Креннель не видел ее несколько стандартных лет, если не считать пары-тройки ночных кошмаров. Немного ниже его ростом, распущенные черные волосы - лишь две белые пряди обрамляют лицо, которое удостоилось бы похвалы на многих планетах. Высокий лоб, четко очерченный подбородок, высокие скулы, прямой нос, только две детали портили впечатление от портрета.

Во-первых, глаза. Левый горел алым, словно раскаленная лава, как будто радужка налилась кровью после радиоактивного ожога. Бледная голубизна второго глаза казалась холоднее замороженного метана, и одного взгляда гостьи хватило, чтобы у Креннеля побежали по спине мурашки. Женщина излучала могущество. Креннель находил ее соблазнительной и одновременно сознавал, что она сожрет его с потрохами, если придумает способ.

Второй изъян в ее редкостной красоте - сеточка шрамов, разбегающихся от небольшой отметины на правом виске. Креннель пристально изучал лицо женщины, обнаружил легкую асимметрию и предположил, что это результат серьезной травмы, потребовавшей хирургического вмешательства. Поговаривали, что Разбойный эскадрон похвалялся, будто бы они прикончили Снежную королеву на Тайферре. Выходит, соврали.

Креннель неторопливо снял проволочную петлю с шеи и швырнул на пол.

- Ты уверена в том, что творишь, Исард? Женщина холодно улыбалась.

- Я могла бы убить тебя здесь, в кабинете. Твои люди пришли бы утром и нашли в твоем кресле меня. Уясни, я могу забрать твою жизнь, не успеешь даже моргнуть, но пока у меня нет такого намерения.

Ее речь звучала ровно и холодно; Креннель хорошенько обдумал сказанное, перед тем как ответить. Он расчленял фразы в поисках истины, не желая признавать, что сто гостья говорит правду. Он погибнет в ту же секунду, когда позволит себе хотя бы вообразить, будто у Исард нет тайных планов. И все же обман не обнаруживался. Пока что. - Значит, тебе что-то понадобилось.

- Все то же, что и всегда. Сохранение Империи моего господина.

Креннель счел возможным рассмеяться и уселся на краешек широкого стола.

- Ранение лишило тебя парочки болезненных воспоминаний. О потере Центра и гибели Императора.

Черты женщины заострились.

- Я отлично все помню! И ношу эту боль в моем сердце.

А оно у тебя есть ?! Креннель не изменился в лице.

- Тогда тебе должно быть известно, что недавно погибла и надежда на возрождение.

- Ты о Трауне? Креннель выгнул дугой бровь.

- А ты?

Женщина прижала ладони одна к другой - палец к пальцу.

- Траун был великолепен, этого у него не отнимешь. Но ему недоставало правильной точки зрения. Дай ему задание, он его выполнит безупречно. Сомневаюсь, что кто-нибудь лучше него сумел бы утихомирить дикарей. Он потрясающе действовал против Новой Республики. Но ему никогда не приходило в голову, что порой огневая мощь вселяет больший ужас в сердца. А ужас сам по себе оружие дальнего радиуса действия.

Металлическая ладонь принц-адмирала стиснула край столешницы.

- Я и раньше указывал на этот его недостаток.

- Что еще взять с экзота? - краешки губ Йсанне Исард лениво поползли вверх.- Они жаждут сравняться с людьми, не догадываясь, что мы высшая раса. Они не прикасаются к рычагам власти, которое им дает высокое положение, а следовательно, не могут вызвать в нас уважения, которое мы оказываем равным себе. Они рядятся в дорогие одежды, прикрываются благородством, подражают нам во всем и не видят, что если не рискнут совершать поступки, ведущие к власти, то и не приобретут ее.

У Креннеля застучало в висках. Сердце колотилось быстрее от слов, произносимых сиплым негромким голосом, почти шепотом. Исард высказывала мысли, которые лелеял принц-адмирал с тех самых пор, как мальчиком помогал отцу сжигать жилища не-людей, чтобы агрокомбинат мог превратить их земли в свои угодья. Интонация этой необыкновенной женщины, убеждение, уверенность - все находило отклик. Исард знала, о чем он думает, знала, что может раскрыть перед ним свою душу и не стать объектом насмешек.

Креннель заставил себя дышать.

- Значит, ты согласна, что Республика Мон Мотмы - оскорбление всего человечества

- "Оскорбление"? Как вы добры, принц-адмирал! - Исард встала и принялась расхаживать по дуге, ни разу не приблизившись к собеседнику ближе чем на три метра.- Она мерзость. Не так давно ботаны были весьма недружелюбно настроены против мон каламари, а ведь оба народа - уважаемые члены Новой Республики. Они до сих пор вооружаются в надежде когда-нибудь - на следующей неделе, в будущем году, в грядущем десятилетии - создать собственные империи и припомнить давние обиды и ссоры.

Она расхохоталась.

- Можешь себе вообразить сумятицу, если всплывут имена тех, кто уничтожил каамаси, а, принц-адмирал? Планетарный геноцид - преступление, смыть которое все потребуют потоками крови, учитывая, какие мирные и ласковые эти самые каамаси. Новая Республика воздвигнута на шатком основании. Сейчас много энергии оттягивает создание единого правительства, но как только они его создадут и примутся драться за власть, здание пойдет трещинами и рухнет.

Креннель провел ладонью по колючей щетине на подбородке,

- Точно подмечено, Исард, но едва ли это великое открытие,- принц-адмирал принял решение вывести собеседницу из равновесия, для собственной безопасности разумеется.- С такой прозорливостью тебе бы построить собственную империю. Подожди-ка, ты ведь уже предпринимала неудачную попытку, верно? И мятежники тебя за это убили.

В ее глазах полыхнул огонь, Исард машинально прикоснулась кончиками пальцев к шраму.

- У них не получилось.

Креннель обратил внимание на отсутствие уверенности. Она не помнит, что там произошло; амнезия, что неудивительно. Травма была тяжелая. Наверное, считает, что немного сдала, вот и заявилась в гости.

- Предоставляешь мне анализ политической ситуации, чтобы я мог спокойно сидеть и наблюдать, как Галактику раздирают гражданские войны?

- Нет, я говорила для того, чтобы ты увидел возможность перестроить Империю и сесть на ее трон,- женщина ткнула в Креннеля пальцем.- Вспомни на досуге, я уже делала тебе подобное предложение, но ты предпочел брать с боем владение Пестажа вместо того, чтобы привести отступника ко мне. Я бы сделала из тебя Императора. И по-прежнему могу.

Принц-адмирал взял со стола комлинк.

- Давай позвоним Мон Мотме и попросим передать нам власть.

- Не так быстро. Она вручит ее нам по собственной воле.

- Ты бредишь? Лицо Йсанне Исард осветила короткая злая улыбка.

- Ты ведь не удивишься, если узнаешь, что был предметом напряженной дискуссии Временного правительства? Мятежники испытывают острую необходимость преподать кому-нибудь хороший урок, но хотят выбрать из военачальников одного и обойтись с ним так скверно, чтобы все остальные поджали хвосты и заделались паиньками. Остановились на твоей кандидатуре.

- Моей? Но это бессмысленно! - Креннель нахмурился.- Я пять лет выстраиваю оборону своих планет, слежу на них за порядком. Я не самая доступная мишень.

- Зато ты убил советника Императора и заработал на его смерти. В Республике сочли, что, если оправдать войну против тебя идеями справедливости и желанием привести на суд военного преступника, остальные военачальники намочат штанишки и с ними будет легче управиться.

- Политические мотивы - не лазеры и не дефлекторные шиты,- Креннель скрестил руки на груди.

- Верно,- кивнула Исард.- Но политики играют роль генераторов. Задумайся хоть на мгновение. Если Республика исправит зло Империи, кто окажется в проигрыше?

- Люди. При Империи они процветали. Объяви равноправие, и придется делиться со сбродом.

Людям придется довольствоваться малым, чтобы экзоты получили больший кусок.

- Молодец. А у кого в руках тот пирог, на который все нацелили вилки?

Креннель улыбнулся:

- У людей. И даже самые завзятые либералы, самые ярые любители целоваться с экзотами, самые активные горлопаны призадумаются, когда их вынудят отдать больше, чем они хотят, ради помощи всем несчастненьким.

- Именно. Те, кто хочет сохранить богатство и власть, будут тормозить перемены. Те, кто хочет власть и богатство приобрести, начнут их подталкивать. Вот твой шанс, принц-адмирал. Ты объявишь свою Гегемонию дружественной к людям. Ты дашь убежище любому, кого обидела Новая Республика И ты будешь подчеркивать, что Гегемония открыта всем расам, что успех здесь базируется на личных усилиях и упорном труде, а не на генетическом коде. Мол, все мыслящие создания вольны сделать лучше свою жизнь и жизнь своих домашних.

Креннель согласно кивнул.

- Когда Новая Республика выдвинется против меня, сложится впечатление, будто экзоты имеют значительный перевес в правительстве. Эта мысль посеет среди людей страх, и даже некоторые военачальники объединятся, чтобы самим не стать мишенями.

- Великолепно. А на обвинения в убийстве ты ответишь, что обошелся с Сате Пестажем так же, как намеревалась поступить Новая Республика. Собственно, насколько я помню, Пестаж бежал от мятежников на Куитрик в поисках убежища. Не боялся ли он суда за преступления на службе Империи?

Принц-адмирал задумчиво постукивал металлическим пальцем по квадратному подбородку.

- Помнится, он что-то такое говорил перед смертью.

- Тем лучше.

Креннель пристально вгляделся в лицо собеседницы.

- Итак, ты явилась сюда, рассказала мне о замыслах Новой Республики и предложила содействие. Ради чего?

- Ради сохранения того малого, что осталось от Империи.

- Не стоит повторяться. Я поверил еще в первый раз, но ведь это не все. Ты же еще чего-то хочешь. Лично для себя.

- Не буду отрицать, и ты дашь мне то, что мне нужно,- Исард прикоснулась кончиками пальцев к шрамам у себя на лице.- В прошлом Разбойный эскадрон перешел мне дорогу, а я никому не спускаю такую наглость. Во время грядущих событий я расставлю для Проныр капкан, а ресурсы предоставишь мне ты.

Креннель негромко фыркнул,

- И я не питаю любви к Разбойному эскадрону. Ты немного просишь, но цель твоя благородна.

Но если мы говорим о ловушках... похоже, Проныры заговорены против них.

- В прошлом, мой принц-адмирал,- голубой глаз Исард сверкнул льдом.- В прошлом. Я послала им весточку, которая смутит их покой. Подкинула наживку, и как только они ее заглотнут, так сразу же попадут в мои силки. Увидишь, ты еще увидишь мою правоту. А когда придет время, твои счеты с Пронырами тоже будут улажены.




Веджа трясло крупной дрожью, и вовсе не потому, что в морге было очень холодно. Хотя и поэтому тоже. За большим транспаристиловым окном, которое отделяло кореллианина от помещения, где царили нержавеющий металл и кафельная плитка, в котором дроиды проводили вскрытие, были видны ряды небольших дверок. А за дверками ждали мертвецы, когда кто-нибудь придет выполнить печальную обязанность и займется ими. Два дроида, 2-1Б и МД-1, открыли одну из многочисленных холодильных камер, выдвинули оттуда полку и уложили на нее выпотрошенное тело Урлора Сетте. Закрываясь, дверца приглушенно щелкнула.

Ведж отвернулся и стал смотреть на живых. В кресле, спрятав лицо в ладонях, сгорбился Корран

Хорн. Кровь запачкала обшлага рукавов, перед кителя и штанину. Вечно неунывающий Хорн был подавлен. Неудивительно - терять друга всегда плохо, да еще такой жуткой смертью.

Но Ведж слишком хорошо знал своего пилота: Корран не просто испытывал тяжелое потрясение. Гибель Сетте означала его поражение. Он дал слово, что освободит заключенных "Лусанкии". Эта смерть - лишь первый проигрыш, за ним могут последовать и другие.

Рядом с Хорном сидела молодая женщина и гладила его по спине. Светлые волосы ее были уложены в высокую прическу, а поверх лазурного платья был накинут черный короткий жакет. Она тоже присутствовала на вечеринке и немедленно взяла ситуацию под контроль. Веджа поражало ее хладнокровие, но он давно привык уважать и восхищаться силой духа Йеллы Вессири.

- Корран,- негромко произнесла девушка,- ну каким образом ты виноват в смерти этого человека? Ты его не убивал.

Хорн приподнял голову; глаза у него покраснели.

- Дроиды утверждают обратное,- он ткнул пальцем в небольшую плоскую коробочку с проводами, которую робот-патологоанатом положил на стол посреди комнаты.- В ту секунду, когда я произнес его имя, я обрек Сетте на смерть. С тем же успехом можно было приставить к его виску бластер и спустить курок.

- Послушай меня, Корран Хорн! Ты городишь абсолютную чушь! - резко произнесла Йелла - Сетте убил тот, кто собрал это устройство, кто имплантировал его твоему другу.

- Головой я все понимаю, а вот сердцем...- Хорн постучал по груди кулаком.- А сердцем ощущаю вину. Если бы мы не мешкали и отыскали заключенных, может быть...

- Хорош дурить,- посоветовал ему Ведж.- Ты не хуже меня знаешь, какую кучу времени мы грохнули на поиски. Проныры только ими и занимались, пока я летал с Призраками. На тебя работала и Йелла, и разведка Новой Республики. Ты сделал все, что мог, даже больше.

- Но я их не нашел!

- О да, ты не нашел.- скольких? Две сотни? Хорошо - три сотни человек в Галактике, где тысячи тысяч планет! - взорвалась наконец-то Вессири.- Молодец. Контакты имеются лишь с тремя четвертями прежних имперских миров, и мы все знаем, что по большей части это пустые формальности. Исард раскидала заключенных по разным тюрьмам именно потому, что знала: мы их ищем и хотим вернуть. Уж у кого-кого, а у нее хватит ума предпринять шаги, чтобы мы их никогда не отыскали.

- А секрет, где она их разместила, взорвался вместе с ней на Тайферре. Вы с Тикхо сами торпедировали ее челнок,- хмуро вставил Ведж.- Если ты не знал, где Снежная королева спрятала заключенных, как ты мог предвидеть такой результат?

Йелла кивнула, обрадовавшись поддержке.

- И, Корран, вот только не начинай песни: если бы мы оставили ее в живых! Ее нельзя было отпускать. Такое зло надо останавливать, и все, кто был на "Лусанкии", согласятся с тобой. Не веришь, спроси у Селчу, он тебе популярно разложит по полочкам.

Антиллес сглотнул комок в горле. Муж Йеллы, Дирик, тоже когда-то побывал на "Лусанкии", хотя до самой его гибели никто об этом не догадывался. Йсанне Исард сломала Дирика, превратила в своего агента и послала за имперским офицером, который сдался Новой Республике. И охрану которого поручили Йелле. Вот тогда Йелла и застрелила собственного мужа. Точно так же, как Коррана вынудили завести механизм и убить собственного друга.

Хорн сжал руки девушки.

- Разумеется, ты права. Вы оба правы, ребята. Я все знаю. Но пока мы не найдем заключенных, ничего не изменится...- он помолчал и добавил севшим голосом: - Или выясним, что с ними случилось.

Йелла встала и подошла к столу, взяла плоскую коробочку с проводами - не больше колоды карт,- повертела в руках.

- Нам есть с чего начинать. Эта гадкая маленькая фитюлька собрана из имевшихся на складе деталей, но здесь есть и сделанные на заказ компоненты. Кто бы ее ни создал, свое дело он знал.

- Эта штука убила Сетте, это я видел,- Ведж нахмурился.- Но каким образом?

Йелла вскрыла коробочку и продемонстрировала ее содержимое: несколько микросхем и другая электронная начинка, два микроаккумулятора, крошечный элементарный моторчик, разноцветные провода и металлический цилиндрик с высверленными на равном расстоянии дырочками. Девушка нажала на кнопку, цилиндр подпрыгнул.

- Предварительный анализ показал, что внутри находились тонкостенные стеклянные капсулы с двумя мощными препаратами. Наркотическое вещество и естественного происхождения яд. Редкий гемотоксин, действует как кислота, разъедает стенки капилляров. Отсюда - обильно кровотечение изо рта, носа и глаз, которое мы наблюдали. Наркотик поднял у Сетте давление, за секунды накачав яд в организм. Урлор погиб от обширного кровоизлияния в мозг.

Ведж неуютно поежился.

- То есть эту штуку каким-то образом прикрепили к его кровеносной системе?

Йелла показала ему дно коробочки.

- Имплант соединен с аортой. Яд распространился почти мгновенно. Считанные секунды.

Корран поднялся из кресла, подошел и тяжело оперся о стол.

- А вот эту штуку я знаю, ее используют в киберпротезах. Машинку вживили в слуховой нерв, и она ловила каждое сказанное нами слово. Когда чип опознал мой голос, а я произнес имя Урлора, заработал моторчик, отщелкнулись зажимы, удерживающие цилиндр. Процесс запущен.

Ведж неохотно кивнул.

- Считаешь, образец голоса получили, когда ты был на "Лусанкии"?

- Может быть... но едва ли,- Корран устало пожал плечами.- Там мы почти не пользовались именами. Назовешь кого-нибудь по имени и дашь импам дополнительную информацию. Скорее всего, образец получили из различных докладов, которые я писал о своем пребывании на "Лусанкии".

Генерал Антиллес почувствовал себя сосулькой.

- А разве они не под грифом "совершенно секретно"?

- Насколько я знаю, пока еще там.

- Так оно и есть,- подтвердила Йелла Вессири.- А это означает, что кем бы ни был наш противник, у него есть доступ к секретным файлам. Хотя... почему я не удивляюсь?

Ведж приподнял бровь.

- А почему, собственно?

- Пошевели своими генеральскими мозгами. Урлор Сетте явился на вечеринку, устроенную в честь Разбойного эскадрона., прием, о котором вы все даже не знали до сегодняшнего вечера. Праздник не афишировали, но тем не менее Сетте умудрился туда попасть.

Йелла отложила инъектор.

- Приходится признать, что кому бы Исард ни доверила распорядиться заключенными, эта личность занимает достаточно высокую должность в разведке. Киртан Лоор передал нам информацию об операциях на Корусканте, но недавние события продемонстрировали, что он далеко не все нам рассказал. Безопаснее было бы предположить, что наши секреты по-прежнему утекают к врагу.

- А мне это даже в голову не пришло,- вздохнул Антиллес.

- Ведж, тебя не учили анализировать данные. Ты обеспечиваешь нас сведениями или действуешь согласно планам, сформулированным на их основе. От тебя не требуется интерпретировать или анализировать информацию,- Йелла подарила ему теплую улыбку.- По крайней мере, не приходилось до тех пор, как ты выиграл новые лычки, генерал.

- Забыла, как меня зовут, что ли? Ведж отвернулся.

- А мне-то казалось, что ты не возражала...- обиженно буркнул он.

- Никогда в жизни не допущу мысль, что звание затуманит тебе мозги!

- Зато, как и все остальные, считаешь, что оно заставит их работать активнее.

- По-другому, Ведж, просто по-другому. Йелла положила руку на плечо забытому Хор-ну.

- Нечего тебе тут делать, Корран. Ведж отвезет тебя домой. На анализ токсина и спускового механизма уйдет еще несколько часов.

- Без проблем,- забыл все обиды Антиллес.- Если сравнивать тебя и того, кто решил схватиться в рукопашную с хаттом, ты проиграешь.

- Несколько матчей подряд,-уточнил Хорн.- Хотя личный шофер мне не нужен, я хочу немного прогуляться.

Ведж посмотрел на дверь.

- Тогда и я разомну ноги.

- Нет, я хотел бы побыть один,- Корран застенчиво улыбнулся.- Ребята, лучше вас у меня нет и не будет друзей, я благодарен вам за заботу, но сейчас мне крайне необходимо кое-что обдумать.

Ведж открыл рот, чтобы заспорить, но Йелла едва заметно покачала головой, и бравый генерал заткнулся.

- Ладно, захочешь поговорить, не маленький, сумеешь справиться с комлинком,- помолчав, сказал он.- То же самое, если заблудишься, почувствуешь себя одиноким или захочешь наведаться в притон к свуперам. Сам выбирай.

- И не забудь про меня, если все-таки свяжешься со свуперами,- Йелла крепко обняла Хорна.- Ступай домой и хорошенько выспись. Начальные сведения мы получим завтра утром.

- Спасибо,- Корран устало чмокнул девушку в щеку, спохватился, торопливо отсалютовал ухмыляющемуся начальству.- Явлюсь в твое распоряжение завтра утром, генерал.

- Просто оповести МЗ, где тебя носит, и порядок,- Ведж с улыбкой откозырял в ответ.- Если я потребую тебя на базу, Миракс мне в бешенстве голову оторвет. Доброй ночи.

Он молча наблюдал, как уходит Хорн, затем посмотрел на Йеллу.

- Ты соврала, что завтра у нас будут все нужные сведения, или просто надеешься?

- У нас будут ниточки,- девушка постучала пальцем по коробочке.- Основные компоненты устройства высокими технологиями не пахнут, а это значит, что механизм сконструировали и собрали на той же планете, где произвели детали. Учитывая стоимость перевозок, нет смысла таскать туда-сюда дешевку. Чипы и имплант-соединения могли взять где угодно, но во время сборки их модифицировали. Это не сложно, но требуется технический опыт и определенное оборудование. Как только мы определим планету, сразу начнем исследовать места и народ, которые подойдут под описание.

Ведж потер ладонью челюсть.

- А что с токсином?

- Вот его могли привезти откуда угодно, сделать вытяжку из привезенных материалов или произвести на месте. Сначала проверим синтетические яды, с ними все иначе, чем с натуральным продуктом. Самое легкое - выяснить, произведен яд из экзотических растений или выделений животных, которые не являются резидентами планеты-производителя. На большинстве миров требуется регистрировать привозную экзотику, отсюда и начнем.

- Куча работы впереди,- кореллианин одернул помятый китель.- С чего начнем?

- Мы?

- Эй, а кто недавно утверждал, что лычки заставят мою голову работать иначе? Почему не сейчас?

Йелла смотрела на него сквозь полуопущенные ресницы и вдруг заулыбалась.

- Дроидам потребуется какое-то время на анализы, а потом компьютеры начнут составлять списки, перепроверять их и в результате отыщут пару тысяч вероятных кандидатов. А вот потом подключимся мы. Уточним параметры поиска, запросим дополнительные сведения и сузим поле задачи.

- То есть пока мы бездельничаем?

- О боги, ты никогда не занимался сыском, верно?

Ведж стыдливо потупился, не в силах скрыть румянец.

- Ну, это ты с Корраном служила в КорБезе, я от КБ в основном быстро бегал,

- И Корран, совершенно очевидно, не уделял должного внимания твоему образованию,- обогнув стол, Йелла крепко взяла Веджа под руку, должно быть, чтобы не сбежал по привычке.- Начало любого хорошего расследования состоит в охоте на надежный источник кафа, той крепости, чтобы мы с тобой не уснули во время гаморреанской оперы в иторианском исполнении.

- А разве запасы подобной субстанции не находятся под строгим контролем Новой Республики?

Вессири расхохоталась.

- Думаю, кто-то уже пробовал издать такое уложение, но правительство живет на кафе, поэтому закон не прошел голосование.

- Наверное, инфочип с ним уронили в кафейник,- предположил Ведж.- Возможно, даже улучшили вкус.

- Тогда мы отправляемся на поиски места, где готовят горячий крепкий каф на твой вкус. А как только поиск увенчается успехом, купим несколько литров, вернемся сюда и примемся за работу.

Ведж в последний раз оглянулся на устройство, которое убило Урлора Сетте.

- Хочешь знать, что в этой фитюльке... да и вообще во всем это деле пугает меня больше всего?

- Да.

- Как все было проделано, так смело, напоказ, как будто кто-то хотел, чтобы мы явились по его душу.

Йелла Вессири прищурилась.

- Многие словари толкуют вызов по свою душу снедаемый местью Разбойный эскадрон как эвфемизм самоубийства, мой милый.

- Ага, и значит, тот, кто это сделал, кто бы он ни был, считает, будто сумеет справиться с Пронырами. Или отрастил на нас колоссальный зуб и задыхается от ненависти.

- Уродливая складывается картинка. Йелла потащила Веджа к дверям.

- Пошли за кафом. Мы выпьем не весь, сохраним немного, а когда отыщем мерзавца, растворим его без остатка.




Корран проскользнул в темную квартиру и аккуратно прикрыл дверь. В глубине комнат мигнули огоньки, донеслось тихое вопросительное гудение.

- Тише Свистун, это я,- Хорн снял пиджак и кинул на пол у двери.- Миракс спит?

Не успел дроид дать ответ, как в спальне зажегся свет.

- Корран, это ты?

Стараясь не попасть в узкую полоску света, идущего из-за неплотно притворенной двери, Корран двинулся вперед.

- Да, это я. Не вставай, я сейчас.

- Что-то не так?

А я-то думал это у меня потенциальные джедайские способности.

- Все будет хорошо.

Ногой открыв дверь спальни, Корран облокотился о косяк, разглядывая жену. Она лежала на боку, черные волосы разметались по подушке, полупрозрачная синяя ночная рубашка открывала плечо. Корран улыбнулся, насколько позволяла разбитая губа. Миракс подскочила.

- Что случилось?

- Да пустяки.

- Пустяки? У тебя рассечена губа, и глаз почти не открывается.

Она откинула одеяло и ушла в ванную, потом вернулась, держа в руке мокрую тряпицу. Корран не двигался. Когда она попыталась стереть пятна с его подбородка, он остановил ее руку.

- Миракс, со мной ничего не случилось,- он отобрал тряпку и соскреб засохшую кровь.- Мне захотелось проветриться, так что я прошелся пешком от морга. По дороге случилась небольшая неприятность.

- Небольшая неприятность? Да ты после "Лусанкии" лучше выглядел,- завелась жена.

Он фыркнул, потом смягчил смех улыбкой.

- Ну, эти "украшения" в какой-то мере тоже можно отнести к "Лусанкии". Я никак не могу выкинуть из головы образ умирающего Урлора. Ведж и Йелла все твердят, что его смерть не моя вина, но умер-то он потому, что не был на свободе. Я пообещал освободить его и не выполнил обещание.

Миракс опустила взгляд.

- Поэтому ты пошел поискать проблем на свою шею и дал себя избить?

- Проблемы нашлись совершенно самостоятельно,- задрал нос Корран.- Это была шайка мальчишек во главе с родианцем. У меня, наверное, был довольно отсутствующий вид, так что они посчитали меня за легкую добычу.

Миракс взяла его за руку, как ребенка, отвела к кровати. Заставила сесть, сама опустилась на корточки у его ног и принялась расстегивать на нем тунику.

- Думаю, удастся отстирать пятна с рубашки. Где пиджак?

- У двери. По большей части. Один из маленьких засранцев улизнул вместе с рукавом.

Корран прижал мокрый кусок ткани к заплывшему глазу.

- Родианец выдал неплохой удар левой, потом развернул меня и разбил мне губу. Один из них схватил меня за рукав, и я было подумал, что все кончено. Начал жалеть себя,- Корран покачал головой.- Но тут я вспомнил лицо Урлора в морге и понял, что как бы плохо мне ни было, я все еще могу чувствовать, могу что-то изменить. Я подумал о тебе, и о Йане Додонне, и о других пленниках "Лусанкии", и о том, кто послал Урлора на Корускант. Я понял, что у меня есть дела поважнее, чем беспокоиться о себе, и вот тут-то начались странности.

Миракс расстегнула манжеты на рукавах и стянула рубашку с Коррана.

- Какие?

- Со мной уже случалось такое пару раз, когда летал с эскадрильей и когда еще был в КорБезе. Все замедлилось, я знал, что родианец собирается делать, что все они собирались делать. Я просто это чувствовал. Я знал, куда нужно переместиться, чтобы избежать их ударов. Было такое ощущение, будто они - куклы на веревочках, исполняющие танец, и я проскользнул мимо них. Мне даже не пришлось никого бить. Я просто ускользнул.

Миракс кинула его рубашку на пол и перешла к ботинкам.

- Похоже на джедаев.

- Может, это было что-то вроде Великой силы. Не знаю,- он пожал плечами.- Не важно. Мне надо сосредоточиться на поисках Йана Додонны. Пока Траун всем задавал жару, было легко отвлечься. Но теперь другое дело.

Руки непроизвольно сжались в кулаки, и Миракс тихонько их погладила.

- Корран, я знаю, ты разочарован в себе, что не сдержал слова вернуться на "Лусанкию" и освободить генерала Додонну. Но вспомни, обещание-то ты сдержал. Твой уход из Разбойного эскадрона заставил всех пойти против Йсанне Исард. Ты попал на "Лусанкию", как и говорил.

- Я-то попал, да только их там не было.

- Не было. Но я думаю тебе уже пора перестать видеть в них беспомощные жертвы,- она погладила пальцами его виски.- Я помню, что ты рассказывал о Йане Додонне, как он пошел за тобой и не дал Деррикоту убить тебя. Он умный человек, он понимает, что означал их увоз с "Лусанкии". То, что Исард перевела их в другое место, могло сказать им только одно - что ты преуспел. В противном случае, если бы ты не собирался сдержать обещание, Снежная королева никогда бы не перебросила их в другое место. И они это знают.

Она погладила мужа по щеке.

- Если я когда-нибудь пропаду, я не стану бояться. Я знаю, что ты вывернешь Галактику наизнанку, чтобы найти меня. Ты сделаешь что угодно.

- Конечно. Что бы ни потребовалось.

- Вот и Йан Додонна знает, что ты человек слова. Перевод заключенных все осложнил, но генерал не сомневается, что ты сдержишь обещание.

Корран лег на простыни и закрыл глаза. Убеждение, звучавшее в голосе Миракс, прорвалось сквозь завесу сомнения в себе. Он знал: Ведж и Йелла были правы, говоря, что смерть Урлора не его вина, хотя детонатор и был запрограммирован на голос Хорна, Но несмотря на все это, Корран знал, что несет ответственность. Не сбеги он с "Лусанкии", Урлора бы не послали со смертельной задачей. Хорн нажил себе врага, который не задумывался, кого и что он использует для достижения своих целей. И все же доказывать что-то и добиться цели это разные вещи. Послать Урлора ради насмешки над Корраном и нарушенным обещанием. Не слишком удовлетворительный результат, затраты превышают полученное. Кто-то хотел задеть его и отвлечь, не дать сосредоточиться - на чем?

- Миракс, давай подумаем. Убийство Урлора на вечеринке таким образом гарантирует, что Разбойный эскадрон теперь просто обязан освободить пленников, так?

Она вытянулась на кровати рядом с ним.

- Похоже, первый "прыжок" твоего маршрута хорошо просчитан.

- Наш враг считает, что после этого мы окажемся под влиянием эмоций и меньше будем думать мозгами. Противник сделал ход, теперь мы должны среагировать. Урлор - приманка в ловушке, предназначенной для уничтожения Разбойного эскадрона.

- Похоже на правду,- Миракс поджала губы, размышляя.- Полагаю, ловушка поджидает тебя независимо от твоих действий. Придется обеспечить какие-то меры безопасности.

- Скажи мне, я эгоистичен, думая, что враг хочет оторвать кусок от меня и от Разбойного эскадрона?

- Корран, ты пилот, бывший член КорБеза. Эгоизм выдают вместе с униформами,- Миракс лукаво улыбнулась.- Но в этом случае не думаю, что ты ошибаешься. Кто бы ни стоял за этим, он жесток и безжалостен - среди бывших лидеров Империи найдется множество людей, подходящих под это описание.

- А я не думаю, что этот человек среди них. Это кто-то, близкий к Исард, кто видит в Разбойном эскадроне тех, кто ее уничтожит. Этот человек жаждет расплаты. Не верю, что у него что-нибудь выйдет в конечном итоге, но боюсь, что погибнет еще много народа прежде, чем его удастся остановить.


* * *


Гзвин Дарклайтер взболтал солнечный кореллианский бренди в небольшом стаканчике и залпом выпил. Он почувствовал, как небольшая капля скатилась с уголка рта по элегантной бородке, выглядящей нелепо на простецком юном лице. Зато остальная огненная жидкость обожгла ему горло, но все тепло напитка не сумело разогнать холод, который сковал молодого человека. Гэвин смахнул золотистую капельку и вздохнул.

- То, как умер вчера тот человек... знаешь, я вдруг вспомнил больных "крайтосом" здесь, на Корусканте. Они тоже истекали кровью, истекали, истекали... и умирали.

Сидевшая напротив него Асир Сей'лар молча кивнула; вернувшись после испорченной вечеринки, ботанка переоделась в домашнее платье из пурпурного шелка. В массивное кресло она забралась с ногами, спрятав их под длинный подол, и Гэвин видел лишь покрытые белой шерсткой руки и мордочку с диагональными брызгами белого - от лба через левый глаз к скуле. Раскраской шкуры Асир выделялась среди соотечественников. Как и складом характера.

Гэвин поставил стакан на подлокотник.

- Кажется, я надеялся, что раз Трауна нет, жизнь потихоньку наладится. То есть... я знаю, что мне нет еще двадцати стандартных, но порой ощущаю себя древним старцем.

- Сражения и смерть ускоряют бег времени,- улыбнулась Асир.- Необходимость все время быть начеку, готовность дать сдачи изнашивают тебя. И меня.

Дарклайтер поднял голову:

- Правда?

- Это тебя удивляет?

- Ну... да, кажется, да,- молодой человек замешкался, стараясь привести в порядок мысли.- Ты окончила военную академию. Я думал, вас там учат справляться с подобными штуками.

Ботанка коротко рассмеялась.

- Гэвин, в военных училищах узнают, как уничтожать врага, а не как переживать последствия его смерти. Предполагается, раз ты победил, то хорошо себя чувствуешь, а раз проиграл, ты уже мертв и твои чувства никого не интересуют. К тому времени как война начинает пережевывать тебя, она и на остальных оказывает точно такой же эффект, так что постепенно замедляет ход или вообще останавливается...

- Или ты уже убит, и твои чувства не в счет.

- Вот именно,- ботанка разглядывала собеседника лиловыми глазами.- Это так ты даешь мне понять, что собираешься подать в отставку, завести семью и зажить мирной жизнью?

Гэвин нахмурился.

- Эскадрилья - вот моя семья. И еще ты. Куда мне от вас бежать? Мы оба знаем, что ради того мертвого парня нужно хоть что-нибудь сделать, и Ведж из кожи вон вылезет, чтобы дело поручили Разбойному эскадрону. Да и Корран его поддерживает. Может, я порю чушь, но та смерть - выстрел по всем нам, и надо показать тому снайперу, что он здорово промахнулся.

- Согласна.

Юный Дарклайтер уперся локтями в колени.

- Что же до всего остального... то...- он решился.- По-моему, мне хочется, да. Мне хочется завести семью вместе с тобой. Мы можем пожениться и официально завести детей.

Асир застыла, и Гэвин испугался, что оскорбил ее. Ботаны - гордый народ, и у них на редкость крепкие и запутанные родственные связи. Татуинец был рядом с Асир целых два года, но до сих пор не встречал другой смешанной пары из ботана и человека. Зато он был знаком с толпой сородичей Асир, которым очень не нравилась их нежная дружба. И не только.

Сей'лар стряхнула с подола невидимую волосинку.

- Мне нравится мысль о свадьбе, но все нужно хорошенько продумать. Ты же знаешь, что у нас не могут родиться дети.

- Как забудешь, если столько разговоров вокруг об этом! Но на свете столько бездомных сирот, вспомни хотя бы тех двоих ребятишек, которые обитают в переулке за нашим ангаром. И они не единственные. Бот наш шанс немного починить то, что сломала война,

- Я согласна,- Асир подняла голову с самым серьезным видом.- Но ты должен еще кое-что уяснить. Если мы кого-то усыновим, я хочу, чтобы это был ботанский ребенок. Хотя бы один.

- Какие проблемы?!

Асир подняла мохнатую лапку, останавливая своего горячего друга.

- Послушай меня, Гэвин, потому что все это нелегко. Тебе известно, как мы, ботаны, привязаны к нашим семьям. От союзов, которые мы заключаем, зависят политика и власть. Меня считают неудачницей, так как, принеся присягу Разбойному эскадрону, я отказалась от власти. В каком-то смысле я была вкладом моей семьи в нашу политику, и теперь родня разочарована

- То есть, если мы усыновим ботана, твоя семья постарается вмешаться и установить свой контроль.

Асир расхохоталась.

- Как ты прожил с ботанкой два года и до сих пор так вежлив, когда говоришь о нашей жадности?!

Гэвин улыбнулся.

- С моей точки зрения жадность тебя украшает. Послушай, это же будет наш ребенок. Мне плевать на наследственность. Я бы и пытаться не стал подсадить человеческую культуру в вашу, просто хочу чуть-чуть равновесия. Я хочу показать, что различие не означает зло. И надеюсь, что любой другой ребенок, которого мы усыновим, будь он человек, родианец или иторианин, тоже усвоит эту нехитрую мысль.

Асир заморгала, смахивая слезы.

- И как же я ухитрилась принять тебя за ханжу?

- Тогда ты меня еще не знала,- Гэвин встал с кресла, опустился рядом с подругой на колени, взял ее за руку, поглаживая шелковистый мех.- Послушай, я сознаю, что нам будет тяжело, но я хочу сделать что-то хорошее. Ну да-да, остановить Гранд адмирала от восстановления Империи - хорошо и благородно, но перестроить Галактику мы можем, лишь переделывая свои жизни к лучшему. У нас все получится, у нас с тобой. И я хочу... именно с тобой.

Ботанка поцеловала Дарклайтера в лоб, затем уперлась подбородком ему в макушку.

- Ты ведь понимаешь, что если с усыновлением все будет в порядке, одному из нас придется бросить полеты. Будет нечестно рисковать двумя нашими жизнями и опять оставить детей сиротами.

- Я знаю,- Гэвин понурился.- Это решение мы примем позже. Ни ты, ни я не хотим уходить, но если Галактика от этого станет лучше, я готов принести себя в жертву.





Корран Хорн ненавидел ждать сигнала начала или отмены задания. Во время долгого пути с Корусканта на Комменор Проныры изучили разведданные о цели. Информация была далеко не полной, ее было достаточно для планирования задания, но недостаточно, чтобы гарантировать успех. Все согласились, что появление Урлора на вечеринке Разбойного эскадрона означало, что у врага имеется доступ к информации внутри Новой Республики. Поэтому операцию проводили не по обычным каналам. Впрочем, полностью гарантировать успех в военной операции нельзя никогда, особенно если полагаться на эффект неожиданности.

Йелла и Ведж определили, что составные части устройства, убившего Урлора, приобретены на Комменоре. Веджу доводилось и раньше бывать там, к тому же многие Проныры тренировались на базе на Фолоре, самой большой из лун Комменора. Позднее имперский налет уничтожил базу, но ностальгия осталась. Давно они здесь тренировались, очень давно.

Чтобы распутать ниточку до Комменора, потребовалось целое расследование, зато место, где происходила имплантация, нашли чисто случайно. Комменорская система медицинской информации услужливо предоставила целый список мест, оборудованных для имплантации, тем не менее анализ записей не выявил никаких признаков, что это произошло в одном из них. Ведж обнаружил несколько точек, где содержали экзотичных ксенобиологических существ, яд которых мог быть причиной смерти Урлора. И тут оказалось, что одно из этих заведений оснащено полным набором для ветеринарных хирургических операций, включая дроидов. Клиника вышла в тираж года два назад, примерно когда Изард сбежала на Тайферру. Здание располагалось в отдаленной сельской местности - считалось, что позднее здесь будет город, но с падением Империи комменорская экономика пошла на спад, и город сюда так и не добрался. Местные называли это заведение "Старая ветлечебница". Центральное, довольно новое, здание служило больницей для калечных животных. Вокруг расположились платные заведения: там содержали животных, выздоравливающих после болезни или готовящихся

принести потомство. Одной из последних программ ветлечебницы была попытка заставить экзотических животных, вымирающих на других планетах, размножаться в неволе. Но отстройка планет после падения Империи была важнее увеличения численности животных, и этот проект также потерпел крах.

На первый взгляд лечебница казалась легкой мишенью. Метеоспутники и другие, менее заметные источники не обнаружили системы обороны. Выяснилось, что воды и энергии потреблялось немного, а значит, там не могло жить больше тридцати разумных существ - не больше трети пленников, бывших на "Лусанкии". Продовольствие поставлялось через местные магазины, и его было не слишком много. Местные считали, что там живут работники, ждущие, пока заведение купят.

И тут возникли две проблемы. Проныры могли бы ворваться туда, разнести лечебницу в пух и прах, но пленникам это бы не помогло. Еще со времен КорБеза Корран знал, что разрушение здания повлечет за собой и уничтожение всех улик: будет невозможно узнать, кто владел зданием, кто заправлял клиникой и где содержатся остальные пленники. Потребовались десантники. Новая Республика послала два лучших отряда: Группу Один под командованием полковника Каппа Дендо и группу "Коммандос Катарн" под командованием капитана Пейджа. Деваронец Дендо и раньше работал с Разбойным эскадроном. Пейдж и его люди сотрудничали с Пронырами в попытке освободить Борлеас от имперского присутствия. Оба отряда в тайне прибыли на Комменор и добрались до клиники.

Вторая проблема оказалась более неприятной, чем любое сопротивление, оказываемое имперцами. Комменор провозгласил себя независимым как от Империи, так и от Новой Республики, последовав примеру Кореллии. А так как Комменор ко всему прочему был важным пунктом на торговых путях, ему удалось сохранить независимость, привлекши на свою сторону каждую политическую партию в Галактике. Нападение на имперское учреждение ударным отрядом Новой Республики могло побудить правительство Комме-нора наложить запрет на торговлю с Новой Республикой, ввести жесткие тарифы или даже заключить альянс с каким-нибудь военным правителем, например Креннелем.

Лейе Органе-Соло удалось убедить правительство Комменора, что нужно санкционировать операцию. Она напомнила, что когда генерал Йан Додонна подал в отставку, он поселился на одной из комменорских лун, Брелоре. Эту маленькую луну Император подарил ему в награду за службу Империи. Последовавшее за этим покушение Империи на жизнь Додонны, совершенное на Брелоре, нарушило законы Коменнора. Следовательно, необходимо позволить Новой Республике спасти его или его соратников. Позволив Новой Республике провести операцию, коменнорцы смогут оградить себя от мести Империи. Такое предложение вызвало большой восторг.

Для осуществления этой операции перекрашенные в черный цвет "крестокрылы" доставили на Комменор как тренировочные машины, предназначенные местному ополчению. Пилоты прибыли на планету различными коммерческими рейсами и встретились в Мунто, самом крупном городе поблизости от предполагаемого места действия. "Крестокрылы" разместили в складах, и там же Ведж провел совещание на основе последней полученной информации. Когда совещание закончилось, пилоты расселись по кабинам и стали ждать.

В наушниках шлема раздался голос Веджа:

- Проныры, разрешение на взлет дано. Запускайте двигатели, но оставьте плоскости в крейсерском режиме до вылета из Мунто.

- Наконец-то! - возликовал Хорн и повернулся к Свистуну.- Теперь можно сдержать обещание.

Дроид браво заверещал, когда Корран завел двигатели. "Крестокрыл" завис над полом ангара, убирая шасси, а затем выскользнул вслед за истребителем Слее. Феррокритовый каньон, бывший когда-то соседним складом, быстро остался позади. Город внизу спал. Расположенные уступами дома были погружены во тьму, лишь кое-где нарушаемую точками светящихся панелей безопасности. Ближе к центру, там, где раскинулся город, долину пересекала пунктирная линия движущихся флайеров, а по дороге к соседнему Клиффену ползли лэнд-спидеры. Больше никакого движения.

Сначала в свободном построении вылетело Первое звено и направилось на северо-восток. Отлетев подальше, чтобы избежать лишних свидетелей, истребители сменят курс и направятся к цели. За ним последовало Второе звено с Уэсом Йансоном во главе. Корран с улыбкой вспомнил, как Уэс гордо разгуливал со значком из трех точек, обозначавших возведение его в звание майора. Корран тогда спросил, думал ли тот, что доживет до этого момента, на что вместо него ответил Хобби:

- Да он не думал, что доживет до тех пор, когда сможет сосчитать до трех.

Второе звено ушло на северо-запад, и Корран подтянул свое звено к стартовому пункту.

- Курс два семь пять градусов, скорость десять процентов. Вперед.

"Крестокрылы" провалились в чашу долины Мунто и свернули на север вдоль шоссе. Через несколько километров дорога сворачивала на запад к Клиффену. Истребители прошли над холмами, обрамляющими равнину, и снова опустились ближе к земле. Еще одна гряда холмов, и "крестокрылы" перевели крылья в боевую позицию. Корран взглянул на хронометр.

- Время до цели - пятнадцать минут.

- Девятый, это Двенадцатый. Мои сканеры показывают, что нас преследуют.

- Свистун, дай мне подробный скан пройденного нами пути.

Дроид выполнил задачу, и Корран краем глаза уловил какое-то движение. Что бы это ни было, оно умело пользоваться ландшафтом для маскировки. Коррана пробрала дрожь. Об этой операции почти никто в Новой Республике не знает. Возможно ли, что их кто-то предал?

- Проныры, увеличиваем скорость до половины мощности, сейчас будем проскакивать вон тот хребет. Десятый и Одиннадцатый, держите курс на цель. Двенадцатый, снижаем скорость, опускаемся к земле и ждем, кто прилетит. Если будет нужно, собьем.

- Принято, Девятый.

Четверка истребителей проскочила горную гряду. При приближении к земле включились репульсоры, и "крестокрыл" Коррана завис в полутора метрах над поверхностью. Пилот загнал истребитель в небольшую расщелину; метрах в двадцати к западу Инири сделала то же самое. Вдалеке Оурил и Асир продолжали лететь на север. Минуту спустя через хребет перевалила четверка ДИ-перехватчиков. Они пронеслись над головой следом за улетающими "крестокрылами". На них не было опознавательных знаков, сканеры не распознали их как враждебные. Это мог быть кто угодно, включая детей, играющих с брошенными империями перехватчиками. Где доказательства обратного? Один из ДИ-перехватчиков выстрелил вдогонку исчезающему вдали "крестокрылу" Оурила,

Вот это уже можно было считать доказательством.

Взять в прицел один из перехватчиков, протонные торпеды к бою и дожидаться, пока зеленый квадрат вокруг противника станет желтым. Свистун верещит все быстрее, вычисляя курс для торпеды, неожиданно его сигнал застывает на одной ноте, а квадрат на экране становится красным. Ручка управления вперед, нос истребителя уходит вверх. Пошла торпеда Яркое синее пламя снаряда опалило дерево и ушло высоко в воздух. Перехватчик попытался избежать столкновения, и торпеда развернулась. Еще один маневр, частично даже удачный - снаряд машину не задел, зато взорвался, не улетев слишком далеко. Левое крыло перехватчика смяло, а потом и вовсе оторвало. Осколки снаряда посыпались на кабину, сквозь нее, впились в оборудование и пронзили насквозь пилота. Потерявшая управление машина рухнула на землю и взорвалась.

Инири последовала примеру командира и тоже выпустила протонную торпеду в одного из преследователей. Но ее торпеда попала прямехонько в цель и прошла сквозь кабину прежде, чем взорваться. Сдвоенные ионные двигатели оторвались от корпуса и первыми встретились с поверхностью планеты. Взрыв торпеды разнес вдребезги все, что осталось после этого от машины. Поле покрылось длинным следом из горящих обломков.

- Проныра Девять Проныре-лидеру, встретили четырех "жмуриков", двоих сбили. Возможно, нас раскрыли.

- Понял, Девятый.

Оставшиеся два перехватчика развернулись, горя желанием вступить в схватку. Хорн покувыркался в воздухе, показывая врагам дюзы. Те начали менять курс в попытке поймать ею. Корран ухмыльнулся. Инири вынырнула из тени на полном ходу, пристроилась за одним из преследователей и принялась поливать его огнем. Взорвались двигатели, перехватчик закрутился в воздухе, как праздничная шутиха, разбрызгивая огонь. Его путь завершился на земле в конце протянувшейся за ним огненной дорожки.

Оставшийся пилот, висящий на хвосте у Коррана, крутанул свой истребитель, чтобы сбить прицел Инири. Корран подумал, что и ему не стоит изображать из себя подсадную утку. Посчитав, что постоянного вращения маловато, Хорн перенаправил энергию со всех щитов на задние, так что, когда один из выстрелов перехватчика все-таки задел "крестокрыла", машина отделалась всего лишь парой искр. Хорош, очень хорош. "Крестокрылы" в атмосфере получают преимущество над перехватчиком, а этот оказался ловкачом, даже несмотря на малую высоту полета и некоторые ограничения битвы в долине.

- Двенадцатый, не отставай от него, но дай ему пространство для маневра. Целься выше.

- Поняла, Девятый.

Корран качнул крыльями и начал медленный разворот к дороге на север. Паря вдоль нее, Корран снизил скорость. Расстояние между ним и перехватчиком быстро сокращалось. Впереди маячил вход в узкое ущелье. Свистун заволновался.

- Знаю. Успокойся и доверься мне.

Когда до гор оставалось двести метров, Корран развернул машину так, что нос оказался задранным в небо, а правое крыло смотрело на север. По инерции истребитель продолжало нести к ущелью. Включились репульсоры. Резкое переключение скорости на максимум, истребитель свечой ушел в небо. Репульсоры исполнили роль гравитационной подушки, оттолкнув машину от входа в ущелье. Как удалось потом разглядеть на съемке голокамеры с истребителя Инири, у пилота перехватчика было всего мгновение, чтобы принять решение. На такой скорости он мог влететь в ущелье, но там не останется места для маневрирования и Инири с легкостью собьет его. Или же он мог повторить маневр Коррана. Пилот выбрал второе. И вот тут-то его поджидали две проблемы. Маневр он начал на целую секунду позже Коррана и оказался гораздо ближе к скалам. Вторая проблема была заложена в самом дизайне перехватчика. У пилота получилось поставить истребитель на правое крыло, но повернуть вверх не дал ветер. Левое крыло превратилось в своеобразный парус. Перехватчик развернуло, и задняя часть его впечаталась в камень рядом с устьем расщелины. Истребитель превратился в огненный шар. Пламя лизнуло склон и подожгло растения.

Корран взял курс на север, Инири пристроилась на хвосте.

- Молодец, Девятый.

- Я-то что? Это ты по нему стреляла.

- Он сам себя и погубил.

- Ну и прекрасно. Надеюсь, мы не слишком тут задержались - вдруг нашим требуется помощь..




- Понял тебя, Девятый. Четыре "жмурика" ослепли,- Ведж Антиллес глянул на приборы.- Шибер, там еще что-нибудь осталось?

Астромеханический дроид серии Р5 по имени Шибер развернул "голову", по мнению хозяина, больше всего напоминающую цветочный горшок вверх дном, покрутил ею, а затем отрицательно загудел. Радар подтвердил, что преследуют Веджа лишь его собственные подчиненные. Антиллес посмотрел на хронометр.

- Хвосты - вверх, Проныры. Подлетное время - приблизительно тридцать секунд. Первый заход, стреляем во все, что стреляет в нас.

- Как прикажешь, босс,- раздался скупой ответ Йансона.

Ведж задрал "крестокрылу" нос, переваливая через последнюю гряду холмов, отделяющую его от мишени. Объект был возведен на небольшом возвышении в самом сердце широкой лощины. Вдалеке проглядывали какие-то строения, еще дальше рассыпались по округе неосвещенные жилые дома. Об ущербе гражданскому населению можно было не беспокоиться.

В долину кореллианин зашел на бреющем, усилив носовой дефлектор и направив машину к большому зданию в самом центре хозяйства. И ничего не увидел. Пролетев над крышей, он кувыркнулся через правые плоскости.

- По "трешке" открыли огонь.

Йансон подтвердил рапорт:

- Еще как шмаляют! Орудие на чердаке, чистого подхода не имеется.

Ведж выровнял машину.

- Я займусь.

Сменив маршевые двигатели на репульсоры, он мягко соскользнул метров на двадцать и увидел двоих солдат, которые довольно ловко управлялись с тяжелым станковым бластером. Установленное на чердаке орудие выплевывало порции зеленой плазмы, время от времени подтачивая дефлекторные щиты нападавших.

- И почему пехота так любит стрелять из своих пукалок по космическим машинам? - вслух удивился Антиллес.- Ведь хатту ясно, что ничего не выйдет. Обратное утверждение неверно.

Он поймал распахнутые ворота в прицел. Лазерные пушки "крестокрыла" выжгли верхний этаж амбара, пробив насквозь тонкие металлические стены. Две стрелы кроваво-красной энергии ударили в тяжелое орудие как раз в ту секунду, когда стрелок попытался развернуть его навстречу истребителю. Пехотинец погиб на месте, его напарника выбросило на землю. Счастливчик поднялся и захромал к основному строению, но далеко не ушел. Голубой ионный луч ударил ему прямо в грудь, пехотинец свалился кучей, а из тени вынырнули две черные фигуры и склонились над ним. Другие, больше похожие на тени, чем на живых существ, окружили центральное здание, еще несколько заторопилось к амбару.

Дверь выбило скромным взрывом, две тени выдвинулись вперед, что-то швырнули внутрь, окна и открытый чердак осветился взрывами помощнее. Тени втянулись внутрь, и теперь амбар расцветило голубыми сполохами.

То же самое происходило в центральном здании. Ведж заметил, как кто-то выбрался из окна второго этажа и скатился вниз. Беглец огляделся, увидел "крестокрыл" и дважды выстрелил из бластера. Антиллес одобрительно улыбнулся:

- Неплохо.

Стрелок нырнул за балюстраду террасы. Ведж прицелился в невысокое заграждение и выстрелил в ответ. Полетели кирпичи и известка, а в балюстраде образовалась огромная дыра. Добыча пустилась наутек, но споткнулась на обломках и грянула оземь. Ведж переключил комлинк на частоту наземной команды.

- Проныра-лидер - Катарн-лидеру, у меня тут беглец со второго этажа центрального здания.

- Ведж, от него еще что-то осталось?

- Цел и почти невредим, Пэйдж. Я был нежен.

- Тебя понял. Вышлю кого-нибудь. Капп докладывает, что в амбаре чисто, так что здесь все стабильно. Вызываю дознавателей. Если хочешь, можешь тоже размять ноги.

- Понял тебя. Иду,- Ведж переключился на частоту эскадрильи.- Второй, я сажусь. Организуй прикрытие с воздуха и отошли второе звено на сопровождение транспорта.

- Будет сделано, командир.

Антиллес повел "крестокрыл" вниз к точке, расположенной между амбаром и центральным зданием, мягко опустил машину и подождал, пока посадочные лапы истребителя утонут в мягкой влажной почве, прежде чем отодвинул колпак кабины и заглушил двигатели. И лишь затем спрыгнул вниз. Он направился было к центральному зданию, но его остановил человек в черном.

- Там все осмотреть можно позже, генерал,- капитан Пейдж подарил Антиллесу хмурую усмешку, взял за локоток и перенаправил в другую сторону.- Капп предлагает тебе другое зрелище. Он считает, что это ты захочешь увидеть раньше.

- Я уже видел, что делает "крестокрыл" с противопехотным ружьем, премного благодарен...

- Знаю, но там иная достопримечательность. Двери амбара сторожили иторианин и суллустианин, кисловато пахло дымящейся соломой, а еще Ведж уловил запах горелой плоти. Кто-то набросил поверх лежащего человека одеяло.

Стоило пройти внутрь, как Антиллес сообразил, почему Капп Дендо так настойчиво рекомендовал зайти сначала сюда. Деваронец в черных доспехах разведчика и шлеме с вырезами, чтобы рога торчали наружу, сидел на корточках возле живого скелета. Остальные десантники освобождали из стойл других заключенных. По возможности бережно они выносили их в центральный проход. Вонь тут стояла непереносимая. Этих людей заставляли жить в их собственных испражнениях... Ведж с трудом удержался, чтобы не зажать нос. У заключенного, возле которого сидел Капп, запястья были стерты наручниками до мяса, а в волосах и бороде кто-то шевелился, но Ведж не отодвинулся.

Десантник-тви'лекк взял пробу воды из шланга, взболтал пробирку - прозрачная жидкость окрасилась в синий.

- Можно пить. Капп кивнул:

- Отлично. Раздай воду заключенным, одну флягу принеси мне,- он посмотрел на высохшего человека,- Теперь с вами все будет хорошо.

Заключенный протянул тощую руку и царапнул скрюченными пальцами штанину летного комбинезона на Ведже.

- У меня бред? Я вас знаю... Антиллес тоже присел на корточки,

- Возможно. Были в Альянсе?

- Наземное обеспечение. Попал в плен на Хоте. Меня зовут Лаг Меттиер.

Ведж нахмурился: знакомое имя, но и только. Возможно, он видел этого человека на Хоте, но он помнил молодого светловолосого весельчака, на которого эта мумия не была похожа.

- Ты приятель Дака Ралтера, верно?

- Дак... Я знал Дака"

Капп помог несчастному сесть и дал напиться.

- Вы знаете его, генерал? - спросил деваронец.

- Возможно. Но он очень изменился. Деваронец-разведчик кивнул, оглянулся на стонущих заключенных.

- С ними тут плохо обращались. Думаю, несколько дней не кормили. А может быть, и неделю. Тут пусто, почти никакого сопротивления.

К ним присоединился Пейдж, который подтвердил слова своего подчиненного:

- В центральном здании все подчищено, но пусть дознаватели все-таки покопаются в уликах.

Лаг отодвинул флягу, вода серебристыми каплями повисла у него на бороде.

- Без толку. Она обо всем позаботилась.

Ведж нахмурился.

- О чем ты?

Лаг медленно разжал пальцы, как будто был слишком слаб, чтобы держать флягу.

- Она сказала, что вы отыщете со временем это место. И сказала, что она хочет, чтобы тут был тупик.

Он обвел серым языком потрескавшиеся губы.

- Остальных увезли, а нас бросили. Она хотела, чтобы вы нашли трупы. Она так нам и сказала.

Ведж помог заключенному поднести флягу ко рту.

- Что это за женщина? О ком ты говоришь? Лага аж передернуло:

- Снежная королева,

- Здесь была Йсанне Исард? - у Антиллеса кровь застыла в венах.

- Неделю назад... может, две.

- Ты уверен? Она же погибла на Тайферре года два назад. Мы ее там прикончили.

- Значит, недостаточно старались,- Лаг с трудом улыбнулся.- Она выглядела гораздо живее меня. И уж точно смертоноснее.


* * *


Принц-адмирал Креннель шагнул в сумрачное логово Исард. Не совсем точное определение, но Креннель не мог представить себе, что в этом помещении можно жить. Свисающие с потолка лампы с трудом освещали фиберпластовые ящики, делая проход по лабиринту практически невозможным. Исард обнаружилась за очередным поворотом в огромном кресле посреди небольшого расчищенного пространства. На мониторах вокруг танцевали бесчисленные изображения, пальцы Снежной королевы порхали над клавиатурой, встроенной в подлокотники кресла. Каждый нажим изменял картинку на экране или громкость звука, Исард развернула кресло, изображения зарябили.

Кажется, она удивилась, затем на ее губы вернулась вежливая улыбка; Снежная королева заняла более удобную позу. Взгляд женщины метнулся к инфочипу в искусственной руке принц-адмирала.

- Вижу, ты получил мой доклад. Сдерживая гнев, Креннель швырнул инфочип на пол между ними и сложил руки за спиной.

- Я получил доклад. И я его прочитал. И мне он не понравился. План невыполним.

Исард коротко рассмеялась и нажала еще одну клавишу. Справа от Креннеля включился голографический проектор и продемонстрировал комплекс, "крестокрыл" на площадке между строениями и каких-то личностей, разгуливающих между зданиями. Истребитель и фигуры были красно-желтые; Креннель предположил, что камера инфракрасная.

- Ты отдала им Комменор!

Исард кивнула.

- Запись сделана шесть часов назад. Я ждала атаку через неделю, но не раньше. Не настолько раньше. Есть шанс, что выжил кто-нибудь из заключенных. Жаль, они все равно бесполезны. Ничего ценного не знают... ничего такого, кроме того, что я позволила им узнать.

Креннель тоже кивнул в ответ, коротко и быстро.

- Они наведут Республику на мысль, что пленники "Лусанкии" перевезены на одну из моих планет. Этого достаточно, чтобы разводить костер у меня за кормой.

- Этого я и добиваюсь,- хмыкнула Йсанне Исард,

- Неприемлемо. Я не потерплю потери даже одной из своих планет! - Креннель прищурился.- Ты провела здесь две недели, тебе предоставлено лучшее оборудование, твоим агентам платят сверх меры, а весь успех - потеря личного состава и заключенных. Так с врагами не обращаются.

Исард медленно покачала головой.

- А я-то считала, что урок, недавно полученный Гранд адмиралом, не прошел мимо тебя.

Замечание пробилось сквозь ярость и злость.

- И что это значит?

- Траун погиб, потому что не мог вообразить, что кто-то может оказаться лучше него, что кто-то может победить его. Победы укрепили его в ошибочном мнении, а мнение - ослабило,-

Снежная королева помолчала.- Посмотри на Новую Республику. Они погубили Императора. Они заняли Центр Империи. Они уничтожили Трауна. И поверили в собственную неуязвимость.

- Никогда не верил в подобные байки! - прорычал раздраженный Креннель.

- Так поверь вот во что, принц-адмирал, ты отдашь эту никчемную планету Новой Республике,- ледяным голосом отчеканила Йсанне Исард.-

Ты их не остановишь, я знаю их силы и знаю твои. Ты только вынудишь их потратить чуть больше усилий. Я выбрала для них мелкий, простенький мир, не имеющий особой ценности, если вырвать его из диадемы, которую ты носишь, принц-адмирал. Когда я выбираю поле боя, я смотрю, как будет разворачиваться сражение.

- Исард, ты ошибаешься,- Креннель отвернулся от событий на Комменоре и бесстрашно встретил взгляд красно-голубых глаз.- Да первые же минуты боя убедят их, что со мной трудно справиться!

Снежная королева пожала плечами.

- От тебя ничего иного я и не ждала и планировала соответственно. Начнем переговоры, но не будем уточнять название планеты. Заявим, что хотели бы знать мнение алдераанцев, потому что хотим подобрать им мир по вкусу. Намекнем, что наша щедрость - лишь увертюра отношений между твоим королевством и Новой Республикой. Может быть, даже предположим, что обдумываем присоединение к ней. А затем, когда республиканцы нанесут удар, объявим, что захваченная планета и предназначалась для беженцев с Алдераана. Так мы их разозлим и ослабим поддержку Республики. Ведь люди, которые и без того настрадались, теперь будут вынуждены страдать еще больше.

- Это может сработать,- криво улыбнулся Креннель.- Ты умеешь манипулировать народами, почти так же хорошо, как я - убивать их. Если не наломаешь дров, то я и подавно, и наше сотрудничество будет иметь долгое будущее.

- Буду счастлива, принц-адмирал, если одобришь одно мое требование.

- Которое?

- Если Разбойный эскадрон переживет новую встречу с тобой,- от улыбки этой женщины веяло холодом,- ты предоставишь их судьбу мне.

Креннель осмелился улыбнуться в ответ.

- А если не переживет?

- Тогда я отыщу для тебя мишени крупнее и слаще,- Исард склонила в издевательском поклоне голову.- Если сумеешь справиться с Пронырами, тебя ничто не остановит.





Ведж Антиллес нацелился на местечко с краю и уже заходил на посадку, когда его перехватил краснокожий мон каламари и перенаправил к креслам во главе стола.

- Не стоит беспокоиться, капитан Жемити. Мне и здесь хорошо.

- Помилуйте, генерал,- пробубнил без выражения антропоид.- Те места предназначены для младших офицеров. А командный состав сидит в другом месте.

Ведж залился жгучим румянцем.

- Спасибо за поправку...

- Я не поправляю вас, всего лишь информирую.

Краске не хватило пространства на генеральских щеках, и она переползла на уши. Ощущая себя истребителем с включенными габаритными огнями, кореллианин опустился в указанное кресло под тяжелым взглядом немигающих круглых глаз капитана Жемити. Мон каламари дождался, когда Ведж займет свое место, и удовлетворенно кивнул, как будто ждал, что Антиллес предпримет попытку побега. Кореллианин тем временем обнаружил перед собой портативную деку, дополнительный монитор, бутылку воды, стакан, гнездо для комлинка и разъем для подключения личной деки. Взгляд на облюбованный ранее край стола доказал, что ничего подобною там не имеется и в помине. Высокое звание - не такая уж плохая штука. Кореллианин ухмыльнулся. С улыбкой пришлось распрощаться, как только в комнату стали входить другие старшие офицеры. В самом деле, не улыбаться же ему генералу Хортону Сальму, который, сияя лысиной, уселся напротив? Усатый пилот коротко кивнул Веджу и отвернулся к высокому синекожему дуро в чине адмирала. Антиллес в ответ протянул руку рыжеволосой женщине, которая устроилась слева от него.

- Меня зовут Ведж Антиллес.

- Я слышала о вас, генерал, хотя какой же кореллианин не может этим похвастаться? - женщина улыбнулась.- Я - адмирал Арета Белл и ваша соотечественница.

- Вообще-то мы встречались на Хоте, помните? - Ведж тоже заулыбался.- Вы были навигатором транспорта, а я сопровождал вас при отступлении.

- Верно-верно,- синие глаза женщины весело заискрились.- Удивлена, что вы это еще помните.

- Забудешь тут! Вы проложили классный курс, мы прошли сквозь имперский флот там, где никто не ожидал,- кореллианин в азарте развернул кресло к собеседнице.- На какое корыто вас сунули теперь?

- Я командую "Освобождением". Старая "виктория", двоечка, но бегает, будто молоденькая. Мы часто ходили на задание в паре с "Лунной тенью" адмирала Кира Вантаи.

Ведж посмотрел на дуро с нашивками адмирала, но разглядывать огненноволосую Арету ему нравилось куда больше.

- Тоже двойка?

Ответ прозвучал с другой стороны, и одновременно на плечо кореллианина опустилась уверенная твердая ладонь.

- ИЗР-2, совершенно верно. Близнец моего.

Ведж вскочил на ноги, чуть не опрокинув кресло, но оно того стоило. Антиллес с удовольствием пожал руку высокому красивому мужчине с черными как смоль волосами и щегольской бородкой, некогда (при первой их встрече) только намечавшейся, а сейчас украсившейся двумя серебристыми полосками.

- Командор Йонка, рад вас снова видеть!

- И я рад, что вы все еще живы. Кажется, в последний раз мы встречались на Слуис Ван.

-Так точно. А потом на Билбринги. Вы же там были.

- Был...- темно-синие глаза Сайра Йонки на секунду затуманились.- "Свобода" уцелела, но я потерял корабль сопровождения. Если бы Траун выжил, нам пришлось бы туго.

За спинами Сальма и Вантаи на свое место во главе стола прошагал адмирал Акбар.

- Реальность состоит в том, командор Йонка, что Траун погиб. Что ставит нас в любопытное положение. Прошу вас, рассаживайтесь, господа, я начинаю совещание.

Пока Акбар ждал, когда офицеры займут свои места, капитан Жемити закрыл дверь, активировал антисенсорные поля и приглушил свет. Адмирал набрал команду на деке, и над плитой голо-графического проектора ожило изображение принц-адмирала Креннеля.

- Как вас всех проинформировали, целью операции является этот человек. И методы мы вынуждены избрать хитроумные. Общественность не поставлена в известность, но война с Трауном серьезно подточила наши ресурсы. С обороной мы с горем пополам справляемся, а вот на нападение сил может и не хватить. Возвращение Гарма Бел Иблиса, без сомнения, сыграло нам на ласт... на руку, а противников заставило теряться в догадках о наших следующих ходах. Остается лишь хранить надежду, что операция против Креннеля убедит их, что они не хотят становиться нашей следующей мишенью.

Адмирал помолчал, собираясь с мыслями.

- Креннель - не идиот, но находится в трудном положении. В его распоряжении примерно дюжина больших кораблей, "звездные разрушители" класса "империал" и "виктория". И примерно столько же планет под его защитой. "Свобода", "Освобождение" и "Лунная тень" составят отряд, способный уничтожить один корабль его флота и схватиться с любым патрулем. А если принц-адмирал сконцентрирует корабли в одном месте, мы нанесем удар по оставшимся без обороны планетам.

Дуро поднял палец.

- Отряд наш великолепен, но мне любопытно, нельзя ли переоборудовать "Лусанкию" и использовать ее против Креннеля.

- Вы восстанавливаете "Лусанкию"?! - не утерпел Ведж.

Акбар кивнул.

- Да, это так. И сейчас она ушла к Билбринги для последних доделок. К началу операции корабль едва ли будет готов, но если Креннель не отступится сразу, то мы спустим на него и "Лусанкию".

Ведж захлопнул рот, чтобы не сболтнуть лишнего. Он слишком хорошо помнил цену, заплаченную Разбойным эскадроном и пилотами импровизированного флота за уничтожение этого гиганта. "Звездный разрушитель" суперкласса нелегко распылить на атомы, что-нибудь да останется. Достаточное для возрождения. Ладно, пусть на этот раз послужит благому делу... Тем временем адмирал Акбар неуклюже стучал по неприспособленной для него клавиатуре, и царство принц-адмирала сменило изображение своего хозяина. Десяток планет, соединенных светящимися золотистыми линиями, которые обозначали торговые пути. Навигационные помехи - звезды, планеты, аномалии, черные дыры - требуют обходных путей, и Куитрик, столица Гегемонии, служил своего рода базарной площадью для торговцев с других миров, которые Креннель объявил своей собственностью.

- Разумеется, хорошо охраняемой. Куитрик - самая индустриальная из планет Гегемонии, к тому же там расположены верфи, чьих мощностей хватает, чтобы содержать флот в порядке. Выстроить "звездный разрушитель" им, по счастью, не по силам, хотя через год-другой, и с такими темпами развития, я не стал бы утверждать уже столь уверенно.

Следующая планета.

- Лиинаде-3. Развитие ее началось в последние годы Старой Республики. Империя продолжила начинание. Большая часть поверхности отдана сельскохозяйственным комбинатам. Хорошо поставлено производство комлинков и синтезаторов кафа. Значения практически никакого не имеет, но если отобрать ее у Креннеля, то остальные его миры ощутят недостаток в продуктах питания.

- И так мы внушим населению мысль, что обещанная стабильность продолжалась недолго,- солидно сверкнул лысиной генерал Сальм.

- Хотите сказать, что повышение цен на комлинки спровоцирует народное восстание? - Аре-та Белл оперлась локтями о стол.

- Не совсем. Вы же знакомились с рапортами. Креннель рекламирует свое царство как безопасное, мирное и стабильное жилье, где всем рады, где поселиться и процветать может каждый. Взятие Лиинаде-3 сделает Гегемонию чуть менее процветающей. И не стоит забывать, что эта планета - одна из самых привлекательных для поселенцев.

Ведж прикоснулся к трем золотистым нитям, опутывающим сине-зеленый шарик планеты. Отдельно высвечивались названия миров, к которым вели эти торговые маршруты.

- Куитрик, похоже, симпатичное местечко, но Вросинри-8 или Корвис Малый? Я и не слышал о них никогда раньше, впервые прочел в данных на Гегемонию, и то, что узнал, не вызвало во мне горячего желания осесть там после отставки.

- Согласен, генерал, но как только мы отрежем эти планеты от центра, они сделаются уязвимыми. Страх перед нашим вторжением спровоцирует мятежи.

Акбар запоздало поднял вверх плавник, но Ведж так изумился, что Сальм не стал с ним спорить, что промолчал. Драки не получилось.

- Ваше мнение, господа, принято во внимание. Креннелю будет сложно скрыть от общественности обмеление закромов. Ему придется задействовать все средства массовой информации, какие у него отыщутся, чтобы заставить население верить в неприступность Лиинаде-3. Потеря целой планеты - огромный удар, а уменьшение запасов станет постоянным о нем напоминанием.

- Несмотря на отвращение, которое наш юный генерал питает к Корвису Малому и Вросинри, эти две планеты тесно связаны с Лиинаде-3,- Сальм поглаживал усы кончиками пальцев.- Возьмем ее, падут и они.

Адмирал-дуро степенно кивнул:

- Все они не отличаются особой стабильностью и, если Креннель решит бросить их на произвол судьбы, сдадутся нам малой кровью.

- Что нам известно о разведке Креннеля? - Ведж откинулся на спинку кресла.- Может быть, я беспокоюсь сверх меры, но...

Сальм понимающе кивнул, насторожив Антиллеса еще больше:

- Если Йсанне Исард действительно выжила, она могла бы задействовать своих тайных агентов. Мы не в безопасности.

Опираясь локтями о столешницу, мон каламари наклонился вперед как можно дальше.

- Безопасность, безусловно, важна. И забота о ней. Но у нас нет улик, которые связывали бы предполагаемое место обитания Исард с Креннелем, зато мы наверняка знаем, что эти двое сотрудничали в деле Сате Пестажа. Было бы глупо предположить, что у них нет способов связаться друг с другом или что они не возобновят партнерство, если увидят в том взаимную выгоду. Планирование операции будет вестись в условиях жесточайшей секретности, разумеется, но не станем тешить себя уверенностью, что заткнуты все прорехи в дамбе. Мы наносим сокрушительный удар, и требуется подсчитать приемлемый уровень потерь, чтобы оценить успех или отсутствие оного.

Ведж слушал с дрожью. Умом Антиллес понимал, о чем говорит адмирал. Нельзя провести военную операцию так, чтобы стратеги первоначально не решали, сколько потребуется техники, припасов и живой силы для достижения желаемой цели. В результате все равно все сводилось к финансам. Сравнение промышленного развития осаждаемой планеты с затратами на ее захват скажет, а стоило ли вообще мучиться. Новая Республика должна остаться в прибыли либо основательно растрясти кошель Креннеля.

Но вот, когда речь заходила о живой силе, арифметика в голове Веджа перестала работать. Политики обожали рассуждать о "приемлемых потерях". Особенно часто вспоминали огромные потери Альянса в битве с новой Звездой Смерти. Мол, жертвы были принесены не напрасно. Угроза, которую представляла боевая станция такого уровня, означала, что любое жертвоприношение, любой подсчет тел были допустимы и оправданы. И никто, даже (к своему ужасу) Ведж, не сомневался в том.

Сейчас на кону стояла Лиинаде-3, которая не представляла угрозы Республике. Креннель, открыв свои владения любому, кто мечтает о тихой жизни, сделался почти что святым. Люди спросят, почему это Новая Республика кладет жизни на то, чтобы захватить мир, который никому не причинил зла, который с радостью принимает любого? Не-люди спросят, почему Новая Республика так охотно закрывает глаза на обман? И если потерь не-людей будет значительно больше, а атака к тому же провалится, обязательно предположат, что Республика сознательно послала их на смерть, одновременно заигрывая с Креннелем и поддерживая его.

Для Веджа были неприемлемы любые потери. Да, он приказывал мужчинам и женщинам, людям и не-людям, отправлял их на задания, выживание в которых ставилось под большое сомнение, и сам бессчетное число раз уходил на такие же миссии. Он никого никогда не посылал на смерть, но часто спрашивал себя, а увидит ли всех своих подчиненных, когда приказ будет выполнен.

- Новая Республика устала от войн, но никто не устает от побед,- Акбар пошевелился в кресле.- Мы потеряли многих в кампании против Трауна, десять процентов убитыми, тридцать - ранеными, но это невысокая волна. На планетах, по которым Траун действительно нанес удар, разрушения не поддаются подсчетам. Новая операция должна пройти быстро и чисто. Я считаю, что тридцать процентов потерь вполне удовлетворительная цена за победу, но хочу, чтобы она была много ниже.

Ведж мысленно перебирал имена своих пилотов. Тридцать процентов... третья часть... это же целое звено! Вероятно, двое убитых, один в лазарете. Кого я готов потерять? Новичков Слие и Затока? Или Хобби и Йансона? Что, подошла их очередь?

Тем временем адмирал-каламари что-то набирал на клавиатуре.

- На ваши персональные деки перетекает первичный план операции на Лиинаде-3. Он требует от "Освобождения" и "Лунной тени" выйти на низкую орбиту, а от "Свободы" - оставаться на границе системы. Мы ожидаем, что Креннель подготовит сюрприз. Например, подведет корабли из соседних систем. Вот тогда "Свобода" совершит прыжок туда, где мы будем иметь тактическое превосходство. Ударный отряд генерала Сальма будет базироваться на "Лунной тени", а "Освобождение" повезет Разбойный эскадрон. "Свободе" достаются десантные боты. Эскадра подавляет сопротивление противника и высаживает десант, который занимает ключевые позиции. Как только наши войска оказываются на поверхности, мы подводим подкрепление. По моим расчетам умиротворение Лиинаде-3 займет чуть больше двух недель, если Креннель не устроит контрнаступление.

Адмирал Белл задумчиво покусывала ноготь.

- Если вышлем наши корабли в различные патрульные полеты,- кивнула она,- а для набега на Лиинаде встретимся в условленном месте, то секрет останется секретом, но вот собрать подкрепление и не разболтать тайну будет гораздо сложнее. Креннель обязательно что-нибудь почует, а Лиинаде-3 - чересчур явная цель.

- Мы планируем отвлекающие маневры,- подергивая губными отростками, Акбар распахнул рыбий рот в улыбке.- Мы извлекли хороший урок из последней встречи принц-адмирала с Разбойным эскадроном. Креннель верит в собственную значимость. Мы планируем устроить на Борлейасе учебный бой с участием генерала Гарма Бел Иблиса. Эта планета примечательно напоминает Куитрик по географии, размерам, составу атмосферы и прочее. Подкрепление будет переброшено именно туда. К тому же Бел Иблис сделает несколько громких заявлений в различных аудиториях здесь, на Корусканте, и в прочих местах, афишируя наше желание заняться Креннелем. Мол, если отрубить ранкору голову, тело быстро погибнет само. Креннель, как мы считаем, интерпретирует эти действия как подготовку удара по Куитрику и примется должным образом оборонять столицу.

- А если Креннель отодвинет корабли от Куитрика на Лиинаде-3, Гарм Бел Иблис ударит по Куитрику,- одобрительно хмыкнул Ведж.

Мон каламари удовлетворенно кивнул.

- Когда надо признать, что ваш противник знаком с вашими планами, предоставьте ему два в одинаковой степени отвратительных варианта. Чаше всего побеждает консервативное мышление.

Слушая Акбара, Ведж думал, что командование чего-то недоговаривает. Ему пришло в голову, что если бы у Новой Республики доставало сил обрушиться на Лиинаде и угрожать Куитрику, то хватило бы и на то, чтобы сделать именно то, в чем будет притворяться Бел Иблис. Сразу ударить по Куитрику. Значит, легендарный мой соотечественник на Борлейасе поиграет с фальшивыми игрушками, экипажи, вероятно, заменят дронами. У пас не будет поддержки, и если Креннель поумнел за последние годы, то мы - по самые уши 6 дюзах.

Адмирал Акбар развел конечности:

- Итак, если все вы будете так любезны открыть первый файл, мы шаг за шагом проработаем наш план и увидим, где следует заткнуть пробоины, чтобы не затонуть без следа.




Откинувшись на спинку кресла, Йелла Вессири закрыла глаза; как будто вместо век ей прикрепили два кусочка наждачной бумаги, такое было ощущение. Причем рабочей шероховатой поверхностью - к глазному яблоку. Девушка запрокинула голову, покрутила ею из стороны в сторону, расслабляя мышцы шеи. Потом набрала полные легкие воздуха, задержала его и медленно выдохнула. Следующий глоток воздуха принес сильный аромат горячего и очень крепкого кафа. Йелла заулыбалась. Лишь один ее знакомый варил каф, способный завести двигатели истребителя.

- Ведж? Ошибочка вышла.

- Не хочется тебя разочаровывать, но после того, как ты отменила намеченный на сегодня ужин, я решила, что эта вот штука тебе не помешает,- Миракс протянула ей кружку с дымящимся обжигающим напитком.- Извини.

Застенчивая улыбка на лице лихой черноволосой девицы - вещь невероятная, но Миракс ухитрялась их сочетать.

- Вот что правда, то правда,- Йелла взяла кружку и с наслаждением вдохнула бодрящий аромат.- Где ты ею раздобыла? Не пила ничего крепче с тех пор... с тех пор, как улетела из дому.

Миракс освободила от себя дверной проем, и в кабинет под собственное победное чириканье вкатился Свистун. Покрутив "головой", астродроид остановился перед Йеллой и выдвинул манипулятор с зажатым в нем пакетиком. Светловолосая кореллианка с учтивым поклоном приняла подношение.

- Похоже, башка этого металлического кулинара забита рецептами, к которым привыкла ваша корбезовская братия. Дома я не позволяю ему травить гостей, поэтому он развлекает эскадрилью варкой кафа. Я отыскала лавочку с нужным товаром и заключила со Свистуном взаимовыгодное соглашение. Он выдает мне пару-тройку секретов, а я разрешаю ему поиграть с аппаратом. Результат у тебя в кружке.

Своевременное предупреждение. Йелла сделала острожный глоток, поставила кружку на стол и развернула кулек.

- Плюшки - твоя затея, Свистун?

Андроид изобразил фанфары. Миракс горько вздохнула.

- Я пыталась его переубедить, что тебе полезнее будет что-нибудь посущественнее, но он и слушать не захотел. Он считает, что все офицеры КорБеза функционируют лишь на кафе и сдобе с повышенным содержанием сахара, жира и клетчатки.

- Не бурчи, сейчас все сойдет,- Йелла внезапно прищурилась.- Так! А ты-то как сюда пробралась?

Из кармана летной куртки Миракс выудила карточку доступа и помахала у Вессири перед носом.

- Мы с генералом Кракеном пришли к пониманию. Генерал пользуется мной, чтобы не выпускать из виду папочкино корыто. Кроме того, я пересказываю ему слухи, которые подбираю во время торговых сделок...

- А Кракен смотрит сквозь пальцы, когда торговый манифест не соответствует содержимому трюма.

- Генерал в курсе, что я не собираюсь подкладывать бомбу под ваше драгоценное правительство, и в отличие от некоторых помнит про мою скромную роль в производстве рилки на Борлейасе,- Миракс беспечно заулыбалась.- Ни Корран, ни папочка не знают моих отношений с генералом, и я предпочитаю, чтобы так все и оставалось.

Она от души пнула астродроида в бок.

- Усек, Свистун?

- Чирр-п! Фу.

Йелла приподняла бровь.

- Свистун не разбалтывает Коррану секреты? Как тебе это удалось?

Миракс заговорщицки подмигнула.

- После отставки он претендует на место навигатора "Ската-пульсара". У нас договор. Свистун отлично знаком с яхтами этого класса. Вероятно, о ней и моих делах он знает куда больше меня.

- Старая история. В КорБезе он специализировался на наших архивах,- Йелла рассмеялась при воспоминании.

Астродроид много лет помогал Хорну ловить преступников в системе Корел, а теперь вздумал помочь одной из контрабандисток в нелегальной торговле. Некоторое время Вессири размышляла над неожиданной сменой мировоззрения, а затем пришла к выводу, что раз Миракс сумела пленить хозяина, так почему бы ее чарам не подействовать на астродроида?

- Думаю, Свистун преуспеет на новом поприще. Он прирожденный боец,- сказала она вслух, прихлебывая из кружки.- Вкусно. Извини за испорченный ужин, но, похоже, на анализ потребуется целая вечность.

Миракс заправила за ухо выбившуюся черную прядь.

- Да ситх с ним, с ужином, устроим в другой раз. Все равно Коррана вызвали на службу. Похоже, заваривается жирная каша.

Йелла подняла взгляд на подругу.

- Я самоустранилась, и ты заскучала в одиночестве?

- Фьюирр-бип би-дуп! - возмущенно вставил Свистун.

Миракс погладила его по корпусу.

- Не принимай на свой счет, дружище, но с тобой невозможно поделиться десертом.

Йелла разломила пончик.

- Хочешь половину?

- А как же! - Миракс сбросила с кресла инфочипы и уселась.- Нашла что-нибудь в пользу живучести Исард?

Йелла сосредоточенно прожевала свою часть плюшки, запила приторную сладость добрым глотком кафа и лишь потом ответила:

- У Коррана слишком длинный язык. Трепло.

- Верно,- не стала возражать Миракс.- Но он считает, что мишенью могут сделать и меня. И хочет, чтобы я вела себя осторожно. А теперь прекрати строить из себя образцового офицера. Знаешь ведь, что дальше меня не уйдет.

Представительница разведки сдала позиции.

- Некоторые заключенные утверждали, что видели и слышали Снежную королеву, но все они не в лучшей форме. Я не могу полагаться на их свидетельства, тем более что некоторые из них страдают слабоумием. Кто бы ни держал их в плену, он явно поставил задачу уморить их голодом и преуспел в своем начинании. Подожди мы еще неделю, получили бы на руки горы трупов.

- А мертвецы не рассказывают занятных историй...

- Не совсем. К этим несчастным нас привела гибель Урлора.

- А несчастные привели тебя к Исард?

- Опять-таки не совсем,- Йелла со вздохом обвела широким жестом стол с монитором и декой.- Я просмотрела все записи и рапорты о нашей деятельности на Тайферре, и у меня не сошлась парочка деталей.

Миракс облизывала испачканные в сахарной пудре липкие пальцы.

- Такие как?

- Во-первых, я не нашла ни упоминания, ни слуха, ни анекдота, вообще ничего о том, что Йсанне Исард умела водить челнок эль-класса. Она не проходила летной подготовки до того, как отправилась на Тайферру, а там никто не проверял, умеет она летать или нет.

Контрабандистка понятливо кивнула:

- Что уменьшает вероятность ее пребывания на борту челнока, по которому Селчу упражнялся в стрельбе. Но разве сенсоры не показали, что кто-то находился в кабине?

- Бип! - поддакнул всезнайка Свистун.

- Я запросила все сенсорные данные на челнок. В кабине находился пилот. Но те же данные утверждают, что челнок использовал для связи две частоты. По одному каналу Исард вела беседы с Кораном, но я понятия не имею, что делалось на втором. Данные отсутствуют.

- Так ты полагаешь, будто Исард запустила челнок, чтобы Проныры решили, что она дает деру? Если челнок уйдет в прыжок или его уничтожат, никто не станет обшаривать Тайферру. А Исард затеряется среди беженцев, и все, след потерян!

- По крайней мере, у нее были средства и возможности состряпать себе фальшивые документы,- Йелла обхватила кружку ладонями, чтобы согреться.- Больше всего на свете я хочу верить, что протонная торпеда превратила Снежную королеву в свободные атомы, но вот эта маленькая нестыковка оборачивается крупной проблемой. Жаль, что мы прохлопали ее раньше.

- И все равно это не значит, что Исард вновь в строю,- не сдавалась Миракс.- Почему это она и носа не высовывала, пока тут буянил Траун?

- Чтобы Снежная королева помогала не-человеку, пусть и Гранд адмиралу? Ох, не думаю,- Йелла постучала пальцем по стопке инфочипов.- Может, в имперских архивах и сохранились данные на Трауна, может, их вовсе не существовало, но я ни за что не поверю, будто Исард и слышать не слышала о нем и его возвращении из Неизведанных регионов. Она не обращалась к нему за помощью, пока управляла Империей, и я не могу представить, чтобы она добровольно стала помогать экзоту сесть на императорский трон. Вероятнее всего, заползла в тихую дыру и зализывала раны в надежде, что Траун с Новой Республикой перегрызут друг другу глотки.

- И зализывать ей было что! - ухмыльнулась довольная Миракс.- Она потеряла Корускант, она потеряла Тайферру, потеряла личный корабль суперкласса. Ей осталась лишь ее шкура да место, где она держит остальных пленников.

Она уперлась локтями в колени, наклонилась вперед,

- Сколько еще мест, подобных обнаруженному на Комменоре?

Йелла покачала головой.

- Невозможно сказать. Я даже не уверена, что тамошний Ксеновет - не обманка.

- Не понимаю. Вы же обнаружили там заключенных. Вы же должны были поискать улики и все такое!

- Мы искали. И нашли кучу свидетельств об уничтоженных записях, могилы с мертвецами, их едва присыпали землей, нас чуть ли не за руку подвели к выводу, будто некоторое время там содержали пленных.

Миракс недоверчиво тряхнула головой, черные волосы рассыпались по плечам.

- И проблема в?..

- В том, что будь там все мертвы, уликам цены бы не было. Не придерешься. Но кое-кто выжил и рассказал некоторые подробности, которые навели на любопытные мысли. Например, заключенные запомнили долгие перелеты через гиперпространство, хотя все это время сидели под замком. Их, по их же словам, возили с планеты на планету, а на Комменоре они провели всего несколько лет.

- Вот и Корран думал, что его долго везли на "Лусанкию", а потом оказалось, что все это было подстроено.

Йелла многозначительно кивнула:

- Вот именно! Можно с помощью наркотиков повлиять на восприятие времени. Возможно, люди находились без сознания во время перевозки. Камеры заперты, персонал один и тот же, еда не меняется, как отличить?

- Ты слишком привязываешься к предположению, что за всем этим стоит некто, умом равный Исард.

- Возможно, но что, если этот некто просто следовал распоряжениям Снежной королевы? Исард пришлось бы безоговорочно доверять этому человеку.

- Ладно, если не сама Исард, так ее доверенное лицо наворотило дел. И теперь наш таинственный незнакомец разыгрывает собственные карты и очень жаждет власти,- Миракс призадумалась.- Некто с ресурсами Исард и контактами в Новой Республике, которые обеспечивают ее или его информацией. Урлор Сетте явился точно по адресу.

- Вот именно-

- Ладно, в Комменор ты не веришь, но с какой целью строить тюрьму-фальшивку? Я хочу сказать, что Урлор намекнул, будто там что-то есть, вот мы и ринулись туда. Перехватчики могли участвовать в засаде, но это была хорошая засада И чего тогда добивался агент Снежной королевы, по-твоему?

- По-моему, Комменор был приманкой,- Йелла сумрачно улыбнулась.- Мы прошли по следу до него и нашли там другие следы. Тела в могилах могли пролежать несколько лет, но они разложились больше, чем следовало в захоронениях в этом районе планеты. По-моему, мертвецов выкопали в другом месте и перевезли на Комменор. Как только мы выясним, откуда именно, то полетим туда и найдем там другие улики.

- Или другую ловушку.

- Может быть,- Йелла опять приложилась к кружке.- Нам так вскружило голову от счастья, когда мы расщелкали предложенную нашим некто головоломку, что мы возомнили, будто загадка решена на самом деле. Возомнили себя победителями, а на самом деле покорно шли туда, куда нас вели.

- Занятная гипотеза. Как собираешься проверять ее?

Вессири поморщилась.

- В этом-то и загвоздка! Самый очевидный способ - вернуть следователей на Комменор и на этот раз искать доказательства фальсификации.

Если там действительно обманка, следы отыщутся обязательно. Мне описали трупы как "находящиеся в продвинутой стадии разложения". Я отловила медтехника из следственной бригады и потребовала объяснений. Затем связалась с ребятами, которые брали пробы почвы, и поняла, что тела - не из тамошних могил. Не самый приятный и легкий способ подкинуть дезинформацию. Держу пари, можно и проще.

Миракс вновь развалилась в кресле, закинув ногу на ногу.

- Ты в курсе, что возвращение следователей на Комменор намекнет обманщику, что в его ложь не поверили.

- Да, не стоит оповещать хата, за которым следишь исподтишка, что только что поскользнулся на его слизи. И мы не знаем, сколько наших оперативников и аналитиков подрабатывают на стороне.

Жена Коррана Хорна подарила собеседнице хитрую улыбку.

- Давненько я не бывала по делам на Комме-норе- Не кривись, Корран рассказывал, что в свое время вы в КорБезе не брезговали таким приемом. Мы никому не скажем. Никто не узнает. Если отыщется что-нибудь ценное, ты права. Не отыщется, все равно это будет шаг вперед.

Йелла пила каф и согласно кивала.

- Знаешь, а ведь дело может и выгореть! Вот только лететь нужно будет с оглядкой. После нашего налета политическая ситуация там несколько, скажем так, натянутая.

- Ты не поверишь, но мне известна парочка трюков, как попасть в космопорт или вылететь оттуда, не привлекая к себе внимания властей,- Миракс Террик подмигнула собеседнице.- Предоставь это мне, а сама пакуй все необходимое - и поехали!

Вессири обдумала предложение.

- Мне потребуется приблизительно три стандартные недели на планете.

- Отлично. Как раз успею обделать свои собственные дела. Почти легальные,- Миракс весело рассмеялась.- Устроим девичник!

- Ты что, не поставишь Коррана в известность?

- Его бог - Ведж Антиллес, а эскадрилья - сборище пророков. Не вижу причин отвлекать парня от молитв.

- Но он же твой муж!

- И твой бывший напарник. Побежишь с докладом?

- Намек понят,- Йелла сунула в деку очередной инфочип.- Я подготовлю рапорт и загружу в Свистуна.

- Хорошая мысль.

- Надеюсь, у нас все получится,- Йелла отсалютовала соотечественнице кружкой с кафом.- Если найдем подтверждение моей теории, то получим шанс развернуть ситуацию в свою пользу. И я предпочитаю именно такое положение дел.



Гэвин Дарклайтер остановился у стола, за которым разговаривали Корран Хорн и Хе-Джин Слее. Хорн махнул рукой в сторону пустого стула:

- Садись, Гэвин. Мы всего лишь травим байки. Темно-зеленая кожа иссори посветлела, когда

Гэвин поставил на стол свой поднос.

- Мы рады, что ты присоединился к нам.

- Я не хотел перебивать, но у меня вопрос к

Коррану.

- Задавай, пожалуйста,- всплеснул руками

Хе-Джин.

- Что там у тебя? - подстегнул юношу Корран.

- Ты когда-нибудь хотел быть отцом? - едва слышно спросил Гэвин и уставился на еду перед собой.

От такого вопроса Хорна передернуло. Хе-Джин наблюдал за его реакцией с выражением хищника, подстерегающего уже замеченную добычу.

- Да я как-то не думал. Миракс намекала, что нам бы следовало поговорить об этом, но мы оба были немного заняты Трауном и прочей мутью. Почему ты вдруг задумался о таких вещах?

- Ты встречался с моей семьей на Татуине.

- Ну да, куча братишек, сестренок, кузенов и прочей родни,- Корран задумчиво ткнул пальцем в шоколадный бисквит.- Тебе неймется завести семью?

- Думаю, да.

- Не хочу тебя обидеть, но разве вы с Асир, э-э, способны на это? Мне казалось, ботаны и люди в этом отношении не очень подходят другу?

Гэвин выдал широченную улыбку.

- Ну, на уровне чувств все замечательно. На клеточном уровне, конечно, все не так хорошо. Мы хотим пожениться и усыновить ребенка. Мы уже заполнили предварительные анкеты, теперь собираем всякие справки.

- Здорово, Гэвин,- Корран хлопнул его по плечу.- Из тебя получится прекрасный отец. В тебе достаточно ума и сострадания, у тебя отличное чувство юмора, и ты всегда чувствуешь настроение окружающих.

- Спасибо, Корран, это много для меня значит.

Слее обгрыз мясо с косточки и теперь высасывал мозг.

- Мы рады за тебя, Гэвин. Мы восхищены твоим желанием принять на себя ответственность за не рожденных тобой детей. Мы заметили в тебе поразительное благородство. На Иссоре тебе никогда не пришлось бы столкнуться с выбором, который приходится делать здесь.

Гэвин посмотрел на него, не донеся ложку до рта.

- На Иссоре запрещено усыновление?

- Б нем нет нужды,- Хе-Джин откусил кусочек кости и принялся его жевать.- Мы, иссори, яйцекладущие. Женщины откладывают яйца, которые закрывают в особом месте, обложив питательной массой. Мужчины вырабатывают эту массу...- иссори расстегнул молнию на летном костюме и начал опускать когтистую руку к животу. Корран поймал его запястье.

- Мы верим на слово, не надо показывать. Золотистые глаза Хе-Джина на мгновение прикрыла прозрачная мембрана. Он медленно вытащил руку, держа в ней пачку голографических снимков, и не говоря ни слова, вручил один из них Коррану.

- Возможно, это просветит вас.

Корран взял снимок так, чтобы Гэвину тоже было видно: два иссори, мужчина и более низкорослая, с более светлым оттенком кожи женщина. Мужчина лил жидкость на яйцо, а женщина ее размазывала по поверхности. Коррану это напомнило поливание жаркого маслом при жарке, но он не стал высказывать эту мысль.

- Это яйцо - ты? - спросил Гэвин, переводя взгляд со снимка на Хе-Джина.

- Я был, да. Общество иссори основано на кастах. Каста женщины, отложившей яйцо, определяет касту, к которой будет принадлежать ребенок. Каста давшего удобрение определяет положение внутри касты и политические альянсы заинтересованных семей. Всегда договариваются, кто будет выводить ребенка, и иногда яйца приходится перевозить на большие расстояния для церемонии удобрения, как здесь. На снимке Уон-ча, внутрикастовое выведение высокорожденного для укрепления положения двух семей в правящей касте. Уон-ли это межкастовое выведение в одном королевстве, когда соединяются семейства из высокой касты и из более низкой. А Вуин-ча - выведение между дворянами из разных королевств.

- Понятно. А Вуин-ли тогда - соединение дворян с более низшей кастой из другого королевства? - уточнил Корран.

Иссори напрягся.

- Такого не может произойти.

- Погоди, хочешь сказать, что иссори из разных каст и разных королевств не могут вывести общего ребенка? - нахмурился Хорн.- А что, если они влюбятся?

Хе-Джин издал презрительный смешок.

- Другие разумные существа позволяют подобным эмоциям управлять собой, но иссори рассматривают их в перспективе. У нас считается, что любовь похожа на дождь. Это может быть легкий дождик или ливень, затяжной или короткий. Рано или поздно он кончится. Жестоко связывать жизнь ребенка с непостоянной эмоциональной привязанностью его родителей. Семьи договариваются о выведении, семьи же и растят детей. Например, в моем имени три составляющие: "Хе" означает, что я происхожу из единственного выводка, о котором договорилась семья моего отца. Это не фамилия, а буква нашего алфавита, которой семья отца обозначает подобный союз. Моя мать из семьи Джин. Я известен как Слее. "Хе" и "Слее" были выбраны по специальной формуле так, что нумерологическое значение моего имени составляет благоприятное число.

- Гэвин, попроси у него эту формулу, и у тебя не будет никаких проблем с именем ребенка,

Хе-Джин засунул в рот остатки кости.

- Я хотел подчеркнуть, что на Иссоре нет ненужных детей и даже сироты находятся на попечительстве семей тех, кто породил их.

- Но если яйца и удобрения можно перемещать, не бывает ли так, что дети рождаются после смерти родителей? - почесал макушку Корран.- Может же такое быть, что кто-то вырастит соперника существующему лидеру, украв яйца и удобрения находящихся ближе к трону, чем он сам?

- Ты прав, мы часто используем удобрения от умерших героев или лидеров, а также яйца их сестер, жен или дочерей, чтобы сохранить наследственность. Семьи всегда заботятся о таких новорожденных. А несанкционированное выведение называется "вресье". Наиболее подходящий перевод - "чужак", хотя наше слово имеет более глубокое значение. Они не только никому не известны, но их не растила семья, так что они даже не считаются иссори. Они считаются дикими, и их убивают, как зверей.

- Мне кажется правильным, когда детей растят семьи,- улыбнулся Гэвин, вытирая салфеткой рот.- Асир сказала, что семья много значит для ботанов. Мы договорились, что наши приемные дети будут знать и понимать родную им культуру.

- Вы собираетесь усыновить ботана?

- Ну да, минимум одного,- Гэвин положил руку Коррану на плечо.- Можно тебя попросить? Когда мы с Асир поженимся, будут приходить разные официальные лица и спрашивать про нас, способны ли мы растить детей и все такое. Не могли бы вы с Миракс поручиться за нас?

Хорн убрал с лица волосы и кивнул, волосы опять полезли в глаза.

- Конечно. Я спрошу Миракс, но уверен, она согласится. Будем рады помочь.

- Отлично. Я скажу Асир. Она будет в восторге.

- А где она?

Гэвин пожал плечами, набил рот бобами и оглядел помещение.

- Я думал она собирается пообедать со мной. Ей прислали сообщение, как раз когда кончился наш брифинг. Она говорила, что постарается показаться.

Корран поглядел на часы и встал.

- Кстати говоря, мы должны быть на тренажерах через пятнадцать минут. Пойду возьму немного кафа и найду Свистуна. Кто-нибудь еще хочет каф?

Хе-Джин Слее резко мотнул головой, будто зверь, зубами отрывающий кусок свежепойманной добычи.

- Наша пищеварительная система слишком тонко устроена для кафа. Если есть шоколад, я бы предпочел его.

- Понял. Гэвин, ты как?

- Готов идти,- парень выудил из кармана несколько кредиток.- Только позвольте мне заплатить вместо вас за помощь.

- Лучше копи, Гэвин,- отмахнулся от денег Корран.- Когда у тебя появятся дети, денег хватать не будет ни на что. Хотя, думаю, вы отлично справитесь.


* * *


Борск Фей'лиа медленно отвернулся от окна, через которое разглядывал Корускант, и обнаружил, что в дверях его кабинета стоит Асир Сей'лар, а солнечный свет золотит ее белый мех. В лиловых глазах по-прежнему горел огонь, и выражение на мордочке соответствовало этому пламени.

Она готова сражаться, прекрасно. Значит, готова и к соглашению.

- Посылали за мной, советник Фей'лиа?

- Вы ощущаете необходимость в формальностях, капитан Сей'лар? - добросердечно осведомился ботан.- А я думал, что между нами, между своими, мы можем быть и более фамильярны.

Прищурившись, Асир сжала кулаки.

- Я хотела лишь подчеркнуть, что знаю границы вашей власти, советник.

- Понятно,- Борск выверено улыбнулся, затем пригладил кремовую шерсть.- Между прочим. Мои поздравления с повышением по службе. Заслуженным и столь долго откладываемым. Как это похоже на людей...

Асир распушила загривок.

- В Разбойном эскадроне не придают значения званиям, советник. Наша цель - достойно исполнять свой долг. Нас ценят по делам нашим. Со своей стороны я бы сказала, что Новая Республика могла бы щедрее награждать своих героев, таких как Ведж Антиллес.

Великолепно, Асир, мурлыкая про себя, Борск кивнул и подошел к столу. Высказываешь мысль, что Антиллеса наградили недостаточно, и допускаешь, что остальных Проныр в равной мере не ценят. Ты хорошо играешь, Асир.

Борск указал на кресло перед столом.

- Садись, будь любезна. Я хочу, чтобы тебе было удобно.

Асир шагнула вперед, но не села.

- Я сижу дни напролет на инструктажах. Мне приятно размяться, но вас пусть это не останавливает. Присаживайтесь.

Чтобы ты смотрела на меня сверху вниз? Борск кивнул и уселся в массивное кресло. Он постучал по инфочипу - единственному инфочипу у него на столе - указательным пальцем. Скрежет когтя о поверхность чипа заполнил весь кабинет.

- Вам известно, что это такое?

Асир задеревенела, а затем сцепила руки у себя за спиной.

- Предполагаю, что это мое прошение на усыновление ребенка-ботана.

- И вам известно, что такому герою, как вы, в такой чести никто не откажет. Несомненно отыщутся семьи, которые с радостью отдадут вам своего ребенка, зная, что их дитя вырастет в доме, где слава и мощь не убывает,- Фей'лиа постучал инфочипом себя по кончику носа, принюхиваясь, и улыбнулся.- После того как была уничтожена вторая Звезда Смерти и была признана роль наших Мучеников, их семьи завалили просьбами принять детей. Это наша традиция, мы, ботаны, обязаны отдавать нашу плоть и кровь, чтобы дети стали частью народа.

Асир вздернула подбородок. - То есть вы меня вызвали, чтобы сообщить, что мое прошение удовлетворено?

- Нет, и тебе известно, что это не так,- Борск толкнул инфочип по столешнице.- Я хочу, чтобы ты отозвала его.

-Что?

- Помилосердствуй, Асир, ты же знаешь, что это невозможно. Ты связалась с человеком, ты хочешь выйти за него замуж. На Ботавуи это предаст тебе некоторый экзотический шарм, но большинство ботанов сочтут такое поведение извращенным. На твоем избраннике не растет мех, его лицо плоское, просто отвратительно! Я могу понять, что ты нашла в нем привлекательные черты, но непозволительно столь затягивать вашу слепую страсть.

- Это не страсть. Мы любим друг друга. Борск Фей'лиа отмахнулся от ее заявления.

- Страсть, любовь, похоть, как ни назови, не имеет значения. Важно иное: мы были готовы закрывать глаза на вашу связь, но не более. Тебе нельзя выходить за него замуж и создавать семью.

- Его зовут Гэвин Дарклайтер, и он такой же герой, как и я,- когти Асир вспороли кожаную обивку кресла.- Поверить не могу, что у вас хватает наглости сидеть тут и говорить мне, что я могу, а чего не могу сделать со своей жизнью!

- Неужели? - Борск сохранил спокойствие, холодно встретив пламенный взгляд собеседницы.- А я поверить не могу, что у тебя хватает наглости стоять тут и отказываться от ответственности перед своим народом.

- Что?

Борск сложил руки перед собой.

- Я уже говорил тебе раньше, что юные ботаны берут с тебя пример. Мученики воплощают все то, чего мы надеемся достичь, что мы надеемся совершить, когда долг призовет нас Они яркий пример всего самого наилучшего в нашем народе. Самое ценное в них то, что они мертвы. Они очищены мгновением своей гибели, и все, что было до того, не имеет значения. Все их слабости, все их пороки и грехи были смыты, когда Империя пролила их кровь. Ты же, моя милая, иная. Ты многого добилась и жива. Ты пример для нашего народа. Когда юная самка встает перед решением, она спрашивает себя: "А как бы поступила на моем месте Асир Сей'лар?" Вопреки родительской воле, ты поступила в нашу военную академию. Ты связалась с человеком. Тебя, очевидно, не интересует зачатие собственного ребенка, зато ты охотно примешь стайку оборванцев, шастающих по развалинам. Да, люди видят в твоих поступках завидную добродетель, но ботаны так не поступают. И следуя твоему примеру, они разрушат наш образ жизни. Асир покачала головой.

- Нечестно возлагать на меня обвинение в переменах. Ботанов угнетала Империя, и, замкнувшись в себе, мы нашли в себе силу воспротивиться давлению. Ныне все по-другому, перемены не отвратить и не остановить.

- Я и не собираюсь их останавливать, Асир, я хочу подправлять их течение,- Борск сделал паузу больше для драматического эффекта, чем для реальной необходимости собраться с мыслями. Если не убедить эту гордячку участвовать в спасении нашего народа, придется обратиться к иным методам. Он восхищался ее упорством, энергией, излучаемой взглядом, но, если нельзя контролировать ее и направление ее пути, бедствие грозит всему их народу.

Отчаяние родило вдохновение.

Борск тяжко вздохнул.

- Империя придерживалась идеи, что любая раса ниже человеческой. Людей держали за абсолют. Если мы хотели достичь величия, мы должны были стать такими, как люди, или больше людьми, чем они. В нас вколотили эту идею. Дети твоего поколения выросли в мире, где такова была реальность. Люди - мерило, по которому все равняют себя. Ныне у нас, у ботанов, появился герой, который не уступает героям-людям. Они приняли тебя, а ты приняла их, и это хорошо. То же самое верно для Оурила Кригга и Чубакки. Для людей ты пример того, чего могут добиться не-люди. И в этом качестве ты отлично служишь всем нечеловеческим народам Новой Республики.

Борск потер ладони.

- Но у тебя роман с человеком. А вот это уже нехорошо. Это означает, что не-люди не достаточно хороши для твоего внимания. Пока вы крутите друг с другом любовь, все спишут на романтическую привязанность. Но семейная жизнь с

Гэвином Дарклайтером подтверждает то, что Империя твердила нам: мы ниже людей, и даже наши герои это знают, вот почему Асир Сей'лар выбрала в спутники жизни человека.

- Нет, это не так,- Асир покачала головой, но немного сбавила тон.- Выбрав Гэвина, я говорю, что Галактика полна разных возможностей.

Борск заговорил с добротой старого дядюшки.

- Возможности, о да, но стерильные, не плодоносные. Ты говоришь всем и каждому, что скорее повернешься спиной к традициям ботанов и выйдешь замуж за человека, чем примешь ответственность перед нашим сообществом. Может, ты говоришь и другое, но слышат именно эти слова.

Асир наклонилась вперед.

- Хотите сказать, что, осуществляя свободу выбора, свободу, за которую я сражалась и помогла вырвать из когтей Империи, я пропагандирую имперские доктрины?

- Не так мрачно, но по сути верно. Тебе не повезло стать героем ботанов в то время, когда мы отчаянно нуждаемся в том, чтобы наши герои были на все сто процентов нашими. Это нечестно. Это жестоко. Но такова твоя судьба, и ты обязана принять свою участь.

Асир подняла голову.

- И каково мое будущее? Что я обязана сделать, чтобы стать еще больше ботанкой?

- Ну, я не стал бы использовать такое выражение...

Асир зарычала, изящно выгнув верхнюю губу и обнажая клыки.

- Меня можно обманывать, мои чувства можно ранить, но не надо обращаться со мной, как с малым глупым ребенком. Вы расписали мою жизнь на годы вперед, лишь увидев мое прошение. Хотите, чтобы я порвала с Гэвином Дарклайтером, а что дальше? Выйти в отставку, вернуться на Ботавуи и командовать собственной эскадрильей? А затем спустя время после точно рассчитанных переговоров я выйду за вашего племянника? Или сына?

Борск прищурился,

- Прекрасная мысль, не находишь? Твоя семья жаждет твоего возвращения на нашу планету, и множество кланов с радостью примут тебя.

Она кивнула.

- А альтернативой будет остракизм? Мне не дадут воспитать ребенка из ботанов, а вы используете все свое влияние, чтобы мы с Гэвином не смогли усыновить какого бы то ни было ребенка? Вы испортите мне жизнь, потому что, если я не захочу служить нужным вам примером, вы сделаете из меня пример того, как не надо поступать?

Боек кивнул в знак одобрения.

- Сейчас ты была стопроцентной ботанкой, Асир. И это хорошо. Ты выбрала, тебе и справляться с последствиями.

- Вы заставили бы меня разбить Гэвину сердце,- Асир помедлила.- Вы позволите моему народу разбить мое.

- Лучше одно разбитое сердце, чем утраченная навсегда культура целой нации.

Асир выпрямилась.

- Мне нужно время, чтобы все обдумать.

- Я понимаю,- Фей'лиа ободряюще улыбнулся.- Нынешнее задание Разбойного эскадрона удвоит твою славу. А по завершению его жду твоего решения.

Асир коротко кивнула. Один раз.

- Вы увидите, насколько я могу быть ботан-кой, советник Фей'лиа. А когда все пойдет вкривь и вкось, вспомните, что это вы заставили меня жить согласно наследию моего народа.




Поправив пояс и бластер на нем, Корран Хорн бегом пронесся по взлетной палубе "Стремительного избавления" и запрыгнул сразу на середину трапа своего "крестокрыла". Истребитель снова, как во времена КорБеза, был выкрашен в зеленый, черный и белый цвета. Механики даже постарались, опять нарисовали количество сбитых машин противника и вывели на борту имя пилота: "Капитан Корран Хорн". Пилот на мгновение задержался, провел рукой по званию, потом залез в кабину и помахал оттаскивающим трап механикам. Шлем он натягивал под ругань Свистуна.

- Да, да, я слышал сигнал. Просто я заканчивал сообщение для Миракс на тот случай, если мы не вернемся. Конечно, по тебе она будет скучать больше, чем по мне.

Дроид тут же сменил гневный тон на самодовольный.

- Приятно знать, что мы пришли к соглашению.

Ремни безопасности, опустить колпак кабины, включить панель управления нажатием нескольких кнопок. Двигатели завелись с первой попытки, придав машине слабо ощущаемую вибрацию.

- Свистун, инерционный компенсатор на силу тяжести ноль девяносто пять. Выведи флот, эскадрилью и третье звено на первый, второй и третий каналы соответственно.

Пока дроид выполнял инструкции, Корран перенаправил энергию из двигателей в систему вооружения. Лазеры один за другим начинали подпитываться. Система протонных торпед вывела сообщение о готовности к бою шести торпед. Диагностика показала, что к брюху "крестокрыла" прикреплен дополнительный бак с горючим, что удлинит время полета.

Надеюсь, этот бак работает лучше, чем тот, что у меня, был на Борлеасе.

- Рад, что вы с нами, капитан Хорн,- раздался в наушниках голос Веджа.

- Простите, генерал Антиллес. Я записывал послание жене, а к передатчику стояла огроменная очередь. К тому же,- Корран кинул взгляд на хронометр,- у нас еще две минуты до разворота. А с "костылями" генерала Сальма мы там и вовсе не нужны.

- Нас бросят сбивать наземные цели,- развеселился Ведж.- "Костыли", понятное дело, мощны, и нужно немало, чтобы их сбить. Но они медленнее и неповоротливее "жмуриков". Может, Сальм и оставит за собой только огрызки - но огрызки эти наши.

- Понял, Проныра-лидер,- Корран переключился на канал Третьего звена.- Проныры, у нас меньше двух минут до разворота. Все системы должны гореть красивыми зелеными огоньками. Не знаю точно, что потребуется поджечь там внизу, но хочу, чтобы полыхало ярче солнца.


* * *


Командор Викт Даррон вошел на мостик и с удовольствием отметил, что экипаж занят делом. Когда он служил под началом Креннеля, если вахта не принималась кудахтать при появлении высокого начальства, то взыскания сыпались налево и направо. Даррон знал, что отвлекать экипаж боевого корабля означает накликать беду, а беда - нежелательный гость на борту. Креннель передал ему "звездный разрушитель" класса "империал II" после того, как предыдущий командир корабля, капитан Ренсен, был казнен за то, что не сумел эффективно сравнять с землей деревню, в которой жил кто-то, кто по какой-то причине зачем-то покушался на жизнь принц-адмирала. Даррон немедленно разузнал, где находятся офицеры, угодившие в черный список, и перевел их к себе. Он пообещал Креннелю, что провинившиеся в нарушении субординации перестанут доставлять неприятности, и Креннель с радостью согласился.

Но в качестве ответной услуги принц-адмирал потребовал уничтожить ту самую деревню, которую пощадил предшественник командора.

Будучи прекрасно осведомлен, что механическая рука Креннеля с той же легкостью раздавит гортань его собственную, как до того раздавила горло Ренсену, командор согласился не задумываясь. А с той секунды, когда за ним закрылись двери, принялся изыскивать способ сохранить жизнь и себе, и проклятой деревне. Поиски привели его на знакомую территорию, поскольку каждый имперский офицер, более-менее облеченный властью, должен был нести свою долю ответственности за дела Империи.

В случае с Алдерааном многие просто перекладывали вину на Гранд Моффа Таркина и говорили, мол, будь они тогда на Звезде Смерти, то никогда не стали бы использовать вместо мишени обитаемую планету. И никто не вспоминал, что Империя создала оружие, способное взрывать планеты, а когда его уничтожили, построила второе, такое же. Конечно же, Император намеревался взрывать миры, и любой офицер, который пальцем о палец не ударил, чтобы остановить его, был виноват.

Даррон признавал, что Император был жесток, а порой просто злобен, но считал анархию Новой Республики еще большим злом. Его задача как кадрового офицера состояла в охране порядка и обеспечении мирной жизни. Он с экипажем был бруствером, за которым прятались те, кого могли сокрушить силы Новой Республики.

Когда Делак Креннель объявил себя вольным военачальником, Даррон последовал за командиром и забрал с собой и свою семью. Состояние рассудка принц-адмирала - или отсутствие оного - беспокоили командора, но гораздо больше Даррона пугал мир, в котором его детей заставят жить рядом с экзотами. Это противно естественному течению жизни, и командор перестал бы считать себя хорошим отцом, если бы ничего не сделал, чтобы предотвратить напасть.

Но хладнокровное убийство сельских жителей не вписывалось в эту философию, поэтому Даррон отыскал альтернативное решение. Оставив корабль на орбите Лиинаде-2, командор высадился на поверхность и обратился к аборигенам. Он сообщил им, что поскольку убийца родился и вырос среди них, деревню следует уничтожить. Он в подробностях живописал детали и добавил, что бомбардировка начнется по его возвращению на корабль и не закончится до тех пор, пока все постройки не будут снесены в пыль.

Затем Даррон вернулся на борт челнока, но перед стартом обсудил свой план с офицерами-артиллеристами и заставил их провести внеплановую проверку тяжелых турболазерных орудий и определить наземные цели согласно данным разведки. И потребовал, чтобы демонстрации силы прошла идеально, а когда все было готово - примерно часа через три - эль-челнок вернулся на борт корабля.

Деревню сравняли с землей, но никто не погиб. Даррон подал рапорт, который весьма не понравился принц-адмиралу, но командор особо упирал на то, что лишившиеся домов аборигены разбрелись по окрестным селениям и всем поведали о скорой расправе. Креннель неохотно согласился, но предупредил, что в будущем не потерпит никаких провалов.

Стоя на мостике, Даррон разглядывал сине-зеленый, подернутый нитями облаков шар Лиинаде-3, а тот медленно вращался рядом. Его кораблю выпала честь уберечь планету от Новой Республики. Командор вздохнул. Лиинаде-3 - самая очевидная мишень республиканцев. Даррон изо всех сил убеждал в том Креннеля, но принц-адмирал отказался дать на оборону больше войск. Ну, хоть передал командование операцией...

Загудела сирена.

- Лейтенант Харсис! Что такое? - командор развернулся на каблуках.

Невысокий тощий мужчина с темной кожей поднял голову от рабочего монитора.

- Две цели, командор. Вышли из гиперпространства в двух кликах от нашей кормы. Похожи на "империал" и "викторию", передают коды Новой Республики. Выпускают истребители - "крестокрылы" и "бритвы".

- Лево руля! Координатор, ДИшкам взлет во время маневра, чтобы противник их не увидел. Дефлекторы на полную мощность,- Викт Даррон улыбнулся.- Господа, прибыли злоумышленники. Им здесь не рады, и мы должны сделать все, что в наших силах, чтобы дать им это понять.


* * *


Адмирал Арета Белл разглядывала голограмму, скрестив руки на груди,- ноги в сапогах твердо уперты в палубу, голубые глаза прищурены.

- Рулевой, малый вперед, курс ноль-семь точка двадцать. Крен сорок пять градусов на правый борт.

- Будет сделано, адмирал.

- Артиллеристы, выбирайте цели и бейте по ним,- кореллианка подняла левую руку ко рту и вцепилась зубами в указательный палец; боль прочистила голову.- Координатор, вытаскивайте оттуда Проныр. Сообщите им, что пока мы были слепы, противник кого-то выпустил с летной палубы.

- Уже передаю приказ, адмирал.

Арета кивнула. Учитывая угол атаки, в перестрелке ее корабль пострадал серьезнее, чем противник. Зато тот застрял между двумя кораблями, как нерф между двумя таопари. Решит капитан чужой "двушки" прийти на помощь своему флагману, он откроется "Лунной тени". А если будет атаковать ее, то по нему ударю я. Атаку на обе стороны он не потянет, нет смысла. Будем отбрехиваться и тянуть время, пока не явится подкрепление.

- Гравиакустики, прекратите спать! Кто-то или что-то еще собирается вмешаться в нашу драку. Отслеживайте активность на поверхности планеты и следите, не покусится ли кто-нибудь на нашу корму.

- Будет сделано, адмирал, но на данный момент в пространстве чисто.

- Как только станет грязно, кричите как можно громче,- Арета Белл вновь уставилась на голограмму разворачивающегося сражения.- Сюрпризы я принимаю только от союзников.


* * *


Ручку управления от себя, и "крестокрыл" вывалился на свободу из брюха "виктории". Ведж увел машину в левую "полубочку", чтобы не путаться у "Освобождения" на пути, пока тот разворачивался на цель. Правее под более острым углом на ту же мишень заходила "Лунная тень", выпуская "бритвы", которые немедленно вставали в строй и брали курс на противника. Вражеская "двушка" не осталась в долгу, ответив ДИ-истребителями и перехватчиками.

И не поскупилась на них. Похоже, Хорн не ошибся в расчетах. Семьдесят две ДИшки против равного количества "бритв". С другой стороны, у тяжелых "слайн-корпилов" есть шиты, а у ДИшек их нет. Так что у обоих противников никакой гарантии на успех.

Ведж открыл канал связи.

- Проныры, за мной! Переваливаем "Освобождение" поверху и беремся за "жмуриков". Налетаем, колотим их, и пусть Сальм жует наши крошки.

Последовала "бочка" через правые плоскости, Ведж потянул ручку управления на себя, нацеливаясь на верхнюю палубу острого клина "разрушителя"; на верхней точке горки кореллианин бросил "крестокрыл" в переворот. Мимо - и теперь уже над головой - промелькнула белая обшивка "виктории".

"Звездный разрушитель" Гегемонии уже выровнялся. Он выдержит все мыслимое и немыслимое, лишь бы победить "Лунную тень". Ведж тряхнул головой. Я не понимаю... не понимаю, вот почему мне нечего делать на капитанском мостике. Мое место - в кабине. Одним щелчком большого пальца кореллианин переключил орудийные системы на контроль протонных торпед.

В рамке прицела уже светилась далекая искорка - перехватчик, который, набирая скорость, заходил на "бритвы". Зеленные цвет, впрочем, быстро сменился желтым, а когда Шибер возмущенно загудел, так и вообще красным. Ведж нажал на гашетку, запуская торпеду.

Его цель развернулась и помчалась к планете. Шанса обогнать торпеду у ДИшки не было, но Антиллес и так знал, чем занят пилот. Если сделать так, чтобы снаряд летел прямо на Лиинаде, а самому в последнюю секунду метнуться в сторону, торпеда ударит в верхнюю кромку атмосферы и превратится в космический мусор.

Другие "жмурики" оставили "бритвы" в покое и рванули следом за командиром, почему Ведж записал их в безнадежных мальков. Где же они набрали таких зеленых новичков, каких еще не видывал мир? Кореллианин вернулся к лазерным пушкам, выставил их на одновременную стрельбу и поймал в рамку прицела другой "жмурик". Когда рамка позеленела, нажал на гашетку.

Четыре лазерных луча отстрелили правую солнечную батарею перехватчика; "жмурик" медленно покатился прочь, он больше не участвовал в драке.

Мимо промелькнул "крестокрыл" Асир Сей'лар, Ведж пристроился сзади и чуть правее ботанки, которая, кувыркнувшись через левые плоскости, нырнула навстречу набирающему высоту перехватчику. Противники обменивались выстрелами и оба мазали. Затем машина Асир развернулась вдоль длинной оси на девяносто градусов и дала залп из всех четырех пушек разом, прежде чем отвалить в сторону.

Все четыре ее выстрела были точны. Два выплавили длинные прорехи в правой плоскости, еще два пробили транспаристиловый пузырь, отделяющий пилота от вакуума. На секунду по кокпиту гуляло красное пламя, а затем взрыв разодрал фюзеляж пополам.

От греха подальше Ведж укатился направо, готовый предпринять второй заход на строй перехватчиков. Лиинаде-3 на миг повисла над ним, потом ее заслонили три похожих на кинжалы корабля. Вся троица шла прямым ходом в зону сражения.

Артиллеристы "Лунной тени" сконцентрировали огонь на левом борту "двушки" с намерением лишить противника орудий. Турболазеры, тяжелые лазерные и ионные пушки полосовали дефлекторные щиты, и сфера защитного поля сдувалась, будто детский воздушный шарик. А когда щиты рухнули, лучи энергии вгрызлись в броню корабля. Взорвался блистер турболазерной батареи, испарив листы обшивки, и пожар взялся поглощать воздух в отсеках.

Ответные залпы противника не уступали по разрушительности. Канониры Гегемонии старались продолбить бреши в нескольких местах, и в конце концов их упорство было вознаграждено.

На "Лунной тени" взорвались палубные надстройки вместе с сенсорными установками. Снизу под острым углом, спасая товарища, на противника зашел "Освобождение"; маленькая "виктория" в отличие от гигантов-собратьев не могла похвастаться ошеломляющей огневой мощью, но ее сдвоенные турболазеры усердно трудились над брюхом ИЗР-2 Гегемонии, пока не срезали большой кусок обшивки.

Ведж не успел как следует порадоваться успеху соратников, как в системе материализовался еще один корабль. Поменьше размером, с широким корпусом, он облюбовал корму "Освобождения". Дредноут - не велика пташка, но способен устроить крупные неприятности.

- У нашего противника появился дружок,- раздался в головных телефонах голос с алдераанским акцентом.- Будем вежливыми и представимся новому гостю?

- Не! Пусть большие дяди играют с себе ровней, а наше дело - "жмурики" и "колесники",- Ведж из последних сил не замечал, как желудок завязывается в узелок.- Когда речь зайдет о том, чтобы мы спасали их, значит, дело плохо и пора заказывать поминальную молитву.




Адмирал Белл пошатнулась, когда противник атаковал корму "Освобождения". - Щиты целы? - Так точно, адмирал,- тви'лекк Тал'кина поднял голову от приборов.- Мы на секунду потеряли искусственную гравитацию, так как мне пришлось закачать энергию для усиления щитов.

- Вы правильно поступили, коммандер,- Белл отбросила длинные рыжие волосы за спину.- Рулевой, курс ноль-четыре-пять, полный вперед.

На лине офицера отразилось удивление.

- Но дредноут окажется у нас за кормой, адмирал...

- И вам пришла та же мысль, не так ли, лейтенант Цисло? Мы выдержим их обстрел и мы хотим, чтобы они следовали за нами, - кореллианка быстро кивнула собственным мыслям. - Выполняйте приказ!

- Слушаюсь, адмирал.

- Отлично. Артиллерия, продолжайте стрелять по второму дредноуту. Я хочу взорвать его, и немедленно!


* * *


Стремительная "полубочка" через левые плоскости и быстрая змейка следом за ведущей машиной - и висящие ранее на хвосте "жмурики" проскочили мимо. "Крестокрылы" выровнялись, совершили правый разворот и бросились в погоню за недавними преследователями. Ведж особенно не спешил и даже чуть-чуть придерживал свою пташку, зато Асир вырвалась далеко вперед и быстро сближалась с мишенью.

Фюзеляж "жмурика" ботанка расчетвертовала из пушек, алые лазерные лучи в мгновение расплавили куанданиумный сплав. Круглые, быстро застывающие капли вспыхивали в дефлекторном щите "крестокрыла".

Ведж не торопясь выбрал себе цель, поймать ее в рамку прицела оказалось слишком легко. Бессознательно кореллианин хотел, чтобы противник начал маневрировать, уклоняться, предпринял что-нибудь, ну хотя бы подергался из стороны в сторону, чтобы осложнить ему выстрел. Антиллес ничего никому не хотел доказывать и не чувствовал особого превосходства. Такое ощущение, будто я расстреливаю сопливого пацана на его первом вылете...

Прежде чем мысль пустила корни в его сознании, Ведж нажал на гашетку. Выстрел из счетверенки просверлил ДИ-перехватчик насквозь. Крепления двигателей начали плавиться, корежа стенку реактора, а затем двигатели взорвались, бросив раненую машину вперед. Потоки золотистого пламени, бьющие из кормы, быстро задохнулись в вакууме, и перехватчик остался беспомощно дрейфовать в пространстве.

Ведж ощутил раскаяние за смерть пилота, погиб ли тот при взрыве или умирает сейчас от удушья, потому что отказала система жизнеобеспечения. Хотя долго уныние им не владело. Незнакомый Антиллесу пилот рисковал не меньше кореллианина, когда сел в кабину и вылетел на боевое задание. Смерть есть смерть, как ни крутись... Антиллес прищурился. Смысл жизни в том для меня, чтобы как можно дольше не становиться мертвецом. Ведж посмотрел на радар; если не считать нескольких машин, ввязавшихся в драку с "бритвами", в общем, чисто.

- Проныра-лидер - КДП. У нас закончились мишени. Хотите, пощиплем вон тот дредноут?

- Отставить. Приготовьтесь к налету на первичную цель.

- Вас понял, КДП, первичная цель, - Ведж перебросил комлинк на тактическую частоту эскадрильи. - Следуйте за мной, нас отпустили при-чесать землю.

- Босс, тут еще дел выше крыши!

- Да ну? - хмыкнул кореллианин. - Неужели Асир кого-то упустила?

В наушниках раздалось порыкивание ботанки:

- Нет, не думаю.

Вот и я не думаю, Асир, проворчал про себя Антиллес. У тебя священная миссия. И мне интересна причина. Он мотнул головой.

- Выводите данные для наземной атаки. Как только десант пойдет вниз, мы с ними.

- "Освобождение" не хочет, чтобы мы помогли им с дредноутом? - осведомился Тикхо Селчу.

- Там, похоже, считают ситуацию под контролем, Тик.

Ведж задрал голову, сквозь прозрачный колпак кабины разглядывая сражение; оно шло полным ходом. Противник заваливался на правый борт, уводя лишенный щитов левый от "Лунной тени"; та в свою очередь производила левый разворот, чтобы заняться кормовыми дефлекторами. В щиты перекачивалась энергия из лазерных и ионных орудий, и они держались каким-то неведомым образом. На глазах Антиллеса "Освобождение" вписался в этот танец и прошел под брюхом противника, а как только артиллеристы зафиксировали цель, так не замедлили полить обнаженный борт лазерными потоками, увеличивая повреждения, автором которых была "Лунная тень".

В кильватере "Освобождения" шел дредноут. Он сконцентрировал огонь на кормовых щитах "виктории" и в конце концов все-таки обрушил их. Теперь турболазеры прожаривали маршевые двигатели "Освобождения", но Ведж не заметил вторичных взрывов. Но даже так... чуть-чуть терпения, и противник сжует корабль без остатка.

Но - не позволили.

"Свобода" капитана Сайра Йонки ворвалась в сражение, словно кинжал, прямиком к дредноуту; орудия правого борта дали залп, разорвав противника от носа до кормы. Свою лепту внесли тяжелые турболазерные батареи, которые выжгли огромные дыры в белой незащищенной обшивке корабля Гегемонии. Из пробоин высовывались языки пламени, раскаленный воздух выдувало сквозь трещины в разошедшихся листах брони. Ионные пушки украсили борта голубыми змеями молний, которые оплели дредноут, как плющ. Сквозь дыры в обшивке Антиллес мог разглядеть внутренности умирающего корабля.

Артиллеристы по левому борту "Свободы" (Йонка в который раз доказал, что его пушкари - одни из лучших во флоте) не имели ни малейшего намерения упустить шанс на разрушение и хаос. Их орудия принялись обрабатывать дредноут, как только "Свобода" вышла на необходимую дистанцию. Залп за залпом расцвечивали дефлекторные щиты противника, затем те схлопнулись, и прицельный огонь Йонки залил палубную надстройку капитанского мостика. Листвой разлетелись оплавленные и искореженные куски обшивки, дредноут затрясло в агонии. В борту зияла пышущая жаром дыра. В конце концов все огни в носовых отсеках погасли, как по команде.

Секундой позже Ведж увидел, как дредноут переломился надвое. В холодном молчании космоса мостик оторвался от кормы, одна половина корабля закувыркалась к планете, вторая летела в пространство. По линии разлома плясали огоньки, они быстро сожрали остатки кислорода и умерли.

Напарник дредноута развернулся и погреб в глубь системы. "Лунная тень" и "Освобождение" не прекращали огня и довели кормовые дефлекторы противника до изнеможения. Его лишили шанса на спасение, но не собирались считать безобидной игрушкой, поэтому Йонка немедленно занял позицию, которая позволяла ему прикончить вражеский корабль.

Тот четыре раза мигнул ходовыми огнями и остановился.

- Координатор, это Проныра-лидер. Что там стряслось?

- Кажется, командир этого корыта способен мыслить разумно. А вам только что поступили новые приказы. "Свобода" выпускает десантные боты, направляйтесь к наземной цели. Да пребудет с вами Великая сила.


* * *


- Вас понял, Проныра-лидер. Третье звено направляется в синий сектор,- Корран переключился на тактическую частоту своего звена.- Курс на синий сектор. Не потеряйся на этот раз, Одиннадцатый.

- Вас поняла, Девятый. Постараюсь,- голос Асир звучал не настолько смиренно, как хотелось бы Хорну.

- Будьте начеку. Неизвестно, что у них есть, так что предполагаем худшее.

При входе в атмосферу Лиинаде так трясло, что пришлось вцепиться покрепче в рукоятки управления, чтобы не выпустить их. Хотя теперь лететь было сложнее, Корран почувствовал некоторое облегчение - в атмосфере, по крайней мере, можно дышать, а значит, легче выжить, чем в открытом космосе.

"Крестокрыл" прорвал завесу облаков, внизу, насколько хватало глаз, простиралась покрытая сочной зеленью земля, только на западе высились сверкающие белоснежными шапками горы. Третье звено заходило к планете со стороны южного континента. От звена требовалось уничтожить вражеские истребители вокруг гидроэлектростанции, обеспечивающей электроэнергией большой город на равнине к востоку от гор. Затем при поддержке "крестокрылов" на электростанцию высадится отряд спецназа и захватит ее. Внизу блеснула отраженным светом тонкая лента реки, и Корран повел машину к ней. Белая от пены вода стремительно бежала по каньону, а на ней опасно качалось несколько лодок. Там, наверное, жуть как холодно - по берегам снег лежит. Корран совершенно не понимал тех, кто находит радость в подобном времяпрепровождении.

- Она, должно быть, течет от плотины, а Свистун? - Корран переключил коммуникатор.- Цель в двух кликах. Десятый со мной. Одиннадцатый и Двенадцатый прикрываете сверху.

Корран позволил истребителю покувыркаться в воздухе, как дельфину. Инертная настройка компенсатора давала возможность чувствовать каждый вираж, каждый поворот, и на мгновение пилот ощутил абсолютный восторг и свободу, которые всегда давали ему полеты. А потом он миновал выступ и увидел плотину.

В симуляторах этого задания плотина всегда была высокой, но он все равно не ожидал увидеть феррокритовую громадину с пятнами мха вдоль трещин и бушующим потоком воды, вытекающей из створов. Повсюду вдоль реки росли вечнозеленые деревья и кустарники, слегка редеющие на склонах каньона. Все выглядело мирным и спокойным, кроме двух систем противовоздушной обороны 1.4 ФД производства "Атгара", расположившихся на верхнем крае плотины. Большие тарелки с торчащими из центра лазерными пушками, выглядели грозно, но их присутствие не удивляло. Каждым орудием управлял всего один штурмовик, и Проныры об этом знали.

- Я беру левую пушку. Десятка, ты берешь правую.

- Вас понял, Девятый.

Одним движением пальца Корран перенаправил энергию с задних щитов на передние. Вовремя: красные заряды, выпущенные пушкой, забарабанили по защите шипящим дождиком. Корран плавно нажал спусковой крючок, и счетверенный заряд лазерного огня устремился к пушке. Но прежде чем она взорвалась, Хорна охватило неудержимое чувство беды. Не задумываясь, он дернул "крестокрыл" влево, и мимо, едва не задев его, пронесся небольшой снаряд. Он пришел откуда-то сзади и справа. Минуя "крестокрыл", улетел к левой части плотины и там сдетонировал, подбросив в воздух грязный снег и высокое дерево. Окружающие деревья вдогон.

- Отменяется. У них ракеты. Десятый, отходи.

Не успел Корран глазом моргнуть, как что-то врезалось в его нижний правый стабилизатор и взорвалось. Свистун и аварийные сигналы в кабине заверещали хором. Сквозь завесу дыма Хорн разглядел целую россыпь красных огоньков на панели управления. Индикаторы уровня энергии показывали, что "крестокрыл" мгновенно потерял треть запаса. Нос истребителя повело вправо. Пилот дернул машину влево, чтобы остановить вращение, потом нырнул к реке, набирая скорость. Снова вверх, разворот, идем к пожару, удирая от другой ракеты. Кувырок, выправить машину и прочь из каньона через гребень.

- Десятый, меня подбили. Потерял второй правый двигатель.

- Девятый, тебе крыло оторвало.

- Что это было?

- Оурил не знает. Запускали с земли, не сканировалось.

- Наверное, штурмовики с МеррСоннами,- кивнул Корран.

- Их заряд не смог бы оторвать плоскость. Вообще не прошел бы сквозь щиты.

- Я перекинул энергию вперед, а они стреляли мне в двигатели.- На панели загорелся еще один тревожный огонек.- Десятый, двигатели теряют охладитель. Если не сделать что-нибудь очень быстро, я останусь вообще без них. Сажусь. Передаю звено тебе. Предупреди Центр о засаде. Здесь должно быть еще что-то ценное, иначе они не стали бы так стараться.

- Вас понял. Будем прикрывать, пока тебя не подберут.

- Нет, убирайтесь все отсюда. У них в запасе может оказаться еще что-нибудь, чтобы сбить

"крестокрыл". Уходите, но пообещай, что вернешься с подмогой.

- Быстро, как только Оурил сможет,- в наушниках послышалось тихое щелканье челюстей ганда.- Да пребудет с тобой Великая сила.

- Спасибо, она мне понадобится. Отбой. Корран кинул еще один быстрый взгляд на землю внизу, потом еще раз пересек гребень каньона километрах в трех от плотины. Хотелось бы, конечно, убраться подальше, но индикаторы температуры яростно мигали красными цифрами, предупреждая об опасности. Пора садиться.

- Держись, Свистун, сейчас будет весело. Хорн выбрал место поровнее наверху горного выступа и выпустил по нему несколько лазерных залпов. Красные сгустки энергии прожгли себе путь в подлеске, растопили снег и сожгли несколько стройных вечнозеленых деревьев. Дым от пожара застлал зону приземления, но Корран все равно направил машину туда. Истребитель садился медленно и неуклюже. Кормовое шасси с левой стороны приземлилось на лежащее дерево, из-за чего истребитель накренился. Но Корран предпочел выключить двигатели и оставить все как есть, чем рисковать растопить весь снег вокруг, меняя позицию. Он отстегивал ремни безопасности, борясь с внезапно накатившей дрожью.

- Как думаешь, Свистун, истребителю конец? Жалко, конечно, мы через многое прошли вместе.

Дроид слабо пискнул. Пилот открыл кабину и выбрался наружу, ежась от холода. Левый бок истребителя был весь испещрен кусочками разодранного двигателя, даже Свистуну достался осколок. Корран попробовал потрогать, но Свистун его обругал.

- Хорошо, хорошо. Ничего не трогаю. Нет, я не собираюсь ломать еще что-нибудь,- в животе начали скручиваться тугие узлы напряжения.- Я тебя вытащу, Свистун. Ты только не волнуйся.

Дроид пропищал, что он-то как раз нисколько не волнуется.

- Спасибо.

Корран вернулся в кабину и вытащил из-под сиденья небольшой аварийный набор. Переложил пару запасных обойм к бластеру в специальный мешочек на поясе. Распихал по карманам зеленого летного комбинезона несколько сухих пайков, хотя по ею мнению они сами по себе вполне могли считаться смертоносным оружием Вот бы ими накормить штурмовиков. Корран уже собрался поделиться этой свежей мыслью со Свистуном, но тут заметил, что огоньки маленького дроида мигают как-то очень медленно. В горле мгновенно пересохло.

- Я тебя вытащу, дружище,- Корран воинственно махнул световым мечом, который только что вытащил все из того же набора.- Мы покажем этим имперцам-недоучкам, что зря они меня посадили на землю. Это они думают, что я теперь стану для них добычей, а я зайду с другой стороны.



Генерал Ведж Антиллес выровнял "крестокрыл" и посмотрел на дальномер. Пятьдесят километров, раз плюнуть. Интересно, что нам там уготовили?.. - Итак, Проныры, третье звено влезло в неприятности в синем секторе. Наземный огонь, одному уже подпалили перышки. Утверждают, что стреляют ракетами, так что держите шиты поднятыми, а глаза открытыми.

Пилоты бодро подтвердили свое понимание вопроса и следом за Веджем отправились в последний налет на космопорт. Расположенный в речной долине к западу от гор, где подбили Хор-на, Долинный порт по всем параметрам считался самым большим городом на этом континенте. Собственно сам он не был особо крупным, но располагался над основным наземным маршрутом сквозь горный хребет. Космопорт был вполне способен принять десант для захвата планеты.

Ландшафт внизу изменился. Леса расступились перед обширными степями, покрытыми тонким одеялом снега, сквозь которое тут и там торчали засохшие стебли. Время от времени появлялись дома, и, поскольку стояло утро, люди трудились в полях. Разумеется, какой-нибудь фермер в промежутке между надзором за работой дроидов мог связаться с Долинным портом и предупредить об истребителях, но к тому времени, как это произойдет, Проныры окажутся над целью.

Вдали, подернутый коричневой дымкой, показался город; над пеленой вставали высокие башни, но большая часть строений скрывалась под нею. Туман расползся по берегам реки, а оттуда - на равнины за нею. На фоне гор ясно вырисовывались здания космопорта. Ведж заставил "крестокрыл" скользнуть влево, пролетел над рекой, переключая лазерные пушки на одиночную стрельбу.

Утренний воздух уже начал мерцать от выстрелов из зенитных орудий, но отследить "крестокрыл", идущий на полной мощности двигателей, гораздо труднее, чем хотелось бы здешним артиллеристам. Случайные разряды с шипением гасило дефлекторное поле, Ведж в ответ выстрелил четыре раза - из каждой из лазерных пушек, а затем развернулся к следующей мишени.

Его огонь прочертил полосы на обледенелом феррокрите, промахи были отмечены черными подпалинами, попадания сопровождались разлетающимися обломками тяжелых бластеров и зенитных орудий. Один раз выстрел пришелся в грудь штурмовику, в одно мгновение расплавив броню и пройдя навылет. Обугленный труп ударился о стену, его отбросило через ограду, за которой солдат пытался найти укрытие.

- Босс, меня обижают!!! Вон из тех ангаров, на западе.

- Уже иду, Хобби.

"Крестокрыл" заложил левый вираж. Западный периметр космопорта образовывали большие ангары, и оттуда истребители поливали из спаренного тяжелого лазера. Ведж по лихо закрученной спирали набрал высоту, уворачиваясь от выстрелов. Из ангара гуськом вытрусил квартет АТВ, имперских шагающих танков; гигантские машины двигались быстро и уверенно, а вовсе не так неуклюже, как на обледенелых равнинах Хота, хотя и там они сумели навести на противника ужас. Но и мы тогда сидели в снеголетах, да еще и плохо отлаженных, с плохими пушками и хилыми движками. Губы кореллианина тронула улыбка. Не тот случай.

- Все видят мишени? Надо избавиться от "топтунов", пока не явились землерои. Поосмотрительнее там.

- Захожу на первый танк,- куарренка Лийр Заток положила машину на левые плоскости, соскальзывая по диагонали поперек курса одного из шагающих танков.

Голова машины медленно качнулась в попытке отследить истребитель, но скоростной "крестокрыл" проскочил мимо, отстрелялся и свечой ушел вверх, слишком быстро и слишком близко, чтобы "топтун" сумел отреагировать. Хобби Кливиан, ведомый куарренки, повторил тот же фокус, получив великолепный шанс взять танк с тыла. Выстрелы Лийр ослабили броню, а атака Хобби была направлена на "спину" АТВ, и по крайней мере один выстрел попал в топливный бак. Воспламенившаяся густая жидкость потекла по задним ногам "топтуна", а затем мощный взрыв вскрыл кормовые отсеки. Шагающий танк заправским акробатом подпрыгнул в воздух, но, не завершив кувырка, приземлился на спину. Массивные конечности, взбрыкнув, сложились и надломились под собственным весом. Бронированная "голова" ударилась о покрытую снегом землю, из прорех в разошедшихся листах обшивки потянуло дымом.

- Следующий - мой! - азартно рыкнул Селчу.

- Валяй,- согласился Антиллес,- Я следом.

Тикхо кинул машину в пикирование, выровнявшись метрах в десяти над землей. Хвост его "крестокрыла" занесло в сторону, и в это же мгновение алдераанец выстрелил, первым залпом "раздев" АТВ, второй же выстрел из всех четырех пушек был направлен на сочленение подвижной шеи "топтуна" и собственно массивного туловища. Ведж не уставал восхищаться тем, как умело и мягко его друг обращается с "крестокрылом"; что, правда, не помешало кореллианину последовать за ним в пике. Правый вираж, сбросить скорость. Шагающий танк начал как раз разворачиваться направо, так что маневр Антиллеса привел пилота на прямую линию с "головой" машины. Ведж нажал на гашетку.

Счетверенный разряд ударил в "топтуна", два выстрела лишь оставили длинные шрамы на лбу АТВ, зато еще два пробили транспаристиловый колпак кабины. Внутри что-то взорвалось, танк начал медленно оседать на передние ноги. "Подбородок" механического чудовища стукнулся о землю, затем под весом всей туши переломилась "шея".

- А не проще было его обезглавить? Антиллес, набирая скорость, полез выше.

- Прости, не хватило времени проконсультироваться у эвоков, как они разруливают подобную ситуацию,- он посмотрел на хронометр.- И времени развлекаться у нас тоже нет, возьмем числом.

Вновь развернувшись к поверхности, Антиллес на этот раз выбрал другой угол атаки; положив машину на плоскость, он переключил лазерные пушки на попарную стрельбу. И даже не удивился, когда промазал, первое непопадание уже вошло у него в привычку, зато вторым залпом он вколотил "топтуну" в броню. Тикхо Селчу, облюбовавший себе ту же самую мишень, взламывал обшивку машинного отсека, затем оба "крестокрыла" вновь набрали высоту, выполнили полупетли, развернулись и опять зашли на цель.

- Левая задняя царапает феррокрит.

- Понял тебя, босс.

Селчу взялся азартно прожаривать указанную конечность; из сустава повалил черный дым. Ведж продолжил атаку напарника и вогнал в ногу шагающего танка четыре выстрела подряд. Во все стороны полетели раскаленные куски металла, танк сильно накренился. Нога его подогнулась, остальными он засеменил как умел, но конечность переломилась в сочленении, АТВ потерял равновесие. Тыльная его часть грянулась о землю, танк перевернулся, задрав ноги вверх. От удара лопнули листы обшивки. Черные полосы дыма испачкали броню; откинулись крышки люков, от покалеченной машины кто куда побежали, зашагали, захромали и поползли люди.

Лийр и Хобби быстро прикончили оставшийся в одиночестве танк. Несколько предыдущих заходов слущили с "топтуна" броню, и Кливиан, прогулявшись вдоль спины механического зверя, расстрелял в упор кабину из счетверенки. Красные разряды, словно лазерные клинки, перерезали "шею" АТВ, и кабина обрушилась наземь. Тело, истекая дымом, постояло немного и застыло. Пехота в его брюхе оказалась подвешенной метрах в десяти над землей.

- Хороший выстрел, Хобби!

- Спасибо, босс,- Кливиан горько вздохнул.- А ведь могли угостить их протонными торпедами. Не пришлось бы столько возиться.

- Ну да, а что бы было, заявись Креннель с кавалерией, и мы опять отправились бы на охоту впустую? - философски заметил Антиллес.- уж лучше по старинке.

Ведж спустился пониже, перекачав энергию в репульсоры, и завис в паре метров над землей между догорающими "топтунами" и посадочной площадкой для десантных ботов. Пехота на заснеженном феррокрите сбросила темп и задрала руки вверх. Те, у кого сохранилось оружие, немедленно побросали его на землю, а кое-кто из раненых решил, что настал самый благоприятный момент, чтобы потерять сознание.

- Командир, у меня к тебе имеется небезынтересный вопрос.

Ведж оглянулся на парящий по соседству "крестокрыл".

- Не стесняйся, Второй.

- А не была бы танковая атака более эффективна, если бы противник дождался, когда сядут десантные боты? Для наземных войск "топтун" - ходячая смерть.

- И то верно, да и фаршировать им брюхо пехотой, вместо того чтобы выпустить ребят размять ноги, тоже не лучшая идея,- кореллианин нахмурился.- Сдается мне, что штурм-броня еще не делает из тебя штурмовика.

- А разведка упорно докладывает, что здесь находятся резервные подразделения. Но если они не здесь, то где же?

- В секторе, где третье звено влетело в неприятности,- скривился Антиллес.- По-твоему, Креннель что-то там прячет? Но там лишь дамба. По большей части.

- Где лучше всего спрятать то, что не хочешь обнаружить?

Приземлился первый десантный бот, наружу высыпали солдаты. Два отделения занялись пленными, остальные заняли периметр. Второй бот высадил десант поближе к ангару, третий - возле основных строений космопорта. На консоли коммуникатора мигнул индикатор.

- Проныра-лидер на связи.

- Коммандо-1,- раздался могучий бас Каппа Дендо.- Благодарю за то, что раздавили "топтунов". Я бы не возражал, если тебе вздумается прочесать подходы к космопорту. На тот случай, если местная милиция решит подскочить сюда на ховерах.

- Понял тебя. Ты мне, я тебе, а?

- Что тебе понадобилось, Антиллес?

- У меня в синем секторе возле дамбы сбитый пилот. А активность выше, чем здесь.

- Разведка и спасательная операция имеют меньший приоритет, босс, но я гляну, что можно сделать,- мрачно буркнул Капп.- Крепко приложили твоему парню?

- Как мне сказали, все под контролем,- Ведж ухмыльнулся.- О себе-то он позаботится, но если "куколки", которых мы ждали здесь, на самом деле засели там, то я понятия не имею, сколько он там продержится.




Не нравится мне все это. Корран затаился в кустах и аккуратно выглянул. Взгляду открылось ущелье с замерзшей речкой на самом дне. В некоторых местах оставались следы сезонных наводнений, но располагались они гораздо выше, чем можно было предположить. Причина этого находилась слева от Коррана: в гранитной стене ущелья был выдолблен туннель и его, по всей видимости, иногда использовали, чтобы пустить воду в обход плотины. Устье туннеля закрывала феррокритовая стена с парой двухстворчатых ворот. Ворота побольше явно предназначались для транспортных средств, ворота поменьше - для обслуживающего персонала. Снаружи их охраняла четверка штурмовиков. Им полагалось находиться в тени выступа, но они наплевали на правила и грелись в лучах утреннего солнышка,

Корран задумчиво теребил губу. Похоже те, кто стрелял в меня, защищали именно это место. На картах нет пометок о нем, значит, оно либо очень недавно тут появилось, либо сверхсекретное. А может, и то и другое, что гораздо хуже. Проберись туда, потом выберись обратно, вот уж точно работенка для рыцаря-джедая. Жаль только, что джедая здесь как раз и нет.

Корран потрогал световой меч у себя на поясе. На какую-то секунду он пожалел, что не согласился на щедрое предложение Люка Скайуокера обучиться мастерству джедаев. Вот был бы он обученным, прошел бы сейчас мимо штурмовиков незамеченным. А если бы и заметили, он отбивал бы выстрелы световым мечом. Наверняка, тогда он смог бы узнать, что здесь делается, а заодно и нейтрализовать угрозу. Сожаление, впрочем, быстро прошло, когда Корран подумал обо всем, чем пришлось бы пожертвовать, чтобы стать рыцарем-джедаем. Он, конечно, восхищался Люком Скайуокером и желал ему всяческих успехов на пути восстановления Ордена джедаев, но очень уж большая за это взимается плата. Например, у Коррана есть Миракс, с которой он хочет прожить всю оставшуюся жизнь. У Скайуокера нет никого. К тому же ему вечно приходится носиться по всей Галактике, решая проблемы и находя информацию о старом ордене. Он уже превратился в своего рода галактического бродягу, какая уж тут нормальная жизнь? Коррану своей человеческой жизнью жертвовать не хотелось совершенно, даже ради могущества джедаев.

Наверное, отец назвал бы меня полным эгоистом за такое решение. Корран позволил себе короткий вздох. Затем пришлось подышать на пальцы, чтобы хоть как-то их согреть. Он знал, что у Свистуна есть зашифрованное послание от Хэла Хорна, рассказывающее о его джедайском наследии, но все никак не мог собраться с духом прослушать его. Корран старался не разрываться между попытками отца побудить его стать джедаем и ответственностью перед Миракс. Хотелось бы ему обладать мужеством, чтобы разобраться с этой дилеммой раз и навсегда, но он знал, что мужества этого у него нет, и тщательно обходил этот вопрос стороной.

Ну ладно, может, я и не джедай, но я Проныра. И мне необходимо выяснить, что там происходит. Придется попотеть, чтобы попасть внутрь.

Корран ползком убрался от края ущелья, и только когда его стало невозможно заметить от дверей, встал и направился на запад. Ему хотелось, чтобы в пути солнце оказалось у него за спиной. В очередной раз он порадовался, что носит не рыжий летный комбинезон, как большинство пилотов эскадрильи, а темно-зеленый. В рыжем он выделялся бы как хатт на вечеринке у эвоков. Или как штурмовик в белых доспехах среди леса. Густой подлесок очень замедлял передвижение. Хотя Корран вырос в Коронете, столице Кореллии, нельзя сказать, что он никогда не бывал в лесах и не знал, как по ним ходить. Он старался держаться поближе к деревьям с толстыми стволами и не наступать на обледенелую землю, чтобы не упасть. Двигался перебежками, следя за тем, чтобы не оказаться на пустой вершине гряды, где его силуэт на фоне неба был бы отчетливо виден. Он тщательно осматривал пространство перед собой, прежде чем сделать очередную перебежку, и все время прислушивался, зная, что услышит чье-то приближение раньше, чем увидит идущих.

Пригнувшись в тени покрытого снегом поваленного дерева, Корран прокрался вдоль небольшого углубления. Метров через тридцать начался подъем, упирающийся в заросли кустов зуребер, имеющих острые и весьма неприятные для путника шипы. Корран как раз искал способ их обойти, когда с северного края углубления появились два штурмовика. Они огляделись, обшарив прицелами все углубление, а потом один из них стал спускаться. Но он был не так осторожен, как Хорн, да и тяжело ходить в доспехах. Штурмовик зацепился за корень, припорошенный снегом, и, не удержав равновесие, повалился лицом вперед. Прокатился по склону, задев по пути какой-то камень, да так и остался лежать внизу. Его винтовка отлетела к противоположному склону. Второй штурмовик понесся вниз по склону, взметая в воздух снег и обмороженные листья. Добежав до напарника, он склонился над ним и начал смеяться. Тот перевернулся на спину.

- Хатт задави того, кто изобрел эти шлемы! Он когда-нибудь пробовал сам в них ходить?

- Может, тебе пора учиться поднимать ноги?

- Да заткнись ты,- штурмовик сел и прижал руку к правому боку шлема.- Нет, Станция, никаких проблем. Неполадки с оборудованием. Отключаюсь, чтобы отремонтировать. Семьсот шестьдесят первый, конец связи,

- Неполадки с оборудованием, да? - стоящий над ним штурмовик насмешливо склонил голову.

Семьсот шестьдесят первый вытянул ногу.

- Подвернул лодыжку.

- Отдых нам не помешает,- заявил второй и сел, сняв шлем.

Первый последовал его примеру. От обеих голов разве что пар не шел, в этих шлемах наверняка было неимоверно жарко. Второй штурмовик потянулся к фляжке у себя на поясе.

Первый обездвиживающий выстрел выбил флягу у него из рук. Второй попал по самому человеку, заставив тело напрячься и тут же обмякнуть. Еще два выстрела попали в кинувшегося за винтовкой штурмовика с подвернутой ногой. Пришлось выстрелить еще раз, чтобы он наконец замер. Корран перешагнул через ствол поваленного дерева и скользнул в траншею. Забрал у штурмовиков оружие и пояса, снял самые тяжелые части доспеха и отволок людей к южной оконечности траншеи, где прикрутил их к дереву тросами с их же поясов. Остатками троса он привязал одну из винтовок и собственный бластер к деревцу напротив, направив дула в животы штурмовикам. Потом протянул трос обратно к ногам сидящих без сознания людей. Получилось, что, если штурмовики вздумают пошевелить ногами, трос нажмет спусковые крючки на оружии - и имперцы снова в отключке. Отличный способ держать их без сознания. Молодец, Корран,- похвалил он сам себя.

Убивать их не хотелось по нескольким причинам. Во-первых, не было необходимости отнимать их жизни. В Новой Республике были солдаты, которые и глазом не моргнули бы, прикончив беспомощных штурмовиков, но Корран посчитал бы это чистейшей воды убийством. В КорБезе Хорна научили, даже если преступник - отъявленный негодяй и заслуживает смерти, совершенно не обязательно убивать его самому. Во-вторых, что более важно, штурмовики обладают сведениями. Конечно, коронеры могут заставить мертвых выдать некоторую информацию, как с Урлором, но допросить живых штурмовиков гораздо продуктивнее. Поскольку в разведке Новой Республики даже не предполагали, что около плотины существует база, у этих двоих может оказаться гора информации, интересующей генерала Кракена,

Корран снял куртку летного комбинезона, нацепил на себя панели одного из доспехов и натянул куртку поверх них, с трудом застегнув "молнию". Он действовал быстро, но все равно замерз. Выглядел он теперь, разумеется, комично, зато, имея защиту от выстрелов, сможет выжить и потом посмеяться надо всем этим в кругу друзей. Хорн снял комлинки со шлемов штурмовиков. На одном из них снизил громкость и количество частот, чтобы послушать переговоры. Разобрать в -мешанине позывных удалось мало что, но, по крайней мере, стало понятно, что по этому каналу связываются несколько человек. Похоже, на станции регулярно проверяют связь, но вот когда этих двоих хватятся? Пилот выключил комлинки, потом вдруг улыбнулся, глядя на них. Приложил микрофон одного комлинка к динамику другого, связал их в таком положении куском троса и включил оба прибора на полную громкость. Удовлетворенно кивнув самому себе, Корран поднял винтовку и снова направился на север. Не лучший план в Галактике, но должно сработать.

Лощина оканчивалась каменистым спуском метров десяти в высоту, снег на котором давно стаял. Неподалеку от него в скале четким прямоугольником вырисовывались металлические двери. Метрах в десяти от них расположилась четверка штурмовиков, от которых придется избавиться. Далековато для стрельбы. Будет нелегко. Хорн глубоко вздохнул и медленно выдохнул, стараясь унять волнение. В голову одновременно пришли две вещи, поднимающие дух. Убив как можно больше штурмовиков и нанеся как можно больше вреда, он снизит шансы на то, что здесь будет убит какой-нибудь солдат Новой Республики. К тому же принять меры по поводу этой базы - его прямая обязанность. Больше никто не может этого сделать, никто даже не знает о ее существовании. Важно нанести удар по имперцам прежде, чем они приготовятся к наземной атаке Новой Республики.

Крепко держа винтовку правой рукой, чтобы не выскользнула, левой Корран включил комлинк. В коммуникационном канале возник раздирающий, верещащий звук. Четверо штурмовиков внизу прижали руки к шлемам и делали отчаянные попытки сорвать их с голов. Корран побежал по откосу, съехал, остаток расстояния сократил прыжком. И тут же окатил дозой бластерного огня занятых своей проблемой штурмовиков. Один получил разряд в живот и отлетел во второго. Третьего крутануло на месте от попадания в бедро и тут же прикончило следующим выстрелом в голову. Четвертый попытался открыть огонь, но прежде, чем ему удалось развернуться, выстрел в бедро заставил его упасть на землю. Следующая очередь порешила и его, и того, кто оказался сбитым на землю собственным же товарищем. Не останавливаясь, чтобы проверить наличие признаков жизни, Корран взял в руку световой меч деда. От нажатия кнопки с шипением вылетело серебристое лезвие. Одним движением Хорн прорезал вертикальную линию в месте соединения двери с косяком и хорошенько пнул ногой. Сначала пустил в открывшийся проход несколько выстрелов и только потом нырнул туда сам, тут же отскочил вправо. Женщина в зеленой имперской униформе медленно опускалась на пол, тщетно пытаясь зажать дымящуюся дыру в животе. Увидев его, она дернулась в попытке схватить бластер. Корран дважды выстрелил в нее, перекатился и ударил мечом по дверному проему слева от себя. Серебряное лезвие отсекло ноги штурмовику, и тот повалился на спину, выпустив разряд, прошедший над головой Коррана и безвредно ушедший в потолок. Хорн перекинул карабин через живот и выстрелил как раз вовремя, чтобы уложить штурмовика, явившегося с другой стороны. Тот отлетел назад, сшибив со стола лампу и пластину голопроектора. Пора сменить обойму. Выщелкнуть ее одной рукой можно, но вставить новую никак. Хорн положил световой меч на пол, загнал обойму в карабин и снова перекатился, вставая на колени. Никого. Он выключил меч, подвесил его обратно на пояс. Еще подождал, прежде чем встать и направиться в глубь здания. Слева, прямо за створками ворот для транспорта, в гараж вел пандус. Из фойе вели два коридора, на север и на юг. Из южного выбежали еще два штурмовика, к счастью, они не успели начать стрельбу до того, как Хорн их заметил. Первый же его выстрел пробил защиту на груди, и человек отлетел к стене, кулем повалился на пол. Второй пригнулся. Из дула карабина в его руке вылетел жаркий светящийся поток, пробил летный комбинезон над правым бедром, но пилот уже начал двигаться на уклонение, остальное прошло мимо. Ответный огонь скользнул по животу стрелявшего. Броня отразила несколько выстрелов, еще больше поглотила без следа, но один все же врезался в зазор между нагрудной защитой и бедром. Штурмовик с криком схватился за рану. Корран еще два раза нажал спусковой крючок, успокаивая того навеки. Жар ударил Хорна в левый бок. Пилот обернулся и, прежде чем упасть на колени, а после на спину, увидел низенького человека в униформе цвета оливы, держащего двумя руками бластер. На лице человека появилась ухмылка.

Он что, целился мне в спину, а попал только в бок? Да еще стрелял всего один раз. Меня подстрелил какой-то клерк!

Выражение лица щуплого лейтенанта резко изменилось, вместо радости проступил нескрываемый ужас. Тройной выстрел из карабина смел клерка и зашвырнул его в офис, где уже покоились два мертвых штурмовика. Корран с трудом поднялся на ноги и побрел к офису, заглянул внутрь и только потом зашел. Проверил, действительно ли оба штурмовика мертвы, и обыскал помещение, не прячется ли кто-нибудь под столом. Выяснив, что он здесь единственный живой, позволил себе расслабиться на секунду. Хорошо бы отдохнуть, но стоило прижаться спиной к стене, как рана дала о себе знать. Он потрогал ее и обнаружил аккуратную дырку, прожженную в летном комбинезоне и броне на уровне ребер, К счастью для него, удар пришелся под углом и большая часть энергии оказалась рассеянной броней. На пальце, которым он ткнул в рану, осталась кровь, но раз она еще не пропитала комбинезон, рана, видимо, не была такой уж серьезной.

Еще раз оглядев комнату, Корран вдруг сообразил, что находится в центральном офисе коммуникаций и охраны этого небольшого сооружения. С дюжину мониторов показывали виды помещений здания в реальном времени, и только на паре-тройке из них мелькали живые существа. Да и те выглядели не как штурмовики, а скорее как технари, работающие над каким-то исследовательским проектом. Усевшись за один из компьютеров, Хорн вызвал на экран карту сооружения и отметил для себя одну из лабораторий в северном крыле. Он попытался вызвать общую изоляцию здания системой безопасности, но компьютер отказал, сообщив, что у пользователя нет таких прав. Тогда пилот переместился за другой компьютер, тот, который выглядел получше и помощнее и, скорее всего, принадлежал женщине-майору, погибшей первой. Повторил запрос

По базе разнесся клацающий звук закрытия дверей безопасности.

Корран выскользнул из офиса и остановился рядом с трупом майора. Снял цилиндрик, отмечающий ранг, с нагрудного кармана и пошел прочь по северному коридору. Тот углублялся метров на двадцать в скалу и заканчивался металлической дверью. Хорн прижал цилиндрик к запирающему механизму, и дверь с шипением открылась. Собравшиеся в помещении работники поначалу едва удостоили его взглядом. Только когда он вытащил и зажег световой меч, ему уделили внимание. У него сложилось впечатление, что оружие их больше восхищало, чем пугало. Как будто они видят перед собой воплощение технологии, чистой и простой, без всякой мысли о том, что это воплощение может натворить. Хорн одним ударом рассек стул из дюрапласта. Звук удара половинок стула о пол, похоже, внушил технарям некоторое понимание реальной ситуации. Они переключили внимание на Коррана, и он с удовлетворением заметил, что некоторые из них побледнели.

- Я капитан Корран Хорн из Новой Республики, Я здесь для того, чтобы освободить вас или взять в плен, выбирайте сами. Только учтите, что я терпеть не могу брать пленных.

Он кивнул в сторону голопроектора на столе в Центре лаборатории.

- Покажите, над чем вы работаете, и я посчитаю, что вы сотрудничаете, чем пленные не отличаются.

Маленькая светловолосая женщина подошла к компьютеру, подключенному к проектору, и начала вводить запрос данных. Кто-то из мужчин сделал движение, чтобы остановить ее, но Корран повел мечом в воздухе, и мужчина, заслышав гудение, отступил.

- Вам лучше сотрудничать.

Женщина закончила набирать запрос, и в воздухе над пластиной возникло изображение.

- Да уж, вы сотрудничали с кем-то. Очень хорошо сотрудничали,- в животе образовался неприятный тугой узел.- Поправьте меня, если ошибаюсь, но кажется, кто-то решил построить себе персональную Звезду Смерти.




В брифинг-зале было жарко, душно и тесно, несмотря на то что по сравнению с кабиной "крестокрыла", в котором Антиллес возвращался на Корускант, помещение казалось огромным. Прибывший его ведомым, Хорн стоял рядом у дальнего края стола, во главе которого с каменным лицом восседала Мон Мотма. По правую ее руку располагалась Лейя Органа Соло, по левую - Борск Фей'лиа. Б центре стола над пластиной голографического проектора проворачивалось схематическое изображение Звезды Смерти.

Старший советник Новой Республики взглянула на Веджа сквозь голографическое свечение; в аквамариновых глазах прыгали опасные молнии. - Я уверена, что и генерал Кракен, и ваш собственный опыт убедят вас, что эти сведения абсолютно секретны. Вы не имеет права обсуждать их с кем бы то ни было вне стен этой комнаты и даже говорить о них друг с другом. Ведж коротко кивнул:

- Понял.

- Как прикажете,- устало добавил Хорн. Антиллес ощущал себя таким же выжатым.

Проныры доставили команду Каппа Дендо в секретную лабораторию, затем туда вломились оперативники республиканской разведки, повязали рабочих, демонтировали оборудование и вывезли до последнего винтика. Проныры тем временем вернулись к своим непосредственным обязанностям, то есть три недели подряд совершали боевые вылеты, пока на Лиинаде-3 не осталось никого, кто поддерживал бы Гегемонию. А затем Коррана и Веджа спешно вызвали на Корускант.

По матовой черной столешнице скрежетнули когти Борска Фей'лиа.

- Трудно поверить, что кто-то решится возродить Звезду Смерти, даже такой жестокий человек, как Делак Креннель.

Принцесса Органа покачала головой:

- Поскольку мы не нашли верфей, где были заложены изначальные боевые станции этого же типа, то не можем пренебрегать возможностью, что одна или более Звезд Смерти находятся в стадии постройки.

Ведж указал на голограмму.

- А чего вы все называете эту штуку Звездой Смерти? - полюбопытствовал он.- Ну да, она на нее похожа, но не дотягивает по размерам. Больше похоже, что ее строитель вдохновлялся примером Императора возле Эндора. Не величиной, а стрельбой по кораблям. Принижение мощи, зато пользы больше.

Антиллес оглядел притихшее собрание.

- Креннель создает оружие для доминирования в системе. Станция выпрыгивает из гиперпространства, активирует генераторы гравитационного мешка, вот они, в блистерах вокруг центра. И привет всему движению в системе. Полный стоп. Лазер вроде того, что стоял на Звездах Смерти, также уменьшен в размерах и установлен в нескольких местах. Вот они, смотрите. Каждый из лучей способен нашинковать ломтями "суперразрушитель", так что не стоит расслабляться, это смертоносная игрушка. Обычные пушки там тоже имеются, станция может нести полдюжины ДИшек, поэтому взять ее будет сложно.

Стоящий рядом с ним Корран Хорн скрестил руки на груди.

- Мы дали ей название "Пульсар",- буркнул он.

- У Креннеля имеется действующая версия этого... устройства? - холодно посмотрела на него Мотма.

Ведж пожал плечами.

- Неизвестно, но маловероятно.

Представитель Ботавуи хищно прищурился:

- Поясните.

- Уж вам-то это должно быть очевидно, советник,- Антиллес картинно поднял бровь.- Постройка корабля такого размера требует определенных ресурсов. Одного лишь дюрастила нужно примерно так с планетоид. Для деталей, которых в Гегемонии Креннеля не существует.., или, как поправил бы меня капитан Хорн, о существовании которых нам неизвестно, потребуется выстроить фабрики. Не вам задавать такой глупый вопрос. Сэр.

Ботан с неожиданной для столь крупного существа грацией повел лапой в сторону Коррана

Хорна.

- Не пожелаете ли вы объяснить? Тот без энтузиазма пожал плечами.

- Данные на некоторые планеты Гегемонии площе, чем подушки под задницей хата Креннель приглушил все источники информации, так что извлечь сведения невероятно трудно. Некоторые планеты можно спокойно вычеркивать из списка кандидатов. Куитрик, например, это хорошо за-картографированная система с интенсивным движением. Зато тот же Корвис Малый едва изучен. Верфи могут располагаться именно там, на орбите планеты с другой стороны относительно солнца, чтобы излучение звезды блокировало сенсоры.

Принцесса Органа озабоченно собрала брови над переносицей.

- То есть разведка - единственный способ подтвердить подозрения,- выдало ее высочество гениальную мысль.

- Самый быстрый способ,- поправил ее Ведж.- Можно прогнать через систему Т65-р, пусть трудится.

Принцесса нахмурилась еще больше.

- Но на этой модели нет пушек, это же опасно!

Антиллес не выдержал и прыснул,

- Да кто же разведчика отпускает одного! Ну да, чем больше компания, тем легче заметить ее, я согласен, но если выбрать хорошую точку входа и сделать все быстро, никто ничего не увидит.

- Хотя, возможно, будет лучше, если нас заметят,- добавил Корран, кивая на голограмму.- Обнаруженный завод относительно новый, персонал собрали лишь пару месяцев назад. Насколько мы могли выяснить, они не входят в команду как таковую, а занимаются анализом данных, которые им поставляют настоящие конструкторы. Они пытаются найти изъяны, как вы поступили на Йавине.

Шерсть на загривке Борска Фей'лиа встала дыбом.

- Я не обдумывал значения этого пункта.

- Вообще-то двух основных пунктов. Первое, у нас нет вентиляционного отверстия, чтобы пульнуть в него протонной торпедой,- Корран загнул один палец.- Второе, на тренажерах имеются программы атак на "Пульсар" в различных стадиях постройки. Через два месяца заработает один из двух больших лазеров, шиты и гравитационные генераторы и два ангара ДИшек.

- То есть станция сможет дать сдачи.

- Верно, но основной режим обороны еще не запущен,- Корран широко развел руки.- Если сумеем организовать налет, то остановим строительство. Можно подсуетиться, чтобы не спешить впоследствии.

Сенатор-ботан поднялся из кресла.

- Хотите сказать, что эскадрильи "крестокрылов" будет достаточно, чтобы напугать этот самый

"Пульсар"?

Ведж талантливо изобразил неподдельное удивление.

- Мы же Разбойный эскадрон.

- И возьмем с собой Асир,- добавил в пространство Корран.- Станция обнаружена, и теперь там будут дергаться в ожидании республиканского флота

- Думаю, вы переоцениваете свою репутацию.

- Возможно, зато еще ни разу не отказывались от шанса ее преумножить.

Мон Мотма села прямо:

- А что думаете вы, генерал?

Ведж не понимал, к кому обращаются, пока Хорн не пихнул его локтем в бок.

- Вы выбрали принц-адмирала Креннеля в качестве нашей мишени, потому что притворяемся, будто оправдываем наши действия убийством.

Фей'лиа громогласно фыркнул.

- Это более чем притворство. Вы же там были.

- Был, но я не о том. Убийство Пестажа не такое уж великое зло. Как вы сами указали, я там был и испытывал неодолимое искушение самому прикончить мерзавца. Прочие военачальники видят, как мы уничтожаем Зсинжа, и понимают, что все это потому, что Зсинж напал на Республику. Операция против Креннеля сделает нас агрессорами. Мы встаем на одну ступень с Зсинжем, и оправдание, что так мы мстим за Пестажа, не имеет никакой моральной ценности. Им мы дюзы себе не прикроем,- Ведж оперся руками о столешницу.- А вот обвинение в том, что Креннель работает над постройкой новой Звезды Смерти, неплохое прикрытие.

Фей'лиа решительно замотал гривастой большой головой.

- Невозможно. Нельзя будоражить умы такой новостью!

- Дайте Веджу закончить,- вмешалась принцесса Органа.- Я уверена, он сумеет объяснить причины.

- Сумею. И политические, и практические. Начнем с практики. Будет абсолютно аморально не сообщить солдатам, которых мы выпустим на охоту, с чем они столкнутся. Более того, это будет попросту глупо. Незнающих их разобьют в три секунды. А как бы ни потели наши контрразведка и служба безопасности, солдаты узнают все равно, но уже не от нас. Ключевой момент в том, что сама эта новость может повредить Креннелю. Переговорите с теми, кто примкнул к Альянсу, покинув Империю, и первое, о чем они заговорят, будет Звезда Смерти. Она - воплощение зла. Да, когда мы взорвали ее, там погибло много народа, но куда больше - на Алдераане. Никто не подвергает сомнению факт, что уничтожение мирной планеты - великое зло. Даже самые непреклонные сторонники Императора, за исключением, может быть, Исард, допустят мысль, что мы правы.

Принцесса Органа сверлила гневным взглядом изображение станции "Пульсар".

- Постройка Императором второй Звезды Смерти положила конец лжи, что первая была сумасбродством Таркина,- заявило ее высочество.- Лишь гибель Пал патина не позволила обвинить его в преступлениях. И все поверили, будто никогда не увидят второго подобного монстра.

Антиллес кивнул:

- До сих пор. И вспомните, что Креннель раздувает пропаганду против Новой Республики, преподнося свою Гегемонию как убежище для тех, с кем мы обращаемся дурно. Если мы расскажем о проекте, расположенные к принц-адмиралу народы еще дважды подумают. А военачальники прикинут, что такое оружие сможет натворить, обращенное против их владений. Обнародовав сведения о "Пульсаре", мы заставим всех задавать вопросы.

Ботан оглянулся на Мон Мотму:

- Обнародовав эти сведения, мы вызовем панику.

- Советник Фей'лиа прав.

- Нам все равно придется все рассказать тем, кто будет сражаться с "Пульсаром", новость выплывет, и вот тогда действительно начнется паника. А поданные правительством данные превратятся в обоснование наших действий против Креннеля,- Антиллес выпрямился.- Важно справиться с "Пульсаром" сейчас, когда он еще не на многое способен и почти беззащитен.

Мон Мотма задумчиво кивнула.

- Бы предлагаете интригующую стратегию, генерал. Совет обсудит ее. Вероятно, вы выступите против Гегемонии до того, как узнаете о нашем решении.

- Я понимаю, старший советник,- Ведж улыбнулся Мон Мотме.- Думаю, мы заставим информацию работать на себя. Поставим союзников Креннеля и персонал станции в трудное положение. Может быть, сумеем заполучить "Пульсар" без единого выстрела.

Борск Фей'лиа презрительно хохотнул:

- Кореллианские фантазии!

Ведж пожал плечами.

- Кто запретит мне надеяться?


* * *


Принц-адмирал Делак Креннель медленно вытянул указательный палец механической руки так, чтобы тот указывал на Йсанне Исард, которая только что вошла в кабинет.

- Твоих рук дело, а?

Снежная королева подарила ему намек на улыбку.

- Меня восхищает твоя сдержанность, даже голос почти не дрожит. Похвально,- она отвернулась и посмотрела на голопроектор в углу.- Что ж до этого, нет, я тут ни при чем.

Указательный палец Креннеля сместился в сторону проектора; затем принц-адмирал нажал большим пальцем небольшую кнопку в основании указательного. Включился звук; изображение генерала Кракена выдвинулось в центр. Рыжеволосый разведчик скупо улыбнулся, камера отодвинулась, стал виден небольшой проектор и миниатюрная Звезда Смерти над ним. Во рту у принц-адмирала скопилась горькая слюна.

- Стандартный месяц назад армия Новой Республики освободила планету Лиинаде-3,- заговорил Кракен,- на которой мы обнаружили секретную научно-исследовательскую базу, где шла разработка следующего поколения оружия на базе Звезды Смерти...

Исард с пренебрежением отмахнулась.

- Выключи эту муть. За вчерашний день я слышала ее много раз. Могу прочитать этот утомительный монолог наизусть.

- Теперь ясно, почему ты не явилась по первому требованию! - Креннель вздернул подбородок.- Заучивала речь?

- Считаешь, что мне больше нечем заняться? - Исард пожала плечами и осталась стоять посреди кабинета, как будто была его хозяйкой.- Меня не было на Куитрике, летала по делам. Надо было выслушать доклады агентов об этой лаборатории, о находке которой с таким энтузиазмом разглагольствует Новая Республика.

Принц-адмирал уловил в голосе собеседницы смесь отвращения и скуки.

- "Разглагольствует"? Ты не веришь Кракену?

- А ты веришь? - прищурилась Исард,- Умоляю тебя, принц-адмирал, не падай так низко в моих глазах. В такую очевидную ложь поверит лишь тот, чьи нейроны слишком робки, чтобы сформировать синапс

Креннель с силой опустил на столешницу металлический кулак.

- Вопрос здесь не в вере! Я знаю, что у меня не было лаборатории и никакого проекта.

Исард кивнула, складывая на груди руки.

- И я это знаю. Едва ли ты способен утаить от меня такой секрет.

- Зато Йсанне Исард, сумела бы, верно? - принц-адмирал наклонился к женщине, обнажая зубы в хищной улыбке.- И оборудовать лабораторию, и вести исследования, я прав?

- Воистину, принц-адмирал, сумела бы, но аналитики Новой Республики утверждают иное. Определенно я смогла бы обустроить лабораторию, ввезти персонал и замести следы, и ты никогда бы ничего не нашел. Детская игра... честно, я забавлялась такими проектами в детстве,- взгляд Снежной королевы затуманился воспоминаниями; женщина хмыкнула.- Ты не это хотел услышать.

Креннель откинулся на спинку кресла. Исард права, он хотел услышать нечто иное, но ждал именно таких слов. Он с самого начала предполагал, что Снежная королева затеяла множество мелких проектов, о которых он даже не подозревал. Он контролировал лишь ресурсы, которые предоставлял ей. Бюджет у Исард был не скудным, но и не чрезмерно раздутым. Видимо, она пополняла казну из других источников, но даже удвоение (или пусть утроение) фонда не позволит ей вести столь объемный проект. Креннель улыбнулся.

- А, я понял! Новая Республика утверждает, что на базе велись исследования, которые ты могла бы финансировать, но вот постройка оружия тебе не под силу,- он поднял руку, предупреждая возможные протесты.- Если бы у тебя были такие ресурсы, я бы тебе не понадобился. Исард утвердительно кивнула.

- Честь и хвала академическому образованию. Новая Республика подстилает себе мягонькую соломку, им нужно оправдать свою борьбу против тебя. Ты поддержал личную свободу и персональный выбор, мы нарисовали карикатуру на Пестажа и тем неплохо подточили всеобщее мнение. Республиканцами движет отчаяние.

- То есть лаборатории не существует?

- Существует дыра в земле, где, по мнению некоторых, лаборатория должна была находиться. Там пусто, все полезное вывезли давным-давно. Сколько она там находится, никто не знает, ни один из моих агентов. Вычислению не поддается. Дыра там давно, но кое-что появилось недавно. Один из моих агентов года два назад удил рыбу неподалеку от этого места и ничего подозрительного не видел. Денег на охрану ты не выделял, записей о трансакциях нет.

- Подчистка?

Исард моргнула необычно для себя, Креннель счел это признаком смущения.

- Хотелось бы так считать, но успешная рубка "льда" оставляет в точности такой же след, как и работа по законному паролю. Предлагаю улики считать неполными или недостоверными.

- Но ты так не думаешь.

- Верно. Я считаю, что за этим стоит Новая Республика,- Снежная королева принялась расхаживать по кабинету.- Но с ними придется сразиться.

- У меня есть иные заботы.

В голосе Исард прорезался металл:

- Запомни одно, принц-адмирал, и никогда не забывай. Война против тебя - политическая. Республиканцы прикрываются моралью, потому что у них слабые поджилки. Возможно, они просто не могут использовать силу. Возможно, Траун измотал их больше, чем мы можем вообразить. Они действуют поэтапно, потому что ни рысь, ни галоп недоступны. Наш контрудар включает три шага, которые заставят противника серьезно переоценить выбранный курс.

- Три шага? - Креннель повел металлическими пальцами по вмятине, оставшейся на столешнице в том месте, куда ударил кулак.- Какие еще три шага?

- Первый: ты выступишь с опровержением. Ты будешь растерян и зол. Помнишь Уинта Кепорру?

Креннель на миг прикрыл глаза и мысленно увидел веселого молодого парня с чисто выбритой головой и блестящими синими глазами; видение было облачено в униформу кадета имперской военной Академии.

- Он был в моей группе на Префсбелт-4. Мы оказались в одном учебном взводе, потому что наши фамилии начинаются на одну и ту же букву. Я помню его конечно, но смутно.

- Отныне он твой лучший друг. Он был родом с Алдераана, и это действительно так. Он погиб. Не нашел лучшего времени для увольнительной. Его смерть потрясла тебя до глубины души, до такой степени, что ты добровольно вызвался лететь в Неизведанные регионы. Позже ты опомнился и вернулся, чтобы употребить все свое влияние и удостовериться, что кошмар Алдераана не повторится. И если Новая Республика и дальше будет настаивать, что ты воссоздавал оружие, убившее твоего друга, она станет болезненно напоминать Империю по самой своей природе.

Принц-адмирал кивнул:

- Я смогу сыграть убедительно.

- А пролить скупую мужскую слезу?

- Я был в Академии среди бойцов, а Кепорра - из научников.

- Врежем нужные данные,- Исард стремительно развернулась и зашагала в обратную сторону, благо размеры кабинета позволяли.- Второе: мы запустим серию файлов, подтверждающих, что у Гегемонии нет ресурсов на столь масштабный проект. С одним, с Корвис Минор, чуть-чуть поиграем.

- Ах да, твоя маленькая ловушка для разбойного эскадрона,- улыбнулся Креннель.- Возможно, новая наживка им больше придется по вкусу.

- Надеюсь. А когда Проныр не станет, Новая Республика с размаху ударит по Корвису. И наступит время нашего третьего шага. Ты атакуешь гарнизон на Лиинаде-3. Закрутим партизанскую войну и, если повезет, поднимем у населения боевой дух на такую высоту, что Республике придется ввести больше войск, чем она намеревалась изначально.

- Мораль провалилась, хваленое подразделение пало смертью храбрых, а я продемонстрирую, что на мои владения нельзя покушаться безнаказанно,- Креннель помолчал.- Мне нравится этот план. Он может сработать. Должен сработать.

- Он сработает,- Исард холодно улыбнулась.- И как только ты продемонстрируешь Галактике возможность противостоять Новой Республике, тебя признают как правомочного наследника Императора. И в этот миг мы оба обретем то, чего больше всего желаем.




У Гэвина Дарклайтера глаза жгло от усталости, но голографическое изображение Делака Креннеля посреди комнаты отдыха заставило молодого татуинца пробудиться от сна. Проектор нарисовал принц-адмирала в три четверти его реального роста, но из-за того, что Гэвин сидел на низеньком диване рядом с Асир, ему пришлось запрокинуть голову. Креннель расстался с военной формой и был облачен в отменно сшитый гражданский костюм. - Итак, я столкнулся с обременительной задачей по опровержению обвинений, которые выдвинули против меня Мон Мотма и Новая Республика. Слишком многих с трудом можно будет убедить, что я понятия не имел об исследованиях, которые велись на планете, находящейся в моем ведомстве.

В глазах Креннеля не читалось вины, лицо было открытым.

- Я соглашаюсь и утверждаю, что я ничего об этом не знал. Должен указать, что Новая Республика по своему обыкновению голословна и не представила доказательств обратного, как не представила доказательств, что вообще кто-либо знал об исследованиях до того, как Новая Республика вторглась на Лиинаде-3.

Гэвин нахмурился.

- Да с чего, во имя Галактики, Новой Республике устраивать поддельную лабораторию и обвинять кого-то в разработке новой Звезды Смерти?!

Остальные пилоты закивали в знак согласия. Кливиан рассмеялся:

- Делать нам больше было нечего! Мы умиротворяли планету!

- Да это же пара пустяков, Хобби,- Мин Дойное лениво потянулся.- Свободное время у нас было, час-другой и готово. Спланировали обман и привели план в действие. Раз плюнуть.

Креннель с невинным видом поднял руку:

- Чем бы я отличался от Новой Республики, если бы, подобно ей, не привел доказательств ее вероломства? Почему они так жаждут дискредитировать меня? Обвинив меня в убийстве Сате Пестажа, они уже оправдали в своих глазах вторжение на чужую территорию. Эти обвинения имеют единственную цель - поднять всю Республику на бой с новым врагом. Сделать из меня призрака Императора. Я не наблюдаю особого единства в республиканских рядах. Скорее, наоборот, и именно в этом кроется причина удара. Креннель вздернул подбородок.

- Из-за своего обещания обеспечить землей, убежищем и счастливым будущим любой притесненный народ Галактики я вступил в переговоры с руководством алдераанских беженцев. Я готов был отдать им южный континент на Лиинаде-3, известный своим поразительным сходством с их родиной. Фабрикуя свидетельства, уличающие меня в создании механизма, подобного тому, что трагически уничтожило Алдераан, Новая Республика помешала народу взорванной планеты обрести мир и счастье вместе с жителями Гегемонии.

Гэвин оглянулся на Тикхо Селчу.

- Полковник, он говорит правду?

Скрестив на груди руки, алдераанец с отсутствующим видом качнул головой, как будто едва расслышал вопрос.

- Не знаю...- пробормотал Тикхо.- Я не часто общаюсь с другими беженцами, да и они по большей части оставляют меня в покое. Да, они рассматривают меня как связь с Новой Республикой, и если они вели переговоры с Креннелем, то мне ничего не сказали, чтобы Республика не могла помешать их планам.

Голографический принц-адмирал на мгновение склонил голову.

- Особую боль мне причиняет именно то, что Мон Мотма вменяет мне в вину увековечивание жуткого оружия, которое уничтожило Алдераан. Она изображает меня бездушным чудовищем и заявляет во всеуслышание, что те, кто забыл ужас Алдераана, позволят ему повториться. Но ведь я ничего не забыл. Капитан Уинт Кепорра родом оттуда, он поступил в Имперскую Академию на Префсбелте-4 вместе со мной. Мы были товарищами и друзьями, добрыми, близкими друзьями. Он поехал повидаться с семьей и находился на планете, когда Гранд Мофф Таркин...

Голос подвел Креннеля; левой рукой принц-адмирал смахнул непрошеную слезинку.

- Уинт был на Алдераане, когда уничтожили планету. Я летал туда. Я побывал на Кладбище и оставил подношение моему другу в память о нем. И во имя его начал переговоры с беженцами. В его память искал я подходящий мир, чтобы отдать его алдераанцам. А теперь меня обвиняют в двуличии и тайных попытках создать Звезду Смерти! Что ж... даже Император не был столь злобен к врагам.

- Запятнать репутацию - нет,- прорычала Асир.- Взорвать их планету - пожалуйста! Не уверена, что мне нравится определение господином Кренкелем злобности.

Гэвин обнял разбушевавшуюся ботанку за плечи.

- Опять читаешь мои мысли.

Принц-адмирал гордо выпрямился:

- Печально, но жестокость часто порождает жестокость. Новая Республика, которая в детстве своем жаждала свободы для всех, ныне выросла в монстра, отказывающего в свободе тем, кто с ним не согласен. В точности как поступала Империя. Для Новой Республики не существует понятия нейтралитет. Она никому не даст ни малейшего шанса на собственный путь к свободе. Мы пережили разрушительную гражданскую войну, и память о ней свежа. Нет никого, кто оглянулся бы назад и не признал, что если бы я поступил так-то и так-то, то возможно, всего лишь возможно, предотвратил бы страдания миллиардов. Отважное противостояние тирании могло бы задушить ее при рождении и не дать подняться к вершинам власти.

Голографическая камера взяла крупный план.

- Тирания Новой Республики еще только в зародыше. Восстаньте сейчас, и мы не прольем крови многих. Народ Гегемонии будет сражаться за свою свободу! Мы зовем за собой всех, кто жаждет воли! Встаньте рядом, будьте с нами, чтобы жертвы, принесенные для свержения Империи, не оказались напрасны!

Изображение неторопливо поблекло. У Гэвина по спине бегали ледяные мурашки.

- Это только у меня ощущение, что в этой войне мы под флагом Императора? - хмуро поинтересовался пилот с Татуина.

- Я как раз вспоминаю, как местные пытались сбить мой "крестокрыл",- поддержала его Инири Форж.

Круглолицый Мин Дойное приглаживал пятерней взъерошенные черные волосы:

- Креннель возразил бы, что они всего лишь обороняли планету от внешнего нападения. Мы действительно выступали агрессорами.

- А как же иначе? - Инири указала туда, где только что находилась голограмма.- Если бы мы не явились сюда и кто-то не возжелал вдруг убить Коррана, то не нашли бы лабораторию. А через год-другой Креннель подкатил бы к Корусканту на новенькой Звезде Смерти и устроил бы всем вселенскую головную боль.

Мин, сдаваясь, поднял руки:

- Эй, я не говорю, что он прав! Но, по-моему, куче народа подсунули пищу для размышлений.

Асир оскорбленно расправила плечи.

- Ты имеешь в виду людей, Мин.

- Не обязательно. Если тебе не нравятся люди, подставь эту фразу ботанам,- Дойное отвесил ей шутливый поклон.- Вы много жертвовали во благо Республики, вы сложный народ. Хитроумные политики, хозяева колоний. Что, если аборигены одной из ваших колоний решат, что им не нужны ботаны, а Новая Республика в свою очередь вздумает поддержать движение за независимость. Например, потому, что многим ботанская политика уже стоит поперек горла. Что тогда? Вы, ботаны, в пять секунд окажетесь в той же ситуации, что и некоторые люди сейчас, И знаешь ли, не одни ботаны - поголовно герои и провидцы, как бы тебе ни хотелось. Многие люди видели черные глубины Императорского сердца. Один из Призраков родом с Топравы. Импы довели тамошних жителей до животного состояния. Они вправе задать вопрос: а чего это мы их не освобождаем, а сражаемся за планеты, которые не просили никакой помощи? Я веду к тому, что лично мне Креннель нравится не больше вашего, и его надо щелкнуть по носу, чтобы не зарывался, но идея воспользоваться смертью Пестажа в качестве оправдания, честно говоря, хиловата.

- Мин, если я правильно тебя понимаю,- замотал головой Дарклайтер,- то из-за того, что Республика говорит одно, а Креннель другое, очень многие задумаются, а не лежит ли истина где-то посередине.

- Совершенно верно. И захотят узнать, кто же прав.

Встал Тикхо Селчу.

- Это называется заблуждением серости. Один говорит; "белое", второй: "черное", а все остальные принимают за истину серое. Это признак ленивых умов. Тот факт, что некто занимает позицию, противоположную истинной, не перекашивает реальное положение дел. Истина всегда истина, она не перестанет быть таковой в любом случае. А в данном случае она проста: Креннель - имперец до мозга костей, в прошлом не гнушавшийся жестокости и убийства. Мы нашли лабораторию, которая доказывает, что он, возможно, строил новую Звезду Смерти или нечто подобное. Факт, что мы чего-то не знаем, не означает, что не надо искать дальше. Допустим, Креннель прав и он действительно не имеет ко всему этому отношения, но я и на минуту не усомнюсь, что он отыщет применение боевой станции.

- Даже после истории о его друге с Алдераана? - задрала бровь Инири Форж.

Тикхо негромко фыркнул.

- Я оканчивал Академию на Префсбелт-4 почти следом за ними. Креннель значился среди чемпионов по рукопашному бою, а Кепорра был просто помешан на механике и инженерии. Как же они могли стать закадычными друзьями? А даже если и были, то мне требуется что-нибудь весомее слезинки, чтобы поверить, будто гибель Кепорры глубоко тронула принц-адмирала.

Инири сложила руки на груди.

- Ты действительно думаешь, будто способен судить, что у Креннеля на сердце, по одной голограмме?

- Нет, по тому, что я знаю о нем. О его прошлом. Он устроил резню на Аксксиле и убил Пестажа на Куитрике,- Селчу прищурился.- Хотя больше всего на меня произвело впечатление, что он оставил службу только спустя четыре стандартных года после гибели друга. Лично я сбежал чуть ли не на следующий день, но я алдераанец, я не в счет. Другим потребовалось больше времени, месяц, год, даже больше, но они ушли. А Креннель оставался с Империей даже после событий на Эндоре и дезертировал, как только появился шанс узурпировать Гегемонию Пестажа. Такой послужной список свидетельствует, что Креннель думает лишь о себе.

Гэвин Дарклайтер переваривал речь старшего товарища и приходил к выводу, что полковник говорит правду. Дарклайтер провел с Разбойным эскадроном больше трех с половиной лет, и никогда не имела значение тяжесть задания; они шли и выполняли его, потому что этим делали чью-то жизнь лучше. Пожертвовать собственным будущим, чтобы кто-то незнакомый мог жить в безопасности,- это хорошая сделка. Креннель и такие, как он, не рассматривали жизнь с такой точки зрения, потому что себя ставили над окружающими.

Гэвин провел ладонью по пушистой спине Асир.

- Не знаю, как другим, а мне кажется, что заявление Мон Мотмы и ответ Креннеля означают, что свидетельства существования лаборатории имеют большое значение. А нам в скором времени светит куча разведывательных вылетов,- он встал и потянулся, разминая затекшие мускулы.- Самое время пообщаться с тренажерами. Я в сим-центр, кто со мной? Люблю веселую компанию.




Йелла Вессири оправила пояс с инструментами, чтобы гаечный ключ постукивал, раскачиваясь, по ее правому бедру, а не по попке. Пояс, инструменты, дюрапластовый шлем и серо-голубой комбинезон в полоску, а маскировку довершали иссиня-черные волосы и ярко-голубые контактные линзы. В целом рисовался портрет служащей "Комменор Голоком", чересчур обыденный, чтобы обращать внимание. Миракс в свою очередь обзавелась ярко-рыжей шевелюрой и красным деловым костюмом с черной блузой и, наоборот, притягивала к себе взгляды. Б левой руке бывалая контрабандистка держала портативную деку, в правой - электронное стило, которым с хозяйским видом указывала то в одну сторону, то в другую, производя впечатление начальницы, выдаю-щей глуповатой нерасторопной работнице ценные указания. И суля по обоюдным колкостям, обе девушки не выносили друг друга в частности и создавшееся положение в целом.

Их огибали по широкой дуге.

Из-за находки на Лиинаде-3 Йелла так и не получила желанные три недели на подготовку, потому что убила стандартный месяц, изучая данные на планеты, входящие в Гегемонию Креннеля, и разыскивая верфи, способные принять "Пульсар". Она ничего не обнаружила, да и всерьез сомневалась в существовании подобной верфи. Гораздо больше ее беспокоила нехватка данных на некоторые миры.

"Умиротворение" планеты дало желанную передышку, и подружки-авантюристки сумели наконец-то отправиться на Комменор. Первую же остановку в пути они сделали на борту "Искателя приключений", пристанище Бустера Террика. Для выполнения задуманного им требовались фальшивые документы, и Миракс уговорила Йеллу, что состряпать их лучше всего на папочкином корабле. Бустер был настолько любезен, что отвез девушек на планету. Йелла неохотно согласилась с Терриком-старшим, что "Скат-пульсар" слишком приметен, чтобы появляться на нем возле Комменора.

Напарницы вошли в вестибюль большого офисного здания и остановились у голографического табло. С видом смертельно утомленного руководителя

Миракс вызвала данные на адвокатскую контору Вуутера, Римки и Басса и выяснила, что она расположена на восемнадцатом этаже и закрыта на выходные. Тем не менее Миракс вызвала лифт.

- Там никого нет, инспектор. По воскресеньям они не работают, да и нам следует отдыхать,

Рыжеволосая деловая дама обожгла подчиненную злобным взглядом и больно ткнула в плечо электронным стилом.

- Если бы кое-кто не перепутал две линии, мы бы как раз отдыхали, а наши клиенты, наоборот, работали!

Уборщик-трандошан осклабился, два инсектоида-верпина отсемафорили друг Другу усиками. Йелла виновато потупилась и следом за "начальницей" вошла в лифт, дверь за ними закрылась. Террик-младшая провела ладонью по обшивке кабины.

- Настоящее дерево, не какой-то там тебе фиберпласт. Очень стильно и стоит бешеные деньги.

- С их счетами можно позволить и роскошь,- Йелла поморщилась.- Если бы Мем Вуутер не решил пожадничать, его бы не заподозрили.

Миракс накрутила на палец огненный локон.

- Не ты ли убеждала моего милого родителя, что бессмысленно похищать Вуутера и вышибать из него сведения, поскольку мы не уверены, замешан он или нет? Мне твои доводы показались разумными.

- Н-ну... да. Все дело в том, что я, как и Корран, инстинктивно возражаю на любые идеи твоего отца.

- Врешь.

- Э-э... отчасти,- Вессири рассмеялась.- Мне столько лет рассказывали о нем страшные сказки на ночь... Мне не очень хочется делать то, что он предлагает, а уж когда речь заходит о преступлении против личности...

- То есть сейчас мы совершаем что-то иное?

- Мы совершаем преступление против собственности, а это совсем другое дело,- Йелла засунула большие пальцы за пояс с инструментами; лифт тем временем остановился.- Говорю вам, инспектор, проблему вызвал несанкционированный ремонт. Они сами полезли в эту линию.

- Проблему вызвало потребление лума, инженер,- отрезала Миракс, направляясь к двустворчатой двери с золотой инкрустацией на аурабеше: название конторы.

Террик громко постучала, подождала.

- Похоже, замок "камбис-9400",- одними губами произнесла она.- Недурно.

- Шутишь, что ли?

Из кармашка на поясе Йелла извлекла плоскую квадратную коробочку размером как раз с ладонь. Щелчком активировала игрушку; с торца высунулся край электронной карты доступа. Йелла быстро провела карточкой по щели замка, повторила нехитрую процедуру. На третьем прогоне дверь открылась. Миракс присвистнула:

- Ух ты!

- Свистун открыл бы в два счета

- Я тоже, но выстрелы переполошили бы соседей.

Йелла загнала Миракс в приемную и закрыла дверь.

- Порой разведка балует себя занятными штучками. Вставляешь такую игрушку в замок, проведешь один раз-снимешь действующий код, второй раз - установишь новый, а на третий - заходите, гости дорогие.

- Не подскажешь адресок, по которому Кракен держит свою сувенирную лавку? - заинтересовалась контрабандистка.

- Сомневаюсь, что он обрадуется такому покупателю.

- Значит, торг неуместен,- Миракс огляделась по сторонам.- Что ни говори, а с импами работать выгоднее, чем со жмотами-республиканцами.

Йелла и не собиралась возражать. По обе стороны двери от пола до полированного с серебристым отблеском потолка поднимались деревянные колонны. Б центре помещения возвышался массивный стол. У стены пристроился журнальный столик и уютные, даже на вид, мягкие кресла. Двери слева вели в то, что, судя по чертежам, было архивом, подсобкой и небольшой кухней. Три двери позади стола открывались в кабинеты трех партнеров адвокатской конторы. Йелла указала на левый вход.

- Для начала займемся архивом, затем кабинетом Вуутера. Если улики и существуют в природе, мы их отыщем.

Свидетельства на Ксеновете ее не удовлетворили, тогда Йелла переключилась на исследование местности. Отрицать существование "хозяйства" было невозможно, а вот обстоятельства этого существования очень смущали дотошную Вессири. Заключенные утверждали, будто содержатся там уже несколько лет, что шло вразрез с историями местных жителей. Но если правы заключенные, это не значит, что "ферму" не использовали 6 качестве прикрытия. Расширив рамки поиска, Йелла наткнулась на здешнего адвоката по имени Мем Вуутер, который нажил состояние, давая советы ворам, наркоманам и прочим преступникам. Все по мелочи, Вуутер забирал их себе, пользуясь имперским законом, что всякий арестованный имеет право на защиту. Клиенты не нарадовались на него, а сам адвокат никогда не переступал границ дозволенного.

Вуутер обзавелся представительной фирмой не раньше, чем Ксеновет пошел с молотка. Он оплатил задолженности из собственного кармана, рассчитывая покрыть издержки при продаже хозяйства. Записи о банкротстве, которые Йелла раздобыла на Комменоре, на первый взгляд велись аккуратно и находились в полном порядке по контрасту с уголовными делами конторы. Вуутер никогда не выставлял завышенных и неразумных требований и документировал любые расходы. В одном деле даже стояла пометка судьи, что, если бы господин адвокат потратил столько, сколько стоит Ксеновет целиком, суд попросту вручил бы ему спорное хозяйство и закрыл дело.

Миракс включила освещение и огляделась по сторонам. Их окружали бесконечные полки и ящички.

- Придется, кажется, попотеть.

- Да, но у нас куча времени.

Они хорошо изучили план здания, все перепроверили; меры безопасности в адвокатской конторе начинались и заканчивались "камбисом-9400".

- Ни сирен тебе, ни камер наблюдения. Хоть танцуй голышом,- Миракс выдвинула первый ящичек, поставила его на длинный стол посреди комнаты и нахмурилась.- Этот Вуутер - сплошное противоречие. Он поставил хороший замок, но сэкономил на всем остальном. Умное действие, глупое действие. Передал Ксеновет Гегемонии и хвастает богатством. Опять умное действие и глупое действие. Ты только глянь на его кабинет!

- Все напоказ, да? - Йелла положила дюрапластовую защитную каску на стол.- Но именно поэтому мы и здесь, не забыла?

- Вот именно,- Миракс выудила из ящика инфочип.- Посмотри-ка, счета Ксеновета!

Чип отправился в портативную деку.

- Зашифровано,- прокомментировала Вессири.- Сделаю копию, потом раскодируем.

Миракс поморщилась:

- Слишком легко. Что-то мне все это очень не нравится.

Йелла отдала ей деку, а чип запихала в карман.

- Я будто с Кораном разговариваю. Только не заговаривай мне зубы байками о твоем джедайском наследии, хорошо?

- Джедаи мне и в подметки не годятся. Подозрительности я обучалась у папы.

- Только учитель из него, видать, никудышный,- мужчина в дверном проеме плавным движением вытащил из-под длиннополого кожаного плаща лазерный карабин и направил на девушек.- Идемте, барышни.

Он шагнул через порог, сместился вправо, и стал виден второй, точно такой же и с точно таким же оружием. Йелла медленно подняла руки вверх, Миракс последовала ее примеру. Долгий опыт и тренировки сначала в КорБезе, а позже в Альянсе удерживали Йеллу от действий, равных самоубийству. Шанс на выживание был и так невелик, но куда убежишь из тесного архива? Пристрелить нас здесь легче, чем запихать банту в кабину турболифта...

Первой, не опуская рук, вышла Миракс, следом Йелла, не отставая от подруги и жалея, что ее не поторопили тычком бластера в спину. Тогда бы я прикинула, где оружие, и у меня появился бы шанс выбить его и напасть на владельца. А значит, это не уличный громила, который решил доказать всему миру, как он крут. Профессионал и не ударится в панику. Хорошо. В коридоре их ждали еще двое мужчин. Они вышли из соседнего кабинета с табличкой "Бухгалтерия" на двери.

- Вы провели сигнализацию к соседям, а не к Вуутеру,- понимающе улыбнулась Йелла.- Как мило.

Первый указал на лифты. Миракс кивнула.

- Очень мило,- поддержала она подругу.- Спорю, Вуутер даже не знал, что за ним подглядывают. Чувствуется рука Исард.

Главный пропустил колкий комментарий мимо ушей, но один из подчиненных сбил шаг.

- Вы, две, прикрыли рты! - обронил старший.- Или мы вас оглушим, запихнем в мусорные мешки и снесем вниз. Устраивает?

Вызвали грузовой лифт; их компания очутилась в небольшой кабине. Все четверо мужчин были высоки ростом и могуче сложены. Йелла предположила, что тренировку они проходили на планете с повышенной гравитацией. Не клоны, отличаются Друг от друга, хоть и не сильно. Если натянуть на них белую штурм-броню, сойдут за штурмовиков, и Йелла пришла к выводу, что их новые знакомые легко могут оказаться оперативниками имперской разведки, которых Исард обожала использовать для грязной работы.

Грузовой лифт доставил их на первый этаж. Карабины вновь исчезли под плащами, но драться в переполненной кабине - чистое безумие. Двери открылись на двор позади здания, и Йеллу чуть не стошнило от запаха гниющих отбросов. Кто-то подтолкнул ее в спину. Неподалеку копался в мусоре верпин, возможно, один из тех, кого девушки видели ранее в вестибюле. Кто-то из похитителей продемонстрировал ему оружие, инсектоид заверещал и попятился, согнувшись в три погибели. Мужчины вывели пленниц в переулок.

Проход затрудняли три мусорных бака у стены и подергивающиеся ноги, которые торчали из-под крышки одною из них. Позади контейнеров виднелись два черных ховера; похоже, цель их краткого пешего путешествия. Из салонов, распахнув дверцы, вылезло еще два молодчика. Йелла огляделась; до улицы бежать и бежать, да еще мимо этой парочки. Подход ко второй улице перегораживали машины.

Если нас посадят в ховеры, то увезут, куда заблагорассудится, допросят и убьют. Но сколь ни была бы отчаянной ситуация, это не означает, что нужно сдаваться. Процессия двигалась колонной: первый похититель, Миракс, второй, третий, Йелла, четвертый... В узком проулке застрелить нас еще легче. Отвлечь бы их чем-нибудь...

"Отвлечение" явилось само, стоило им миновать первый мусорный бак. Ноги, торчащие из него, перестали дергаться, а вскоре на белый свет вынырнул их владелец, неряшливый попрошайка. И тут же принялся выклянчивать деньги.

- Да не, не подумайте чего, я не из этих, мне не кибстима, мне бы чего пожрать,- заныл он, дергая за рукав сначала похитителя, затем Йеллу.

Злой окрик заставил побирушку испуганно попятиться и прижаться спиной к баку.

- Я бы рада помочь...- медленно произнесла Вессири,- но...

- Все еще может быть, милая девушка, вдруг поможешь.

Оборванец прыгнул на одного из похитителей, вмял его в феррокритовую стену. Остальные разом повернулись на вопль товарища, заинтересовались и коллеги возле ховеров. Йелла сжала в ладони рукоять небольшого легкого бластера, сунутого ей побирушкой, и выстрелила в спину одному из охранников; тот свалился под ноги бродяге и последнему из мужчин. Вессири развернулась, но выяснилось, что Миракс уже стукнула своего охранника по колену. Тогда Йелла выстрелила в лицо главарю, схватила подругу за руку и побежала к ховерам.

Охрана у машин не стреляла, то ли от удивления, то ли из опасения подранить своих же товарищей. Девушки проскочили мимо, завернули за угол и встали как вкопанные.

- Ситхово семя! Тупик,- Миракс ударила кулаком по стене.- Не найдется, чем дыру провертеть, а? Или взрывчатки?

- Извини.

- Ну почему, когда позарез нужен супруг с лазерным мечом наперевес, он всегда где-то шляется?

- Я бы сейчас и от Веджа не отказалась бы. Очень полезный в напряженной ситуации товарищ, особенно если не забывает прихватить на вечеринку всю свою эскадрилью.

- Лучше две.

Йелла присела на корточки позади фиберпластовой коробки и прицелилась из бластера в выход из закоулка,

- Сейчас прибегут очень-очень злые мальчишки.

- Догадываюсь, знаешь ли,- Миракс приволокла вторую такую коробку и принялась сооружать из нее и кусков феррокрита ненадежный барьер.

- Собираешься швырять в них камнями?

- Что еще остается? Им не повредит, а мне точно полегчает,- Террик-дочь пожала плечами.- Кроме того, Ведж рассказывал, что эвоки неплохо клали штурмовиков при помощи камней.

- Если сейчас появится батальон этих пушистиков, я лично расцелую каждого из них.

Из-за угла высунулось лицо - половинка белой луны - и тут же спряталось обратно. Вместо него появился бластер и принялся заливать узкое пространство тупика алой энергией. Кое-где загорелись стены.

- Я бы предпочел взять вас живьем! - крикнули из-за угла,

Йелла прицелилась на голос, затем взяла на тридцать сантиметров ниже.

- Не надейся, что мы устроим вам легкую жизнь! - прокричала она в ответ.

- Не думаю, что так было задумано.

Йелла ждала команды или хода противника. За углом раздался приглушенный шлепок, но что это могло бы быть? На ум ничего не пришло. Завизжали выстрелы, в тупик вкатились двое, подгоняемые огнем, и остались лежать на тротуаре; одежда на них дымилась. Йелла оглянулась на товарку по несчастью.

- И в чем дело?

Жгучая красотка помотала головой:

- Понятия не имею, но мне нравится. Девушки не высовывались, пока из-за угла с возбужденным чириканьем не выскочили два инсектоида, размахивая бластерами; верпины исполнили вокруг мертвецов нечто вроде ритуальных плясок, потыкали лапками в трупы, кому-то махнули. Не сходя с места, посмотрели на беглянок, но приближаться к ним не спешили, да и оружия на них не наставляли.

Из-за угла вновь высунулась и спряталась голова - другая.

- Не стреляйте! Я друг!

- Мы вам верим,- Йелла опустила бластер.

- Вот и славно,- из проулка вышел незнакомец в ореоле белых волос, с обвислыми усами; на ходу он прятал оружие в наплечную кобуру.- Как вы? Обе целы?

- Вполне. А вы кто такой? Спаситель беззаботно ухмыльнулся.

- Баз Коррал. Папаша твоей подружки спас мне жизнь на шахтах Кесселя. Он попросил приглядывать за вами. Вот мы и поспешили на помощь, как только мои верпины сообщили, что вы с разгону вляпались в неприятности. Хотел успеть раньше, да уж вышло как вышло.

Йелла кивнула. Нет наблюдателей лучше, чем верпины с их способностью общаться телепатически.

- Не стоило беспокоиться, нас прикрывал ваш человек в проулке,- Вессири продемонстрировала оружие.- Он дал мне бластер и начал свалку, чтобы мы смогли убежать.

- Мой человек? - их спаситель свел бесцветные брови над переносицей.- Я никого не посылал в проулок. А уж с оружием и подавно.

- Попрошайка не из твоих? - Миракс тоже нахмурилась.

- Попрошайка?

Коррал посмотрел на верпинов. Инсектоиды зашевелили усиками-антеннами, затем покачали головами. Беловолосый мужчина опять повернулся к девушкам.

- Верпы в центральной аллее говорят, что там никого нет, кроме тех ребят, которые прихватили вас за... прихватили, в общем.

- Помнишь, я говорила, что дело плевое? - Миракс посмотрела на Йеллу.

Вессири кивнула:

- А как же.

- Беру свои слова обратно,- Миракс дернула плечом.- И мне это вовсе не нравится!




Ведж Антиллес подождал, когда усядется последний пилот его эскадрильи, затем кивнул Наваре Вену, чтобы пригасил свет в брифинг-зале, и набрал команду на персональной деке. Подсоединенный к ней голографический проектор нарисовал солнечную систему, в центре которой висела желтая звездочка, а вокруг по орбитам бегали семь планет - три из них снаружи астероидного пояса, что отмечал середину системы.

- Если кто-то не знает, так это Корвис Малый. Третья и четвертая планета обитаемы. Третья - полупустынный, засушливый мир с умеренными зонами на полюсах, четвертая - тропики с переизбытком влаги. На обеих планетах производят ксенобиологические продукты, которые продаются в Гегемонию и во внешние сектора как экзотика, хотя вся торговля с Гегемонией идет через Лиинаде и Куитрик. Население там немногочисленное. Возле четвертой планеты на орбите стоит "виктория". Называется "Стремление", попала на флот сразу после Эндора и присоединилась к Креннелю, как только тот объявил себя хозяином Гегемонии.

Изображение сместилось, фокус сдвинулся мимо пояса астероидов к пятой планете. Увеличение: газовый гигант с дюжиной спутников.

- Вот планета, из-за которой у нас болит голова. Точнее, причина в одном из ее спутников. Астрономические данные на этот сектор весьма схематичны, но компьютерная реконструкция указывает вот на эту луну, Дистну. Названа в честь жены первооткрывателя. Компьютер утверждает, что она, возможно, полая. Не жена.

Хихиканье стихло.

- Гравитация на ней меньше стандартной, разреженная атмосфера. Возможно, это своего рода космический док. Возможно, Креннель построил внутри нее станцию "Пульсар" или, наоборот, луну встроил в станцию.

Селчу терзал ладонью идеальный подбородок.

- Коли так, оболочка этой Дистны окажется прочнее, чем у Звезды Смерти.

Кливиан испустил душераздирающий стон.

- Ну почему супероружие всегда достается нашим врагам,- страдальчески пожелал знать он,- а нам никогда?! В пять секунд разрешили бы все наши проблемы...

- А все потому, Хобби,- просветил его Антиллес,- что мы полагаемся на отвагу и способности, а не на большие расходы.

- То есть слухи о повышении зарплаты ложны.

Ведж посмеялся вместе с остальными, но затем выразительным хмыканьем заставил развеселившийся народ утихомириться,

- Задание пустяковое. Сопровождаем транспорт в систему, облетаем Дистну, собираем разведданные, возвращаемся. Прыгать там очень трудно - газовый гигант, множество лун, астероиды. Количество векторов входа-выхода ограничено, к тому же они изменяются, поэтому нам необходимо проработать различные сценарии.

- Два вопроса,- поднял руку Хорн.

- Валяй.

- Первый: кто тот везунчик, который поведет разведывательный челнок?

Ведж указал на куаррена, который сидел рядом с Тикхо Селчу.

- Для тех, кто его не знает, это Нрил Вакиль. До того как многие из вас присоединились к Разбойному эскадрону, он летал вместе с Пронырами. На какое-то время командование перевело его на другую работу, но он неплохо управляется с разведкораблями. В этом вылете его позывные - Проныра-аурек.

Куаррен приветствовал всех взмахом руки, а Хобби Кливиан на правах старого знакомого похлопал его по плечу. Остальные пилоты кивнули, глаза у всех заблестели. Ведж предположил, что после инструктажа Нрила подвергнут допросу с пристрастием. И учитывая склонность Вракиля к пессимистическому взгляду на жизнь, они узнают, что с какими бы трудностями они ни столкнулись в своей жизни, ни одна из проблем и в подметки не годится тем, с какими справлялся Нрин.

- У тебя вроде как было два вопроса, Хорн?

- "Виктория" у четвертой планеты, она станет проблемой?

- "Стремление" едва ли снимется с места из-за трудностей в навигации. Микропрыжки в этой системе почти невозможны. Будь здесь Траун, я не был бы так спокоен, но в случае вылета "виктория" сумеет вернуться для обороны планеты только после очень сложного и опасного маневрирования. Можно пойти на досветовых, но это все равно долго. А если капитан "Стремления" все же решится на гиперпространственный скачок, мы воспользуемся Дистной как щитом, спрячемся за ней от его пушек, уйдем в астероидное поле и дадим деру. Еще любопытствующие имеются?

Поднялась конечность Кхе-Шиена.

- Нет сведений о базирующихся на Дистне истребителях?

- Никаких. Разведчики делают постные мины, извиняются, но лучше все равно не работают,- Ведж разочарованно вздохнул.- Послушайте, ребята, мы там можем воткнуться фюзеляжем во что угодно и следующие два дня постараемся отработать на симуляторах все возможные сценарии. Мы летим туда не геройствовать, а собирать данные. Мы пойдем туда полным составом, а это значит, что мы готовы к неприятностям. Тем не менее это разведка, а не рейд. Сразимся с тем, с чем придется сразиться, и выкатимся оттуда.

Он обвел тяжелым взглядом комнату, чтобы пилоты осознали всю серьезность его слов.

- Лады, через два дня, начиная с сегодняшнего, мы окажемся в системе Корвис Малый приблизительно в двадцать один ноль-ноль по местному времени. Еще через шесть часов нам следует вернуться сюда в целости и сохранности.

Громогласно захохотал Уэс Йансон:

- А еще через сорок восемь часов возвращаемся на Корвис Малый и заканчиваем работу, развинчивая ту станцию на мелкие болтики!

- Может быть, Уэс, все может быть,- Ведж набрал команду на персональной деке.- Итак, сведения вам переданы. Тренажеры ждут вас через час. И поработаем как следует, мальчики и девочки, чтобы потом не пришлось сильно потеть у Дистны.


* * *


Корран в изнеможении прислонился к кабине симулятора. В глаза тек едкий пот, пришлось закрыть их и постоять так. Это упражнение, третье для эскадрильи, было самым тяжелым. Первый разведывательный вылет на Дистну показал минимальное электромагнитное излучение, но несколько пиков выше нормального уровня заставили присмотреться повнимательнее. Когда Нрин перешел на более низкую орбиту, ДИ-перехватчики и ДИ-истребители вылетели с Дистны наперерез Пронырам. Симулятор поставил республиканцев против целой летной группы, преимущество имперцев трое к одному. Более шустрые перехватчики перекрыли вектор выхода из системы и погнали Проныр к ожидающим ДИ -истребителям.

Неподалеку хрюкнули, и Корран открыл глаза. Оказалось, это Гэвин сполз на пол из своей кабины.

- Здорово сработано, Корран. Скольких "колесников" ты подстрелил, пятерых?

- Ага. Зато ты убрал двух "жмуриков" и дал нам возможность уйти.

Асир спрыгнула на пол рядом с Гэвином и собственническим жестом положила руку ему на бедро.

- Незачем было ждать меня, Гэвин. Надо было уходить, пока можно.

- Сценарий мы выполнили,- пожал плечами юноша,- Нас били. Мне было нечего терять.

- Слушай меня, Гэвин Дарклайтер! - Асир разве что не вонзила когти в оранжевый летный комбинезон Гэвина,- Нельзя относиться к этим симуляторам, как к компьютерным играм. Если на реальном вылете мой корабль выйдет из строя, я не хочу, чтобы ты нарушал приказы и оставался, чтобы защитить меня, когда шансы равны нулю. Если мне суждено умереть, мне будет легче, зная, что ты продолжаешь жить. Обещай, что сделаешь именно так.

Подошел Нрин Вакил. Каблуки куаррена громко стучали по плитке пола

- Капитан Сей'лар, не просите капитана Дарклайтера принести такую жертву. Не требуйте с него такой клятвы.

От него шла такая волна боли, что Корран чуть не взвыл.

- Судите по собственному опыту, майор Вакил?

Нрин кивнул, медленно сплетая и расплетая щупальца вокруг рта.

- Когда я был членом эскадрильи, у нас была пилот, мон каламари по имени Ибтисам. Она погибла на Цьютрике. Ее убили пилоты Креннеля. Я разбомбил многих из них, но не смог ей помочь,- куаррен согнулся, как будто под тяжестью воспоминаний, и оперся о симулятор Коррана.- Мы с ней были очень хорошими друзьями,- Нрин присел, положив руки на колени, и внимательно посмотрел на Асир.- Если бы Ибтисам потребовала с меня такой клятвы, меня бы это убило. Я не смог бы оставить ее одну, но и очень не хотел бы нарушить данное ей обещание. Глубоко внутри мы все знаем, как поступить правильно. И надо верить, что каждый из нас поступит именно так, храня веру в других и в нашу миссию.

Корран задумчиво кивнул. Более неприятной и приводящей в уныние мыслью, чем мысль о смерти, может быть только мысль о том, что ты переживешь дорогих тебе людей. Смерть друга тяжелым камнем давит на дух, становится трудно жить и бороться дальше. Восстание объединило их в погоне за светлым будущим, но, честно говоря, количество жизней, потерянных в этой погоне, заставляло свет меркнуть.

- Кстати о задании, вы здорово управляетесь с разведывательным кораблем,- Корран хлопнул Нрина по плечу.- Часто приходится такие водить?

- Иногда. В основном, на тренировках,- Нрин перевел взгляд на собственные руки.- После Цъютрика я ушел из эскадрильи, чтобы подумать о жизни. Я понял, что не могу бросить восстание, слишком важное это дело. Но еще я понял, что не хочу больше участвовать в сражениях. Конечно, у меня не получается совсем отстраниться от них, но я перевелся в тренеры. Обучаю пилотов, а потом отсылаю их на войну. И мне не надо переживать боль от их смертей.

- Но вы же вернулись к полетам.- Гэвин нашел руку Асир и сжал ее.

- Да, я вернулся. Угроза Трауна заставила Новую Республику перетрясти свои активы...

- И засунуть ваши активы в кабину,- Корран покрутил головой, расслабляя напряженные мышцы шеи.- Это ваше первое боевое задание после возвращения? По вашим полетам на симуляторе не очень похоже.

- Я участвовал в нескольких сражениях с Трауном,- пожал плечами куаррен.- Сейчас у меня нет желания проливать кровь, как было раньше. Но я также знаю, что лучше подхожу для некоторых заданий, чем остальные. Я понимаю и принимаю свою ответственность.

- Бы рады, что снова с Пронырами? - спросила Асир.

Нрин замялся.

- Да, думаю, да. Разбойный эскадрон стал легендой, и я рад быть частью ее. Второй шанс выпадает нечасто. Теперь, по прошествии времени, я могу посмотреть на смерть Ибтисам более отстранение и не чувствовать такую сильную боль.

- А вернуться, чтобы разобраться с Креннелем, должно быть, тоже приятно,- сощурился Корран.

Ротовые щупальца куаррена разлетелись в стороны, под ними обнаружились два острых, как иглы, клыка.

- Да, такой момент тоже присутствует,- Нрин встал и помог подняться Коррану; тот с наслаждением потянулся.- В мое время в Разбойном эскадроне мы обычно обсуждали такие вещи за чашкой лума. Эта традиция, надеюсь, сохранилась?

- Пить? Проныры?

- Неужели все так изменилось? - удивленно заморгал Нрин.

- Он хотел спросить "пить лум?" - засмеялся Гэвин.- Нет. Скорее уж ломин-эль,- он тоже поднялся на ноги и подал Асир руку, помогая встать.- Ведите нас, майор, и увидите, что некоторые традиции Проныр очень живучи.


* * *


Антиллес разглядывал цифры, парящие в воздухе над пластиной голографического проектора,

- Не знаю, Тик. Не нравятся мне потери в последнем вылете. Пять пилотов в минусе.

Селчу в черном летном комбинезоне, расстегнутом аж до пупка, поскреб идеальный подбородок, ухитряясь даже в таком виде выглядеть официально.

- Из тридцати шести машин противника мы взорвали двадцать пять. И разведчики получили нужные данные. Результаты тренировки мне тоже не нравятся, но ты придираешься все-таки.

- Ты прав, было лучше, чем в прошлый раз, с проекцией. Что означает, что мы способны завершить задание с приемлемых параметрах для худшего развития сценария.

- Приемлемые параметры для худшего развития сценария? Ты перегрелся?

- Это что, угроза заданию?

- Вероятно, нет, но что значила твоя фраза? Ведж запустил стилом в деку.

- Боевые вылеты оценивают по возможному риску, чтобы определить, летим мы или нет. Нам дозволены минимальные потери, иначе в Новой Республике возомнят, что не стоит проливать слишком много крови ради ничтожного результата.

Селчу попытался изящно отвесить в изумлении челюсть, а когда не получилось, закрыл рот.

- Э-ээ...- произнес он какое-то время спустя.- Для нас, пилотов, приемлемый уровень пролитой крови нулевой, не так ли? Особенно если это наша собственная кровь.

- Вот и я так же думаю. Насколько я могу сказать, Новая Республика негативно отнесется к потере Разбойного эскадрона, а я в качестве благодарности могу сделать все, чтобы сохранить нам жизнь. И рисковать этой жизнью, чтобы обнаружить новое супероружие, считаю недальновидным,- Ведж мотнул головой.- То есть мы с тобой, конечно, выжили после встречи со Звездой Смерти, но согласись, там у нас была поддержка куда мощнее, чем сейчас

- Да, но мы всего лишь ищем оружие. Никто не просит нас взрывать эту штуку, чем бы она ни была. Лишь взглянуть на нее.

- А если предсказание Йансона сбудется, каким будет наше следующее задание?

- А когда это Йансон оказывался прав в своих предсказаниях?

- Да, с этим не поспоришь,- Ведж подобрал стило и потыкал им в деку, и цифры погасли.- Ладно, хватит. Я только что отослал на Корускант подтверждение наших приказов и детали задания. Если в следующих тренировках не возникнет проблем, мы летим. Делаем быстрый облет Корвис Минор, отступаем и ждем приказа хозяев.

Тикхо встал и как следует потянулся.

- Что ж, возвращаемся на тренажер?

- Ага. Я хочу еще раз пройти этот наихудший сценарий,- Ведж кивнул своим мыслям.- Я буду долбить его, пока он станет наихудшим для Креннеля, не для нас.


* * *


Записку с подтверждением приказа, которую Ведж скормил компьютеру Проныр на Лиинаде-3, прогнали через шифровальщиков и сгрузили в голографическую сеть. Сообщение проделало стремительный путь к месту назначения, затем было расшифровано и положено на стол перед адмиралом Акбаром.

Где-то по дороге с записки были сняты копии и переданы по другим адресам, где с них убрали маскировку, тоже расшифровали, сравнили с рас-кодированной республиканцами версией и проиграли с помощью проектора.

Окруженная тенями в своем убежище, Йсанне Исард переплела длинные сильные пальцы и вновь перечитала нехитрое послание, сложенное в воздухе из зеленых светящихся букв. "Корвис Малый, луна Дистна, двадцать один ноль-ноль по местному времени, два дня, считая от сегодняшнего".

- Великолепно,- подытожила Снежная королева.- Даже лучше, чем я смела надеяться. Вот теперь Разбойный эскадрон находится в точности там, где он нужен мне.





У трапа Миракс обнималась с Базом Корралом. - Спасибо тебе за все, а заодно и за то, что вытащил нас из той передряги, и за сделку с алдераанскими статуэтками. Они просто великолепны! Если найдешь еще, так у меня отыщутся клиенты, которые мечтают лишь о том, как бы заполучить такую прелесть в свои коллекции.

- Посмотрим, что тут можно сделать,- пообещал Коррал, он широко улыбался, но смотрел куда-то в сторону.- Выглядишь шикарно, Бустер, да ты, я смотрю, растолстел! Полеты на этой лохани пошли тебе на пользу.

Отец Миракс возвышался над любым собеседником и поражал не столько толщиной, сколько грузностью и шириной плеч. Сейчас он громогласно хохотал; механический имплант вместо левого глаза пылал ровным алым огнем.

- Прибыль мне на пользу, дружище, прибыль! Рад свидеться, Баз. Ну и с тобой, Йелла, тоже.

Он раскрыл объятия для дочери, но та лишь ткнула пальцем его в грудь.

- Я с тобой не разговариваю! Бустер поморщился от боли в ребрах.

- Какие мы суровые! Ну и что я натворил на этот раз?

Миракс встала в позу.

- Ты попросил База приглядывать за нами, вот что!

Террик смутился на долю секунды.

- И поэтому сорвалось похищение и убийство,- возразил он.

- Бустер, не надо нас опекать! - поддержала подругу Йелла.

- Вот на этом пункте, девушка, мы задержимся. Мири - моя дочь, и я отвечаю за ее безопасность.

- Он следует сценарию? - встрял объект беседы.

Глаза огромного контрабандиста превратились в узкие щелочки.

- Сценарию? Вы что, обсуждали, как пойдет разговор?

Вессири кивнула и постаралась оттащить гиганта подальше.

- Да,- призналась она.- Обсуждали, и к моей радости, ты действуешь близко к предсказанию.

Террик выдернул руку из ее ладони, упер кулаки в бока и трубно взревел обозленным ранкором:

- Дочь!!! У тебя возникли проблемы с опекой?!!

Террик-младшая несколько мгновений разглядывала Террика-старшего, высоченного и непокорного, и чувствовала, как облетает шелуха лет. В детстве отец был ее героем, он рассказывал захватывающие истории о планетах, на которых Миракс лишь мечтала побывать, он жил на широкую ногу. Когда умерла ее мать, Бустер начать брать Миракс с собой, но, как правило, в спокойные безопасные рейсы. В иных случаях - оставлял у своих хороших друзей, родителей Веджа Антиллеса. Ребенком Миракс боготворила отца и чувствовала, что, пока он рядом, заботится и защищает ее, с ней ничего не может случиться.

А потом Хэлу Хорну повезло провести знаменитый арест, и Бустер загремел на пять лет на рудники Кесселя. Несовершеннолетняя Миракс уже не могла жить у Веджа, потому что его родители погибли, и тогда она приняла командование "Скатом-пульсаром", открыв собственное дело. Она не стала связываться с ходовыми товарами, решив специализироваться на экзотике. Она не прогадала. Репутация отца и в некоторой степени невольное сочувствие к его тогдашнему положению открыли ей доступ на черные рынки Империи, но Миракс быстро заработала и собственную славу.

Пока отец мыкался на каторге, Миракс перестала быть "его дочерью" и превратилась в самостоятельную личность. Но он этого не видит. Не знаю ничего про других родите лей, зато уверена, что мой отец просто не способен на такой подвиг! Даже освободившись с Кесселя, Бустер не связался с дочерью, и лишь случай свел их на Татуине.

Миракс намеренно не повышала голоса, но встретила родительский взгляд без должного трепета.

- Ты хорошенько обдумаешь мои слова, папа, а это значит, что сначала ты внимательно меня выслушаешь, а потом отойдешь в тихое место и поработаешь головой. А если откажешься, тебе предстоит затяжной диспут, который ты не хочешь затевать и который все равно проиграешь. И теряешь ты больше, чем обычная победа в споре.

Сунув руки в карманы, Бустер сумрачным взглядом окинул помещение и кивнул нескольким подчиненным, которые побросали работу и откровенно подслушивали. Народ вновь взялся за дело, а Террик повернулся к дочери.

- Я слушаю.

- Я никогда не жалела, что у меня такой отец,- начала Миракс прочувствованную речь.-

Меня не волнует, что ты бывший каторжник. Мне не очень нравится, что ты грызешься с Корраном, но я все понимаю. Я вне себя от радости, что ты вернулся в мою жизнь, я горжусь, что у тебя такой замечательный корабль и что ты даже заставил его летать. Я горжусь, что я твоя дочь, но я давно уже не только твоя дочь!

Повернувшись, она похлопала База Коррала по плечу.

- Да, мы выкарабкались из неприятностей благодаря твоему другу. Но если вдуматься, то именно присутствие верпинов в здании насторожило плохих ребят, они поняли, что происходит нечто странное. Они могли вбить себе в голову, что Баз сам задумал провернуть нападение, вот и расставили капкан. В который мы благополучно залезли. Вытягивая нас из неприятностей, ты мог оказаться их причиной. И вот еще что! Я знаю, что вся эта мура "женщина-мужчина" даже не приходила тебе в голову, зато уверена, что если бы на Комменор отправился Корран, ты и не подумал бы звать База. Ты бы и пальцем о палец не ударил!

- Ну почему же? - Бустер воинственно выдвинул челюсть.- Я бы предупредил власти о его прилете.

- И разбил бы мне сердце? Вот спасибо!

- Ты что, шуток не понимаешь?

- Это ты не понимаешь, что подобными шуточками демонстрируешь свое недоверие ко мне. Ты не доверяешь моему выбору в браке и считаешь, будто мы с Йеллой не управились на Комме-норе самостоятельно.

- Для начала заявившись ко мне за помощью,- саркастически парировал Бустер.

- Да, это так, но если бы нам понадобилась помощь на планете, мы бы так и сказали сразу,- Миракс набрала побольше воздуху.- Папа, я выросла. Я навсегда останусь твоей дочерью, но я больше не маленькая девочка. Я прошу у тебя помощи, когда она мне нужна, прошу у тебя совета, когда он нужен мне, но я не хочу, чтобы ты рыскал у меня за спиной, чтобы делать то, что требуется,- по твоему мнению. А что бы произошло, если бы мы приняли верпинов за врагов и убили бы их? Если ты беспокоишься обо мне, дай мне знать, и я решу, как мне поступить с твоими тревогами. И если пойму, что не справлюсь, то запрошу помощь, без проблем. Это ясно?

Лицо Бустера превратилось в непроницаемую маску, и Миракс сообразила, что хватанула через край. Она только что обидела отца, И одновременно она радовалась обретенной свободе. Не сложно расти в чьей-то тени. Проблемы начинаются, когда вырастаешь. Твой рост видят все, кроме хозяина тени. Все силы Миракс ушли на то, чтобы не задрожала протянутая отцу рука.

Бустер не вытащил кулаков из карманов.

- Я не тупой чурбан,- рыкнул он.- И соображаю быстрее, чем ты полагаешь. И умею слушать. Я мог бы ответить тебе так, как делают миллиарды родителей. Что ты навсегда останешься моей девочкой, а я не перестану тревожиться за тебя. Такова жизнь, знаешь ли. Может, с твоей точки зрения я не всегда правильно проявляю заботу. Может, ты ошибаешься. Но сегодня ты оказалась права. Я мог втянуть База, тебя и твою подругу в крупные неприятности. Я не повторю эту ошибку.

Он все же пожал ладонь дочери. - Ты выросла, и я это знаю. Я горжусь тобой. Ты и не догадываешься, как я радуюсь, когда заявившийся ко мне народ называет меня отцом Миракс Террик. Да, это задевает, а порой раздражает, но я скоро привыкну. А еще это заставляет меня трудиться изо всех сил, чтобы вернуть былую славу. Так уж сложилось, что мне не отдать тебе пяти лет, проведенных на Кесселе. Из моей маленькой девочки ты превратилась в красивую юную женщину, а у меня не было случая привыкнуть к этой мысли. Не знаю, сумею ли вообще когда-нибудь. Не знаю, захочу ли. Наверное, я оттягивал этот неприятный момент до тех пор, когда уже не будет выхода. Отсрочка закончилась.

Миракс утонула в отцовских объятиях; она ничего не сказала, просто укрылась в тепле и знакомом запахе. Ощутила, как ее телу передается вибрация басовитого смешка. Миракс погладила отца по спине, выскользнула из его рук и притворно-строго уставилась на родителя. - Что смешного?

- Да так... одна мысль пришла в голову. Я умею возить контрабанду, но понятия не имею, как воспитывают детей. Хотя преуспел в этом лучше многих.

Миракс улыбнулась:

- Тогда считай это премией за качество товара.

Бустер отпрянул, сделав вид, что потрясен. Бородатая скуластая физиономия ею выглядела забавно.

- Грубые дети не доставляют радости!

- Все это очень здорово, мастер Террик, но нам требуется решить еще пару вопросов,- Йелла показала издали инфочип.- Мы скопировали сюда зашифрованный файл и теперь необходимо сколоть с него "лед". Да, а еще мы забрали идентификационные карты всех тех людей, которых подстрелил Баз. Нужно проверить их, узнать, кем были владельцы и на кого работали.

Бустер кивнул.

- Без проблем. Начнем сразу же после обеда. Хорошая переделка возбуждает зверский аппетит.

- Лично я проголодалась, это верно! - Миракс подхватила напарницу под руку и потащила в сторону отцовского кабинета.- А еще у нас впереди куча работы, важной работы! Видишь ли, папа, этот инфочип скажет нам, кто расставил ловушку на Разбойный эскадрон. Я очень хочу вкусно и сытно пообедать, но не намерена откладывать работу!

Догнав девушек, Бустер обнял обеих за плечи.

- Никаких отсрочек! - заявил бывший контрабандист.- Пошли, барышни, к вашим услугам все ресурсы "Искателя приключений" и я сам. Что ни пожелаете, что ни понадобится, те, кто посмел устроить засаду на Веджа и его друзей, отгребут больше проблем, чем ожидали.


* * *


Миракс сверлила взглядом парящие в воздухе над столом цифры. Отец предоставил девушкам помещение, не такое роскошное и просторное, как палубой ниже, зато спокойное и тихое. А я даже не знала о его существовании... Правда, по большей части я заскакивала на "Искатель" на пару минут или ни на шаг не отходила от Коррана. Забавно, отец наверняка не рассказывал о таких закутках из-за Хорна,

Данные ей нравились все меньше и меньше.

- Ладно, давайте-ка посмотрим, сумею ли я разобраться. Судя по финансовым отчетам, проплаты производились через систему Корвис Минор.

Йелла тем временем воевала с прядями светло-русых волос

- Да, там все сходится. И старые файлы имперской разведки, и новые данные показывают, что деньги частично шли на оплату разведывательных операций. И в этом уже имеется кое-какой смысл. Это деньги за "приют" заключенных. Они от Исард. Больше не от кого.

- Здесь я спорить не буду,- Миракс сместила курсор на второй поток данных.- Теперь вот что... ты сравнивала образцы пыли с ИД-карточек со следами минералов из костей, выкопанных на Комменоре?

- Не совсем. Техник из следственной группы проанализировал состав почвы, соответствующей стадии разложения, и следы элементов на костях. Почва по составу совпадает с пылью с карточек. А все вместе соответствует планетоиду из системы Корвис Малый. Дистна, спутник пятой планеты.

- То есть заключенные, по твоему мнению, находятся там,- сказала Миракс.

Йелла покачала головой.

- По-моему, нас хотят заставить поверить, будто они там. Или пользуются ими как приманкой.

Миракс поднялась с места, ее пробрал внезапный озноб.

- Надо сообщить Пронырам.

- Я пыталась. И напрямую, и через обходные каналы. Без толку,- ударом по клавише Йелла отключила голографический монитор.- А еще я переговорила с твоим отцом, поэтому мы сейчас в гиперпространстве.

Крякнул личный комлинк Миракс "Жду на мостике".

- Уже иду.

"Хорошо".

Девушки поднялись на турболифте на капитанский мостик "звездного разрушителя". Бустер ждал их возле большого иллюминатора, в "яме" под его ногами вахтенные занимались своими делами. Длинный заостренный нос "Искателя приключений" разрезал белое марево.

Миракс никогда не видела у отца такого лица.

- Кораблю нашего размера будет трудно войти прямиком в систему Корвис у пятой планеты. Если бы шли не от Комменора, полет занял бы еще двенадцать стандартных часов. А так мы прибудем в двадцать два ноль-ноль по местному времени по другую сторону от газового гиганта. Мой рулевой Хассла'так говорит, что Дистна окажется в пятнадцати минутах хода прямо по курсу, даже если мы ничего не предпримем.

Йелла оглянулась на один из многочисленных пультов.

- Орудийные системы в полной готовности?

- Разумеется. А еще у меня найдется эскадрилья "уродцев" и две канонерки, чтобы чувствовать себя в безопасности. Ну а вектор выхода мы получим минут через пять после входа в систему. Я спокоен.

И я. Не отпуская руки Йеллы, Миракс положила вторую ладонь на отцовское плечо.

- Как-то уж слишком легко мы улетели с Комменора... Не означает ли этот факт ловушку?

Бустер пренебрежительно фыркнул.

- А как же! Только капкан для эскадрильи маловат для "звездного разрушителя".

- Десять секунд до выхода,- тви'лекк Хассла'так подергивал лекку в такт отсчета,- Три... две... одна...

Белый туннель рассыпался на длинные иглы, а те съежились в звезды. Сверху повис серо-оранжевый шар пятой планеты; между тучами длинными зазубренными проволоками змеились молнии. Прямо по курсу лежала Дистна, темная каменюка, один вид которой отбивал любое желание поселиться на ней.

- Ситхово семя! - Миракс прижала ладони к транспаристилу.- Мы опоздали!

Одни обломки быстро вращались, другие мирно дрейфовали, но все они заполняли пространство между "Искателем приключений" и Диетной. Миракс распознала развороченные взрывами фюзеляжи ДИ-истребителей, восьмиугольные плоскости солнечных батарей, оплавленные и перекрученные сдвоенные кокпиты бомбардировщиков, мимо проплыл даже осколок скошенной панели ДИ-перехватчика. А еще там были тела в черных летных комбинезонах, кто-то целиком, кто-то не очень.

А еще Миракс видела изуродованные фюзеляжи как минимум двух "крестокрылов" и два тела в оранжевом. Газовый гигант пожирал остальные обломки.

Мимо иллюминатора проплыла выкрашенная в зеленый цвет сломанная плоскость; у Миракс подогнулись колени.

- Только не это... Черные кости Императора, только не это!

Она почувствовала на плечах руки Йеллы, услышала хриплый голос отца,

- Выслать спасательную команду! - рявкнул Бустер.- Мне нужны каждый кусочек, каждое тело, все, что там есть! Если кто-то выжил, плачу сто тысяч кредиток тому, кто ею спасет! Шевелитесь! И докладывать лично мне.

Отражение Бустера Террика заполнило иллюминатор.

- Я хочу знать, что тут произошло и кто виноват, а затем мы заставим их расплатиться.





Только что починенный "крестокрыл" вышел из гиперпространства, и белый туннель вокруг распался на отдельные звезды. Корран Хорн наконец-то вспомнил первое виденное им упоминание о системе Корвис Малый. Пришлось поднапрячься, чтобы вспомнить, но дело того стоило. Когда он бежал с "Лусанкии", обнаружил ящик, где должны были быть инфочипы с историей системы. Вместо них там лежал маленький скорострельный бластер. Корран тогда еще подумал, что, если бластер символизирует историю системы, должно быть, это не курорт. От этого воспоминания легче не стало. Корран проверил сенсоры. Третье звено шло ровным строем рядом с ним. Первое звено с Веджем во главе шло впереди. Второе звено Йансона широкой дугой уходило к Дистне. В его арьергарде летел на специально оборудованном "крестокрыле" Нрин Вакил. Разведывательный "крестокрыл" вывел два сенсора в гондолах, соединенных с истребителем толстыми кабелями. Они собирали данные, которые записывались в особый компьютер, занимавший место пусковой установки протонных торпед. На этом истребителе не было даже лазеров, потому что от зарядных устройств исходило излучение, искажающее полученные чувствительными приборами данные. Так что если Нрин окажется в беде, ему останется только сбросить гондолы и бежать. Корран включил передатчик.

- Это Девятый. Третье звено идет положенным курсом. На задних радарах все чисто.

- Говорит Альфа-оперативник. Сенсоры на позиции. Начинаю первую пробу. Расстояние до цели - одна тысяча километров.

Нрин обошел Второе звено. Корран только диву давался, наблюдая как пилот-куаррен мягко ведет истребитель, заставляя его медленно и аккуратно проходить повороты так, чтобы гондолы не столкнулись друг с другом. Хотя гондолы невелики, чуть-чуть побольше запасных баков с горючим, то, что они летят за истребителем создает массу проблем, изменяя летные характеристики "крестокрыла". Присутствующие здесь пилоты не без оснований считали себя элитой, и у Нрина на счету было достаточно сбитых противников, чтобы причислить его к ней. Но только то, как он вел разведывательный истребитель, показывало, насколько хороший он на самом деле пилот.

- Проныра-лидер, говорит Альфа.

- Продолжайте, Альфа

- На первом заходе активности на Дистне не замечено,- Нрин колебался всего мгновение.- Прошу разрешения подойти на пятьсот кликов. Штормовая активность газового гиганта может искажать показания, скрывая источники энергии внутри луны.

- Проныра-лидер,- вмешался голос Тик-хо,- если подойти так близко, Альфа и эскорт окажутся вне зоны возможности быстрого отступления.

- Вас понял, Второй. Девятый, расположите Третье звено так, чтобы гарантировать нам открытый вектор выхода.

- Вас понял, Проныра-лидер,- истребитель Коррана кувырнулся и нацелился носом на газовый гигант.- Третье звено, мы подпираем двери.

Хор двойных щелчков, прошедших по каналу связи, подтвердил, что пилоты уяснили приказ. Они разомкнули строй и перевели крылья в боевой режим. Оурил остался позади Коррана, тогда как Инири переместилась в правую четверть тылового пространства Асир.

- Свистун, дай-ка мне информацию на штормы и этот газовый гигант.

Корран отдавал приказ и одновременно пытался убедить себя, что полученные здесь данные понадобятся им по возвращении на Корвис Малый, чтобы уничтожить Пульсарную станцию. Логика такого объяснения тускнела в свете того, как Нрин собирает эти данные. Страх начал завоевывать позиции в сознании Коррана. Пилот уставился на шар, огненно-рыжий с серыми разводами и непрекращающимися разрядами молний. Казалось, сейчас с планеты поднимется Пульсарная станция. Ничего не произошло. Корран попытался расслабиться. Не успел, вмешалось взволнованное гудение Свистуна. Хорн поглядел на сенсоры, потом на газовый гигант. Сквозь завесу облаков поднимались черные точки, будто насекомые, зажатые между двумя пластинами транспаристила в коллекции какого-нибудь ученого. Хотя до них еще оставались километры, Корран знал, что это такое: ДИ-истребители, перехватчики и бомбардировщики. Он включил коммуникатор.

- Проныра-лидер, у меня множество противников, идущих от квадрата пять. "Колесники", "жмурики" и "лохи", примерно по эскадрилье.

- Вас понял, Девятый. У нас противник, идущей с Дистны. В тех же количествах.

У Коррана во рту пересохло. Шесть эскадрилий! Креннел выпустил против "Проныр" целое боевое крыло. И их расположение означало две вещи. Во-первых, лаборатория Пульсарной станции была всего лишь приманкой, чтобы заманить "Проныр" сюда и уничтожить их. Такой вывод можно было назвать высшей степенью паранойи, но Коррану никак не удавалось прогнать чувство, что он прав. Все, известное ему о Креннеле, говорило за то, что коммандер не остановится ни перед чем, чтобы уничтожить своих врагов. А Разбойный эскадрон стал врагом Креннела задолго до того, как туда пришел Корран. Второй вывод заключался в том, что у Креннела есть информаторы в Новой Республике, которые рассказали ему, где Проныры будут действовать. В прошлом шпионы частенько досаждали Разбойному эскадрону. Одного шпиона, Эризи Дларит, Корран собственноручно распылил. Но убить каждого, кто поставляет информацию имперцам, нелегкая задача. Причем на это потребуется гораздо больше времени, чем есть у них в распоряжении.

В космосе противник виден задолго до того, как можно вступить с ним в схватку. Требуется несколько минут, чтобы достичь зоны поражения врага, а для воина всегда плохо, если у него есть время подумать о грядущем сражении. Если думать некогда, должны срабатывать инстинкты, вбитые тренировками. Корран, ты ведущий третьего звена. Вот и готовь его. Он щелкнул тумблером, переключая коммуникатор на тактическую частоту Третьего звена,

- Слушай меня, Проныры, вот как мы поступим. Свистун, обозначь каждый перехватчик неповторяющимся номером и передай каждому из нас по три. У нас шесть протонных торпед, будем жалить ими "жмуриков", поняли? Вступаем в схватку и как следует надаем им. Они, скорее все-то, будут впереди остальных, захотев нашей крови,- он бросил взгляд на монитор.- Следующей волной пойдут "колесники". Проносимся сквозь них и дуем за "лохами". Надо отогнать "колесников" от нашего вектора выхода, чтобы Ведж и остальные могли уйти, ясно? Смешиваемся с "лохами", будет много целей. Если будет нужна помощь, зовите. Разделаемся с ними.

- Вас понял, Девятый,- голос Оурила был совершенно спокоен.

- Как прикажете, Девятый,- в голосе Инири слышалось подавленное волнение.

- Цели загружены, готовимся стрелять, Девятый,- отозвалась Асир; в ее голосе явно проскальзывал гнев по поводу нахальства Креннела, устроившего такую ловушку.- Когда разберемся с нашими целями, будем помогать эскадрилье, верно?

- Верно, Одиннадцатый,- улыбнулся Корран и перевел коммуникатор на тактическую частоту эскадрильи,- Проныра-лидер, это Девятый. Готовы держать ворота открытыми.

- Вас понял, Девятый. Да пребудет с вами Великая сила. Мы идем в бой.

- Вас понял, Проныра-лидер,- Корран взглянул на экран.- Мы начнем через две минуты.

На таком расстоянии вспышки орудий "крестокрылов", вступивших в схватку, похожи на беспорядочно разбросанные блестки. Корран набрал запрос информации о машине Нрина и увидел, что тот катапультировал гондолы. Щиты выглядели целыми, а постоянно меняющееся значение вектора говорило о том, что Нрин крутится и ныряет посреди сражения, делая из себя ускользающую мишень для врага.

Свистун загудел, когда до цели осталось пятнадцать секунд. Корран перевел квадрат захвата цели на далекий силуэт ДИ-перехватчика, значок прицела торпед пожелтел. Свистун издавал визг все громче и чаще, пока он не превратился в продолжительный вой, когда квадрат стал красным. Корран выпустил торпеду. Сразу же перевел прицел на второй перехватчик, но тот начал дико крутиться. Попытался прицелиться к третьему, но и тот бешено скакал. То ли у них очень быстрые системы раннего предупреждения, то ли они попросту остерегаются.

Со стороны третьего звена вылетели еще несколько протонных торпед и устремились к приближающимся врагам. Две точки, обозначающие на радарах перехватчиков, исчезли, но остальные продолжали нестись вперед. Корран кувырнулся и свечкой взлетел перпендикулярно их линии атаки. Еще кувырок. Теперь он летел над ними, кабиной к ним. "Жмурики" ринулись в его сторону, и он свернул им навстречу. Резкое движение прицела, поймал одного из перехватчиков. Квадрат немедленно стал красным, и Корран вдавил гашетку. Получился выстрел в упор. Протонная торпеда впечаталась в "жмурик", прошила кабину и взорвалась, превратив ДИ-перехватчик в град микроскопических частиц металла, плоти и ткани. Корран пролетел прямо через огненное облако, сделал тугую петлю и прицелился к следующему "жмурику". Квадрат прицела вновь стал красным, пошла торпеда. Она разогналась в вихре синего выхлопа, потом резко свернула вслед за убегающей машиной. Пилот увернулся в последний момент, но взрыватель среагировал на близость цели, и заряд сдетонировал. Насколько быстр ни был бы "жмурик", шрапнель торпеды оказалась быстрее. Ураган металлических осколков изрешетил правую солнечную панель и пронзил кабину. Машина не взорвалась, но начала, медленно кружась, падать к газовому гиганту. Сила гравитации его так велика, что поглотит кораблик целиком, да и все детали, что отвалятся по дороге, тоже.

"Крестокрыл" Коррана сотрясся от взрыва, и пилот понял, что у него серьезные неприятности. Один из бомбардировщиков выпустил по нему ракету. То, что он почувствовал остаточный эффект от взрыва, означало неправильное функционирование компенсатора. Еще и задний щит поврежден. Прежде чем Хорн успел перенаправить туда энергию для усиления защиты, его атаковал "жмурик", полив щит огнем. Защитный экран исчез, и разряды посыпались на правое верхнее крыло. Истребитель завибрировал, раздался вой, а через мгновение двигатель взорвался. Лазерные разряды "жмурика" расплавили часть центрифуги выбрасывателя, отчего та разбалансировалась и оторвалась от крепления. Часть ее залетела в двигатель и наделала там дел, крыло оторвалось совсем. Полетели осколки, вонзившись в правую часть фюзеляжа Громадный обломок ударился в фонарь кабины. От транспаристила откололось несколько кусков. Один из них чиркнул Коррана по щеке, оставив длинную царапину вдоль скулы. В следующий момент давление внутри кабины вырвало с мясом транспаристиловую панель и унесло ее и осколки в космос.

Немедленно щелкнул магнитный затвор, и вокруг Коррана надулся защитный пузырь с воздухом, полагавшийся каждому пилоту. Даже с полностью заряженными генераторами воздуха хватило бы всего на час. Да и все равно холод космоса убьет его раньше. Хорн думал, что от такой перспективы у него волосы встанут дыбом в ужасе, но нет, внутри разлилось удивившее его самого спокойствие.

И это спокойствие позволило ему действовать.

Резкий сброс ускорения до нуля, левые двигатели прекратили гнать машину юлой. С помощью руля направления удалось остановить вращение. Теперь газовый гигант находился снизу, а сражение сверху. Корран ткнул в кнопки коммуникатора.

- Девятый подбит, два двигателя погибли. У меня есть энергия, так что, если приведете кого-нибудь мне под нос, я их пристрелю.

Никто не ответил на сообщение, что и понятно - у них есть дела поважнее. Как и у него.

- Свистун, ты там как? Дроид недовольно рявкнул.

- Нет, я не хотел, чтобы они попали в тебя. Сообщи, если полетят еще ракеты. Перенаправляю энергию в щиты.

Значок щитов на мониторе приятно позеленел. Значит, удастся пережить еще два-три набега "жмурика", прежде чем отправиться к праотцам. Не слишком много, но лучше, чем погибнуть сразу же. Из-под кресла Корран достал маленький металлический ящик. Открыл его и вынул из встроенного в крышку отделения толстую дюрапластовую панель. Смахнул с разбитой панели остатки транспаристила и вставил на это место дюрапласт. Пластина немного пошаталась, но в том же ящичке нашелся тюбик материала для уплотнения: выпущенная на пластину пена быстро затвердела, удерживая панель на месте. Ящик Корран вернул на его законное место под сиденьем. Вряд ли такую починку предполагалось производить среди боя, но делать сейчас было все равно нечего. Дюрапластовая панель, разумеется, гораздо менее прочная, чем транспаристил, но она нужна лишь для удержания атмосферы внутри кабины. Лазерные выстрелы она выдерживает далеко не так хорошо, как ее предшественница, но сейчас Коррана больше волновал вопрос дыхания и тепла,

- Свистун, добавь воздуха и повысь температуру.

Когда индикаторы приборов жизнеобеспечения показали достаточно высокие цифры, Корран отключил "пузырь" вокруг себя. Жаркий воздух ударил в лицо, но пилот все равно поежился.

- Без двигателей мне крышка.

Свистун язвительно заверещал, вытащив человека из приступа жалости к себе. Корран взглянул на мониторы и разулыбался.

- Ты прав, еще остались торпеды и лазеры. Нас уже можно считать мертвецами, так что побудем злыми зомби. Выведи данные о сражении.

Свистун сделал, что просили, и Корран с удивлением узнал, что на Третье звено напали тридцать шесть ДИ -истребителей, но их число уже сократили до двадцати одного. На счету Коррана оказалось три подтвержденных уничтожения. То же самое у Оурила, а у Инири-четыре. Асир сделала пятерых, а пока он читал все это, туда добавился и шестой. Корран повернул "крестокрыл" и нашел Сей'лар. Она скакала в гуще боя, а на хвосте у нее висели два истребителя. Ее машина плясала вверх-вниз из стороны в сторону, а мимо летели зеленые лазерные разряды. Некоторые из них попадали в им-перцев, и она добавляла из собственных орудий. В этот раз Асир летала как никогда раньше.

Машина Асир резко дернулась влево, тут же перекатилась на правые крылья и легла на обратный курс. Бочка, и она оказалась позади своих преследователей. Четыре красных лазерных разряда прожгли кабину одного "колесника", и тот потонул в пламенно-желтом энергетическом облаке. Небольшая поправка курса, и вторая ДИшка тоже подбита Выстрел снес солнечную панель, и беспомощный истребитель закрутился, падая на газовый гигант. Асир не стала его догонять или стрелять еще раз. Вместо этого она повернула к центру сражения.

И в этот момент ее "крестокрыл" столкнулся с "лохом". На такой скорости не было возможности уклониться. Носовые щиты "крестокрыла" заискрили, въехав в солнечную панель, вмяв ее в кабину и раздробив транспаристиловые окна. Передний щит "крестокрыла" потерял прозрачность и взорвался. Нос машины глубоко воткнулся в кабину "лоха" и переломился. Неиспользованные протонные торпеды вывалились из гнезд. Оставшийся кусок машины беспорядочными кувырками покатился вверх от бомбардировщика. Покореженный имперец продолжил лететь навстречу газовому гиганту, а остатки быстро распадающегося "крестокрыла" Асир полетели в космос, прочь от планеты.

- Асир, слышишь меня? - Корран лихорадочно жал на кнопки передатчика.- Асир, повторяю, слышишь меня?

Никакого ответа. Неожиданно проревело другое сообщение:

- Проныры, внимание, эскадрильи "Вторженец" и "Странник" - друзья. Не заставляйте нас защищаться.

- Во имя теней Корусканта, это еще что? Корран уставился на главный монитор. Там появились десятки новых точек, окрашенных компьютером в красное. Они использовали имперские идентификационные коды. Хорн выбрал один в качестве цели, и на экране развернулось изображение корабля. У истребителя оказалась круглая кабина, как у ДИ-истребителя, и скошенные крылья перехватчика, только конфигурация была какая-то странная. Эти крылья изгибались наружу, а не внутрь, как положено. К тому же их было три, а не два. Одно крыло крепилось над кабиной, а два других - под такими углами, чтобы закрывать нижнюю часть истребителя слева и справа. Более того, сенсоры показывали, что на этих истребителях стоят щиты, а энергии у машин достаточно для перемещения в гиперпространстве.

Кем бы ни были вновь прибывшие, они яростно набросились на остатки пилотов Креннеля. Для себя Хорн обозвал необычные машины "трешками" за три крыла. "Трешки" выпустили залп протонных торпед, разнеся в пух и прах оставшиеся бомбардировщики, а потом накинулись на "колесников". Лазеры жгли направо и налево, не зная жалости. Через пять минут после вмешательства "трешек" от сил Креннела остались одни воспоминания. Разбойный эскадрон перегруппировался на векторе выхода. Истребитель Коррана вяло ковылял вслед за всеми. На канале связи раздался голос Веджа:

- Я благодарен вам за то, что вы спасли нас, и готов уйти отсюда вместе с вами. Я даже понимаю необходимость сохранять тишину в эфире. Но я не могу уйти, не позаботившись о пилотах, потерявших машины.

- Генерал Антиллес, я понимаю ваш протест и учитываю его,- раздался спокойный ответ, в голосе полковника Вессери, командира двух эскадрилий ДИ-защитников, звучали сила и твердость.- Мы сделали несколько облетов в поисках выживших, но никого не нашли. Нужно уходить, пока не поздно. Креннел пошлет подкрепление, а вы сейчас не способны пережить еще одно сражение.

На секунду воцарилось молчание, потом Ведж ответил усталым голосом:

- Вы правы. Просто...

- Знаю, генерал. Я много раз слышал, что вы человек чести,- в голосе Вессери проскользнули нотки сочувствия.- Восьмой и Двенадцатый, вы берете на буксир своих подопечных. Курс домой.

Истребитель Коррана содрогнулся, когда "защитник" подцепил его лучом захвата. Он разгонит "крестокрыл" до скорости, достаточной, что- бы сделать прыжок в гиперпространство. На двух рабочих двигателях Корран смог бы сделать это сам, хотя у него не хватило бы мощности включить гипердрайв. Хорн передал управление навигационным компьютером компьютеру Вторженцу Восемь. Да и все равно. Что-то не слишком ему хотелось сейчас полетать. Корран откинулся на спинку кресла и поежился. Третье звено потеряло Асир, а эскадрилья лишилась еще троих пилотов. Первым погиб Хе-Джин Слее, потом Лиир Заток, а следом Уэс Йансон. Трудно поверить, что Йансон мертв. Но ракетой оторвало заднюю часть его истребителя, оставив тело парить в космосе. Все трое были Коррану хорошими друзьями, а теперь даже память о них начала потихоньку увядать. Корран сдвинул переживания в сторону и связался с первым звеном.

- Проныра-лидер, следовать за этими ребятами безопасно?

- Понятия не имею, Девятый. Они нас пригласили на прогулку, но кто их знает,- Ведж вздохнул.- И все же они подоспели вовремя. На кого бы они ни работали, их начальство желает видеть нас живыми.

- Пока что.

- Это верно, Девятый,- Ведж издал невеселый смешок.- Будем надеяться, что, когда они передумают нас спасать, мы будем в лучшей форме, чем сейчас.



Болезненное выражение на лице Мон Мотмы радовало Креннеля. Глава Новой Республики - вернее, ее голографическое изображение, запись которою проигрывала сейчас Исард,- была ростом в полтора стандартных метра, но принц-адмирал ощущал боль этой женщины. Вопрос репортера явно застал врасплох, но ответ говорил о сообразительности и глубоких познаниях.

- Вы спрашиваете, верны ли слухи о гибели Разбойного эскадрона в военной кампании против Гегемонии? Как вам известно, мы ведем войну против Делака Креннеля, и любые комментарии об операции подвергнут серьезной опасности жизнь участников. Я уверена, что никто из нас не желает, чтобы отважные мужчины и женщины, пилоты Разбойного эскадрона, отдали жизни понапрасну из-за пустых слов, как и все те, кто поддерживает их на этом задании. Война, как всем нам известно, не бывает чистой. Разбойный эскадрон и их командир генерал Ведж Антиллес прекрасно осведомлены об этом. Чтобы предупредить возможные дальнейшие расспросы, я скажу, что они участвовали в операции, во время которой возникли непредвиденные обстоятельства. Я знаю, все вы надеетесь на лучшее, и вскоре мы предоставим вам новую информацию об этих отважных пилотах.

Призрачная фигурка застыла, камера показала новое изображение - Йсанне Исард.

- Как обещано, принц-адмирал. Разбойного эскадрона не существует более.

Креннель неторопливо кивнул. Двумя днями ранее Снежная королева дала ему слово, что заманит Проныр в ловушку. Информация с Корвис Малого подтвердила сражение, а от эскадрильи Гегемонии, тайно засевшей на Дистне в засаде, не было слышно ни слова. Наблюдателям на "Стремлении" доложить было нечего, и Креннелю с трудом удалось настоять, чтобы в зону сражения выслали эль-челнок. Тот ничего не обнаружил в обломках, зато вдруг очнулись на "Стремлении" и доложили - уже после случившегося,- что еще до старта челнока Дистну посетил еще один имперский "звездный разрушитель". Капитан вбил себе в голову, что его прислал сам Креннель, вот поэтому и не стал вмешиваться.

- Что же, Исард, тебя не беспокоит, что от наших пилотов на Дистне не слышно ни слова?

Худая черноволосая женщина постукивала кончиками пальцев по подбородку, затем провела ими по шее.

- Собственно говоря, нет. Их молчание и тот факт, что мы не смогли отыскать следы других кораблей в месте засады, означают, что таинственный "разрушитель", вероятно, подобрал все, что осталось, Я скажу, что меня интригует, и вопрос этот очень простой. Кроме Новой Республики "звездными разрушителями" имперской постройки владеют некоторые военачальники, кое-какие пиратские группировки и Бустер Террик. А в интересующей нас эскадрилье служит зять Террика. Поскольку ни один военачальник, ни один пират не приписывал себе в заслугу победу над Разбойным эскадроном, я полагаю, что Террик слетал на разведку. И все, что узнал, передаст Новой Республике. Поскольку Проныры встретились с противником, превосходившим их в шесть раз, средства массовой информации раструбили бы о любом выжившем в бою пилоте.

- То есть молчание означает, по-твоему, что засада нам удалась?

- По-моему, это вполне очевидно.

- А что с нашими пилотами? Кто-нибудь уцелел?

Исард без интереса пожала плечами.

- Уцелел или нет, что это изменит? Твои солдаты горят желанием защищать родину, это прекрасно, но уровень их обучения едва ли дотягивает до имперских стандартов. Если кто-нибудь выжил, то, очутившись под прицелом "Искателя приключений", он предпочел сдаться в плен. Вероятно, Террик пообещал им свободу и деньги в обмен на их корабли и рассказ о случившемся.

- Казни их, как только отыщешь,- Креннель поднялся из кресла и стал разглядывать черное, усыпанное звездами пространство за иллюминатором корабля.- Меня раздражает потеря шести эскадрилий, даже если они разбили Проныр. Их нелегко заменить.

- Ваших бездарей или мятежников?

- Моих пилотов. Исард улыбнулась.

- Вот увидите, это будет нетрудно. Траун продемонстрировал, что Новая Республика не неуязвима, а вы доказали, что она не так могуча, как все когда-то считали. Мы уже начали получать запросы от различных групп, которые осознают, что Империя хиреет и не поддерживает военачальников. Ваше сражение с Новой Республикой видится им последним шансом сохранить себе жизнь.

Креннель поднял голову.

- От Пэллаэона слышно хоть что-нибудь?

- Нет, мой господин, но он появится. Скоро. После вашей победы.

- Воистину, после моей победы,- хмыкнул принц-адмирал.- Я жду, что вы не оставите усилий, будете следить за делами в Новой Республике и выясните наконец, разбиты Проныры или нет.

- Всенепременно,- Исард кивнула.- Хотя подозреваю, что ваше следующее деяние надолго займет их время и умы.

- Воистину,- повторил Креннель.- Конец связи.

Изображение Исард погасло - но не раньше, чем в глазах Снежной королевы вспыхнула ярость. Креннель намеренно разозлил ее; он хотел чем-нибудь отвлечь Исард. В первый раз она заявила, что намерена уничтожить Разбойный эскадрон. Задача выполнена, можно искать новую цель. Креннель ждал, что теперь Снежная королева возьмется за него самого, и хотел, чтобы злость помешала ей сконцентрироваться на хитроумных планах. Поскольку сам собирался избавиться от неожиданной союзницы, как только в ней отпадет нужда.

Принц-адмирал признавал, что Исард полезна. Она разбиралась в политике - в отличие от него. Она предлагала великолепные идеи. Поначалу его, правда, чуть не стошнило от негодования, когда выяснилось, что придется вести переговоры с бездомными алдераанскими миролюбцами, зато сообщение о том, что он собирался отдать им Лиинаде-3, произвело эффект разорвавшей бомбы в самом сердце Новой Республики. Многие источники сообщали, что вторая серия ударов была отложена из-за возросших свар во временном правительстве.

А станция "Пульсар"? Верх совершенства! Афера посеяла недоверие между правительством и народами. Потеря Разбойного эскадрона (а Креннель не сомневался, что задавший вопрос журналист ест из руки Исард) подточит силы Республики. На политическом фронте Исард нет равных. Некоторые рассматривают войну как доведение до крайности политических действий, я же знаю различие. Креннель смотрел, как мимо его "разрушителя" проплывает крейсер-тральщик. Война - иной зверь, здесь сила демонстрируется 6 изначальной, грубой, необузданной форме, от нее не бегут и не прячутся. На войне стремятся разбить врага, подчинить его своей воле.

- Война - мое призвание,- Креннель достал из кармана персональный комлинк.- Связист, вызовите капитана Фулика со "Связующего".

- Будет сделано, принц-адмирал. Появилась новая голограмма,

- К вашим услугам, принц-адмирал. Креннель оглянулся на дородного человека

- Время разбудить гравитационные генераторы, капитан,- сказал он.- Сектор обстрела - по вектору пять-шесть. Мы прикроем остальные направления.

- Артиллеристы уже готовы, принц-адмирал. Они ждут только ваших приказов,- Фулик посмотрел на кого-то за пределами камеры.- Активировать гравитационный трал.

По "звездному разрушителю" пробежала легкая дрожь - было исполнено распоряжение. Четырем гравитационным генераторам тральщика хватало мощности, чтобы пересилить инерционные компенсаторы "разрушителя". Теперь "Связующий" проецировал в гиперпространство "тень" в грубом эквиваленте планеты недурного размера. Любой корабль, двигающийся через эту зону, автоматически выйдет в реальное пространство, чтобы не размазаться о то, что отбрасывает эту "тень".

Тральщикам часто ставилась задача - помешать противнику сбежать в гиперпрыжок. Курс в гиперпространстве прокладывается так, чтобы обогнуть гравитационные аномалии, учитывается расположение звезд и планет, в зависимости от орбит которых система может оказаться открытой, а может представлять собой узкий захламленный коридор. Лететь сквозь планетную систему или возле нее имеет смысл, если корабль поврежден; в глубоком космосе невысок шанс на спасение. Присутствие в системе крейсера-тральщика с активированными генераторами изменяет ее профиль, и необходимо высчитывать курс снова, уходить подальше для разгона.

Креннеля не интересовал уход кораблей из системы, его привлекали те немногие транзитные маршруты, которые соединяли Лиинаде-3 с планетами за пределами Гегемонии. Принц-адмирал засел в стороне от проторенных трасс, в системе, которая даже не имела собственного названия, а на картах значилась как М 2934738. Не самый прямой путь от Новой Республики к Лиинаде, зато один из самых быстрых.

У Республики с Лиинаде существовала единственная проблема - снабжение собственных войск боеприпасами, медикаментами, запчастями и провиантом, а поскольку Лиинаде там рассматривали как стартовую площадку для дальнейшего завоевания Гегемонии, перевозки не прекращались и на день.

До сих пор. Исард права, победа создаст еще большее сопротивление внутри Гегемонии. Удар по Лиинаде-3 будет слишком дорого стоить. Вместо этого лучше перекрыть снабжение гарнизона; вот почему, пользуясь сведениями от информаторов Исард в Новой Республике, Креннель сидел в засаде.

Караван вышел из гиперпространства ближе к центру М 2934738 и состоял из дюжины грузовиков, фрегата класса "небьюлон Би" и двух кореллианских корветов, с ходу обстрелявших "Расплату". Дефлекторы могучего ИЗД-2 без труда поглотили потоки разрушительной энергии. Фрегат пошел в атаку на тральщик, грузовозы сгрудились за его кормой.

Пушкари Креннеля взяли на прицел первый корвет, корабль под именем "Гордость Селонии". Тяжелые турболазеры проломили носовые дефлекторные щиты и выжгли длинные черные полосы на броне. В дыры вместе с раскаленным воздухом вытянуло мелкие обломки и тела. Артиллеристы сосредоточили огонь на мостике и верхней палубе, уничтожив антенны связи. Еще один залп, и "Гордость Селонии" из военного корабля с отважным экипажем превратилась в дрейфующий мертвый остов со шлейфом из оплавленных кусков металла.

Щиты тральщика успешно сопротивлялись выстрелам фрегата, но в ответ крейсер обстрелял не "небьюлон", а два грузовика, которые находились на контролируемом векторе выхода. Лазерные счетверенки соединили удирающие грузовозы с тральщиком лентами золотисто-алого пламени. Дефлекторы рухнули в считанные секунды, не выдержали корпуса, и фрахтовики превратились в груды металла.

Еще один залп "Расплаты" расплавил второй корвет чуть ли не до половины, затем "разрушитель" послал вдогон разбегающимся грузовикам шквал ионных выстрелов; фрахтовики утонули в голубых молниях. Щиты схлопнулись, отключилась вся электроника, во все стороны посыпались спасательные капсулы. Креннель хмыкнул. Или мы подберем их, или они там погибнут. Им бежать некуда.

"Небьюлон" опять выстрелил по тральщику и все-таки сумел пробить его броню. Креннель немедленно активировал комлинк.

- Принц-адмирал - артиллерии, сломайте фрегату хребет.

Турболазеры "Расплаты" отыскали длинную изящную "шею" фрегата, которая соединяла мостик с машинным отделением. Золотисто-огненная энергия выгрызла дыры в корпусе вражеского корабля. Листы обшивки вспучились пузырями, оторвались и уплыли прочь, а пушки продолжали уничтожать переборку за переборкой, отсек за отсеком. Экипаж погиб раньше, чем осознал грозящую ему опасность.

Ребра жесткости плавились, как сосульки под плазменным резаком. Двигатели в машинном отделении продолжали толкать фрегат вперед, от чего "шея"-переходник изогнулась и начала складываться пополам, пока в конце концов не переломилась. Машинное отделение наподдало мостику, тот лениво закувыркался, рассыпая, точно пыльцу, спасательные капсулы.

Не отводя глаз от картины разрушения, Креннель удовлетворенно кивнул и даже позволил себе небольшую улыбку. Гранд адмирал Траун всегда утверждал, что следует изучать произведения искусства, это дает озарение и подсказывает, как лучше справиться с народами, которые создали их. То, что сейчас дрейфовало в системе М 2934738, на взгляд Креннеля тоже являлось произведением искусства, и он наслаждался тем фактом, что сам был создателем. Куда лучше быть художником, чем искусствоведом.

Он переключил комлинк на частоту своего экипажа.

- Говорит принц-адмирал. Вы неплохо поработали сегодня. Вышлите призовые команды, пусть перевезут груз с подбитых фрахтовиков,- он помедлил, размышляя, затем решил все-таки обратиться к подчиненным в манере, которая, по его мнению, заслужила бы одобрение Исард.- Я хочу, чтобы за спасательными капсулами были высланы эль-челноки. Проинформируйте этих людей, что мы подняли оружие против Новой Республики, а не против них. Мы поднимем их на борт и вернем их домой, попросив лишь дать обещание. Как только они согласятся не сражаться за Новую Республику на протяжении ее войны с Гегемонией, они вольны идти на все стороны. В противном случае мы будем обращаться с ними как с военнопленными и содержать согласно всем цивилизованным правилам и уложениям. Конец связи.

Он еще раз улыбнулся, вообразив, как похвалит его Снежная королева за умное и своевременное решение. Может, она опытнее меня в политике, но я быстро учусь. И когда узнаю достаточно много, отпадет необходимость и в Исард, И этот день придет раньше, чем она себе думает, к ее разочарованию и моей великой радости.




Ведж Антиллес был счастлив, потому что его спутник хранил молчание, пока они вдвоем шагали по территории базы. Юный генерал не имел понятия о том, где они находятся, и уважал нежелание разглашать тайну. База выглядела относительно новой и решительно имперской; персонал - сплошь люди, по большей части мужчины, все одеты в имперскую униформу. А проводник как будто сошел с плаката, где сверху обычно делается надпись с призывом немедленно записываться в армию на первом же призывном пункте. Выше Антиллеса ростом, с черными волосами, начинающими редеть на висках и резко очерченными благородными чертами красивого лица. Впервые встретившись лицом к лицу с Веджем, он крепко пожал кореллианину руку. Полковник тщательно подбирал слова, как показалось Антиллесу, и имел нервирующую привычку стряхивать невидимые пылинки с рукавов черного летного комбинезона.

Ведж шагал рядом с ним и думал, что было бы полезно оглядеться как следует. В двух эскадрильях, явившихся к Пронырам на выручку, насчитывалось больше ДИ-защитников, чем по мысли кореллианина было выпущено с конвейера. Антиллес не удивился бы, узнай, что база принадлежит адмиралу Терадоку или же что она заложена самим Гранд адмиралом Трауном. А коли так, не лишнее поработать в меру сил и разведчиком.

Его разум не справлялся с грузом эмоций и пустотой. В засаде у Дистны Ведж потерял четверых. Да, спасение, учитывая расклад, можно записывать в чудеса, но от этого пилоты не становились цифрами статистики. Лиир и Слие - новички в эскадрилье, но он помнил их имена, называл по ним, не по фамилиям, а значит, даже этим малькам удалось проломить защитный барьер, который Антиллес выстраивал между собой и новым пополнением. Барьер, за который малькам был запрещен вход.

От мысли о гибели Асир становилось зябко. Ботанка нравилась Веджу, Асир никогда не бегала из сражений, ни разу никого не подвела, яростно отстаивала свое право летать и свои отношения с Гэвином. Поддерживала всех и каждого-Смерть Уэса Йансона... Ведж не хотел о ней думать, потому что всякий раз невидимая рука стискивала ему сердце. Они с Уэсом знали друг друга целую вечность, плечом к плечу прошли через все, что выпало им с Йавина до реформации эскадрильи. После Тайферры Йансон помогал управляться с несносными Призраками, ни на шаг не отходил во время кризиса с Гранд адмиралом Трауном. Да, его чувство юмора порой вызывало желание пристрелить мерзавца, но Ведж отдал бы правую руку, лишь бы Йансон выскочил сейчас из-за угла с неуместным: "Йюб-йюб, коммандер!"

Полковник Броак Вессери оглянулся.

- Никоим образом не хочу вторгаться в ваши мысли, но мне необходимо кое-что сообщить.

- Прошу вас.

- Во-первых, мне бы хотелось появиться там раньше. Я рассматриваю гибель ваших пилотов как собственное поражение. Прыжок через гиперпространство редко позволяет явиться на помощь в долю секунды, а следовало бы. Если бы мы немного подрезали курс, то прибыли бы вовремя.

Говорил Вессери негромко и от чистого сердца, чем заслужил благодарный кивок Антиллеса.

- Спасибо, полковник. Вы же не знали, где именно нанесут удар, так что вы не виноваты. Но вы там оказались, и мы живы, и я бесконечно благодарен вам за это.

- Вы слишком добры, генерал,- Вессери остановился перед дверью, но не спешил ее открывать.- А во-вторых, я хочу сказать, что послал нас тот, с кем вы сейчас встретитесь. Без приказов из этого кабинета Разбойный эскадрон погиб бы. Постарайтесь это помнить.

- Вы забили себе голову пропагандой, полковник. Офицеров Новой Республики учат хорошим манерам, пусть и с недавних пор.

- Я рад,- Вессери набрал код, и дверь скользнула в пол; полковник указал в царящий внутри комнаты полумрак.- Прошу вас.

Ведж бесстрашно шагнул в темноту, прошел до границы полосы света, падающего из коридора. Затем дверь закрылась, обрубив освещение, и кореллианин остановился, заложив руки за спину. Он услышал шаги полковника, Вессери подошел и встал рядом.

Медленно разгорелись лампы, облив оранжевым сиянием обшитые деревянными панелями стены и потолок овального кабинета. Хитроумная резьба из полос и колец производила гипнотическое воздействие, встроенные шкафы также были украшены деревянным орнаментом. Комната казалась живой, все в ней плыло и двигалось. Стол напротив двери был сделан из того же узорчатого дерева, и создавалось впечатление, будто он вырос прямо из пола. Спинка кресла поднималась высоко над головой того, кто в нем сидел, и по резьбе гармонировала с рисунком стен. Веджу потребовалась целая секунда, чтобы осознать, на кого он смотрит, а когда это свершилось, кореллианин предпочел бы оказаться если не в другом месте, то хотя бы в другом сознании.

Он никогда не сталкивался с этой женщиной, но ее образ врезался ему в память. Она по-прежнему носила алый мундир, хотя волосы ее превратились из иссиня-черных в снежно-белые, талия несколько раздалась, а лицо потеряло резкость. Но красоту она сохранила, невзирая на возраст. Любая мысль, что годы смягчили ее, испарялась при взгляде в глаза. Один, льдисто-голубой, напомнил Антиллесу о самом холодном дне в его жизни на Хоте, когда со скрежетом трескались ледяные стены убежища. Второй, яростно-красный, прожигал насквозь, выжигая дух. Ведж считал эту женщину погибшей на Тайферре, и хотя заключенные с Комменора утверждали, будто видели ее, он отказывался им верить. До сих пор.

- Генерал Ведж Антиллес к вашим услугам,- отчеканил он.

Йсанне Исард неторопливо поднялась из-за стола.

- Ты знаешь, кто я. Занятно, что раньше мы не встречались, ты и я, такие закадычные враги. Я считала, ты выше.

- Я думал, ты сдохла. Женщина улыбнулась.

- Непокорный, как мне это нравится! Вот поэтому ты столь интересный противник и станешь не менее занятным союзником.

- Я? Союзником? Кто-то серьезно ударился головой,- кореллианин повернулся к полковнику.- Уведите меня.

Исард подняла ладонь.

- Если позволите, генерал, я многое вам объясню. Уж это-то я заслужила после того, как послала полковника Вессери спасти вас.

Антиллес упрямо вскинул голову.

- После того как ты бросила заключенных на Комменоре умирать от голода, я не чувствую за наше спасение никакой благодарности.

- После того как я взяла контроль над Тайферрой, а ты отправился в освободительный поход, я пришла к выводу, что если тебе повезет, то мне останется лишь испортить тебе праздник. Лишить тебя истинной цели. Заключенных с "Лусанкии". И я разбросала их по многим системам. Это задание я никому не могла поручить, к тому же мне хотелось лично его выполнить, но я была нужна на Тайферре. Поэтому я активировала свой клон, убедила ее, что она и есть я, и поручила ей заключенных. А когда она, выполнив приказ, вернулась на Тайферру, убила ее... вернее, я так думала.

Черты лица Исард обозначились резче.

- Твой налет на Тайферру означал, что работа недоделана, а клон выжил. Как и почему ее не опознали, я не знаю, но она по-прежнему искренне верит, будто является мной. Во время кризиса с Трауном она собирала заключенных обратно и теперь окопалась на Куитрике.

Ведж мотнул отросшей челкой:

- Объясни колонию на Комменоре,

- Ловушка. Наживка,- Исард качнула головой.- Мое второе "я" хотело заманить Разбойный эскадрон к Дистне, в засаду, но плохо поработала над деталями. Старалась быть чересчур умной. Миракс Террик и Йелла Вессири вернулись на Комменор и обнаружили оставленные ею следы, но ты был уже в Гегемонии и ввязался в драку с Креннелем, так что спасение заключенных потеряло первичное значение. А она так этого и не поняла.

- Но мы прилетели на Дистну из-за станции... Исард улыбнулась, и Ведж пришел к выводу, что это неприятное зрелище.

- И протесты Креннеля звучали так искренне, именно потому, что принц-адмирал был честен. Это я создала лабораторию на Лиинаде-3. Я хотела, чтобы ты отправился к Дистне, где полковник Вессери помог бы тебе разбить людей Креннеля. Без прямой поддержки ты ни за что не поверил бы, что я могу быть твоим союзником.

- Ты плохо знаешь кореллиан, я до сих пор в это не верю. Если тебе понадобились союзники, направь посольство в Новую Республику.

Женщина весело фыркнула:

- И там поверят мне не больше твоего! А вот ты в курсе вещей, которые указывают на мою честность.

- Например?

- Например, моя способность выстроить лабораторию именно на Лиинаде-3, для чего мне нужно было скомпрометировать службы безопасности Креннеля. Каким образом? Мой клон пользуется именно теми кодами и задействует именно те процедуры, какие пустила бы в ход я сама. В то же время я знала про засаду на Дистне и организовала ваше спасение. И Новая Республика, и Креннель считают, что выживших нет, противники уничтожили друг друга, так что никому невдомек, что на самом деле вы живы. Именно так, как пожелала я.

Ведж задумался. Исард действительно утерла нос службе безопасности принц-адмирала, и она действительно послала эскадрилью, чтобы сорвать засаду... А еще -- приманила нас "Пульсаром", хотя в любом случае мы пришли бы сюда по следам, оставленным ее клоном. Снежная королева придумала красивую и сложную шараду, за которую Разбойный эскадрон расплатился жизнями своих пилотов, а следовательно, Йсанне Исард задумала нечто большее.

- Ну и что тебе нужно?

Женщина тяжело вздохнула, повесив голову.

- Наша с тобой битва, мое бегство с Тайферры и даже неудачная кампания Трауна во имя Империи продемонстрировали мне, что дело всей моей жизни умерло. Я не стала больше любить Новую Республику или считать ее лучше Империи. Нет, просто у меня исчезло желание противостоять ей. Мне нужен покой. Я хочу, чтобы меня оставили в покое.

Исард с видимым усилием расправила плечи.

- Сбежав с Тайферры, я отправилась сюда, в одно из тайных убежищ, где командовал генерал Арнотиан. Здешние мастерские способны собирать ДИшки, и Арнотиан возомнил себя военачальником-любителем. Он наотрез отказался передать мне руководство, и его пришлось устранить. В деятельность Гранд адмирала Трауна я решила не вмешиваться, хотя пристально наблюдала за ней. Я сочла, что сделаю это место своей новой базой, откуда буду наводить ужас на вашу Республику, но этим я запятнала бы решение полковника Вессери и его людей. Тогда я подумала, что надо бы преподнести Новой Республике грандиозный подарок, но так, чтобы обойтись малой кровью. И я постановила, что Деллак Креннель и его Гегемония станут прекрасным даром. Я решила, что создам ситуацию, при которой Новая Республика сможет взять Куитрик и разбить принц-адмирала, а Разбойный эскадрон сделаю ключом ко всей операции.

- Не понимаю,- хмуро сообщил Ведж.

- Всему свое время.

Исард с улыбкой прикоснулась к деке, лежащей перед ней на столе, и в центре комнаты возникло голографическое изображение человека с протезом вместо руки и в металлической полу-маске, которая скрывала правую сторону его лица, с имплантом вместо глаза

- Полагаю вы знакомы с полковником Ангаром Роатом?

По спине Веджа пробежал холодок. - Был когда-то... на Корусканте, когда я им притворялся.

- Я взяла на себя смелость обновить досье полковника, переведя Роата в командиры экспериментального подразделения, состоящего из двух звеньев полной комплектации. ДИ-защитники. Ты вызвал Креннеля на переговоры и предложил ему хорошую сделку. Ты - один из многих импов, которые предложили принц-адмиралу свои услуги. Таким образом ты попадешь на Куитрик и порезвишься там вволю. Тот, кто очистил Центр Империи от скверны, знает, чем занять себя на Куитрике.

Антиллес потер небритую щеку.

- Отдаешь нам Креннеля в обмен на твой покой?

- Я не жду публичной реабилитации, меня устроит тихая незаметная отставка,- от улыбки Исард веяло холодом.- Почему именно Креннеля? В деле Пестажа принц-адмирал пренебрег моими приказами. И еще я хочу уничтожить свой клон. Меня достаточно и одной.

- От всего сердца согласен. Где мой бластер?

- Так я и думала,- Снежная королева сделала приглашающий жест.- Ты и твои пилоты немедленно начнете тренировки. Мы выработаем план атаки с участием флота Новой Республики. Когда все будет готово, ты свяжешься со своим командованием и дашь им знать, когда и где начинать действие. Торопиться в данном случае не стоит из-за информаторов моего клона. Единственная утечка, и миссия обречена на провал,

Кореллианин поднял взгляд.

- А если мы откажемся?

- Какое слово ты только что произнес? - Исард выгнула дугой бровь.

Полковник Вессери кашлянул,

- Если вы откажетесь, генерал, вместо вас на Куитрик отправятся мои люди. Креннель падет в любом случае, но крови будет очень много. Иначе не получится,- имперский пилот положил ладонь Антиллесу на плечо.- Несмотря на взаимные разногласия, мы с вами оба знаем, что Креннель несет бедствия народам Гегемонии. С ним необходимо расправиться, а с вашей помощью его уничтожение приструнит прочих военачальников.

Похоже, сейчас в забеге между лопатками кореллианина принимала участие команда мурашек с Хота. Я знаю, что тебе нельзя верить, Исард, а еще я знаю, что, если не соглашусь с твоим планом, ты убьешь всех моих пилотов и никто не узнает о тебе, пока не станет чересчур поздно. Мне неизвестны твои истинные намерения, но они у тебя есть, как пить дать, и пока этого достаточно.

Ведж медленно кивнул.

- Меня тошнит при мысли, что мы с тобой, Исард, окажемся в одной упряжке, но перевешивает желание увидеть падение Креннеля. Разбойный эскадрон к твоим услугам. С чего начнем?




Корран Хорн положил руку на плечо Гэвина Дарклайтера. Оба все еще были в летных комбинезонах: Корран в темно-зеленом, Гэвин в ярком-оранжевом, но сейчас это не имело значения. Плечо под рукой Коррана напряглось, так что он сжал его и сел рядом с юношей на ящик для хранения ракет.

- Надеюсь, ты не против, если я здесь посижу.

- Мне лучше побыть одному,- веки молодого пилота были красными,- Правда, лучше.

- Знаю, Гэвин. Именно поэтому и сижу здесь,- Корран снял руку с плеча юноши и потрепал его по колену.- Помню, когда мы в первый раз были на Корусканте, ты пришел спросить мое мнение насчет тебя и Асир. Тебе тогда хотелось взгляда со стороны. Вот и сейчас он тебе нужен.

- Нет, Корран, сейчас я хочу оплакать ее.

- Знаю.

Безжизненный и полный боли голос молодого пилота заставил сердце Коррана сжаться, грозя вновь открыть рану, оставленную смертью отца Нет, сейчас не время для жалости к себе.

- Послушай, Гэвин, я мог бы сейчас наговорить тебе кучу банальностей. Мог бы сказать, что со мной было то же самое, когда умер отец. Мог бы повторить то, что мне говорили тогда, что надо собраться и не опускать руки, потому что этого хотел бы мой отец. И мы с тобой оба знаем, что Асир хотела бы от тебя того же.

Гэвин выпрямился и посмотрел на утешителя.

- Ты прав, это банально и совсем не помогает.

Корран оглядел ангар, в который привели выживших Проныр. Место было буквально пропитано духом Империи - Проныры видели уже достаточно имперских построек, чтобы узнать архитектурный стиль. Единственным отличием было присутствие имперцев в полном составе, а три эскадрильи ДИ-защитников заполнили стартовую решетку над расставленными в беспорядке "крестокрылами". Дроиды серий Р2 и Р5 вперемежку кружили по ангару. Пилоты разбились на небольшие группки, оплакивая смерть товарищей и гадая, какие новости принесет генерал Антиллес по возвращении.

- Знаю, Гэвин. Именно поэтому я собираюсь поделиться с тобой тем, чем никогда не делился ни с кем, кроме Йеллы. Даже Миракс не знает,- Корран глубоко вздохнул и подождал пока Гэвин кивнет.- Ты слышал о том, как умер мой отец, но ничего не знаешь о моей матери. Работая в КорБезе, где опасность - постоянный спутник жизни, у нас было гораздо больше шансов погибнуть, чем у нее. Но она умерла первой. Дурацкая авария с флаером. Линию, соседнюю с той, по которой она ехала, перегородил грузовик. Какой-то набравшийся лума придурок на полной скорости объезжал его и врезался в ее машину. Она получила столько травм, что не могла помочь даже бакта. Мы с отцом прилетели в больницу сразу как только смогли, и нам разрешили ее навестить. Нам сказали, что шансов нет, слишком тяжелые повреждения. Она это знала, но лежала на кровати и говорила о том, что мы с отцом будем делать на следующей неделе и в следующем месяце. Она не жалела, что не сможет быть с нами, говорила, что останется в наших сердцах и памяти. Все время, пока она умирала, она жила. И когда она в последний раз закрыла глаза, никто этого не ожидал, включая ее саму.

Корран провел рукой по лицу, смахивая выступившие слезы.

- Пойми, Гэвин, эта боль, которую ты сейчас чувствуешь, никуда не денется. Она останется с тобой на всю жизнь, ты постоянно будешь на нее натыкаться. Но со временем она будет меньше давить. Боль станет маленькой частью памяти об

Асир, а на первый план выйдут хорошие воспоминания. Сейчас ты этого не понимаешь, и говорить тебе об этом почти бесполезно, но тебе нужно услышать. Ты должен знать, что из этого кокона боли можно вырваться.

Гэвин уронил голову в ладони.

- Первый из моих знакомых умер, когда я уже был в эскадрилье. Луйайне Форж.

- Я помню.

- Я тогда все думал, мог ли я спасти ее. Теперь я думаю то же насчет Асир.

- Не ты один. Но вот что я тебе скажу, Асир думала о том, чтобы спасти нас. Гэвин, в этом полете она была просто великолепна, летала как никогда в жизни,- Корран несколько раз успокаивающе провел по спине Гэвина.- Мы все знали, что ситуация безнадежна, а она обнаружила это знание и отвергла. Можно было подумать, что она перестала быть существом из плоти и крови, стала воплощением полета, битвы и смерти - всего сразу. Мы ее не подвели, она нас тоже. Просто по какому-то вселенскому закону ее машина сломалась. В той битве Асир стала живым порождением звезд, и я не думаю, что она смогла бы вернуться к жизни простой смертной.

Гэвин вздохнул и откинулся на сиденье, повернув лицо к потолку похожей на пещеру комнаты.

- Вот и все. Она больше не смертная. Теперь она вместе с кузеном Биггсом, и Луйайной Форж, и Уэсом Йансоном, и Даком, и всеми остальными в длинном списке мертвых пилотов Разбойного эскадрона. У ботанов будет новый мученик для поклонения и поминовения.

- И ты боишься, что они заберут ее у тебя, так? Боишься, что та Асир, которую ты знал, забудется, когда ее память увековечат.

Гэвин крепко сжал губы, отчего щетина стала торчать во все стороны. Он сглотнул раз, другой, а потом кивнул и вдруг залился слезами. Голос сначала подвел его. Он потер горло и попробовал еще раз.

- Мне кажется, я знал ее лучше, чем кто-либо, со мной она могла расслабиться. Со мной ей не надо было быть героем. Не надо было быть пилотом. Она могла быть просто собой. Когда мы говорили о свадьбе, о детях, она всегда оживлялась.

Его голос прервался, и Корран почувствовал вспышку гнева, будто молния пробежавшую сквозь все тело Гэвина.

- Что такое?

- У нее была встреча с Борском Фей'лиа,- юноша нахмурился.- Она не рассказала о ней, но я думаю, что он пытался помешать Асир с усыновлением. Может быть, она так яростно сражалась у Дистны в надежде, что никто, даже Фей'лиа, не сможет помешать признанному герою исполнить желание. Так оно и было бы, но теперь она мертва, больше не о чем говорить.

- Твой шанс завести с ней приемных детей накрылся крышкой, но помнишь, что стояло за этим? То, что из вас вышли бы отличные родители. Не собираюсь говорить тебе, что ради нее ты должен выполнить вашу мечту и доказать, что она была права, но, клянусь черными костями Императора, будет в сто раз лучше, если ты будешь учить какого-нибудь ребенка, что хорошо, а что плохо, чем миллиард бывших имперских бюрократов.

- Может быть, я смогу заняться этим,- Гэвин повесил голову.- Только сейчас очень сложно даже признать, что есть такая вещь, как завтра. Честно говоря, мне сейчас все равно, есть будущее или нет.

С диким визгом откуда-то из-за их спин прикатил испуганный Свистун.

- Что еще стряслось?

За дроидом гнался имперский механик с ограничительным цилиндр и сварочным прутком в руках.

- Мы их ставим всем дроидам.

- Я тебе скажу, куда ты можешь себе припаять этот ограничительный цилиндр, придурок безмозглый,- взвился Корран.

Механик поднял руку, и немедленно прибежали два штурмовика в доспехах с бластерами наперевес.

- Не мешайте, капитан Хорн.

- Да чтоб вас канистры задавили,- Корран опустил руку на рукоять светового меча у себя на поясе.- Вы поставите на него ограничительный цилиндр только через мой труп.

- Может, обойдемся бессознательным телом? - задрал бровь механик.- У меня приказ.

- Отойдите, капитан Хорн,- Ведж Антиллес вошел в ангар и направился к месту стычки; за ним потянулись остальные пилоты эскадрильи.- Давайте не будем усложнять вещи.

Корран повернулся к Веджу и с удовольствием заметил, что Гэвин встал и теперь заслонял собой Свистуна.

- Генерал, они хотят поставить ограничительный цилиндр Свистуну.

- Знаю,- спокойно кивнул Ведж.- Так поступают со всеми дроидами, даже с Шибером.- Он поднял руку прежде, чем Корран вывалил очередную порцию доводов.- Это сложная ситуация, но она нам на руку. Нас будут учить летать на этих "защитниках", а потом покажут заднюю калитку в столицу Креннела. По всем данным мы сейчас мертвы. И если мы сумеем таковыми остаться - по меньше мере, для Креннела - до тех пор, когда будем готовы нанести удар, с ним случится очень неприятное падение. Однако это значит, что наших дроидов придется на время убрать в специальное хранилище.

- Заложники? - поднял брови Тикхо.

- Скорее, еще одна переменная" которую сейчас никак не проконтролировать. Их запрут, и они будут в безопасности.

- Мне это не нравится,- хмуро заявил Корран,- но раз вы так говорите...

Он подошел к механику, отобрал у него ограничительный цилиндр и сварочный пруток и опустился на одно колено рядом со Свистуном.

- Прости, приятель, но это уже не первый раз. Ты справишься.

Он прижал цилиндр к передней панели дроида и повернулся к технику.

- Сойдет?

- Немного левее.

Корран передвинул цилиндр левее и припаял его. Механик направил на дроида пульт дистанционного управления, нажал на кнопку, и дроид выключился. Еще одно нажатие кнопки, и дроид вернулся к жизни с горестным свистом. Корран вскочил и легко ткнул механика под подбородок выключенным световым мечом.

- Эй, ты. Если у тебя есть власть, не перегибай палку.

- Перестаньте, капитан,- Ведж положил руку на плечо Коррана.- Этот человек хорошо позаботится обо всех дроидах, не так ли?

- Запрем их, никуда не денутся,- механик взглянул на Хорна.- Может быть, я и не понимаю вашей привязанности к дроидам, но я ее уважаю. Мы не все сплошь бессердечные монстры.

- Вот и хорошо,- холодно улыбнулся Корран и легонько постучал рукоятью меча по груди механика.- Если что-то случится со Свистуном, вы точно им станете, это я вам гарантирую.


* * *


Борск Фей'лиа не привык ждать, но решил подыграть Террику. Советнику от Ботавуи ранее не доводилось бывать на борту "Искателя приключений", и ботан воспользовался случаем, чтобы осмотреть корабль. Он припоминал свой гнев, когда генерал Кракен доложил, что по большей части обезоруженный, но целехонький "разрушитель" отдан контрабандисту, который не так давно оттрубил на Кесселе пять лет. Сама мысль, что некое частное лицо - а уж тем более преступное частное лицо! - смогло шантажом и насилием выторговать у правительства военный корабль, казалась первым признаком надвигающейся анархии. Фей'лиа тогда потребовал понизить Кракена в звании, но остальные члены правительства не поддержали его.

До кризиса с Трауном Фей'лиа позволял мыслям о "звездном разрушителе" выпасть из головы, затем начал кампанию за немедленную национализацию корабля, но разведка Новой Республики не сумела его обнаружить. Через дочь Террика правительство было проинформировано, что Бустер с радостью примет чин адмирала и вооружение для своего корабля. Контрабандисту отказали наотрез. Фей'лиа почувствовал некоторое удовлетворение, когда генерал Кракен устроил утечку данных, которые заставили Трауна оглядываться через плечо, не подкрадывается ли сзади "Искатель приключений". И все же ботан то и дело вскипал от злости.

И вот я здесъ, но сейчас я могу предложить хозяину корабля задание, для которого он подготовлен лучше всех остальных. "Искатель" сообщил о гибели Разбойного эскадрона, Террик вернулся с Дистны на Корускант, привез обломки, все, что осталось от Проныр и их убийц. Еще на борту оказался единственный выживший пилот, Уэс Йансон.

Фей'лиа окинул внимательным хищным взглядом ангар и разнообразные корабли на летной палубе. Если не считать эль-челнока, который принадлежал собственно советнику и который охраняли два вона-ботана, все остальное можно было описать одним емким словом "утиль". Борск Фей'лиа не сомневался, что кормовой ангар "Искателя приключений" отводился для богатых клиентов, зато уровень разрухи здесь, в носовом, наглядно демонстрировал, с каким трудом Бустер Террик поддерживает свой гигантский корабль "на плаву". Не работал как минимум один турболифт, без движения застыло несколько подъемников. Мечта Террика о самоокупающемся корабле совершенно очевидно обращалась в кошмар.

- Добро пожаловать, советник Фей'лиа. Как мило с вашей стороны заглянуть на огонек в мое скромное жилище! - на пороге появился Бустер и поманил гостя в сумрак кабинета.- Чем могу служить?

Фей'лиа ткнул когтем в направлении челнока; жест предназначался телохранителям и означал, что они останутся здесь. А затем ботан прошагал мимо хозяина корабля в небольшое помещение, до потолка заваленное инфочипами, контейнерами, ящиками, ящичками и коробками. Здесь хватило бы запчастей, чтобы собрать, как минимум, полдюжины дроидов, а оружия - чтобы удержать от активных действий имперскую абордажную команду. Фей'лиа наморщил нос от гнилостного запаха человеческого жилища, но уселся в очищенное от хлама кресло. Он ждал, что Бустер займет хозяйское место, но контрабандист раздосадовал его, усевшись на край стола. Ботан пригладил шерсть на загривке.

- Я прибыл лично поблагодарить вас за то, что вернули на Корускант обломки корабля Асир Сей'лар. Записи, изъятые из него, подтверждают отменное мастерство и смелость нашей соотечественницы в последнем сражении. Ботаны на любой планете будут гордиться ее подвигом.

Бустер торжественно кивнул:

- Кажись, она оцарапала какую-то ДИшку, а то и две, спасая мужа моей дочери.

Фей'лиа отметил про себя, что Террик не назвал Хорна зятем или по имени, и запомнил эту маленькую подробность для возможного использования в будущем.

- Ее преданность соратникам по эскадрилье вне всяких похвал. Как и ее преданность высочайшим интересам ботанов. Асир - пример для следующих поколений.

- Что ж, у вас появился еще один Мученик, поздравляю.

- Какая жалость, что вы не нашли ее тело! Бустер расплел руки:

- Когда мы прибыли на место, я выслал поисковые команды. Мы обнаружили еще живого капитана Йансона... едва живого. Вся бакта Тайферры не сумела бы помочь куарренке. А ваша Асир и остальные ребята, как я подозреваю, сгорели живьем. Хорошая гибель для Проныр... Сияние славы - и все.

- Верно, но в результате возникла непредвиденная проблема, потому что я замышлял для них иные почести,- Фей'лиа поерзал, устраиваясь в кресле поудобнее, и изучил когти на левой лапе.- Интересно, не думали ли вы вернуться и поискать еще?

Бровь над искусственным глазом Бустера взлетела вверх.

- Вернуться в зону боев, в систему, которую охраняет корабль, вооруженный намного лучше моего, чтобы искать прах тех, кого давно затянуло в тамошний газовый гигант? У меня нет причин для самоубийства.

- Но супруг вашей дочери...

- Умер! - рыкнул Террик.- А я помогаю Миракс справиться с ее горем

- А я прошу вас помочь народу Ботавуи справиться с их горем,- Фей'лиа поднял голову.- Ботаны помнят мучеников, но имперские солдаты уничтожили их тела. Мавзолей на Ботавуи пуст. И потому некоторым образом не имеет ценности. Я бы хотел, чтобы в нем покоилась Асир, и готов оплатить издержки вашей экспедиции. Я действительно верю, что если вы вернетесь туда, то отыщете тело Сей'лар.

Бустер нахмурился.

- Вы меня невнимательно слушали. Тела там нет.

- А я думаю, что невнимательно слушали именно вы. Мне нужно тело,- Фей'лиа улыбнулся.- А еще я думаю, что такой находчивый человек, как вы, сумел бы отыскать подходящее. За соответствующую приличную награду.

- То есть мне пойти и найти труп ботана?

- У вас репутация человека, который сумеет выполнить это дело.

- Даже если мне придется убить вашего соотечественника?

- Существуют бандиты, существуют такие, чья жизнь все равно закончится бесполезно. И для них участь псевдомученика - искупление,- Борск продолжал улыбаться.- Был бы весьма благодарен и щедр. И я думаю, вам моя благодарность очень не помешала бы, что скажете?

- Вероятно...

Бустер слез со стола, долю секунды глядел куда-то мимо гостя, а затем сгреб его за грудки и выволок из перевернувшегося кресла. Изумленный сенатор не сразу вспомнил, что от природы награжден когтями, которые в один миг располосовали бы руки противника. Отставной контрабандист так впечатал Фей'лиа спиной в переборку, что у ботана клацнули зубы, а из глаз посыпались искры. В голове не осталось ни одной мысли. Бустер еще раз стукнул сенатора о переборку, не удовлетворился и боднул ботана в чувствительный нос. Фей'лиа закрыл морду руками и почувствовал, как в живот врезается тяжелый кулак. К горлу подкатил комок тошноты.

Террик вытащил сенатора в ангар и швырнул на палубу. Фей'лиа съежился, когда хозяин "Искателя приключений" навис над ним со сжатыми кулаками; ботан даже униженно пополз прочь. А затем наконец-то вспомнил, кто он такой, и сделал неубедительную попытку вернуть утраченное достоинство. Но стоило контрабандисту замахнуться, трусливо втянул голову в плечи.

- Не знаю, как ваши разнесчастные Мученики заполучили в свои лапы чертежи Звезды Смерти, но могу спорить, что они не поручали эту работу кому-то другому, а все сделали сами. И дураку ясно, что ты ни во что не ставишь меня, мой народ и мой корабль. Не буду утверждать, будто меня нельзя подкупить, но таким, как ты, я не продаюсь.

Он заговорил тише.

- Не знаю, как тебе вообще пришел в голову бред запереть в гробнице какого-нибудь любителя глиттерстима вместо Асир!

Если бы ботаны умели краснеть, Борск, возможно, поступил бы именно так. Но он лишь вздыбил шерсть на загривке от мимолетного стыда. Асир всегда пренебрежительно относилась к моим желаниям. Даже из могилы она спорит со мной. Я поступаю так, как поступаю, во имя славы нашего народа. Разве я неправ? Прежде чем Борск сформулировал ответ, к нему подошел телохранитель и помог встать. И смущение от того, что нужна была чужая помощь, смыло стыд.

Борск кашлянул, потер лапой нос.

- Вы меня не так поняли... Бустер лишь отмахнулся.

- Я все правильно понял, а вот ты меня - нет. Когда я стучу кем-нибудь по переборке и швыряю на палубу, то обычно выражаю этим желание, чтобы кто-то убрал свой поганый костяк с моего корабля. А врезал я тебе просто потому, что ты мне не нравишься.

- В таком случае разговоры окончены,- Борск Фей'лиа оттолкнул телохранителя и поправил смятую одежду.- И я этого не забуду, Бустер Террик.

- Не предполагал, что ты настолько дурак,- Бустер указал на челнок.- Пошел вон!


* * *


Бустер смотрел, как эль-челнок взлетает через раскрытый створ шлюза и расправляет плоскости.

- Гадкое дело.

- Лучше не скажешь,- по палубному настилу процокали каблуки Йеллы Вессири.- Я не стала бы ссориться с Фей'лиа.

- У меня имелись враги и похуже него.

- Едва ли,- девушка покачала головой.- Борск из тех, кто устраивает охоту на тебя, твоих друзей и друзей твоих друзей. Ему известны твои приятельские отношения с Карде, так что теперь даже самые давние знакомые Когтя окажутся в черном списке. А из-за Коррана туда попадет весь КорБез.

Бустер ухмыльнулся:

- Весь до единого?

- Ты этого не говорил...

- Как она?

- Последняя бакта-процедура. С ней там Мирракс. Еще часа два.

Террик вздохнул.

- С памятью все по-прежнему? Никаких изменений?

- О события на. Дистне - нет. Все остальное, включая последнюю встречу с Фей'лиа, помнит великолепно,- Йелла пожала плечами.- Она не очень-то помогла нам в выяснении, что стряслось возле Дистны, но когда мы все разузнаем и отправимся выколачивать пыль из шкуры виновника, она летит вместе с нами.

- И завершит начатую работу,- Бустер следил, как эль-челнок превращается в крохотную искру.- А ведь это только начало, и ручаюсь, придется нам хорошенько потрудиться.




Едва войдя в комнату с оборудованием для симулятора, Хорн заметил имперского летного инструктора, направляющегося к нему, но продолжал идти как ни в чем не бывало. Установив комлинк на нужное место в шлеме пилота ДИшки, Корран пошел к собравшимся Пронырам, Все как один республиканцы были одеты в черные летные комбинезоны, но странным такой комбинезон не казался только на Тикхо. Тот всегда носил черное, и полоски, говорящие о пройденных сражениях, все еще оставались на месте. Вон тот большой яркий кружок, обозначающий Корускант, должно быть очень сильно выводил из себя имперцев.

- Вам следовало прибыть вовремя, капитан Хорн,- инструктор остановился перед Корраном.

Тот пожал плечами и отбросил падающую на лицо длинную прядь каштановых волос.

- Я знал, который час.

- И почему же вас не было?

Он поднял шлем и показал инструктору комлинк.

- Проверял оборудование.

- С комлинками в шлемах все в полном порядке,- глаза инструктора превратились в узкие щелочки.- Они настроены на тренировочную частоту. У вас нет причин их настраивать.

Корран наклонился вперед так, что его нос оказался сантиметрах в трех от носа инструктора.

- Вами командует Йсанне Исард, этого достаточно, чтобы я проверял каждую мелочь здесь. Понятно?

Корран обнаружил, помимо всего прочего, что у комлинков весьма ограниченная мощность. С их помощью невозможно связаться с кем-то за пределами имперской базы. Хорн был практически уверен, что жители города, окружающего базу, не имели ни малейшего понятия о происходящем здесь и наверняка им ясно дали понять, что не нужно этим интересоваться.

Инструктор задрал голову с высокомерным фырканьем.

- Ваши подозрения необоснованны, учитывая цели вашего задания и нашего. Мы готовим вас как имперскую эскадрилью, что позволит вам пройти сквозь линию обороны Креннеля. Для этого мы даем вам лучшие в Галактике истребители. То, что ваша смерть была ложной, держится в строжайшей тайне, чтобы усыпить бдительность Креннеля. Стоит вам сделать что-то, что выдаст нас, и больше не будет шанса остановить террор Креннеля в Гегемонии.

- Я запомню,- подмигнул Корран бравому военному, затем обошел его.- Дайте-ка посмотреть, что тут у вас.

- Ваше поведение, капитан Хорн, не способствует обучению.

Инструктор повысил голос, но Корран даже не подумал повернуться. Вместо этого он пожал плечами и уселся рядом с Гэвином.

- Продолжайте. Имперец вздохнул.

- Первое упражнение простое. Вы узнаете, что ДИ-защитник производства "Сейнар Систем" - самый быстрый и хорошо оборудованный истребитель в Галактике. В отличие от других машин серии ДИ эти истребители несут на себе щиты. Машина оборудована четырьмя лазерными орудиями, которые могут стрелять одиночными или счетверенными залпами, а также очередью. В дополнение к ним имеются две ионные пушки. Боезапас - восемь ракет или протонных торпед в зависимости от целей задания. Истребитель оборудован лучом захвата. Машина очень быстра и маневренна как в космосе, так и в атмосфере.

И наконец, истребитель оборудован гиперпространственным двигателем, который позволяет выполнять задания в глубоком космосе, не требуя более крупного корабля для перевозки.

Корран зябко повел плечами, а Хобби покашлял в кулак. Если бы имперцы произвели ДИ-за-щитники в достаточном количестве до смерти Императора, повстанцы потерпели бы сокрушительное поражение. Одни щиты уже позволили бы пилотам выживать при совершении ошибок и учиться на собственном опыте. Это делало их намного опаснее. Разумеется, чтобы выйти из сражения целым и невредимым, требуется хороший пилот, а пилоты становятся хорошими только в том случае, если не погибают. Эти новые "защитники" многим позволят выжить.

Инструктор направил пульт дистанционного управления на дюжину симуляторов с круглыми кабинами и демонстративно нажал кнопку. Со свистом раскрылись люки на крышах кабин.

- Прошу вас, занимайте места, готовьте летные комбинезоны и начинайте подготовку двигателей к старту. Как только все будут готовы, начнем.

Корран залез в кабину и первым делом огляделся. Ничего особенно нового он не увидел. Люк запирался точно так же, как в любом истребителе. Точно такие же взрывные болты, предназначенные для экстренного открытия люка в экстремальных ситуациях,- их надо перевести в активный режим. Кресло удобное, хоть и непривычное. Ремни, шлем... Пришлось немного повозиться со шлангами прибора контроля состояния окружающей среды, висящего на груди. Комлинк включался языком.

- Красный Девять на связи.

Новый позывной Коррану совершенно не нравился. Не столько он сам, сколько то, что пришлось перестать называться Пронырами. Ведж тоже был не в восторге, поэтому выбрал позывным "красный". Когда имперцы не слушали, он объяснил своим, что Красным эскадроном обозначалась группа, уничтожившая первую Звезду Смерти. Это помогло хоть немного примириться с новым названием. В конце концов, можно использовать этот позывной как своего рода вдохновляющую память.

Один за другим загорелись огоньки на панелях. Оба двигателя работали со стопроцентной отдачей. Включилась панель управления, и Корран протянул руки в перчатках к приборам навигации. Как и все Д И-истребители, "защитники" управлялись системой, состоящей из колеса и ручки управления. Потянув ручку вперед или назад, пилот заставлял машину соответственно нырять или подниматься. Все как у "крестокрылов". Дальше пошли различия. Чтобы заставить машину накрениться или повернуть, требовалось повертеть квадратную панель сверху ручки управления. Как у лэндспидера; крутишь вправо, поворачиваешь вправо и наоборот. Ручки с обеих сторон панели были оборудованы кнопками для стрельбы. А между ручками находились кнопки и переключатели скорости, выбора оружия, фиксирования цели, сортировки данных на главном мониторе и еще множества мелких функций. Все переключалось одним нажатием пальца. И хотя Корран предпочитал ручку управления "крестокрыла", эта система не показалась ему такой уж сложной. Особенно ему понравилось, что педали руля управления меняли расположение маневровых панелей, направляющих выхлоп двигателя, что позволяло быстро сменить курс. Это дополнительная маневренность, а вкупе со щитами такая система делала истребитель очень трудносбиваемым.

- Красный Девять готов к вылету.

Корран взглянул на дополнительный монитор слева внизу. Там отображался статус щитов, а выше шла линия огоньков, показывающих состояние оружия. Посередине орудийного дисплея две цифры показывали, что на борту находится восемь ракет. Далеко не легкое вооружение для истребителя, достаточное, чтобы в сражении с "костылем" вывести ничью.

В наушниках раздался голос инструктора:

- Задание простое: включите гипердвигатель на текущем курсе, а потом выйдите из гиперпространства через тридцать секунд. Вы увидите небольшую космическую станцию и несколько грузовых кораблей около нее. Подойдите на расстояние, достаточное для сканирования груза. В районе возможна активность повст... пиратов. Обращайтесь с ними в соответствии с предписаниями.

- Говорит Красный-лидер. Вас понял. Гипердвигатели по моей команде. Три, два, один, пошли.

Сгенерированная компьютером картинка на дисплеях превратилась в сплошной туннель света. Корран зевнул, поднял руку, чтобы прикрыться, и стукнулся о шлем. Негромко зарычал. Да одних этих шлемов достаточно, чтобы все имперцы перешли на сторону повстанцев. На хронометре главного дисплея велся обратный отсчет. Когда цифры добежали до нуля, корабль вынырнул из гиперпространства. В поле зрения возникла космическая станция с тремя клиноподобными платформами, идущими от края станции к ее центру. Корран запустил сканирование. Компьютер обозначил станцию как Яг-прима, и Коррана пробрала дрожь. Это же станция на орбите Яг'Дал, которую повстанцы использовали в качестве базы, когда освобождали Тайферру от подчинения Исард. Кто-то, похоже, решил пошутить.

Корран провел пальцем по кнопке выбора цели, перебирая находящиеся в системе корабли. Один фрахтовик был обозначен как "Скат-пульсар", другой оказался "Последним шансом", а еще один и вовсе "Тысячелетним соколом". Надо же, у них даже "Звездная радость" оказалась - тот самый фрахтовик, который забрал Коррана с Гарки и доставил к повстанцам. Исард, значит, кинула сюда все фрахтовики, названные Корраном на допросах на "Лусанкии", в качестве напоминания, как много ей удалось вытянуть из него.

- Красный-лидер, они играют с нами. Пусть себе, конечно, но нам стоит быть начеку.

- Читаешь мои мысли, Девятый,- Ведж замолчал на мгновение.- Пятый, бери Второе звено, идите по курсу два-четыре точка два-семь-три. Проверьте два фрахтовика, потом облетите станцию.

- Вас понял, Лидер,- отозвался Тикхо.- Второе звено, за мной.

Корран пристроился позади истребителя Тикхо. Инири, Красный Шесть, встала с левой стороны, а Оурил, Семерка, завис позади Коррана. Восьмой номер Нрин вывел на позицию в тылу сверху. Все построение оказалось под "Соколом". Сенсоры показали, что тот перевозит дроидов и оружие. Корран фыркнул: а он-то ждал, что Исард заставит компьютер затолкать в трюмы виртуального грузовоза спайс. Следующим на очереди был "Скат-пульсар", но здесь сенсоры дали информацию, что он везет пассажиров. Ни один из фрахтовиков не отреагировал на пролет истребителей, но Корран все же следил за ними по монитору заднего обзора. Если грузовозы выставят щиты, значит они здесь в качестве "крышки" для ловушки. Тикхо сделал поправку курса, делая поворот к станции. Корран последовал за ним. Вдалеке по левому борту Первое звено делало то же самое.

- Это Шестой. Сенсоры показывают, что на станции готовятся к взлету несколько кораблей.

- Говорит Седьмой. Подтверждаю. По описанию это "защитники".

Корран нахмурился, когда из чрева станции вылетела дюжина ЛИ-защитников. На мониторе замигал красный огонек - кто-то взял Коррана на прицел. Загорелся еще один сигнал - в их сторону запустили ракету.

- Это Девятый. Приближаются снаряды.

- Всем уклоняться, быстро!

Тикхо и Корран разошлись в стороны. Мгновение поколебавшись, Хорн принялся тыкать в кнопку переключения выбора цели. Нашел летящую прямо на него ракету и повернул истребитель хвостом к ней. Корран напряженно следил, как на дисплее быстро сокращается расстояние между ним и снарядом. Когда оно снизилось до ста метров, он резко крутанул машину влево, одновременно включил реверс и сделал нырок. По инерции ракета проскочила мимо. Корран дернул нос истребителя вверх и, не теряя времени, навел прицел на снаряд. Ракета пошла по широкой дуге, вновь целя в истребитель. Корран подождал, пока она ляжет на обратный курс, все время разворачивая машину носом в ее сторону, а потом выстрелил. Из орудий вылетели две пары едко-зеленых лазерных разрядов.

Вторая пара ударила по ракете и взорвала ее, превратив в огненный шар.

У Коррана внутри все перевернулось, когда он взглянул на экраны. Станция щетинилась турболазерными батареями, и те расцвечивали пустоту космоса огнем. С десяток патрулей облетали систему в погоне за разлетевшимися во все стороны Пронырами. Частью сознания Корран понимал, что это упражнение. Он не удивился засаде, устроенной имперцами лишь для того, чтобы показать себя выскочкам-повстанцам. Он даже представил себя на их месте. Вероятно, он сделал бы то же самое. Это может пойти на пользу пилотам с обеих сторон. Но часть его протестовала: для им-перцев это компенсация, возможность реабилитироваться в собственных глазах. Если они смогут побить повстанцев, они докажут сами себе, что Империя, которая обучила их и дала им возможность летать, та Империя была потеряна, потому что они не стояли на ее защите. Снимется тяжелое чувство неправильности от того, что их не было на Эндоре. Получится, что, если бы они были там, победили бы повстанцев и уничтожили Разбойный эскадрон, их Император остался бы жив, а вместе с ним и его Империя и не пал бы Корускант. Но вас-то там не было, зло фыркнул Корран. Надо им показать, что их присутствие ничего бы

не изменило.

Хорн перевел ракеты в активный режим, энергию перенаправил из орудийных аккумуляторов

в двигатели. Истребитель набрал скорость, максимально возможную при полной зарядке орудий и щитов. Разворот, теперь направиться в сторону пары "трешек", что пикировали, как воронье, на машину Оурила. "Защитник" ганда буквально танцевал, позволяя выстрелам только слегка коснуться себя, не больше.

- Красный Семь, это Девятка. Сместись на два-четыре-ноль точка десять. По моей команде уходи влево.

Оурил двойным щелчком по каналу связи подтвердил готовность выполнить приказ. "Защитник" перешел на указанный Хорном курс. Имперцы тоже повернули, чтобы не выпустить хвост Оурила. Корран пустил истребитель на полной скорости к точке перехвата. Расстояние между ним и "трешками" таяло.

- Семерка, давай!

Машина Оурила резко свернула вправо, имперцы потянулись за ним, как малыши-миноки за матерью, и попали аккурат в перекрестье прицела Коррана. Никто не ожидал, что он так быстро окажется в зоне стрельбы. Две ракеты пошли в первую "трешку". Задний щит мгновенно погиб во взрыве; раскаленный плазменный шар расплавил верхний стабилизатор "защитника", а заодно и верхнюю часть кабины. Машина потеряла управление, закружилась и спиралью ушла обратно к станции. Второй цели, в каком-то смысле, досталось еще больше: первая ракета смела щит, вторая попала в ионный двигатель. Вспыхнул серебристо-белый конус, потом "защитник" разнесло в щепки. Корран пролетел прямиком через центр гаснущей кучи металла, только что бывшей истребителем. Мрачно кивнул сам себе: с новой системой оповещения этих машин о захвате в прицел при дальних выстрелах у добычи будет столько же шансов уничтожить ракету или увернуться, сколько у него самого. Придется отказаться от прицеливания до последней секунды, чтобы застать противника врасплох. Но он может удивить их, показав, что его тактические решения заставляют оборудование работать не хуже, а то и лучше, чем их собственные.

Два вражеских "защитника" нацелились на его корму, и он зигзагом повел машину к станции. Мимо проносились зеленые полосы лазерного огня, спереди, со станционных орудий, к истребителю Хорна устремились такие же полосы, но уже алые. Поправка курса немного вправо, направление - центральная башня, немного вправо от нее. На заднем экране было видно, как преследователи разделились, огибая препятствие. Корран сбросил скорость и активировал луч захвата. Есть сцепление со станцией. Но поскольку ее масса куда как больше, чем у звездного истребителя, станция, разумеется, не сдвинулась с места. Зато луч сократил угол поворота. Теперь увеличить скорость и метнуться вверх.

Индикатор системы наведения зажегся красным, в перекрестье прицела влетел один из идущих следом "защитников". Проблема решилась быстро, но тут загорелся огонек предупреждения о захвате в прицел. Ракета прошла мимо, зато нырок вынес истребитель Хорна аккурат на путь турболазерного залпа станции. Экраны симулятора потемнели. Щелкнули, вставая на безопасную позицию, переключатели экстренного открытия люка, открылась крышка. Корран стянул шлем, отстегнул ремни безопасности и кое-как выбрался из симулятора. Пот заливал глаза. Слизнув соль с губ, пилот уселся на краю отверстия люка, нежась в прохладе нагоняемого кондиционерами воздуха. Вокруг некоторые из Проныр болтали с имперскими пилотами. Это удивило поначалу, затем то, как все эти мужчины и женщины размахивают руками, пересказывая детали полета и боев, вызвали улыбку.

Нам устроили ловушку, а в результате были удивлены не меньше нашего.

В дальнем конце зала Ведж и имперский полковник Вессери с улыбками о чем-то тихо совещались. Ясное дело, оба они прекрасно знают, что их пилоты будут относиться друг к другу с подозрением и настороженностью, будут готовы обидеться на любое высказывание и любой поступок противоположной стороны; тем не менее обеим группам необходимо работать вместе. Одно упражнение показало, что и с той, и с другой стороны есть немало хороших пилотов, что у них есть гораздо больше общего, чем они сами предполагают. Взаимное уважение быстрее сблизит и позволит соревноваться на равных,

Корран перемахнул через край люка и съехал на палубу. Приземлиться ровно не получилось, но имперский пилот поддержал, не давая свалиться.

- Спасибо.

- Без проблем,- улыбнулся имперец.- Это ты тот парень, что ухватил лучом захвата станцию?

- Сознаюсь, виновен.

- Впечатляюще. Придется за тобой приглядывать одним глазком.

- Лучше обоими,- рассмеялся Хорн.- В конце концов, я ведь Проныра.



Включились маленькие огоньки, и дроид серии Р2 по кличке Свистун принялся обследовать комнату, в которой оказался. Других источников света, кроме него самого, не наблюдалось. Сканирование выявило кабели электропитания, компьютерные шнуры и довольно крупную систему вентиляции за стеной. У комнаты была всего одна дверь, которая на взгляд дроида казалась чересчур плотной, а по ту сторону ее не было термальных отпечатков живых существ, эту дверь охраняющих. Все данные были слиты в простую программу, которая проанализировала ситуацию и предложила несколько вариантов дальнейших действий. Раньше программа рекомендовала возвратиться в спящий режим, выключив огни и прослушивая все местные радиочастоты на случай попыток Коррана связаться. Свистун пребывал в таком состоянии с тех пор, как имперцы поместили ею в одну комнату с остальными астродроидами Разбойного эскадрона. Корран связался с ним по комлинку и дал доступ к используемым имперцами кодам. Вдобавок он рассказал, как прослушивать каналы связи во время тренировок эскадрильи.

А еще Корран проинформировал его о нынешнем статусе Проныр.

Обстоятельства внушали опасения. Свистун понял это, проанализировав речевые модуляции Коррана и признаки напряжения в его голосе. Он записал их в специальный файл вместе с ключевыми словами, которые вызывали напряжение: Исард (статус - живая), имперская база (тайна), ДИ-защитники (тайна), миссия (тайна, опасность). Дроид запустил пассивное сканирование частот комлинков. Собирал данные о лексиконе, используемом на каждом канале, а потом провел их корреляцию.

Первым делом он определил, что Проныры и имперцы проходили очередное упражнение, в котором пилоты сражались друг с другом. За последние две недели такие тренировки стали обычным явлением. При прослушивании других частот стало ясно, что плохие предчувствия Коррана не подвели. Пилот предположил, что на такой маленькой базе, где не бывает серьезной угрозы, с которой нужно было бы разбираться, усиленные тренировки Проныр и имперцев привлекут много внимания. Слежение показало, что шестьдесят пять процентов местных частот заполнены пассивными наблюдателями. Для частот местной службы безопасности этот процент был еще выше - восемьдесят пять.

Слишком много, программа забила тревогу. Пошел код, требующий от Свистуна запустить программу уклонения и побега. Такие программы не обычны для астродроидов, но, с другой стороны, не многие астродроиды были усовершенствованы для работы в Силах кореллианской безопасности. Его оборудовали не только приспособлениями для наблюдения, анализа, уверток, побега и широким набором программ-взломщиков кода, но еще и приспособлением, которое позволяло перемещать внутренние компоненты. Поэтому, когда к нему прикрепили ограничительный цилиндр, он всего лишь передавал результаты посланных с пульта управления команд. Стоило имперскому механику нажать кнопку, Свистун притворился, что выключился и снова включился. Уже не впервые преступники думали, что дроида службы безопасности можно отключить, если поставить на него ограничительный цилиндр. Они горько пожалели о своем заблуждении.

И все же, чтобы быть до конца уверенным, Свистун подъехал к углу стеллажа, плотно прислонился к нему и резко крутанул свое цилиндрическое тело. Ограничительный цилиндр с треском отлетел и покатился по полу. Маленький дроид издал едва слышный свист, покрутив головой, заметил Шибера и направился к нему. Красно-белый дроид серии Р5 стоял неподвижно. Свистун протянул к нему один из захватов, электроразряд пошел в ограничительный цилиндр на теле Шибера. Зажим схватил отключившуюся "уздечку" и оторвал ее. Р5 немедленно включил все огоньки и принялся скакать на месте. Свистун шикнул на собрата и передал всю накопленную информацию о местоположении и статусе ситуации. Пришлось убеждать, что это задание имеет официальное разрешение. Потом, понизив звук, Свистун сообщил о рискованности задания. Шибер рявкнул в ответ, что время его микропроцессоров слишком дорого, чтобы тратить его на анализ бессмысленных шансов на выполнение. В конечном итоге, заявил он, они оба дроиды, которые обязаны выполнить данное задание. Любые необязательные вычисления - потеря времени и энергии.

Свистун радостно загудел и покатился к большому воздухозаборному отверстию в стене. Щуп с кусачками легко разрезал один из удерживающих решетку болтов. Шибер уже работал над другим болтом. Свистун медленно отъехал от стены, решетка наклонилась следом. Захват, и решетка отодрана от стены. Темный лаз открыт. Шибер первым вкатился в трубу. Дроиды-строители и техники, чинившие систему жизнеобеспечения и климата на базе, были несколько выше и явно шире астромехаников, проблем не возникло. Шибер поймал решетку с другой стороны, давая возможность Свистуну добраться до отверстия. Оказавшись в трубе, зеленый дроид потянул решетку, ставя ее на место, а Шибер специальным щупом загнул маленькие выступающие кусочки металла трубы. Решетка встала на место, будто ее никто и не трогал.

Трубы, трубы, перекресток. Свистун остановился, покрутил башкой, выискивая разъем, и воткнул в него вилку коммуникационного кабеля. Металл вентиляционной системы искажал сигналы передатчиков, и роботам-починщикам частенько приходилось лазать в компьютерную систему базы за обновлением информации. За то время, что ему пришлось сидеть тихой мышкой, Свистун наслушался достаточно передач таких дроидов, и теперь ему не составило труда влезть в систему, притворяясь одним из них.

Первым делом он сверил свои внутренние часы с местным и имперским стандартным временем. Вторым делом стало проникновение в систему за расписанием прилетов и вылетов на неделю. В расписании на следующий же день обнаружилось несколько вылетающих кораблей, на которых легко хватит места двум астродроидам. Любезный компьютер космопорта даже предоставил ссылку на нескольких грузоперевозчиков. Осталось только забронировать места для себя и Шибера, но тут возникла проблема оплаты. Корран говорил, что по плану Исард все должны думать, будто Разбойный эскадрон уничтожен. Если Креннелю не будет известно, что они живут и здравствуют, эскадрилью можно будет использовать против него. Тот факт, что Разбойный эскадрон у Дистны поджидала засада, говорил сам за себя: у Креннела в Новой Республике есть информаторы. А вмешательство сил Исард не менее отчетливо сообщало, что у нее есть, в свою очередь, информаторы внутри Гегемонии Креннеля и, возможно, в Республике тоже. Достать деньги с многочисленных счетов Коррана Свистуну не составило бы труда, но тогда кто-нибудь обязательно предположит, что Корран на самом деле жив. А прознай об этом Исард, и Разбойный эскадрон окажется в опасности пострадать от ее гнева. Этого дроид совершенно не мог допустить.

В запасе оставался еще список счетов, которыми пользовалась Миракс для своих дел. Список этот маленький дроид еще в незапамятные времена утащил из компьютера "Ската-пульсара". Самым правильным и эффективным Свистуну показалось использовать один из этих счетов, поскольку владелица часто давала разрешение на перевозки между двумя точками, чтобы можно было забрать товар на какой-нибудь станции. Но и здесь проблема - использование ее счета без разрешения могло привлечь слишком много внимания и дать ей понять, что Проныры живы. И хотя у Свистуна не было повода считать, что Миракс не умна, ее реакция при отсутствии точных данных могла усложнить положение. У "Ската" были и совсем старые счета, которыми Миракс давным-давно не пользовалась. Все данные по ним утверждали, что Бустер Террик завел их еще до того, как его сослали на Кессель, и с тех пор к ним никто не прикасался. Обрадованный Свистун проанализировал данные о перемещении средств на счетах и балансы, выбрал один для финансирования побега.

Когда это было сделано, дроид запустил другие программы. Провел быстрый анализ возможных угроз на пути побега, загрузил в память и проанализировал взаимно соотнесенные отчеты о преступлениях, процент йавов и угнаутов среди местного населения, а также плавающие цены перепродажи дроидов на всем пути следования. Большинство рисков выглядели незначительными, но встречалось несколько мест, где возможность вмешательства и перехвата была высока. Едва в электронном мозгу появилась такая оценка, как запустилась новая подпрограмма и послала сообщение тому, кто мог бы провести через опасный участок пути и доставить беглецов в конечный пункт назначения.

Если, конечно, он явится.

Свистун перечитал текст сообщения, отредактировал и отослал.

Он появится.

Дроид наметил четыре не связанных между собой альтернативных маршрута, потом серией высокочастотных звуков, которые не смогло бы уловить человеческое ухо, передал все детали Шиберу. Они дружно откатились к служебному люку для выхода на поверхность в задней части здания. Как только снаружи наступят сумерки, они покинут базу и планету, чтобы привести Разбойном эскадрону необходимую помощь.




Корран вытер пот с лица и бессильно привалился к мягкой обивке тренажера. Натруженные мышцы живота уже горели, но Хорн упорно добавлял вес на каждом заходе. Он приветствовал ноющую боль, она напоминала, что он все еще жив.

- Плоский живот? Думаю, твоей жене он очень нравится.

Корран резко повернул голову на голос В дверях стояла Йсанне Исард, в облегающем тренировочном костюме похожая на гибкую хищную рыбу. Черные полоски вдоль боков, подумал Хорн, очень подходили к черным перчаткам с обрезанными пальцами. Руками она держала концы перекинутого вокруг шеи полотенца и казалась непринужденной, словно эта встреча совершенно случайна. Как же, она никогда ничего не делает случайно.

- Вы что-то хотели?

Исард пожала плечами и расположилась на соседнем тренажере.

- Подумала сказать тебе, что твоя недавняя попытка передать сообщение жене опять провалилась. Использовать ее код в качестве кода отправителя, чтобы наша система вернула сообщение, ход интересный, но старый. А наши системы неплохо защищены.

- Пока что, вы хотите сказать.

Сжав зубы, Корран нагнулся вперед, поднимая груз многострадальными мышцами пресса. Он заставил себя дышать с каждым наклоном, сосредоточился на жжении в мускулах, чтобы прогнать присутствие Исард из мыслей. Она спокойно дожидалась, пока он закончит.

- Твоя настойчивость достойна восхищения, как и страсть к жене в послании.

- Понравилось, да? - он помотал головой, разбрасывая по всей комнате капельки пота.- Я буду посылать еще.

- Зачем? Ты знаешь, что я перехвачу их все.

- Приятно знать, что вам будет чем заняться.- Хорн медленно, с трудом поднялся.- Что до того, почему,- я люблю ее и знаю, как больно ей думать, что я мертв.

Исард беспечно пожала плечами.

- Вернешься к ней, когда уничтожите Креннеля.

- Еще месяц боли? Вы жестоки. Неужели вы никогда никого не любили?

Вопрос застал ее врасплох, от нее прокатилась почти физическая волна удивления. Хорн в очередной раз пожалел, что не пошел к Скайуокеру учиться джедайскому мастерству. Пригодилось бы сейчас, в момент уязвимости, чтобы заставить ее открыться. Можно было бы узнать, что она на самом деле замышляет, и расстроить планы.

Исард провела руками, будто поправляя костюм.

- Я любила. И я была уверена, что он будет знать, жива я или мертва.

- А не слишком ли большие запросы. Никто не может знать наверняка...- Корран осекся, вспомнив ходившие о ней слухи.- Император? Вы любили Императора?

- Капитан Хорн, удивление, которое я слышу в твоем голосе, не слишком уместно. Что удивительного в том, чтобы привязаться к самой яркой звезде в Галактике? Я выросла в Имперском Центре, в годы правления Палпатина. Он обладал невероятной притягательностью. Он мог посмотреть в глаза и затронуть самые глубинные струны души. Он жил ради мечты о стабильной Галактике.- Ее голос стал резче.- И он погиб ради этого.

- Надеюсь, вы не ждете извинений.

- По этому поводу? Нет.

Исард настроила тренажер на сорок килограмм и начала поднимать вес нижней частью ног. Голос ее оставался спокойным, хотя сама она порозовела от напряжения.

- Хотя ты все-таки обязан извиниться.

- Да ну? И за что? - Корран скрестил руки на груди.- Надеюсь, не за уничтожение "Лусанкии", потому что об этом я точно не жалею.

- Не за то,- Исард закончила упражнение и улыбнулась, глядя на Хорна снизу вверх.- Откровенно говоря, я рада, что ее больше нет. До твоего побега корабль был чистым, можно сказать, девственным. Твой побег... осквернил и опозорил его. На нем я сбежала из Имперского Центра, да, но мне нечего было делать с ним потом. Я уже не могла воспринимать его по-прежнему. Поэтому я рада, что он погиб.

- Как и мы,- покачал головой пилот.- Я слышал от Веджа, что вы перевели других заключенных. Это ответ на один из двух моих вопросов насчет корабля.

- И какой же второй?

- Как вам удалось похоронить его под поверхностью Корусканта?

Она поморщилась, услышав имя планеты, использовавшееся до и после владычества там Империи. Еще несколько мгновений размышляла, прежде чем дать ответ.

- Хотелось бы мне знать. Мне известно, где и когда создали "Лусанкию", когда корабль передали мне, так что я примерно вычислила возможное время его захоронения. Но даже будучи главой имперской разведки, я не смогла найти сведений о том, как это случилось.

- Но на это потребовались бы сотни дроидов-строителей и недели работы. Не мог же такой громадный проект остаться незамеченным.

- Я бы согласилась с этим, но... я не понимаю и не чувствую Великую силу, а Император мог. Возможно ли, что он опустил туда корабль и похоронил его с помощью Великой силы? Полагаю, да. Возможно ли, что он своим умением заставил всех не заметить спускающийся корабль? И это вероятно. Я знаю лишь, что Император сообщил мне о местонахождении корабля примерно в то же время, когда начал функционировать его брат-близнец "Исполнитель".

У Коррана по спине побежали мурашки. Даже он, необученный обращению с Великой силой, смог заставить занятого его розыском штурмовика пройти мимо. Если Император мог делать то же самое с миллиардами живых существ, победа Альянса представляется просто чудом.

- Так что, Император никогда особенно не считался с угрозой, которую представляли для него повстанцы?

Исард снова принялась за тренировку.

- Я всегда видела в вас большую угрозу, чем он. Он тратил очень много сил на подавление кровопролитных войн между расами Империи. Он недооценивал врага Этим он похож на тебя, Корран Хорн.

- На меня? Это здесь при чем?

- Извинения, которые ты мне должен. За то, что недооцениваешь меня,- Исард одарила его улыбкой, от которой захотелось сморщиться.- Ты думал, что убил меня, но ошибся. Ты не погнался, не завершил начатое. Я думала, ты будешь более настойчив. Твой отец был бы.

Ответный взгляд Коррана чуть не прожег в ней дыру.

- Ты знаешь о моем отце только то, что вытащила из моих мозгов на "Лусанкии". Я тебе не позволю использовать против меня мои собственные воспоминания.

- Сейчас я использую свои воспоминания, а не твои,- улыбка стала напряженнее с началом третьего раунда упражнений.- Я однажды встретила твоего отца, провела с ним некоторое время. Он меня очень раздражал и не дал выполнить задание.

- Деб-деб от деб-деба...

- Истинно,- Исард поднялась с тренажера и встала, слегка возвышаясь над Корраном.- В твоем случае фактор раздражения становится слишком сильным. Я хочу, чтобы ты перестал слать сообщения. Ты ставишь под угрозу все дело.

Корран устроился на другом тренажере, кинул взгляд на собеседницу.

- Вам меня не одурачить, Исард. В таких, как Император, не влюбляются из-за того, что нравится его смех или ямочки на щеках. В таких влюбляются только чувствуя схожесть. Вам с ним нужно было одно и то же - власть. Жажда власти так просто не уходит. Одно то, что вы держите нас здесь, показывает вашу потребность в контроле. У вас есть цель, и все прочее будет подчинено ей.

Она промокнула полотенцем капельку пота, скользнувшую с виска

- Генерал Антиллес знает, чего я хочу. Знает цену за взаимодействие со мной. От тебя я хочу сотрудничества, дабы получить наилучший шанс на успех.

- А если я не соглашусь?

Ее глаза превратились в острые щелочки.

- Мне известно, Корран Хорн, что ты способен на страстную любовь и горячую верность. Если ты продолжишь слать сообщения, я прикажу разобрать твоего дроида на детали и зашвырнуть их в самые дальние уголки вселенной. Тебе не хватит тысячи лет и тысячи джедаев, чтобы восстановить Свистуна. Его судьба в твоих руках.

Открытая угроза не удивила, С той самой секунды, как на дроидов надели ограничительные цилиндры, Корран почитал их заложниками. Изумило другое, оказывается, никто еще не обнаружил пропажу Свистуна. По прикидкам Хорна дроид исчез неделю назад, а значит, был на полпути к удачному выполнению задания. Корран потер ладонями лицо.

- Знаете, ваша проблема в том, что хоть вы и любили, вас не любили в ответ. Вы знаете, насколько болезненны ваши угрозы, только по наблюдениям за другими. Вам никогда не приходилось испытывать ту боль, какую вы причиняете.

- Я не жалуюсь.

- Думаю, нет, - Корран открыто встретил взгляд ее двухцветных глаз. - Знаете, самое печальное, что вы не знаете и лучшего лекарства от этой боли - друга, настоящего друга, которому можно довериться, независимо ни от чего. Но для вас, думаю, подобная вера всего лишь инструмент, который можно использовать против других.

- И очень эффективно к тому же.

- Не сомневаюсь, - Корран положил руки на рукоятки тренажера. - По крайней мере, я не сомневаюсь только в одном - вы будете верны себе до конца. И это, госпожа директор, вас уничтожит.


* * *


Ведж Антиллес остервенело скреб темную отросшую щетину. По его сугубо личному мнению, поросль не меняла лица, а мысленный образ собственной физиономии никак не улучшал подгонку. Хотя это новое украшение смазало линию подбородка, а металлолом, который пришлось нацепить на себя, чтобы вновь превратиться в Ангара Роата, позволял не беспокоиться о местной контрразведке.

Полковник Вессери оторвался от изучения карты сектора, в котором располагался Куитрик.

- Какие-то сомнения? Ведж пожал плечами.

- Как о любом другом плане. Мы проникаем в столицу под видом имперского подразделения в поисках убежища, устраиваемся, я посылаю вам весть, и через двенадцать стандартных часов вы являетесь вместе с десантниками, которые нам потребуются, чтобы вскрыть тюрьму. В то же самое время Новая Республика выставляет флот, чтобы наподдать Креннелю и освободить Куитрик. Сбой может произойти в любую минуту в любом месте.

Вессери улыбнулся.

- Совершенно верно, но в основном по линиям командования и контроля. Поскольку коммуникациями будет заведовать госпожа директор, все произойдет вовремя. Ваше задание прямолинейно. Первое звено уничтожает дефлекторные генераторы Куитрика, второе - подавляет оборону тюрьмы. Затем оба подразделения подавляют наземное сопротивление и поддержку с воздуха. Как можно видеть на симуляторах, "защитники" отлично приспособлены для подобной задачи и более чем хорошо выдерживают обстрел.

- Хорошие машины,- согласился Ведж.- Но я по-прежнему верен "крестокрылам".

- Боевой вылет вас убедит,- Вессери оглянулся на темный силуэт в дверном проеме.- Входите, майор. Знакомьтесь. Генерал Антиллес - майор Телик. Майор возглавляет десант.

Кореллианин окинул взглядом худощавого мужчину. Высокие скулы и заостренный нос превращали его лицо в набор треугольников. Темные брови, такого же цвета, что и очень коротко остриженные волосы, нависали над темно-карими глазами. Не отличаясь выдающейся мускулатурой, Телик неожиданно крепко стиснул протянутую ему руку.

- Рад, что вы с нами, майор.

- С удовольствием, генерал,- десантник повернулся к Вессери.- Я изучил и проанализировал план нападения на тюрьму. Первичная раскладка меня устраивает, но хотелось бы внести кое-какие коррективы. Я предпочел бы не говорить о них, пока не опробую со своими ребятами на симуляторе, но, по-моему, они оптимизируют операцию и минимизируют потери.

- Что было бы весьма желательно,- кивнул Вессери.

Телик опять посмотрел на Веджа,

- Я бы предпочел участвовать в планировании с самого начала, но был на Комменоре и вернулся лишь недавно. Там я видел двух ваших знакомых. Обе кореллианки.

- А что они забыли на Комменоре? - растерянно заморгал Ведж.

- Тщательно исследовали следы, размещенные агентами Креннеля, чтобы заманить Разбойный эскадрон на Дистну-- Забавно,- Ведж поскреб загривок.

Он заметил, что, говоря о следах, Телек упомянул людей Креннеля, а не клон Исард. Либо не знал, либо считал, что не следует об этом болтать. Меньшего от службы безопасности Антиллес и не ожидал, именно поэтому разговор о Комменоре посчитал лишним.

Телек улыбнулся.

- Эта женщина, Вессири, произвела на меня огромное впечатление. В трудном положении она нашла великолепное применение бластеру, который я сумел ей передать. С ней пошла Террик, с ними все в порядке. Та женщина стоит дюжины.

- Она справится, она всегда справляется,- Ведж продолжал улыбаться.

Телек не стал бы касаться поездки на Комменор и помощи Йелле и Миракс без приказа Исард. Возможно, считалось, что Ведж выслушает собеседника, почувствует себя в долгу перед ним, а в результате между ними установятся контакт и доверие. И миссия пройдет гладко.

Но теми же словами мне сообщили, что Исард только что прицелилась в моих друзей. Один мой неверный шаг, и Йеллу и Миракс убьют... или что похуже. Из головы не шли заключенные

"Лусанкии". Но желание Снежной королевы, чтобы я доверял Телеку,- не причина ему не верить. Просто надо быть настороже. Ведж устало вздохнул.

- Что ж... полагаю над теми планами еще придется помучиться, раз у нас нет Йеллы или кого-то столь же умного, чтобы подсказал, как все свинтить. Мне тут пришло в голову, что осталось вписать лишь один пункт. В котором я отправляю адмиралу Акбару просьбу выслать республиканский флот и разбить Креннеля в пух и прах. Вессери кивнул.

- Тогда уж два сообщения. В первом - наметки плана, чтобы подготовить Новую Республику. Во втором - приказ выступать. Перебросить войска из одного рукава Галактики в другой - нешуточное и небыстрое дело, как мы знаем. И у нас возникнут проблемы.

- Сработало, когда мы брали Корускант,- Ведж подавил ухмылку.- Ладно, давайте состряпаем текст первого сообщения, пусть директор одобрит. А затем положим конец затянувшемуся правлению Делака Креннеля.



Свистун вертелся вокруг рабочих, грузивших контейнеры на подъемник, а затем стремительно съехал по трапу открытого трюма "Мирового прыгунца". Шкипер, пожилой человек, больше приглядывал за двумя своими сыновьями, взятыми в экипаж, чем за дроидом; он только раз посмотрел в его сторону, но ничего не сделал, чтобы остановить Свистуна. Ему заплатили, чтобы он доставил двух астродроидов в Орадин на планете Брентаал, но не дальше. Работу он выполнил, дальнейшее его не заботило - в отличие от спора его отпрысков, который следовало немедленно урегулировать.

Свистун покрутил "башкой" и дал сигнал Шиберу присоединиться к нему. В ответ ему тоскующее погудели, но все-таки Р5 выбрался на свет из корабельного трюма. Ослепительно-алая с белым покраска была безнадежно замаскирована черными и бурыми подпалинами. Не удовольствовавшись, Шибер нацепил сверху металлический конус, украшенный длинной ярко-синей матерчатой лентой. Этот колпак припаяли так крепко, что ни один дроид, несмотря на все свои усилия, не сумел бы лишить Р5 его головного убора.

Тем временем Свистун запечатлел в памяти визуальные образы братьев Ренник. К сожалению, под рукой не нашлось подходящей программы для немедленного возмездия братьям за то, что они сотворили с Шибером, но когда позволит время, Свистун непременно переберет весь длинный список шуток и розыгрышей и в жертвы наметит близнецов.

О чем он тут же сообщил товарищу.

Товарищ идею одобрил и уточнил цели.

Свистун дал согласие. Чтобы развеять скуку дальнего перелета, братья Ренник нахлобучили на Шибера этот дурацкий колпак, а затем выстрелами из бластеров гоняли бедолагу-дроида по всему трюму, поспорив, кто из них первый подстрелит синюю ленточку. Хорошо, что оружие было выставлено на минимальную мощность. Шибер носился по кораблю, как ненормальный, ленточка показала себя не такой уж легкой мишенью, поэтому в конце концов братцы принялись палить по самому дроиду. Многие ящики, которые сейчас выгружали из корабля, имели подпалины как доказательство, насколько далеки были братья от снайперского искусства, но в рамках небольшого трюма Шибер не продержался бы вечно.

Орадин хвастал, что его космопорт соответствовал имперским стандартам, но "Мировой прыгунец" приземлился в его старой части. Центр посадочной площадки был открыт всем ветрам; стоило кораблю коснуться поверхности, как маломощный луч захвата уволакивал его в нишу, предназначенную быть разгрузочным доком. Тем не менее сектор гудел как потревоженный улей.

Живое существо затерялось бы в этом хаосе, но Свистун, сохраняя концентрацию, озирался по сторонам. Большие голографические проекторы наполняли воздух трехмерной рекламой мест, где могли поселиться все и каждый, начиная с элитного отеля "Гранд Орадин" до низкопробных, напоминающих гробы ячеек в ночлежках. Рестораны выставляли напоказ бесконечный ассортимент блюд, и все это сверкало, все это двигалось и соблазняло усталых путешественников. Машины большие и маленькие перевозили контейнеры от корабля к кораблю, от корабля к складу, агенты, таможенники и космолетчики орали друг на друга исключительно громкими голосами. Повсюду толклись существа и дроиды всех мастей, намерения некоторых были чисты, зато многих Свистун обозначил как возможную угрозу. Все остальное игнорировал.

Поручив Шиберу прикрывать "спину", Свистун направился к коммуникатору, подключился, легко залез в ПОКОС и ввел заранее приготовленный адрес. Система "Послания космолетчикам" выдала ему единственное оставленное письмо, состоящее из номера комнаты в "Гранд Орадин" и цепочки дат.

Свистун отыскал сегодняшнюю дату и восторженно вострубил. Он повернул "голову", чтобы сообщить радостную новость товарищу, но восторг сменился печалью. Шибер с готовностью поддержал стенания.

Группами по двое, по трое к ним с непринужденным видом подкрадывались угнауты. Эти низкорослые существа избегали смотреть на дроидов в упор, зато имели при себе блокираторы и резаки. Позади, подгоняя мародеров, высился закутанный в плащ с капюшоном тви'лекк, головные хвосты его подергивались, выдавая нетерпение.

По сигналу Свистуна Шибер выставил манипулятор, между зубьями "клешей" проскочила голубая искра. Угнауты выкатили глаза и замедлили наступление. Тви'лекк подошел достаточно близко, чтобы Свистун сумел заглянуть ему в лицо. Воспользовавшись кодами КорБеза, дроид забрался в систему безопасности космопорта и вписал враждебно настроенного не-человека в список беглых преступников и прицепил к изображению награду в двадцать пять тысяч кредиток. И не удержался от искушения добавить, что преступник вооружен и крайне опасен. Через секунду голографическое изображение тви'лекка появилось в воздухе над ангаром под аккомпанемент сирен.

Виновник переполоха, угнауты и практически все остальные в ангаре задрали головы. Яростно жестикулируя головными хвостами, тви'лекк побежал к "Мировому прыгунцу". Навстречу, размахивая бластерами, с криками выскочили близнецы Ренник. Народ кинулся в укрытия от беспорядочных выстрелов.

Свистун окунулся в вихрь алой энергии, подпираемый сзади Шибером, за которым волочилась синяя лента. С разгона дроиды наехали на троих угнаутов и опрокинули их, соплеменники пострадавших погнались было за добычей, но случайные выстрелы уложили одного из них на феррокрит мертвым, остальных просто испуганными.

Завывая, будто раненые банты в Юндландских пустошах, астродроиды свернули в левый коридорчик. Свистун шел по внешнему радиусу и врезался в стену, оставив на ней пятно зеленой краски. Но два выстрела одного из братьев Ренник полностью уничтожили улику. Сделав вид, будто оглохли и не слышат призывов таможенного офицера остановиться немедленно, беглецы растворились в суматохе улиц Орадина.


* * *


Отыскать отель "Гранд Орадин" для дроида - пара пустяков. Быстрый скан старинных букв на фасаде дал положительный результат. Владельцы просто заменили слово "Империал" на "Орадин", чтобы отразить изменившуюся лояльность планеты. Внутри, в декоративных элементах вестибюля, присутствовала буква "иск", хотя все новые вывески и таблички уже радовали округлой "оск".

Центральные турболифты упорно отказывались везти дроидов без сопровождения, проинформировав Свистуна, что у отеля свои стандарты. Свистун в ответ поныл не хуже приятеля, затем завернул за угол и направился прямиком к двери с надписью "ТОЛЬКО ДЛЯ ПЕРСОНАЛА", за которой отыскал грузовой лифт, а тот был покладист и счастлив оказать дроидам маленькую услугу.

Приятели терпеливо перемигивались, слушая длительное скучное повествование старика-лифта о всех, кого ему доводилось возить, когда он был еще молод и служил пассажирским. На четырнадцатом этаже посреди истории о битве при Брентаале (которую Шибер хотел послушать, так как в ней участвовал его хозяин еще до их знакомства) двери раскрылись. Свистун предложил узнать продолжение по дороге вниз, а лифт пообещал довезти их без тряски.

У двери с номером 1428 Свистун выдал серию кодовых трелей, но дверь не отворилась. Астродроид не угомонился. Дверь осталась закрытой. Они спели дуэтом - результат получился неожиданный.

Распахнулась дверь номера напротив, 1429. Свистун повернул "голову" и уставился на высокого темноволосого мужчину, с улыбкой поглаживающего щегольскую бородку.

- Не знал, что Бустер пошлет ко мне гонцов, и уж никак не ожидал увидеть дроида. Тем более двух.

- Не высовывался бы ты, Коготь, а вдруг это ловушка.

Мужчина оглянулся и перебросил человеку в номере ручной сканер.

- При них нет ни взрывчатки, ни оружия... хотя эта шляпа воистину убийственна.

Шибер страдальчески застонал.

Свистун без лишних предыстории развернулся сам и проиграл заложенное в него послание.

Тэлон Каррде присел рядом с ним на корточки.

- Ты - напарник зятя Бустера Террика. Очень любопытно, учитывая, что вы оба погибли у Дистны. Чем могу быть полезен?

Свистун объяснил чем.

- Отвезти вас на "Искатель приключений"? - Каррде вновь оглянулся на своего спутника.- Не возражаешь, если мы сделаем крюк, Авес?

- Я так долго ждал эту пташку, Коготь, что потерплю недельку-вторую,- человек из номера 1429 широко улыбнулся.- Кроме того, кто откажется от подобного аттракциона?

Свистун порадовал зрителей еще одним голо-графическим сообщением

Каррде расхохотался, похлопывая деятельного астродроида по куполу.

- О да, разумеется! Я всегда требую оплачивать мои услуги. Подозреваю, что рассказ о том, что меня интересует, неплохая плата за проезд. Если договоришься со мной, как договаривался с теми, кто помог вам добраться сюда, сделка будет взаимовыгодной.


* * *


Стоя рядом с отцом на летной палубе "Искателя приключений", Миракс Террик мечтала быть где угодно, но только не здесь. Новая встреча с Талоном Каррде навевала ненужные воспоминания... в частности о том, как Корран сделал ей предложение, а отец пришел в ярость, узнав об этом. Незатянувшаяся еще рана открылась вновь. Миракс уже теряла мужа, теперь старая боль вернулась эхом, хотя и казалась приглушенной и далекой. Тогда Ведж всячески поддерживал Миракс, а теперь ушел и он.

Поверить в то, что все это новое стечение обстоятельств и ребята где-то живы, мешал визит "Искателя" к Дистне, где они отыскали доказательства гибели Разбойного эскадрона. Миракс оглянулась на отца.

- Пап, мне действительно совершенно не хочется топтаться здесь.

- Знаю, милая, но Каррде затребовал твоего присутствия,- бывший контрабандист обнял Миракс за плечи.- Может, Коготь и не так умен, каким себя почитает, но он человек не жестокий. Если ты ему понадобилась здесь и сейчас, то не для того, чтобы задеть твои чувства.

Миракс вздохнула. Бустер вечно брюзжал на Коррана и считал их брак величайшей ошибкой вселенной, но со времени его гибели был необычно понимающим и добрым. Она была уверена, что в жизни не услышит признания, что ему хоть немножечко нравится Хорн, зато отец понимал, насколько важным человеком Корран был в ее жизни. И после их находок у Дистны воздерживался от резких фраз. Миракс улыбнулась. Он пылает жаждой мести из любви к Веджу, но, ручаюсь, готов порвать в куски того, кто сотворил с Корраном то, что он сам мечтал сотворить с ним. Она запрокинула голову, чтобы посмотреть на отца.

- Спасибо.

Отец крепче сжал ей плечо, затем протянул руку Тэлону Каррде.

- Самодоволен, как всегда!

- И я тебя тоже рад видеть, Бустер,- Каррде пригладил усы.- Ты помнишь моего помощника Авеса?

С ним Террик тоже обменялся рукопожатием.

- Это ему ты отдаешь "Последнее прибежище"? Поздравляю с назначением, капитан Авес

Тот удивленно заморгал, оглянулся на шефа:

- Мне? "Прибежище"? А откуда он знает, а я еще нет? У нас утечка...

- Или я, как всегда, гениален,- просиял Бустер.- Не трясись, я вычислил самостоятельно

- Вычислил? - уточнил Каррде, картинно выгибая бровь.- Как это необычно для тебя. Новая способность?

- Да проще простого! Сам вспомни, ты же теперь вроде как "уволился", а я запросил, нельзя ли заполучить себе некоторые твои корабли и служащих.

Авес нахмурился:

- Так ты собирался продать ему...

- Я хотел арендовать эту лохань, чтобы дать Когтю немного подъемных!

- Насколько я помню, у тебя не было денег,- рассмеялся Тэлон.

- В моем трюме не такая уж течь! - вздернул голову старый контрабандист.- Но дело не в этом. Каррде ответил тогда, что корабль, на который я нацелился, продаже не подлежит, поскольку он рассматривает вопрос о назначении нового капитана. А иначе, зачем ты приволок сюда Авеса, Коготь?

- Ах, так ты подумал...- Каррде качнул головой.- Правильный вывод из неверных предпосылок. А ты опасный человек, Бустер.

- Никогда не забывай об этом! - кивнул отец Миракс,

- Едва ли,- Тэлон взял руку Миракс в обе ладони.- На самом деле я прилетел к тебе. Я не стал бы вторгаться и мешать тебе горевать, если бы не хорошие новости.

- Спасибо,- улыбнулась кореллианка.

Каррде высвободил руки и махнул кому-то прятавшемуся в шлюзе. Миракс услышала триумфальный визг, а затем поняла, что мчится вверх по трапу. Рухнув на колени, она обхватила руками округлые бока Свистуна и прижалась к дроиду.

- Ты жив!

Еще один дроид выглянул наружу и удостоился радостной улыбки. - Шибер!!!

- Они оба просто лопаются от данных, но речь идет о секретных операциях. Мы не хотим перейти в более приватное помещение? - вмешался Каррде.

- Отлично придумано!

Вместе со Свистуном Миракс спустилась по рампе трапа, не убирая ладони с "головы" астродроида. Прикосновение к металлической оболочке успокаивало ее. Никто не произнес ни слова, но Миракс понимала, что Корран жив. Случись обратное, Свистуна уничтожили бы вместе с хозяином. Будь он ранен, верный астродроид ни за что бы его не бросил. Свистун здесь, потому что его послал Корран, а значит, он жив. То же самое относилось к Веджу и Шиберу, так что Разбойный эскадрон уцелел. Может быть, не все, но часть пилотов. Просто они где-то не здесь.

Два астродроида, Бустер, Авес, Каррде и Миракс - для небольшого кабинета целая толпа! Хозяин уселся за стол, предоставив Тэлону и Авесу сметать обломки с кресел, выдвинул пластину голографического проектора, и Свистун тут же подъехал к нему, нетерпеливо вытягивая манипулятор. Но прежде чем астродроид успел подсоединиться, на панели передатчика замигал индикатор. Бустер нажал на клавишу.

- Если новости плохие, лучше сами застрелитесь.

Над пластиной проектора нарисовался бюст Йеллы Вессири.

- Побереги заряд, Бустер. Я только что получила весточку от генерала Кракена. Он хочет, чтобы мы как можно скорее мчались на Корускант, Генерал был немногословен, но я так поняла, что у него есть новости о Ведже. Я не верю сама себе, но, похоже, Ведж и остальные ребята живы.

Бустер улыбнулся.

- Начинай верить, девочка. Спускайся ко мне и получи такое доказательство, какое никому не оспорить!



Генерал Айрен Кракен нацелился пультиком управления на голографический проектор. Столы советников в небольшом брифинг-зале правительства Новой Республики образовывали квадрат без одной стороны, и на месте этой отсутствующей детали был установлен проектор, ориентированный так, что когда появилось изображение Веджа Антиллеса, кореллианин смотрел в лицо Мон Мотме.

- Адмирал Акбар, генерал Кракен, приветствую вас от всего сердца. Прощу меня извинить за потрясение, которое, надеюсь, вы испытали, увидев меня еще раз. Я жив и в день, когда я записываю это послание, акции "Сейнар Системс" на рынке Корусканта стоят шестьдесят семь и семьдесят восемь. Было продано двадцать три миллиарда паев. Разбойный эскадрон выжил у Дистны благодаря вмешательству людей, у которых причин ненавидеть Креннеля не меньше, чем у нас. Они предлагают нам помощь. На данный момент они тренируют Разбойный эскадрон для задания, в результате которого Куитрик окажется открыт для завоевания. К тому же появится возможность спасти заключенных с "Лусанкии", включая генерала Додонну. Когда наша эскадрилья окажется на месте, вам будет передано еще одно послание. С той минуты у вас будет десять стандартных часов, чтобы перевести флот на Куитрик. Детали по обороне Креннеля прилагаются. Я сожалею, что у вас нет возможности ответить нам. У вас есть четыре недели, чтобы собрать флот в стартовой зоне, после чего в течение недели поступит приказ об операции. Если вы не появитесь, вот тогда нас действительно можно будет хоронить. Это не мотивация. Это факт. Ну а поскольку нас все равно уже считают мертвецами, вам, возможно, не захочется объявлять о нашем спасении лишь для того, чтобы вновь оповестить население о нашей очередной гибели.

Он в салюте поднял к виску правую ладонь.

- Надеюсь побеседовать с вами обоими на Куитрике. Конец связи.

Изображение генерала сменилось эмблемой Разбойного эскадрона. Айрен Кракен отключил проектор и жестом попросил громко шушукающихся сенаторов утихнуть.

- Мы получили это послание три дня назад, а записано оно еще за четыре дня до того. Мы не сразу представили его вашему вниманию, так как я хотел, чтобы сначала его просмотрели наши лучшие специалисты. Они работали с записью до вчерашнего дня и сошлись на том, что, несмотря на слегка измененную внешность, говорит действительно Ведж Антиллес.

Мон Мотма в волнении стиснула кулаки.

- Проливают ли данные чуть больше света на то, кто еще мог спастись возле Дистны?

- Совершенно очевидно, что генерал Антиллес считает погибшим Уэса Йансона. Асир Сей'лар, Лийр Заток и Хе-Джин Слие записаны как пропавшие во время боя, но не как погибшие. В этом весь Антиллес Все остальные живы, но о спасении эскадрильи оповещена лишь одна семья. Лично я бы и им ничего не сказал, но супругу Коррана Хорна пришлось привлечь к верификации послания.

- Все понятно, генерал,- кивнула Лейя Органа Соло.- Я тоже могу подтвердить, что это Ведж. Откуда нам известно, что, записывая послание, он не находился под давлением?

- Воистину, это, возможно, наживка,- суллустиан Сиан Тевв обвел взглядом собравшихся.- Креннель мог захватить генерала в плен и воспользоваться в качестве приманки.

Акбар отмахнулся.

- Во-первых, генерал Антиллес не воспользовался ни одним из кодовых слов и фраз, которые разработаны для наших офицеров, чтобы они в подобной ситуации могли дать понять, что находятся под давлением. Во-вторых, предложенный им план требует от нас собрать большое флотское соединение. До сих пор мы не были уверены, что сумеем выйти на противника с первой же попытки, и не использовали большие эскадры. Если мы выпустим на Креннеля флот такой мощи, а принц-адмирал ударит извне Гегемонии и одержит победу, то тем самым серьезно пошатнет веру народов в нашу способность освободить их миры от тирании.

- Что он и совершает, нападая из засады на транспорты, идущие на Лиинаде-3? - уточнил Борск Фей'лиа, почесывая когтем кремовый мех на шее.- Впрочем, этот факт беспокоит меня гораздо меньше, чем то, что Антиллес застенчиво умалчивает о тех, кто якобы спас Разбойный эскадрон возле Дистны. Могу поручиться, что неизвестный герой не так давно носил имперский мундир.

Кракен хмуро уставился на представителя Ботавуи:

- И что навело вас на такую мысль, советник?

- А вы не находите любопытным, что из тринадцати пилотов, которые в тот день вылетели на задание, трое погибших - не-люди? Более трех четвертей спасенных - наоборот. Лично мой нос просто-таки чует вонь Императора.

Акбар покачал головой:

- Нелепо!

Кракен ничего не сказал; он лишь надеялся, что скрыл от всех остальных удивление, охватившее его при замечании Фей'лиа. Вернувшись на Корускант, Йелла Вессири попросила генерала о встрече на борту "Искателя приключений", где предоставила ему доказательства того, что Йсанне Исард жива и возглавляет группу, спасшую Проныр. Засада у Дистны доказала и то, что настоящая Исард сохранила доступ к разведбазе Новой Республики. Ведж ни словом о ней не обмолвился, а значит, Снежная королева не хотела, чтобы афишировалась ее роль. Поскольку ее помощь в разгроме Креннеля могла стать поводом для амнистии, Кракен счел ее "скромность" разумной и понятной, но генерал слишком долго соревновался с Исард в их общей профессиональной деятельности, чтобы недооценивать противника и его склонность к двурушничеству.

- Я бы напомнила моему осведомленному коллеге,- заговорила принцесса Органа,- что население миров Гегемонии, несмотря на попытки Креннеля превратить их в рай для людей, лишь на пятьдесят шесть процентов состоит из человеческих рас, а на некоторых планетах не-люди составляют большинство.

- И правит ими человеческое меньшинство. О да, ваше высочество, я отлично запомнил,-

Фей'лиа обвел взглядом представительное собрание.- Я считаю, что создалась неприятная для нас ситуация. Я подозреваю, что подручные Креннеля используют Разбойный эскадрон в интриге против принц-адмирала и хотят нашими руками усесться на его трон. Пускай они утверждают, будто бы присоединятся к Новой Республике, но в Гегемонии все останется по-прежнему. Нам следует отвергнуть этот план из-за обязательств, которые он накладывает на нас. Акбар встал со своего места.

- Со всем должным уважением, советник, я считаю, что вы пугаетесь скудного улова, глядя всего лишь на водоросли. План вполне выполним, и я вижу руку генерала Антиллеса, Ошеломительная возможность раздавить Креннеля. И даже если он улизнет, нам останется Куитрик, а это политический и экономический узел Гегемонии. Мы всегда знали, что удар по Куитрику сотрясет всю Гегемонию, и вот вам план, который позволяет нам осуществить желаемое.

- Все это мило, адмирал, но в нем ничего не говорится о таинственных помощниках в этом славном мероприятии,- Фей'лиа тоже поднялся, развел лапы.- Что мы сделаем, выяснив, что Гранд Мофф Таркин не погиб на Звезде Смерти, а затаился в ожидании шанса попросить убежища? Что мы сделаем в ответ на его просьбу о воздаянии за помощь в завоевании Куитрика? Что, если бы генерал Деррикот, создатель "крайтоса", стоял за этой аферой? Приняли бы мы его? А если здесь причастен Траун или сама Йсанне Исард? Не удивляйтесь так, адмирал, я тоже располагаю источниками информации. Вопрос в том, можем ли мы разбрасываться наградами и почестями? Подняла руку Мон Мотма.

- Если мне дозволено будет взять слово, я хотела бы сказать, что сенатор Фей'лиа затронул интересные темы. Не нас спрашивать, кто, когда и как работал на Империю, и каким образом это делает его из друга врагом. Мы приняли таких людей, как генерал Додонна и генерал Мадина, не задавая вопросов. После гибели Императора, мы не наказывали тех, кто решил перейти на нашу сторону. А вспомним генерала Гарма Бел Иблиса, он - один из основателей Альянса и покинул нас из-за разногласий, но в трудное время решил вернуться и сделал важный вклад в спасение новой Республики. Мы приняли его, несмотря на протесты и ворчание некоторых.

Борск Фей'лиа с улыбкой отвесил Мон Мотме поклон и уселся.

- Все эти вопросы, без сомнения, очень важны,- продолжала та,- но не имеют непосредственного отношения к нашему нынешнему делу. Мы начали войну с Гегемонией и не получили удовлетворительного результата. Ведж Антиллес предлагает нам великолепный план, который позволит быстро разрешить конфликт. Я вижу лишь единственную причину для отказа. Если бы план не был составлен военным. Адмирал Акбар утверждает, что над планом работали военные умы, а ранее мы доверяли ему в подобных вопросах. Почему же сейчас мы должны сомневаться?

Адмирал-каламари тоже опустился в кресло.

- Считаю, что смогу за две недели собрать флот, требуемый для завоевания планеты. Мы будем готовы,

Сиан Тевв развернул уши локаторами:

- Запросите лучше стандартный месяц! В таком случае, если не врут отчеты с верфей Билбринги, на ходу окажется и "Лусанкия". Она стоит отсрочки.

- "Лусанкию" не ввести в строй за месяц. Мы не закончили подготовку экипажа, а техникам до передачи корабля флоту требуется провести еще несколько ходовых испытаний,- адмирал Акбар зашевелил бахромой щупальцев на нижней губе.- И все же вы подняли хороший вопрос. Я тоже хочу быть в безопасности и поэтому приведу с собой больше кораблей на тот случай, если Креннель отыщет себе новых союзников.

Кракен поднял указательный палец.

- Есть гораздо более важный вопрос. И он прост: ни слова о предстоящей операции не должно покинуть стен этой комнаты. Мы подозреваем, что Креннель заслал к нам разведчиков - бывших имперских агентов, городских сумасшедших, кого бы то ни было. В случае утечки, провал будет неминуем и масштабен.

- Я уверена, что все члены Совета отлично все понимают,- с серьезностью кивнула Мои Мотма.- С Корусканта утечки не будет.

Акбар снова встал.

- Что ж, раз вы все уходите, мы займемся планированием.


* * *


За пределами брифинг-зала Акбар возложил увесистую конечность на плечо Кракена.

- Я справился хорошо?

- Да, адмирал, лучше, чем многие мои оперативники,- улыбнулся разведчик.

Послание от Веджа Антиллеса пришло к ним в двух вариантах. В первом, которое они только что проиграли Совету, говорилось о пяти неделях. Во втором, которое сохранили в секрете, было указано на две недели меньше. Неизбежная утечка с Корусканта заставит Креннеля ждать удара позже настоящего времени. Кракен не любил врать начальству, но если ложь помогала спасти жизнь солдатам, то проблем с враньем у него не возникало.

- Лучше, чем ваши оперативники? Верится с трудом,- Акбар прошел мимо двух охранников в кабинет Кракена.

Собеседники миновали приемную, собственно кабинет и оказались в небольшом, защищенном от прослушивания помещении позади него.

Кракен закрыл дверь, Акбар уселся за стол. Заняв место во главе того же стола, генерал улыбнулся.

- Адмирал, думаю, этих двух женщин вы знаете. Йелла Вессири расследовала дело Селчу, с Миракс Террик вам доводилось встречаться. А это ее отец, Бустер.

Мон каламари церемонно поклонился.

- Я знаю Террика лишь по репутации, но репутация говорит сама за себя.

- Хорошо, когда тебя все любят,- ответно кивнул Бустер.

- Давайте поговорим о деле. Совет дал нам зеленый свет. Мы не сказали им, что настоящая Йсанне Исард жива. Они все же выяснили, что некая Исард работает на Креннеля, но не поверили, а мы не собираемся поднимать разговоры о клонах. Наш единственный источник - это Свистун, что для меня вполне достаточно. Новости об Исард не покинут стен этой комнаты.

- А не опасно было давать понять Совету, что Исард - союзник Креннеля? - Миракс наклонилась вперед.- По-моему, так же опасно, как рассказ о ее спасении.

- Нет, слух об их сотрудничестве докажет настоящей Исард, насколько хороши ее источники информации. Но если она узнает, что нам известно о ее спасении, то исчезнет. И мы никогда не отыщем ее, пока она не захочет, чтобы ее нашли. А вот это мне совсем не нравится,- рыжеволосый генерал вздохнул.- Послушайте, вы трое - самые проницательные люди в нашей Галактике и имеете доступ к источникам данных, каких нет у меня. Ставка здесь такова: если Исард предлагает нас Креннелю, значит, нацелилась на нечто большее. Я хочу знать, на что, и хочу убедиться, что она не получит желаемое. Такова ваша работа. И вам придется выяснить все, не давая никому знать, чем вы заняты. И остановить Исард.

- Какой пустяк, а! - хохотнул Бустер.

- И на все у вас две недели! - рыкнул Кракен.- Возможно, меньше. Если станет известно о пропаже Свистуна и Шибера, Исард предпримет меры.

- Записи покажут ей, что эти два дроида были уничтожены на Брентаале,- с ухмылкой отмахнулся Террик.

- Мы говорим об Исард. Об Йсанне Исард. Если кто-то способен распознать обман, это она. А вам придется распознать ее обман, и, ради всего святого, я надеюсь, что вы будете первыми. Потому что другого шанса нам не предоставится.



Ведж Антиллес посмотрел на деку у себя в руке; на экранчике мигнуло сообщение: ВСЕ ЧИСТО. Отсоединив небольшой сканер для поиска "жучков", кореллианин перебросил его Коррану. Бывший офицер КорБеза обмотал "жезл" приборчика проводом и сунул в карман. Ведж от всего сердца надеялся, что сканер удастся вернуть на место до того, как обнаружат пропажу. А еще - что наша вечеринка закончится прежде, чем местная служба безопасности заявится выяснить, по какой такой причине сдохла их. "прослушка". Он оглянулся на восьмерых пилотов, которые собрались вокруг своего командира,

- Я не знаю, сколько у нас есть времени, но сейчас нас не подслушивают. С планом вы ознакомлены, мы проработали его на тренажерах, но я чувствую ваше беспокойство. Выкладывайте, что происходит.

Для начала выступил Гэвин Дарклайтер, татуинец сидел в первом ряду.

- Мы рискуем больше остальных. Мы идем первыми, мы пробудем там целую неделю до начала атаки. Мы открыты со всех сторон, и я ничего не могу поделать, но у меня ощущение, что Исард запросто выдаст нас Креннелю.

Ведж кивнул.

- А ты не думал, что если бы Исард хотела видеть наши красивые и молодые трупы, то оставила бы нас умирать у Дистны? Да и здесь в любую секунду нас могли расстрелять. Или подарить Креннелю на день рождения в кандалах вместо бантика,

- Но закинув нас на Куитрик, Исард продемонстрировала Креннелю слабину его службы безопасности,- Инири Форж некоторое время пощипывала себя двумя пальцами за нижнюю губу.- Бреши могут создать впечатление, что Креннель не проживет без помощи Исард.

Тикхо не согласился; алдераанец сидел у единственной в помещении двери.

- Так он ставит себя под удар. А вот если Снежная королева окажется полезной в разгроме Креннеля и освобождении заключенных "Лусанкии", то вынудит Новую Республику на благодарность. Та окажется в долгу у Исард, у женщины, создавшей "крайтос". Исард развалит оказавшуюся в сомнительном положении Республику на мелкие фракции, стравит людей с не-людьми.

- Поддерживаю Селчу, но считаю, что политическое давление слабовато для нее,- Корран с отсутствующим видом дергал себя за кончик длинных усов, отращенных им в качестве маскировки.- Согласитесь, что госпожа директор готова ударить нам в спину.

Пилоты закивали в ответ.

- Осталось лишь выяснить, каким образом нанесут удар,- сказал Ведж.

Мин Дойное поднял руку.

- Слушайте, я не столь близко знаком с ней в отличие от остальных, но из того, что мне довелось услышать, вынес впечатление, что эта женщина на редкость прагматична.

- Не останавливайся на достигнутом, Мин.

- Хорошо. Итак, она прагматична. Так вот, я подумал, что для разгрома Креннеля она воспользуется подразделением, которое надавало пинков лично ей. Разбойным эскадроном. Вы били Креннеля на Аксксиме и Куитрике, побьете его еще раз. Так что мне пришло в голову, что если Исард и сделает с нами что-нибудь нехорошее, то не сейчас, а после победы над Креннелем.

Антиллес почувствовал неприятный холодок между лопаток.

- Или до того, но провернет все так, что гром грянет после того, как мы сделаем за нее всю грязную работу.

- Не уверен, что понимаю,- нахмурился Гэвин Дарклайтер.

- Помнишь, что она устроила со своим вирусом? - Ведж потер ладонью глаза; он чувствовал себя смертельно уставшим.- А теперь смотри. Она заражает "крайтосом" заключенных с "Лусанкии". У вируса длительный период инкубации. Месяц, стандартный год, может, и дольше. Все они становятся героями, всех их будут выставлять напоказ, знакомить с верхушкой Новой Республики. И единым махом болезнь уничтожает все руководство, а государство оставляет в хаосе пополам с эпидемией. В союзе с имперцами Исард восстанавливает порядок и предлагает излечение от смертельной болезни. Снежная королева обвиняет свой клон, героически всех спасает, и вот она на вершине власти.

В комнате воцарилось молчание; пилоты обмозговывали предложенный Веджем сценарий. На бледных лицах отражался ужас, который Антиллес чувствовал в своем сердце. Что изумило кореллианина, так это что не раздалось ни единого протеста. Мы все знаем, что Исард способна и на большую жестокость.

Первым заговорил Хорн:

- Знаешь, что самое противное, командир? Заключенные тоже погибнут. Когда мы с ней говорили, она заявила, что обрадовалась уничтожению "Лусанкии". Мол, мой побег опозорил корабль. Заключенные были его частью, и Исард убила бы их, останься они в ее власти. Она не любит напоминаний о своих неудачах. Ведж кивнул.

- Это точно. Тикхо?

- По моему скромному мнению, все здесь согласны, что Снежная королева более чем способна выполнить то, о чем ты пророчествовал. А еще я думаю, что существуют более простые способы устроить бардак. Это ты как кореллианин все усложняешь и запутываешь. Возможно, охрана тюрьмы серьезнее, чем мы воображаем. И та же охрана не преминет убить заключенных в случае нашей атаки. Мы будем чувствовать себя последними сволочами, не считая того, что угробим второе звено в попытках нейтрализовать оборону.

- Уговорил, запустим в тренажеры программу с усиленной охраной объекта,- молодой генерал обвел взглядом присутствующих.- Кто еще хочет высказаться?

Нрин поднял руку.

- Думаю, важно составить план, гарантирующий нераспространение заразы. Надо оповестить заключенных о возможном риске. Они должны переговорить с кем-то, кого они знают и кому доверяют. То есть с Тикхо или Корраном.

Хорн замотал головой:

- Э-э... гм... когда я в последний раз был с ними, то трепанул по дурости, что Тикхо - предатель. Но я готов добровольно пойти и переговорить с ними... ты чего ухмыляешься, босс?

- Придумал еще одну кандидатуру. Генерал Додонна неплохо знает меня. Как-то так получилось, что мы знакомы уже много лет. Мы оба запишем послание, у каждого из наших будет инфочип с копией. Письмо дойдет в любом случае.

Стук в дверь прекратил обсуждение. Селчу впустил полковника Вессери.

- Прошу прощения за беспокойство...

- Обычный разбор полетов после тренировки. Хотим внести кое-какие изменения. Ухудшить сценарий, так сказать. Любопытно узнать, до чего можно дойти.

- Неплохо,- кивнул Бессердечии,- но поспешите. Переговоры заканчиваются. Вы вылетаете на Куитрик через два дня, начиная с сегодняшнего. Креннель считает, что вам пути туда по гиперпространству - двое стандартных суток, но на самом деле пройдет всего шесть часов. Или около того. Как только окажетесь на месте, вышлете соответствующее известие и приступите к реализации плана.

- Благодарю вас за новости, полковник. Мы будем готовы.

- Уверен в том,- Вессери не спешил уходить.- Сотрудничество с вами доставило мне истинное наслаждение. Кажется, в подобных случаях у вас принято желать, чтобы вас хранила Великая сила. Я искренне надеюсь, что она вас не оставит. Если у вас все получится... если у нас все получится, мы все сможем разойтись по домам.


* * *


Выскочив из гиперпространства возле Куитрика, кореллианин постарался подладить мысленный образ системы к тому, что видел сейчас собственными глазами. Не было никакого смысла в воспоминаниях, вообще не стоило о том думать, но иначе не получалось. На Куитрике Разбойный эскадрон потерял одного из самых любимых своих пилотов, Ибтисам. Ведж сглотнул застрявший в горле комок.

- Как дела, Восьмой?

- Я в порядке, полковник Роат,- напряженно откликнулся Нрин.

Его притворство никого не обмануло. Нрину было больнее всех, они с Ибтисам были очень близки, несмотря на то, что их дружба изумляла многих. Традиционная вражда между куаррена-ми и мон каламари делала ее более чем необычной. Гибель подруги потрясла Нрина до такой степени, что после увольнительной он попросил о переводе в учебную эскадрилью.

- Рад это слышать, Восьмой,- Антиллес переключил комлинк на узнанный заблаговременно канал диспетчерской космопорта.- Говорит полковник Роат из эскадрильи "Реквием". Нас общим счетом девять машин, и мы желаем получить разрешение на посадку.

- Говорит управление космического порта Куитрик. Вас переключат на военного диспетчера. Следуйте на маяк один-три-девять-три-восемь. Прошу вас настроить на эту частоту системы автоматической посадки и инициировать соответствующие программы.

- Как пожелаете, Куитрик. Выполняем.

Большим пальцем он утопил красную кнопку; под ладонью дернулся штурвал, как только бортовой компьютер зафиксировал сигнал маяка и принялся обрабатывать данные для расчета вектора сближения и корректировки скорости и курса. Антиллес расслабил руку, но не убрал, поскольку, как любой пилот и истинный кореллианин, не доверял автоматике. Они находились на территории противника, и Ведж хотел контролировать машину на случай, если что-нибудь пойдет неправильно.

Из-за вынужденного маскарада полет выглядел дурной шуткой. Правую половину лица чуть было не закрыла вновь жутковатая полумаска, опостылевшая еще на Корусканте. Ее отросток спускался к шее и прижимал к горлу голосовой модулятор, но поскольку считалось, будто "полковник Роат" летал в Центр Империи для реконструктивной хирургии, протезы модифицировали и минимизировали, оставив лишь имплант правого глаза и ларингофон. Конструкт в достаточной степени исказил лицо кореллианина вкупе с аккуратной бородкой. Ведж не узнавал в зеркале собственное изображение, почти начал считать себя мини-копией Бустера Террика, но был вынужден согласиться, что с имперскими плакатами о розыске и награде он не имел ничего общего.

Правая рука "полковника" заканчивалась культей и протезом с тремя толстыми механическими пальцами; конструкция при движении жужжала и щелкала, немного мешала, зато имела встроенный выключатель, чтобы не создавать помех в бою. И только раздражала сверх меры, но это было, по мнению Веджа, все лучше, чем в обнимку с эвоком, пусть даже игрушечным. При воспоминании скрутило желудок. Эвок в эскадрилье появился в результате неуемной деятельности Уэса Йансона, Ох, Уэс, как же мне тебя не хватает...

Невзирая на кореллианские подозрения, обошлось без инцидентов. Военный диспетчер проинформировал пилотов, что посадку они совершат самостоятельно, и дал координаты. Антиллес вежливо поблагодарил его. Позволить летчику самому сажать машину - знак уважения среди военных диспетчеров.

Увидев Креннеля, стоящего вместе со штабными офицерами, Ведж был потрясен. Принц-адмирал возжелал лично приветствовать гостей. Чтоб его... Антиллес опустил ДИ-защитник, как перышко, отключил все системы и разгерметизировал люк. Поблагодарил техника, подкатившего лесенку, вылез, содрал с головы шлем и вручил его механику. Кореллианин отошел от машины, оглянулся на пилотов, ожидая, когда они построятся, а затем шагнул вперед и отсалютовал хозяину здешних мест. Принц-адмирал ответил на приветствие и, покинув советников, подошел к "высокому" гостю.

- Полковник Роат, я несказанно доволен тем, что вы решили привести ко мне свою эскадрилью. Бы станете великим вложением в Гегемонию.

- Это мы рады,- из-за модулятора голос Веджа звучал как механический,- что отыскался человек, достаточно отважный, чтобы сохранить искру жизни Империи.

- Пройдемтесь, полковник. Я бы хотел, чтобы вы познакомили меня с вашими... э-э... людьми.

Они зашагали рядом. Ведж представил Гэвина, Хобби и Мина; принц-адмирал заговаривал с каждым, но руки для приветствия не протянул ни разу. Вспомнив о протезе, Антиллес перестал удивляться. Вместо рукопожатия Креннель похлопывал каждого пилота по плечу левой, живой, рукой, улыбался и кивал. Приходилось хоть и вынужденно, но признать, что Креннель знал свое дело. Он был великолепен. Он искренне радовался каждому пилоту, решившему присоединиться к Гегемонии, он лично побеседовал со всеми, и Антиллес не сомневался, что при следующей встрече принц-адмирал без усилия припомнит каждую мелочь, любую деталь их разговоров. Харизма у него есть, и немало. Понятно, как он вскарабкался так высоко.

Со вторым звеном получилась заминка. Креннель сбавил шаг. Первыми на очереди стояли блондин Тикхо Селчу и темноволосая Инири Форж, их обоих выкрасили в ярко-рыжий, отчего они сделались удивительно похожи друг на друга. Ведж так их и представил:

- Майор Тискон Фасе и его сестра Инион. Брать в полеты женщину несколько необычно, согласен, но "Реквиему" нужны были лучшие пилоты, каких мы сумели отыскать. Инион продемонстрировала отменные качества, и я принял ее в программу. И ни разу не раскаивался в этом своем решении.

- Воистину? - улыбка Креннеля утратила капельку блеска.- Предвкушаю демонстрацию ее способностей. Рад знакомству с вами обоими.

Следующим предстояло стать Оурилу.

- Ганд Зуквир, охотник, как и его родич Зукусс, тот, который работал на повелителя Вейдера. Умение охотников обращаться с боевыми машинами превосходит даже человеческое, а их преданность выше всяких похвал.

- Изумительно,- Креннель направил на Нрина металлический палец.- Полковник, да вы обожаете экзотику! У вас и куаррен имеется!

- Капитан Нотха Даб,- Ведж улыбнулся, насколько ему позволял маскарад.- Неутомим в учении, был одним из самых рьяных ваших защитников, когда мы обсуждали присоединение к Гегемонии.

- Неужели? - принц-адмирал задумчиво почесал подбородок.- В чем причина подобного рвения, капитан Даб?

Нрин развернул щупальца вокруг рта, демонстрируя два острых клыка:

- В Новой Республике не могу убивать кала-мари. Вы позволите мне, принц-адмирал.

На лице Креннеля расцвела ледяная усмешка.

- Вы получите желанный шанс, капитан Даб, и очень скоро. Я уверен,- принц-адмирал повернулся к Антиллесу.- Ваши подчиненные жаждут крови, и, чтобы утолить ее, я поручу вам межвидовое соперничество.

- Крайне мило с вашей стороны, принц-адмирал.

Ведж подвел Креннеля туда, где стоял Корран Хорн. Отрастив усы, Корран выкрасил шевелюру в иссиня-черный цвет, и из-за резкого контраста с белой, как снег, кожей даже Антиллес его не узнавал.

- Капитан Пир Ханд, более известный среди нас как Щелчок.

- Щелчок? Это какой-то жаргон? Кажется, обозначает стандартный километр?

Хорн кивнул,

- И отчего же?

Хорн медленно опустил и поднял ресницы, один раз.

- С этого расстояния я никогда не промахиваюсь, принц-адмирал.

- Потрясающе.

Осмотр закончился, Креннель отвел Веджа к переминавшимся в сторонке советникам.

- Что ж, полковник Роат, ваши... э-ээ... люди... произвели на меня впечатление. По большей части. Рад, что вы с нами.

- Благодарю вас, принц-адмирал,- Антиллес коротко улыбнулся.- Думаю, мы сумеем добавить вашей армии лоска, о необходимости которого вы и не подозревали до сих пор.



Йелла Вессири оглянулась на Бустера Террика, который спал в углу брифинг-зала, и улыбнулась Миракс. - Даже храпит твой отец с особенным смыслом. Он заглушит любой "жучок".

- А я бы предпочла, чтобы он бодрствовал, мозги у него работают не хуже, чем у Снежной королевы,- Миракс подперла подбородок обоими кулачками.- Хотя как-то не очень приятно, что он так лихо изображает хладнокровного маньяка-убийцу. Становится не по себе. Если бы у меня были дети, не уверена, что часто отправляла бы их в гости к дедушке.

Йелла прикрыла зевок ладонью.

- По поводу детей я могла бы с тобой поспорить, но тоже валюсь с ног. Хотя этот вопрос меня здорово интересует.

- Я запомню. И первым в списке нянек будет стоять твое имя.

Открылась дверь, и Йелла учуяла запах свежего кафа. Следом вошел генерал Кракен с подносом, на котором стояли большие дымящиеся кружки.

- Подумал, что в этот час ночи он будет не лишним.

- Вообще-то у нас оставался запас Бустера.

- Йелла права, но к этому времени я уже потребила его половину.

Кракен уселся и раздал кружки.

- Прошу вас. Я хотел сказать, что рад и весьма благодарен вам за ваш труд. Гх-м... а также за то, что Террик проспал эту фразу. Мы с адмиралом Акбаром проштудировали предоставленные вами различные сценарии и сошлись на том, что некоторые из них имеют очень высокую вероятность. Мы сосредоточились на тех, которые затрагивали пленных.

Поставив кружку, Миракс подбородком указала на спящего отца.

- Папочка разрабатывал именно их. Он состряпал документ под названием "Иерархия ненависти Йсанне Исард", затем прикинул, что бы она сделала, чтобы причинить как можно больше хлопот своим недругам. Пример: вмешательство в захват тюрьмы окончится гибелью заключенных, тяжелыми временами для Проныр и наземной обороны, что лишь приблизит сражение Новой Республики с Креннелем. Исард будет биться в экстазе.

- Мы предпримем меры предосторожности. Гарантий никаких, но мы сделаем все, что возможно,- Кракен откинулся на спинку стула, нянча кружку в ладонях.- Еще один сценарий, повторяющий ситуацию с "крайтосом", пугает нас больше всего. Мы мобилизуем активы, чтобы определить, изолировать и излечить зараженных, но из того, что уже нам известно, получается, что Куитрик превратится в один больной мир. Не хотелось бы с этим сталкиваться, но и исключать такую возможность нельзя.

Йелла покачала головой.

- Что-то недалеко мы продвинулись за две недели. Но все-таки мы прошерстили каждый файл, в котором имелось упоминание об Исард, все слухи о ней за несколько лет. Я знаю, мы хорошо потрудились, но ничего не могу с собой поделать, меня не оставляет ощущение, что мы что-то упустили.

Миракс сжала ее руку.

- Исард - неисчерпаемый океан зла. Невозможно определить все придонные течения.

- Что-то ты заговорила, как адмирал Акбар...

- Точно. Мне понадобится не один месяц, чтобы отвыкнуть от морских аналогий.

- Что ж, у вас скоро появится шанс Через четыре стандартных часа мы с Акбаром улетаем на предварительный осмотр места,- Кракен запустил пальцы в карман мундира и достал два инфочипа; один генерал протянул Миракс, второй - Йелле.- И поскольку вы не сможете с нами переговорить, я хочу, чтобы вы сохранили вот это.

Йелла перевернула инфочип. С виду - ничего необычного, если не считать платиновых треугольников у каждого уголка. Девушка зажала чип между указательным и большим пальцами.

- Коды сверхдоступа? Кракен серьезно кивнул.

- Армия, флот, разведка, правительственные круги от самого верха до муниципальных, а также руководства корпораций. К тому же коды доступа к пяти миллионам кредиток - каждой из вас Можете ехать куда угодно, делайте все, что угодно. Если придумаете что-нибудь, пусть даже самое безумное, и сумеете предпринять какие-нибудь шаги, чтобы остановить Исард, вот вам способ.

Бустер перекатился на спину.

- Весьма кстати,- сказал он.- Можно прикупить еще пушек на мой кораблик.

- Вот поэтому вы такого подарка и не получите.

Контрабандист потянулся.

- Новая Республика не имеет ни малейшего понятия о благодарности.

- Пап, спи дальше, а? - Миракс опустила инфочип в карман.- Я так понимаю, что вы хотите, чтобы мы продолжали работать, пока не отыщем Исард или она не отыщется сама?

- Именно. Делайте все, что требуется. Понадобится нарушить закон, постарайтесь быть аккуратнее. Понадобится убить кого-нибудь, постарайтесь не очистить от населения целую планету.

Миракс заморгала:

- Вы серьезно?

- Более чем,- Кракен залпом допил каф и встал.- Да пребудет с вами Великая сила.

Йелла посмотрела ему вслед, опять перевела взгляд на чип у себя в руке.

- Они слишком нам доверяют. Не провалиться бы.

- Не провалимся,- Миракс встала, подошла к отцу и ласково заехала ему под ребра носком ботинка.- Подъем, старый хрыч, время браться за дело! Роди-ка нам гениальную идейку!

Бустер с улыбкой сел. Вновь потянулся, размял ноги и, поднявшись, узурпировал место Кракена за столом.

- Что ж, дамочки, мы изучили список грехов Снежной королевы. Проштудировали иерархию ее ненависти. Нам осталось лишь одно. Требуется ознакомиться с ее мечтами.

Покачав головой, Йелла хлебнула каф.

- Должно быть, я грежу наяву, потому что не вижу смысла. Ее мечты?

Миракс, как примерная ученица, подняла руку.

- По-моему, я знаю, к чему он клонит. Пап, не хочешь сам рассказать?

- Мое предложение - сама простота, барышни,- Террик отсалютовал кружкой.- Надо обратиться к ее жадности. Если Исард нацелилась на управление Галактикой, мы знаем, где она окажется, когда начнет взбираться по лестнице, сотканной из мечты. Начиная с самого верха, мы спустимся ступень за ступенью, выискивая, как она будет строить планы своего восхождения. И со временем доберемся и до той ступеньки, на которой обосновалась наша красавица. Там мы ее и возьмем. Йелла вздохнула.

- Понадобится целая вечность, а у нас минимум, неделя. В лучшем случае.

Бустер ткнул пальцем в карту:

- Тогда давай-ка закажем побольше кафа. Если ты права и мы что-то упустили, вот способ это выяснить. А потом загоним Йсанне Исард вместе с ее мечтами в черную дыру, откуда она никогда не выберется.


* * *


Затянутую в перчатку правую руку Ведж Антиллес держал под столом, поскольку от посетителей одного из лучших ресторанов Даплоны, столицы Куитрика, требовались хорошие манеры. К этому выводу кореллианин пришел, вслушиваясь, как пришепетывают на имперский лад окружающие его люди. Учитывая, что послания адмиралу Акбару и Исард уже добрались до адресатов, хорошие манеры - большее, что мог сделать сейчас Антиллес.

Если стиснуть зубы, то улыбка превратится в оскал, так предпочитаемый полковником Лорриром, их сегодняшним хозяином. Лоррир - всем имперцам имперец. Высокий, сухопарый, угловатый и на редкость собранный, он был как будто сделан из идеально подогнанных деталей. Против этого свидетельствовала лишь седая окантовка лысины, с волосами полковник был бы идеальным воплощением офицера. Это досадное упущение он компенсировал властностью, и сотрудничать с ним было для Веджа мукой.

Хотя на тренажере сбить его оказалось легче легкого, подбодрил себя кореллианин, гася улыбку.

Полковник Лоррир кивнул ему.

- Полковник, вас следует поздравить с прекрасной подготовкой ваших подчиненных. Вы произвели прекрасное впечатление в сражении,- Лоррир обвел взглядом присутствующих.- Вы можете поверить, что полковник Роат сбил меня сегодня^

Один из гостей изумленно выдохнул и посмотрел на кореллианина,

- Как вам удалось? - поинтересовалась напрямик супруга кого-то из офицеров.

- Полковник Лоррир слишком добр. Он сделал все, чтобы усложнить мне задачу,- Ведж кивнул хозяину. Его пристрастие к боковому скольжению убедило меня, что он заманивает меня в ловушку, и я был. чересчур осторожен.- Полковник, вашим летным талантам невозможно отыскать достойную похвалу. Представляю, сколько у вас сбитых противников!

Лысина Лоррира золотисто сияла в приглушенном ресторанном освещении.

- Ах, ну да, перед переводом на "Расплату" я провел некоторое время в сто восемьдесят первой летной группе. Тогда ей еще командовал барон Фел. Я был всего лишь лейтенантом, но лейтенант в этом подразделении равен майору в любом другом.

Подошел официант, который принес на выбор две бутылки вина, Ведж выбрал "зеленое" и по заминке официанта и фырканью Лоррира понял, что ошибся.

- Я хотел сказать, изумрудное,- Ведж сокрушенно покачала головой.- Я провел много времени в такой глуши, где обслуживающий персонал не отличает вина от браги. Можете себе представить, что к рыбе они подают рубиновое?

Голосовой модулятор усилил иронию, но Ведж серьезно сомневался, что офицеры Гегемонии и их жены заметят насмешку. Подчиненные Креннеля больше напоминали придворных, готовых угодить принц-адмиралу, а не военных. Такие будут выполнять приказы буквально, а об инициативе они и не слыхали.

Кандиза, супруга Лоррира, покровительственно похлопала по левой руке Антиллеса.

- Вам больше нет нужды тревожить себя подобными ужасами, полковник Роат. Гегемония - оплот имперской культуры, здесь вы в безопасности.

- Вы так добры, госпожа Лоррир,- Ведж подарил ей короткую улыбку.- Вы рассказывали о сто восемьдесят первой. Вы были с ними на Брентаале?

- Да, был,- Лоррир снял пробу аромата, а затем пригубил вино, которое официант налил ему в бокал.- И мы удержали бы планету, если бы не предательство одного человека...

- Адмирала Лона Исото.

Обедающие погрузились в молчание. Прищурившись, едва сдерживая гнев, Лоррир поставил бокал на стол, Кандиза положила ладонь мужу на руку, но полковник гневно стряхнул ее.

- Полковник Роат, полагаю, что лишь ваше долгое отсутствие в Империи извиняет ваши слова. Ваше неведение защищает вас от моего гнева, но прошу вас учесть, что я не позволю пачкать имя и репутацию одного из лучших военных умов Империи!

Ведж оторопел. Разбойный эскадрон участвовал в операции на Брентаале, так что ситуацию он знал не хуже других. Адмиралу Исото был отдан приказ защищать планету от мятежников, и он провалил все, что только можно было придумать. Он позволил повстанцам забрать луну и, используя ее как базу, высадиться на Брентаал. Единственное серьезное сопротивление оказала только сто восемьдесят первая летная группа барона Фела.

- Приношу свои извинения, полковник, что рассердил вас. Я предположил... но мое предположение было ошибочным. Кто же предал нас на Брентаале?

- Барон Фел.

- Что?! - Ведж даже не попытался скрыть изумление.- В это трудно поверить. Я не оспариваю ваше заявление, но Фел отлично сражался на

Брентаале!

- О да! И заманил нас в ловушку,- голос Лоррира сочился ядом.- Вероятно, вы не в курсе, что после того, как мы потеряли Брентаал, Фел связался с мятежниками. Он присоединился к Разбойному эскадрону. Несомненно, Брентаал был платой за отпущение грехов.

Антиллес кивнул:

- Теперь мне все ясно. Разбойный эскадрон... так Проныры тоже там были...

Вино пахло ягодами.

- Эскадрилья, которая все никак не погибнет,- рассмеялся Лоррир, и его поддержали остальные.- Эскадрилья, которую постоянно требуется пополнять новыми пилотами, так как прежние мрут будто мухи. Мы сбили восемь или девять на Брентаале, мы разорвали в клочья бомбардировщики, которые они должны были оборонять, уничтожили целое звено. Да за одно это сражение я стал бы асом, если бы уже не был им, разумеется.

- Потрясающе,- Ведж нахмурился на мгновение.- Но мне кажется, кое-кто из них долгожители.

- Воистину, и вскоре объявятся, полагаю. Антиллес, Йансон, Селчу, они сплачивают подразделение.

- Но они же погибли. Разве их не разбили у Дистны?

- Мятежники заявляют, что не нашли их тел. Очередная уловка,- Лоррир понизил голос.- Клоны.

- Не может быть! - Ведж содрогнулся от омерзения.- Неужели они могут дойти до подобной пакости?

- Как знать, как знать... Но какая все-таки жалость, что столько хороших людей погибло от их ракет и пушек,- Лоррир горько покачал головой, затем поднял бокал.- Тост! Пусть ложь погибнет так, как заслуживает того, а истина воссияет в веках!

- За это я с удовольствием выпью,- Антиллес чокнулся с остальными.- И пусть этот день придет раньше, чем мы надеемся.




Полковник Вессери вошел в тускло освещенный брифинг-зал, держа под мышкой летный шлем. Он начал было подносить ладонь к виску, но ни майор Телек, ни Йсанне Исард на него не смотрели; оба с интересом изучали голографическое изображение: голова и плечи. Голограмма негромко произнесла:

- Флот Акбара ушел отсюда десять стандартных минут назад, взяв курс на Куитрик. Список кораблей прилагается.

Телек выпрямился с улыбкой.

- Сообщение послано два часа назад, то есть у Акбара есть восемь часов на удар по целям Нам потребуется всего шесть.

Исард с серьезным видом кивнула, повернулась к Вессери.

- Полковник, мне известно, что за время тренировок вы прониклись некоторой симпатией к Пронырам.

От ее ледяного взгляда кровь стыла в жилах.

- Так точно. Они великолепные пилоты. Не сомневаюсь, что они превосходно выполнят поставленную перед ними задачу. Несмотря на уважение к ним, госпожа директор, мы с моими подчиненными готовы следовать приказу.

- И я не сомневаюсь, полковник,- Исард на секунду задумалась.-Я подкинула Креннелю идею, что через пару дней может произойти еще одна попытка подвести войска к Лиинаде-3, таким образом, он останется на Куитрике, чтобы подготовиться к очередной засаде. Возможно, он даже вызовет подмогу... какой сюрприз для Акбара, По-моему, над Куитриком разыграется славная баталия.

Телек пожал плечами.

- Нам-то что? Мы ее не увидим.

- Разумеется, ведь нас там не будет,- женщина рассмеялась, но в ее голосе не было слышно и ноты веселья.- Акбар так торопится разбить Креннеля, что оставил без присмотра мишень куда слаще. Идемте со мной, господа, и через шесть часов мы обретем мощь, от которой Новая Республика развалится на куски.


* * *


Принц-адмирал Креннель хищно скалился, выслушивая доклад.

- Еще конвой? Как можно посылать столько грузовозов в такие опасные рейсы?

Исард бродила в тенях его кабинета.

- Я не уверена, что они смогут долго продолжать эти отправки, принц-адмирал.

Креннель поднял голову.

- Проясните.

Женщина прекратила расхаживать из угла в угол.

- Новая Республика воображает себя свободным обществом. Основная проблема свободного общества в том, что у кого угодно имеется доступ к любой информации. Например, в прошлом, когда фрахтовики вместо обычных грузов принялись возить военные, у перевозчиков тут же возникли проблемы с задержкой поставок. Цены имеют тенденцию подниматься и падать. Фабрикам приходится нанимать новых рабочих или платить за переработку, а это все - данные для биржевых брокеров. Есть и другие признаки, и их множество. Дело в том, что я не видела этих признаков во время предыдущих конвоев.

- То есть вообще никакого шевеления?

- Этого я не говорила,- Исард нахмурилась.- Движение есть, но оно намекает на нечто большее, чем вторжение на планету. Тихий спокойный прирост, практически незаметный, если не считать колебаний рынка в этом секторе экономики. Необычно много военных кораблей неожиданно оказалось на неких маневрах.

- А информация об этом новом конвое приплыла к тебе из надежного источника?

- Да, хотя сведения ничем не подтверждаются,- женщина села и опустила подбородок на переплетенные пальцы.- Вот почему я решила поделиться этой проблемой.

- Спасибо, но об этом я как-то и сам догадался. Полагаю при изучении курса мы отыщем хорошенькое местечко для засады. Дня два, верно? Потом они ударят по нам.

- Два дня, верно.

- И отлично,- Креннель поднялся и нажал кнопку селектора,- Капитан, подготовьте мой эль-челнок, я отправляюсь на "Расплату". Передайте экипажу, пусть готовятся к отлету. Такой же приказ отправьте на "Связующий". Пусть капитан Фулик ждет меня на "Расплате". Конец связи.

Исард с любопытством наблюдала за ним.

- Ты собираешься нанести удар по территории Новой Республики.

- Совершенно верно. С борта "Расплаты" я вызову "Мудрость Императора" и "Решительный", им сюда хода - четыре стандартных часа. Мы продемонстрируем истинную сущность Новой Республики. Восемнадцать коротких часов, и они узнают, что не следовало меня задевать.

У Исард весело заблестели глаза,

- Восемнадцать часов. Ты атакуешь Корускант?

- Вот именно. Новая Республика так ничему и не научилась, - Креннель растянул губы в неприятной улыбке. - Самый быстрый способ убить врага - отсечь ему голову.


* * *


Некоторые пилоты Креннеля Хорну показались симпатичными, самые располагающие из них были те, кто прибыл из Гегемонии. Они желали защитить свой дом от поползновений Новой Республики, а это следовало уважать. Но нравились они Коррану не только по этой причине.

Он посмотрел на карты у себя в руке и едва сдержал улыбку. Ребята из Гегемонии оказались худшими игроками в сабакк, каких он только видел. Стопка кредиток перед Корраном заметно превышала размерами кучки перед другими игроками. Вдобавок у него был туз фляг, который сейчас лежал в поле интерференции на столе, и две карты в руке уже поменяли свои значения на туз монет и неизменную карту старшего аркана Равновесие, а это минус восемь очков. По пятнадцать очков на каждый туз, в результате у Коррана оказалось двадцать два, всего на единицу меньше, чем необходимые для выигрыша двадцать три.

Начинающий седеть пилот кинул взгляд в его сторону.

- Твоя ставка.

- Запираю,- Корран положил лицом вниз две карты поверх туза фляг.- Ставлю две сотни кредиток.

Двое пилотов бросили карты, отказываясь от ставки, но старший пригляделся к своему раскладу и бросил две золотые кредитки в чашу.

- Открываем.

Корран неторопливо перевернул свои карты, чтобы все могли увидеть их.

- Двадцать два. Можешь побить? Старик досадливо крякнул.

- Нет. Во имя черных костей Императора, ты самый удачливый картежник из всех, что я встречал.

- Удача тут ни при чем, дело в умении. Данные на мониторе стола показывали, что в чаше скопилось две с половиной тысячи кредиток. Хорн вытащил двести пятьдесят и переложил в чашу, где сумма обозначилась в пятнадцать тысяч. Чтобы получить этот выигрыш и закончить игру, требовалось собрать либо двадцать три из двух карт - такое звалось полным сабакком,- либо комбинацию из трех карт со значениями ноль, два и три - "сабакк идиота".

- Мне сдавать, полагаю.

Корран собрал карты со стола и протянул дроиду. Здесь держали досуговых дроидов РХ7 "Карточная акула". Свешивающийся с потолка дроид-раздающий принял карты и смешал их очень быстрыми, почти незаметными от скорости движениями. Манипуляторы принялись раскидывать карты перед игроками. Механическое тело вращалось бесшумно, электрошоковые пики, давно прозванные "шило для жуликов", бездействовали. Пройдя круг дважды, цилиндрический дроид подтянулся обратно к потолку. Стоило ему убраться, как на столе включился меняющий значения карт электронный поток.

Корран протянул руку за картами, но не успел даже коснуться их. Взвыла сирена, меняя громкость и тембр; над дверьми зажглись желтые лампы. Остальные игроки похватали каждый свой выигрыш и собрались уходить.

- Что происходит? - недоумевал Хорн. Старший из пилотов пожал плечами. Указал на голографическую установку в дальнем конце ангара

- Иди на свой корабль. Если все как раньше, принц-адмирал скажет нам, что происходит.

- А как же чаша?

- Мы отдаем их в Фонд выживших. Тебе что-то не нравится?

- Да нет, все нормально. Идите, я за вами. Корран собрал свой выигрыш и распихал по карманам летного комбинезона. Они выбежали из комнаты отдыха, и Корран свернул направо, где в задней части ангара расположилась эскадрилья "защитников". Остальные Проныры уже были на месте. Хобби и Мин протирали заспанные глаза, а Тикхо истово сушил полотенцем мокрые волосы.

Отсутствовал только один человек - Ведж. Включилась голографическая установка в другом конце помещения, яркие лучи света переплелись, образуя лицо принца-адмирала Креннеля.

- Приветствую вас, верные воины Гегемонии. Мне не хотелось созывать вас столь внезапно, но война не ждет, а этот вылет, я уверен, доставит вам удовольствие. Наши враги сделали ошибку, и нам представилась редкая возможность: одним ударом мы можем закончить тиранию Новой Республики и начисто разбить их силы.

Корран бросил взгляд на Тикхо, затем перевел на хронометр на левом запястье. По его подсчетам выходило, что у них в запасе должна быть еще пара часов прежде, чем силы Харда и Новой Республики доберутся сюда.

- Есть предположения?

- Рановато для предположений,- покачал головой Тикхо.

На лице Креннеля появилась величественная улыбка,

- Все эскадрильи получат задания. Очень скоро вы окажетесь на борту кораблей, назначенных вам, и мы выступим, чтобы исполнить нашу судьбу.





Полковник Роат! - голос Лоррира эхом раскатился по практически пустому ангару.- Почему ваши пилоты еще не взлетели? Ведж крутанулся на каблуках и сунул большие пальцы за ремень с кобурой, который носил поверх летного комбинезона.

- Я считал, полковник Лоррир, что мы пришли к определенному пониманию в этом вопросе. Мои "защитники" оборудованы системами гипердрайва, мы способны самостоятельно добраться до места. А уж если вы так настаиваете, то нам имеет смысл загрузиться последними, чтобы вылететь в сражение первыми. Ну и как вы можете видеть, карго-мастера еще не начали процедуру погрузки наших машин.

Лицо полковника исказила гримаса.

- Это не повод для вас оставаться в ангаре!

- Но и ваш перехватчик пока еще здесь,- Ведж примирительно поднял руки.- Может быть, обсудим этот животрепещущий вопрос в кабинете, а не на виду у подчиненных?

Офицер Гегемонии кивнул. Взяв шлем под мышку, он провел Антиллеса в небольшой офис с единственным прямоугольным окном размером с дверь на противоположной стене. Табличка гласила, что это операторская.

Лоррир уселся на стол.

- Вы ведете себя на редкость вызывающе, полковник Роат. Подобное невозможно спускать!

Антиллес закрыл дверь, активировал затемнение окна до ста процентов.

- Так точно, полковник. Совершенно с вами согласен.

- Вам были отданы приказы, и я жду" что вы будете им следовать.

Ведж кивнул с самым серьезным видом и покосился на хронометр.

- Я следую приказам, полковник,- кореллианин стянул перчатку-конструкт с правой руки, несколько раз сжал кулак, разгоняя кровь.

- Что? Что вы делаете? - Лоррир удивленно заморгал.- Что тут вообще происходит?

- Помните, вы рассказывали как-то вечером о Брентаале. Мы еще тогда ужинали в веселой компании. И вы поведали, как барон Фел предал Империю.

- Д-да...

Ведж с удовольствием содрал с лица полумаску-протез с модулятором голоса.

- Уф-ф, насколько же без нее лучше! Вспоминаете, как говорили, что убили многих пилотов из Разбойного эскадрона, и что Ведж Антиллес еще вернется?

Лоррир икнул,

- Д-да...

- Вы были правы. Я вернулся.

За ту пару секунд, которые потребовались, чтобы заявление со всей мощью расцвело в мыслях собеседника, Ведж достал бластер и выстрелил в офицера Гегемонии. Синий парализующий разряд попал тому прямо в грудь, опрокинул Лоррира на пол. Шлем полковника закатился в угол, металлический стул отлетел к стене. Антиллес сунул оружие назад в кобуру и, вернув стул на место, наклонился к Лорриру. Убедившись, что пульс ровный и сильный, Ведж позаимствовал у полковника (его даже импом называть было противно) правую перчатку. Надел ее и подобрал чужой шлем.

- Мне еще нужна маска,- сообщил кореллианин бесчувственному телу.- Так что эти вещи побудут пока у меня. Летать без шлема сложно, добрых снов.

Напялив шлем, Антиллес вышел из комнаты и запер дверь. Чинным шагом вернувшись к Пронырам в ангар, он помахал им. Тикхо удивился.

- Все так плохо?

- Лоррира сразил приступ юмора,- Антиллес указал на "защитников".- По машинам, пора начинать. Летим в строю к южным дефлекторным генераторам. У нас всего десять минут, так что пошевеливайтесь!

Народ не стал мешкать. Ведж тоже нырнул в кабину. Сначала - оживить истребитель, ремни безопасности - можно и потом. Заработали все системы, веселыми огоньками украсился пульт. Эскадрилья доложила о готовности, а Антиллес тем временем искал частоту флота. Интересно, сумеет ли он изобразить сипение голосового модулятора?

- Полковник Роат на связи. Сумел.

- КДП "Расплаты" - полковнику, когда ваши люди намерены запросить разрешение на загрузку?

- Я так понимаю, что следом за полковником Лорриром. Его перехватчик наблюдаю визуально в ангаре, полковника нигде не наблюдаю. Поискать его?

- Отставить, полковник. Поднимайте машины и летите сюда. За Лорриром пошлют другого.

- Как прикажете, "Расплата". Уже бегу.


* * *


Клон Йсанне Исард не сознавала, что является клоном. Она обладала всем объемом памяти оригинала, всем ее жизненным опытом вплоть до того мгновения, как "Лусанкия" покинула Центр Империи. А вместе с памятью ей передалось настроение, включая здоровую дозу скепсиса в отношении мистики. В том числе и Великой силы.

И все же, несмотря на предубеждение, в сообщении от Креннеля было что-то не так. Принц-адмирал просил отправить кого-нибудь на поиски полковника Лоррира. Исард выполнила эту просьбу, но вообще-то она хотела отыскать Лоррира для себя. Она рассматривала пропавшего полковника как человека, который был резок с теми, кто был хуже него, и угодничал перед теми, кто был явно лучше. Поскольку Исард официально не значилась среди военных чинов, полковник обращался к ней с благоразумной вежливостью, которую оставит в ту же секунду, когда узнает о размере сил под ее командованием.

Исард-2 явилась в ангар и обнаружила перехватчик полковника на прежнем месте. Машина мирно стояла на феррокритовом покрытии и легко узнавалась по красным полосам, намалеванным на стабилизаторах. Как у 181-й летной группы. Какой стыд. Жизнь хозяина этой машины столь бездарна, что он цепляется за поражение как за пик своего существования.

Клон подозвала механика и спросила, не видел ли тот Лоррира. Механик указал на закрытую дверь операторской. Женщина подошла к ней, попыталась открыть и выяснила, что комната заперта. Сверившись с хронометром, Исард высчитала отменяющий код службы безопасности на эту четверть часа, ввела его и вошла.

Сильный запах озона и лежащее на полу тело Лоррира - дураку станет ясно, здесь недавно стреляли. Клон присела на корточки, отодвинула ногу полковника и выдернула из-под нее черную кожаную перчатку. С двумя пальцами и металлическими деталями, делавшими ее похожей на протез.

- Роат...

Если рука полковника Роата не настоящая, то и сам он - подделка. А значит, он вместе со всей своей группой намеренно послан на Куитрик... с какой целью? Им нечем заняться на Куитрике, разве что...

В здании - и во всей Даплоне - тревожно завыли сирены. Запульсировали красные огни, засуетились механики. Клон пощечинами привела Лоррира в чувство и поставила его на ноги.

- Ты мне нужен, пошли.

- Госпожа директор! - полковник удивленно моргал.- Предатель... он...

- Да-да, на него нет времени. Теперь вы подчиняетесь мне.

- Что? - Лоррир выпрямился и расправил помятый летный комбинезон.- Я - пилот.

- Мне и нужен пилот.

- Вам? Зачем?

- Ты оглох, идиот? - "Йсанне Исард" отсалютовала небесам.- Начинается военная операция. Креннель ни при чем, пришли за мной и моим имуществом. И нам требуется позаботиться, чтобы враг ушел очень и очень разочарованным.


* * *


Основной монитор антиллесовского "защитника" на секунду полыхнул яркой вспышкой, когда в быстрой последовательности корабль за кораблем заполняли экран. Ведж отловил на радар крейсер Мон Каламари, затем "звездный разрушитель" класса "империал II", равный по огневой мощи "Расплате". Следом шли три фрегата, шесть кореллианских корветов и парочка скоростных транспортников. Кажется, тот самый ударный отряд, описание которого было послано адмиралу Акбару... и его более чем достаточно, чтобы справиться с "Расплатой" или "Связующим ".

Проблема заключалась в том, что на флоте Креннеля называлось "Мудростью Императора" и "Решительным"; первая - "звездный разрушитель" класса "виктория",- несла восемьдесят ракетных установок и одним залпом была способна смести дефлекторные щиты каламарианского крейсера. Антиллеса передернуло из-за чересчур живого воображения.

- Проныры, вы сами все видели. Приятно не будет. Первое звено, мы занимаемся дефлекторными генераторами, затем идем и захватываем вон тот транспортник, в него поместятся все заключенные. Второе звено, вы, как запланировано, разбираетесь с охраной тюрьмы.

- Как прикажешь, босс. Уже придумал гениальный, конечно же, способ взять тюрьму? Я что-то не наблюдаю визуально десантников Телика или летунов Вессери.

- Не знаю, Тик. Надеюсь, что они просто опаздывают. Ладно, самое главное - первым, а уж потом сделаем все остальное.

- Понял, Ведж. Второе звено, следуйте за мной. И да пребудет со всеми нами Великая сила.

Антиллес развернул машину на юг. Как толь-ко он ее выровнял, у правого стабилизатора воз-ник Хобби, у левого - Гэвин и Мин Дойное. Из кабины "защитника" открывался потрясающий вид на город. Пузыри зданий перемежались зелеными аллеями и парками, высокие небоскребы муниципального центра уступали место небольшим особнякам и частным домам. За жилыми районами Ведж увидел массивные строения заводского квартала, в самом центре которого располагались генераторы дефлекторного щита планеты.

- Третий и Четвертый, восточные башни - ваши. Второй, твои те, что на западе. Я иду в центр.

Щелчком большого пальца по тумблеру кореллианин оживил кумулятивные ракеты. Он установил режим "бегущего огня" и поймал в рамку прицела центральный купол. Дальномер показывал два километра до цели, расстояние стремительно сокращалось. Сквозь на миг открывающиеся "окна" в защитных полях, контролируемых специальным компьютером, ионные зенитные орудия на башнях вокруг генераторов залп за залпом выплевывали в небо, навстречу флоту вторжения, толстые синие стрелы энергии. Ниже, на тех же самых башнях, на двадцатом, сороковом и шестидесятом этажах, турболазерные пушки отслеживали активность вокруг. Знатная мишень.

Но тем не менее - всего лишь мишень. Мин и Гэвин выпустили кумулятивные ракеты, восточные башни тряхнуло четыре раза. Дойное отстал от напарника на какую-то долю секунды, но все четыре снаряда попали в цель - артиллерийское гнездо на нижнем уровне. Турболазерные пушки исчезли в ослепительной вспышке жаркого света. Плазму выбросило взрывной волной наверх, к следующей батарее. Феррокритовые балки перекрытий прогнулись, не выдержали. Башни зашатались и начали мучительное падение к земле. На западе первая избранная Кливианом в мишени башня осыпалась подобным образом.

Рамка прицела сделалась красной, Ведж нажал гашетку, посылая кумулятивные ракеты в генератор щита. Они пробили феррокритовый купол и взорвались, из проделанных ими дыр хлестнули двойные струи серебристого пламени. Огонь растекся по поверхности, соединив две пробоины в одну, больше размером, и продолжал жевать купол, пока тот не осыпался внутрь. Окна и двери здания вышибло, из отверстий по аккуратно подстриженным газонам ударная волна рассыпала пылающие обломки.

- Уходи налево, босс! Налево!

Ведж послушно укатился в указанном направлении, мимо свистнул ионный разряд. Это кто же такой отважный? Ага, единственная уцелевшая батарея отследила его на подлете и угостила в знак того, как там счастливы его видеть. Ведж не успел скорректировать атаку, как Гэвин и Мин накинулись на обидчика и полностью его уничтожили.

Ионное орудие лопнуло, как перезрелая белария, по которой стукнули гаддерфаем. Толстый кусок брони отошел, будто кожура, следом обрушился угол здания. Вторичные взрывы разбросали броню по кустам, и те воспламенились, когда в них свалился раскаленный металл.

Сенсорное сканирование подтвердило, что южный квадрант щита над Даплоной снят. Город лежал открытый десантникам Телика. Если те сюда хоть когда-нибудь доберутся... Ведж активировал комлинк.

- Босс - Пятому, здесь чисто. Как у вас?

- Заняты, командир, и не откажемся от твоей помощи. Ребята с земли не уходят, а нами заинтересовались ДИшки,- Тикхо помедлил секунду - Лучше быстро лети сюда, а то, может статься, и причина исчезнет.




На мостике крейсера Мон Каламари "Дом Один" адмирал Акбар одним глазом следил за голографическим изображением близлежащего сектора, а вторым смотрел на скопление боевых кораблей Креннеля за иллюминатором, и только невольное подрагивание бахромы небольших шу-пальцев на нижней губе выдавало удивление адмирала. В глубинах нас всегда ждет неожиданное...

- Поднять дефлекторные щиты и сосредоточить огонь на "Расплате". Выпустить "ашки", пусть соберут торпеды с "виктории", а потом займутся Д И-истребителями и перехватчиками.

- Будет сделано, адмирал!

- Рулевой, смена курса на выход из системы.

- Слушаюсь, адмирал.

Акбар оглянулся на маленького суллустианина с бурым мехом.

- Лейтенант Куив, прикажите "Освободителю" отступать, но не прекращать огня по "Расплате". "Гордость Эйатту", "Миротворец" и "Дитя грома" пусть охотятся за "викторией". Те же самые приказы передайте на наши корветы. Мне не нужна давка при отступлении. Креннель должен понять, что мы не ожидали сосредоточия здесь подобной армады.

Суллустианин зачирикал.

Малые корабли республиканской эскадры вились вокруг "Мудрости Императора". Особого вреда с полдюжины корветов и фрегаты-"небулон" не причинят, зато испортят настроение артиллеристам вражеской "виктории", сбивая им прицел. Первыми накинулись на "викторию" корветы "Мантуин", "Дантуин" и "Рилот" - они зашли с разных углов и обстреляли палубные надстройки. Носовой дефлектор "Мудрости Императора" порозовел от турболазерного огня и медленно начал истончаться, не выдерживая натиска.

Фрегаты немедленно воспользовались прорехой в щите и обрушили на "викторию" всю мощь турболазерных батарей. Потоки золотисто-алой энергии смывали броню с корабля противника и выжигали орудийные гнезда, но, несмотря на ярость атаки, ни "Чандрилла", ни "Мрлсст", ни

"Суллуст" не нанесли особых повреждений, зато ответный удар мог оказаться сокрушительным.

Внимание Акбара сместилось на "Расплату", когда флагман Креннеля на пару с "Решительным" устремились в погоню за отступающим республиканским флотом.

"Решительный" шел выше и левее, "Расплата" закрывала его от "Дома Один", а крейсер-тральщик держался между этими двумя кораблями; вокруг него стайками мелких рыбешек вились истребители прикрытия.

- Цель зафиксирована, адмирал! Акбар кивнул своему артиллеристу.

- Стреляйте, лейтенант Колтон. Пусть заплатят по счетам.


* * *


Корран нацелил свой "защитник" на курс, ведущий прямиком к тюрьме. Нырок, проход по дуге в пяти метрах над стеной. Палец зажал спусковой крючок, выпуская из орудий целую очередь смертоносных лучей. Дорожка огня пробежала по стене, взрывая станковый бластер, поджигая штурмовики. Те из них, кто пошустрее, успевали спрыгнуть, несмотря на пятнадцать метров, отделяющих их от земли. Цель - северо-восточная башня. Прицел, два заряда пошли в охранный пост на вершине. Квадратное строение превратилось в огненный шар, выплевывающий обгорелых людей и оборудование. Корран провел машину сквозь этот шар и начал огибать тюрьму с южного конца.

- Говорит Девятый. Северная стена чиста, северо-восточной башни больше нет.

- Тебя понял, Девятый. Защита стены уничтожена полностью.

- Говорит Шестой, вижу активность на земле. Штурмовики и охрана.

Внизу, на открытой площадке у западного края тюремного двора, кружило множество вооруженных людей. Главное здание простиралось с севера на юг, но между ним и южной стеной располагалось три здания поменьше, в которых могла находиться тьма охранников. От всех четырех угловых башен в небо поднимался черный дым, горели обломки, еще недавно бывшие тяжелыми и станковыми бластерами, но без наземных войск охрана легко может перебить беззащитных пленников в главном здании. Я обещал Йану Додонне позаботиться, чтобы он и остальные выбрались на свободу. Я уже подвел Урлора, их я не могу подвести.

- Пятый, пошлите ребят на бреющем. Пусть разгонят охрану. Я иду внутрь.

- Девятый, запрещаю!

- Полковник, это необходимо. Люди Исард опаздывают или не явятся вовсе. Кто-то должен пойти внутрь.

Пауза.

- Хорошо, бери с собой Оурила и Нрина

- Возьму Оурила. Нрин полезнее в воздухе.

- Ты не видел его в драке, Девятый. Он с вами. Вперед!

- Спасибо, Пятый.

У северной стены Хорн, недолго думая, опустил машину к земле и уцепил лучом захвата высокие металлические двери. Полный назад. Двери с диким скрежетом выгнулись, потом сорвались с петель и помчались в сторону звездного истребителя. Ударом по кнопке Корран выключил луч, и металлические пластины закувыркались по земле, сшибая уличные фонари, разнося на осколки феррокритовые дорожки. Ими накрыло два аэромобиля. От взрывной волны полегла трава, взметнулись языки пламени. Корран опустил "защитник" на землю и перевел в режим ожидания, защищенный паролем. Под креслом, когда пилот его поднял, обнаружился маленький грузовой отсек, а в нем бластерный карабин и перевязь с обоймами к нему. Перевязь Хорн надел на себя, винтовку положил рядом на пол. Еше в отсеке лежал огнетушитель, а в нем, если отвинтить дно, дедушкин лазерный меч. Меч Корран прицепил к поясу. Открыв люк, первым делом высунул дуло винтовки и только потом вылез из кабины. Оурил с Нрином смотрели на него в ожидании указаний. Хорн оглядел стену на предмет движения, никого не увидел и побежал вперед. Скорчившись под сомнительной защитой двери, сделал новую оценку обстановки. Зигзагом подбежал к тюремной стене и подождал спутников, прижавшись спиной к камню у дверного проема. Те вскоре подоспели, тоже вооруженные: Оурил со стандартным бластером и карабином, а вот Нрин прихватил с собой бластерную винтовку и запасной пояс с обоймами к ней.

- Только не говори, что ты хранишь ее в истребителе!

Куаррен помотал головой и указал длинным дулом на дымящийся труп, украшающий собой дерн между ними и машинами.

- Ты его задел при спуске. Я подобрал то, что ему больше не понадобится.

Корран кивнул и выглянул за угол. И едва успел отдернуть голову, когда очередь бластерного огня впилась в стену рядом с ним. Активировал комлинк в шлеме:

- Пятый, можете подключаться в любой момент.

- Понял тебя, Девятый. Пригнитесь.

- Там,- Оурил указал на север.

С резким свистом над головами пролетел "защитник". Откуда-то из-за стены в него полетели бластерные разряды, искрами вспыхнули, сталкиваясь с передним щитом. В ответ на землю обрушился шквальный огонь. Даже сквозь толстую ткань летного комбинезона чувствовался жар. Рев двигателей гремел в ушах, отзывался почти болью в груди. Когда машина Тикхо миновала стену, они поднялись на ноги и тут же снова припали к земле. Истребитель Инири пронесся мимо и поднялся высоко в воздух, знаменуя окончание пробега с юга на север. Корран осторожно выглянул за угол и поманил остальных за собой.

От главных ворот к основному зданию бежала огороженная дорожка. Справа располагался западный двор, в котором собирались штурмовики и охрана. Над ним плыл густой черный дым, но недостаточно густой, чтобы скрыть горящие трупы и фигуры, ползущие по земле к павшим товарищам или оторванным частям собственных тел. Из двора доносились крики боли, но их все больше заглушал рев гневных возгласов. Потом дымную завесу иголками проткнули бластерные заряды. Корран развернулся, стреляя с бедра из карабина, уложил нескольких человек. На бегу выбросил использованную обойму и вогнал в карабин новую. Войска Гегемонии отслеживали его передвижение по его же выстрелам, поливали Хорна горячим металлом плавящейся ограды. Оурил несся следом и прикрывал восточный фланг. Нрин, пройдя две трети пути до главного здания, развернулся и начал палить, водя дулом слева направо и обратно. Одни люди падали в грязь как подкошенные, роняя оружие, другие делали еще шаг вперед, когда разряды винтовки прорезали в них сквозные отверстия, прожигали дыры в животе и позвоночнике. Точки лазерных прицелов покрывали его с ног до головы и куаррен казался воплощенной противоположностью

штурмовикам в их белоснежных доспехах. Намеренно и безжалостно Нрин стрелял до тех пор, пока вражеское сопротивление не сократилось до нескольких бесцельных выстрелов, и только потом скрылся под защитой лестницы в главное здание.

Корран метнулся вверх по ступеням, держа в левой руке световой меч. Серебристые отблески меча спугнули тени. Лезвие беспрепятственно срезало дверные петли и замок. Дверь качнулась и с грохотом обрушилась вниз по ступеням, вышибая искры из феррокритовой дорожки. Корран проник в задымленное фойе, упал на одно колено. Бластерный прицел обвел полутемную комнату. Оурил занял такую же позицию на противоположной стороне дверного проема. Быстрый взгляд подтвердил, что позади нет никого из охраны. Нрин присоединился к ним, снял шлем и прицепил комлинк с него на ворот куртки.

- Отсюда куда?

Оурил ткнул в большой план здания на стене.

- Синий уровень должен быть изоляционным блоком. Я бы посадил пленников с "Лусанкии" именно туда. К нему ведет только одна лестница.

- Разумно. Если пленники сбегают, у них есть только один путь наружу. К тому ж мне все равно нравится начинать сверху. Восемь пролетов, и мы на месте.

Корран выключил меч, снова подвесил его к поясу и повел свой маленький отряд к лестнице, занимающей северо-западный угол здания. Ее выстроили очень хитро: каждый пролет поднимался до середины следующего этажа, там делал резкий поворот. Между пролетами была возведена стена, чтобы с одного нельзя было увидеть, что происходит на следующем. Сами ступени покрывали дешевые бурые дюрапластовые плитки, вытертые, потрескавшиеся. На стенах плитка была бежевая, как и раствор, ее скрепляющий. За время своей работы в КорБезе Корран не одну тюрьму посетил и знал, что материалы выбирали не для украшения или, наоборот, обезображивания помещений, а только с точки зрения легкости отмывания их от крови. Хорн готов был поклясться, что немало заключенных поскальзывались и летели вниз пару пролетов.

Приходилось идти медленно, неизвестно, ждали ли их наверху неприятности. На каждой лестничной площадке группа останавливалась и проверяла дверь, но ни разу не обнаружила ни души. Наконец, по истечении пяти минут, показавшихся вечностью, они достигли верхнего этажа и тесной каморки. Камеры шли в два ряда по центру коридора четвертого этажа. По бокам широкие галереи отделяли стены камер от громадных окон вдоль внешних стен. Проход из каморки в коридор перегораживала решетка с толстыми дюрастиловыми прутьями, сквозь которую отлично просматривался весь коридор. А еще она позволила охране, поставившей стол ребром и укрывшейся за ним, заметить Коррана. И они открыли огонь. Хорн упал на пол и откатился к двери на лестницу. Нрин и Оурил вытащили его на лестничную площадку.

- Хорошие новости: их там всего четверо. Плохие новости: у них есть укрытие и нам будут мешать металлические прутья.

- Так разрежь прутья световым мечом,- пожал плечами Нрин.

- Я бы с радостью, да вот только они расстреляют меня, как учебную мишень, раньше, чем я доберусь до прутьев.- Корран замолчал и вдруг хлопнул себя ладонью по шлему.- Иногда я бываю идиотом.

- Иногда? - Оурил задумчиво склонил голову набок.

Хорн ответил ему презрительным смешком, но под шлемом эффект получился не тот.

- Нрин, дай-ка мне твою винтовку. Корран уложил ручку светового меча вдоль дула винтовки и включил лезвие. Аккуратно сжимая, поднес неустойчивую конструкцию к стене лестничной площадки рядом с дверью и прижал конец дула к плитке. Высунув голову в проем, Корран вел меч до тех пор, пока кончик не показался с другой стороны, проткнув стену насквозь. Осторожно подвинул рукоять меча обратно, чтобы оставался сантиметровый зазор. Удовлетворенно кивнув, развернулся и проделал то же самое со стеной, закрывающей проход в галерею. Нрин и Оурил на всякий случай отошли ниже по лестнице и пригнулись. Их спутник вычертил замысловатым устройством прямоугольник, напоминающий дверь. После этого световой меч вернулся на пояс своего владельца, а винтовка - в руки своего.

- Вдоль линий должно остаться что-то около сантиметра плитки. Я отвлеку на себя их огонь, а вы вломитесь и нападете сбоку.

- Неплохая мысль для идиота,- прогудел Нрин и свил щупальца колечками.

- Все бывает впервые.

- Спасибо тебе, Оурил.

Убедившись, что друзья готовы к действию, Корран нырнул в дверной проем и выпустил очередь в сторону охранников. Пробежка влево, припасть к стене. Угол ближайшей камеры заключения очень удачно закрывает это место от огня защитников тюрьмы. Осторожно подкрасться к решетке, метнуться в центр комнаты, выпустить по охране еще одну очередь. И отскочить, пригнуться - алые сгустки плазмы вгрызлись в стену, оставили подпалины на брусьях.

Треск, новый вой бластерного огня. Корран выскочил из укрытия и присоединился к перестрелке. Его пальба только оставляла метины на крышке стола. Зато более тяжелые выстрелы Нрина прожигали ее насквозь. Вот один из охранников повалился на спину. Вот второй пытается сохранить равновесие, взмахивает руками, и тут же попадание в грудь отбрасывает его вглубь галереи. Третьему досталось ранение в плечо. Четвертый швырнул оружие на пол и поднял руки.

Корран срезал замок двери в решетке, пока Нрин и Оурил пинками расчищали себе путь через ими же сотворенные обломки. Хорн вырезал мечом дыру в лестничной стене, чтобы можно было прикрывать нижнюю площадку и пролет до нее.

- Пригодится, если они вызовут подкрепление.

Оурил понятливо кивнул и занял позицию у новой амбразуры. Корран ткнул пальцем в уцелевшего пленного охранника,

- Где генерал Додонна? Показывай, живо!

- Но я не смогу открыть камеру, нам не дали ключ-карту.

Корран вычертил сверкающим лезвием в воздухе знак бесконечности.

- С этим я справлюсь.

Охранник подвел его к нужной камере. Хорн проткнул лезвием замок, еще одно движение потребовалось для разрезания язычка. Дверь неторопливо раскрылась; бледный свет меча озарил камеру, заставив тени сгуститься в углах. У дальней стены лежал соломенный тюфяк, заменяющий койку. Пожилой мужчина поднял руку, заслоняя глаза от неожиданного света. Белые волосы и борода выдавали его возраст. То, как он выпрямился, увидав того, кто казался ему имперским пилотом, говорило о его мужестве.

- Генерал Додонна?

- Да, Йан Додонна это я.

- Давненько не виделись, генерал,- Корран стащил с головы шлем и улыбнулся.- Готовы отправляться домой?




Механическая рука принц-адмирала была сжата в кулак, и красноватые блики раскрашивали лицо Делака Креннеля кровавыми потеками. За иллюминатором был виден отступающий флот Новой Республики. Да, они бегут. Все гораздо лучше, чем я ожидал.

Креннель не верил в собственную удачу. Он планировал долгую осаду Корусканта, хотел застать противника врасплох. Республиканцы нанесли удар по Куитрику, так как ждали, что врага там не окажется, что он будет сидеть в засаде. Их ошибка позволит сокрушить их здесь, а затем уже победно отправиться за Корускантом.

- Канониры, ваша мишень - крейсер Мон Каламари. Тот же приказ для "Решительного" и "Мудрости Императора".

- Будет сделано, принц-адмирал! Носовые орудия поливали "Дом Один" огнем, а по лицу принц-адмирала Креннеля расползалась широкая улыбка. Под ударами золотисто-алой энергии дефлекторные щиты крейсера не выдержали и обрушились, и теперь чернела обшивка корабля, обгорала краска и оплавлялась броня. Затем на округлых бортах заплясали ионные разряды, а с десяток кумулятивных ракет с "Мудрости Императора" завершили начатое разрушение. Вахтенные радостно приветствовали огонь, который хлестнул из пробоины "Дома". Креннель оглянулся:

- Почему не стреляет "Решительный"?

- С него докладывают, что "Освободитель" усилил дефлекторы левого борта и поглощает их выстрелы. Они просят разрешения вступить в бой с "Освободителем".

- Нет! Прикажите им левый разворот и облет "Освободителя",- Креннель ткнул пальцем в иллюминатор.- Я хочу, чтобы этот крейсер был взорван!

Крейсер Мои Каламари и "Освободитель" выстрелили одновременно, сосредоточив огонь на носовых щитах "Расплаты". Невидимая полусфера, защищавшая нос корабля, окрасилась в нежно-розовый, а затем сквозь нее ударили голубые разряды ионных орудий. По обшивке расползлась сетка молний, две тяжелые турболазерные батареи взорвались, и Креннель насчитал как минимум двоих артиллеристов, которых выбросило в пространство, когда лопнули бронированные блистеры.

"Освободитель" дал залп по "Решительному", уничтожив дефлекторный щит и оставив на обшивке "звездного разрушителя" черные уродливые подпалины, а кое-где и вовсе повредив оболочку. Поверхностные ионные разряды перемещались к палубной надстройке с прытью йавов, нюхавших бесхозных дроидов. Орудия правого борта республиканца выцелили "Расплату" и слущили с ее правого борта дефлекторную защиту. Под ногами Креннеля поплыла палуба: отключились гравитационные компенсаторы. Турболазеры испарили листы обшивки. Завыли аварийные сирены, мигнуло освещение, когда воздух потек через дыры в пространство.

Креннель схватился за поручень.

- Гравиакустик, враг все еще отступает?

- Так точно, принц-адмирал. Они держатся прежнего курса, который позволит им через тридцать секунд уйти в гиперпространство.

- Система безопасности, доложите о повреждениях.

- Минимальные, принц-адмирал! Креннель удовлетворенно кивнул.

- Рулевой, крен на девяносто градусов вдоль большой оси. Подставим им левый борт. Канониры, полный залп левым бортом по каламари, правым - по любой доступной цели.

- Будет сделано, принц-адмирал!

- Принц-адмирал! - встрял гравиакустик.- Южный дефлектор Даплоны снят, два корабля противника направляются к поверхности.

- Выслать за ними ДИ-эскадрилью.

- Сделано, принц-адмирал.

- Значит, два корабля направляются к поверхности,- повторил Креннель, скаля зубы в жестокой улыбке.- Остальные в пространстве, но мы этого так не оставим. Связисты, передайте на "Связующий", чтобы активировали гравитационные тралы.

Недобитков не оставляют. В конце концов, веселье только-только началось, не правда ли?


* * *


Узнавание в глазах старика вызвало у Коррана улыбку.

- Ты все-таки сбежал с "Лусанкии". Исард кинула нам череп и сказала, что ты не смог.

- Но я смог и даже приложил руку к ее убийству. По крайней мере, мы думали, что убили.

Додонна встал.

- Она по-прежнему заправляла нами.

- Это клон. Настоящая тоже где-то там.

- Две Исард? - глаза Додонны округлились.

- Да, генерал. Теперь вы понимаете, почему нам необходимо ваше возвращение.

Корран кинул генералу свой бластерный пистолет. Комлинк со шлема прикрепил к отвороту куртки летного комбинезона. Сам шлем Хорн отправил на койку генерала, нацелил бластерный карабин на охранника.

- Можешь открыть остальные камеры?

- Некоторые.

- Открывай их, я позабочусь об остальных. Лазерный луч открывал двери не хуже ключа.

В коридор начала выползать пестрая толпа заключенных. Часть из них Корран вспомнил по "Лусанкии". Сорок камер, девяносто пленников.

- Все здесь, генерал?

Додонна прищурился, оглядывая толпу, затем кивнул.

- Нам удавалось общаться, несмотря на противодействие охраны. Кое-кто из них не был на "Лусанкии", но Креннель посадил их за политические преступления.

- Итак, вы все свободны. Благодарите за это Новую Республику.

- Корран, сюда! - Голос Нрина перекрыл радостные возгласы.

Хорн бегом вернулся к лестнице и мгновенно узрел причину вопля товарища. Они с Оурилом стояли на лестничной площадке и стреляли в противника, расположившегося на ступенях. Снизу пришел ответный огонь, и ребятам пришлось спрятаться за стеной. Оурил кивнул приятелю:

- Охрана и штурмовики сумели подняться по лестнице. Мы пока сдерживаем их. Я думаю, они прикроются от огня дверью с нижнего этажа.

- Понял,- Корран указал двум пленникам "Лусанкии" на мертвых охранников.- Возьмите их бластеры и за мной.

У лестницы он опустился на одно колено, мечом вырезал в полу большой круг. Тот ухнул вниз, сшибая штурмовиков, как куклы. Несколько бластерных зарядов, выпущенных сквозь дыру, устроили взрыв, отбросивший двоих охранников к стене. Волна бластерного огня устремилась вверх, и Корран отпрыгнул, убираясь с дороги. Выстрелы оставляли в стене горящие дыры, усыпали пол осколками керамической плитки. Что-то ужалило в щеку, Корран машинально схватился за нее. Отняв пальцы, увидел кровь. Он сделал еще один выстрел и уступил место вооружившимся бывшим заключенным. На полпути между этой дырой и другой он встретил генерала Додонну. Тот окинул взглядом коридор и кивнул.

- Сюда ведет только одна лестница, чтобы ограничить пленникам доступ к путям спасения. Если бы случился мятеж, стража, вероятно, шла бы через крышу. Твой меч поможет нам выбраться наружу, но что потом?

Хорн пожал плечами, погасил меч и повесил обратно на пояс.

- Не знаю. Сейчас уточню,- включил комлинк на отвороте.- Пятый, пленники у нас, но мы не можем спуститься по северо-западной лестнице. Идем на крышу. Можете снять нас оттуда?

- Отрицательно, Девятый. У нас здесь жарко. Возвращается дюжина ДИшек, плюс наземный транспорт. Похоже, местный ответ КорБезу решил поспорить с вами, кто захватит тюрьму.

- Мне это не нравится, Пятый.

- Да я сам не в восторге, Девятый.- Голос Тикхо стал напряженным.- У Креннеля перевес в оружии здесь, в атмосфере. Может оказаться, что твоя позиция лучшая из всех.

- Вот же!... Понял, Пятый. Дайте знать, когда сможете помочь.

Корран кинул взгляд на следящего за ним До-донну и отрицательно покачал головой.

- Если у вас есть идеи, генерал, я их с удовольствием выслушаю. В конце концов, вы спасли восстание на Йавине. По сравнению с тем делом, нынешняя проблема должна казаться детской игрой.


* * *


Ведж с ухмылкой активировал комлинк.

- Девятый, он спас Альянс, поставив пилотов в нужное место и в нужное время. Первое звено на подходе.

Комлинк переключили на частоту звена.

- Второй, Третий и Четвертый, помогите Пятому и Шестому уронить вон те ДИшки. А я займусь наземными войсками.

- Как прикажешь, босс.

Три машины отделились от общего строя, заложив правый вираж, выпустили кумулятивные ракеты по противнику, и все трое попали в цель: три скромных взрыва, и "колесники" превратились в кометы, рассыпающие огненные обломки. Ведж переключил систему наведения на поиск наземных целей и получил данные на караван, состоящий из легких скиммеров, двух гравитационных грузовиков и "колесницы", легкого самоходного орудия. Из всего каравана только это вот ЛСО было достаточно вооружено, но для пушек ДИ-защитника его броня - все равно что флимсипласт. "Шишки", наверняка, укрылись в "колеснице", хотя и не имеют ничего против руководства с передовой. Мысль недурна, но не то место и не то время,

Ведж слегка придержал свою пташку и активировал репульсорную подушку; истребитель плавно спланировал в феррокритовое ущелье. Потрепанные скиммеры расступились, пропуская вперед "колесницу"; сконструированная в виде клина бронированная машина была способна раздвинуть завалы, блокирующие улицу. И судя по тому, как ЛСО шло легким зигзагом, его водителю нравилось сталкивать с дороги маленькие флаеры, вытеснять их в боковые проулки, опрокидывать.

Ведж поймал утюг "колесницы" в прицел и стал ждать, когда ЛСО минует переполненный транспортом квартал. А дождавшись, открыл огонь. Лазерные пушки выстрелили последовательно и выплавили две дыры в мгновенно почерневшем транспаристиле лобового щитка. Третий заряд пришелся в антигравитационные двигатели правого борта, отчего бронированная махина осела на один бок. Четвертый выстрел попал в самый центр "колесницы", повредив корпус. Из прорехи хлестнуло золотистое пламя.

Антиллес слегка подстегнул машину, набирая высоту, чтобы перевалить через горящий завал, и, переключив систему наведения с лазеров на ионные орудия, выстрелил по последней машине каравана. Гравитационная фура утонула в призрачном голубоватом свечении, из кузова повыскакивали охранники, дергаясь и трясясь, как будто все разом ухватились за оголенный провод. На одном дымилась одежда; он, шатаясь, побрел через улицу, и следовавшая за грузовиком машина сбила его с ног. Тело перелетело через кузов приземлилось на обочине, а виновник аварии вышел из-под контроля шофера и врезался в витрину лавки.

Ведж продолжал обстреливать конвой, придерживая огонь, когда из грузовиков выскакивали охранники и бежали под укрытие феррокритовых скамеек и памятников былой славы Империи или прятались в дверных проемах. Ионные выстрелы повредили электронную начинку машин, да и живому существу ничего хорошего от них ждать не приходилось.

Самые отважные открыли ответную стрельбу, кореллианин разогнал смельчаков и отправился на поиски еще не отмеченной им машины, когда его внимание привлекли небеса. Он переключил сенсоры обратно в режим "воздух-воздух" и направил на объект, взлетевший в Даплоне и движущийся прямиком к тюрьме. Те показали имперский ударный бот с выставленными на полную мощность щитами, заряженными под завязку лазерными пушками, ракетными установками в прекрасном рабочем состоянии и одной жизненной формой на борту. Настоящее чудо техники в наше время. Ведж прогнал через сканер частоты передатчика и, свечой поднимая ДИшку вверх, отыскал нужную.

- Генерал Антиллес, ВКС Новой Республики, вызывает Йсанне Исард.

Последовало короткое молчание.

- Генерал Антиллес? Разве ты не погиб возле Дистны?

- Разве ты не погибла на орбите Тайферры? По-моему, ничья.

- Не меряйся со мной силой,- динамик сочился ядом.- Проиграешь.

Прежде чем Ведж успел помешать, на ракетных пусковых установках бота расцвело пламя. Два снаряда по низкой дуге ушли в верхний этаж тюрьмы.

- Говорят, Корран Хорн вернулся к тем, кого бросил во время побега,- прошипела женщина в кабине ударного челнока,- И пришло время им умереть всем вместе.





Адмирал Акбар уселся в кресло. - Контроль повреждений. - Искусственная гравитация восстановлена,- повернулась к нему тви'лекка,- Пробоины в носовых отсеках, на палубах один и три. "Мрисст" не отвечает, дрейфует в пространстве. "Суллуст" и "Мантуин" серьезно повреждены. "Миротворец" также не отвечает и не подает признаков жизни.

- Амирал, сэр,- поднял руку гравиакустик.- "Связник" активировал гравитационные проекторы. Из системы нет выхода.

Мои каламари устало кивнул:

- Сигнал по всему флоту. Начинаем "Клещи Трауна".

В сражениях с Новой Республикой Гранд адмирал показал себя блестящим стратегом и тактиком.

Ходили слухи, что он рассматривал изучение предметов культуры и искусства ключом к пониманию народов, их создавших. И к победе над ними. Акбар не знал, правда это или очередной вымысел, но вот что он понимал наверняка, так это то, что Траун великолепно пользовался инструментами своей профессии. Гранд адмирал раз за разом использовал крейсер-тральщик в качестве гигантского магнита. Он посылал корабль в систему, чтобы выудить собственный флот из гиперпространства с большей точностью, чем это сделали бы навигаторы.

И Акбар накрепко зазубрил урок Гранд адмирала.

Основную ударную группу он послал через гиперпространство напрямую в систему Куитрик, куда та прибыла с дневной стороны планеты, а резервный отряд вышел в реальное пространство почти на границе системы. По только что переданному сигналу два "звездных разрушителя" класса "виктория" ушли в прыжок, из которого и были выдернуты крейсером-тральщиком.

"Виктории" материализовались у кормы тральщика, генерал Гарм бел Иблис отдал приказ вступить в бой. "Расплата", которая как раз завершил разворот, чтобы подставить "Дому Один" неповрежденный борт, и в результате оказался обрушенным дефлектором к "Селонианскому пламени" и "Яркому огню", был обстрелян кумулятивными снарядами, по "Мудрости Императора" разрядили лучевое орудие. Правый борт "разрушителя" украсила жутковатой красоты гирлянда разрывов от носа до настройки мостика. Взорвались тяжелые батареи, пузырями вздулась обшивка, а снаряды продолжали крушить внутренности подбитого корабля. Космос высасывал кислород, но пожар все равно не стихал. Броню выгибало и срывало с каркаса; "разрушитель" выглядел так, будто его ободрало астероидами.

Одна из торпед промазала по командному мостику, но курс был скорректирован, снаряд развернулся и ударил в лобовой иллюминатор. Транспаристил выдержал, но треснуло внутреннее покрытие, и по рубке промчался шквал мелких осколков. Вахтенных он не затронул, зато принц-адмиралу досталось так, что осколки, не сбавив скорости, вышли у него из спины.

Креннель опустил взгляд. Белый китель был усеян красными пятнами, лишь немногим ярче окантовки рукавов. Незатронутым остался лишь правый рукав. Принц-адмирал успел отстраненно подумать, что причиной тому механическая правая рука, которая не могла кровоточить, прежде чем ослеп от залившей глаза крови.

А затем взорвалась кумулятивная торпеда.


* * *


Комлинк на вороте летной куртки Хорна пронзительно пискнул:

- Разрывные ракеты идут к вам с востока!

- Ложись! Всем лечь немедленно! - заорал Корран, для убедительности размахивая руками.

Ракета врезалась в тюремное здание в юго-восточном углу четвертого этажа. Хорн успел увидеть ослепительный свет в том направлении и, краем глаза, трещинки, прорезавшие цемент. В следующий миг ударная волна сбила его с ног, впечатала спиной в стену. Перед глазами засверкали цветные огоньки. Корран сплюнул, когда на него сверху осыпалась пыль с подвесных светильников, забивая рот и ноздри. С некоторым трудом он поднялся на ноги, увидел, что Нрин тоже встает. Куаррен сделал выстрел сквозь дыру в полу и подался назад, чтобы сменить обойму. Оурил занял его место, направил вниз длинный разряд. Оттуда слабенько ответили. Хорн подбежал к срезанному куску стены и тоже выстрелил. Крик, топот - не понять, кого или что он задел. Послышались отдаленные хаотичные выстрелы, но в его сторону не прилетело ни единого сгустка плазмы, как будто стреляли совсем в другую сторону. Он пожал плечами, не зная что и подумать. Снова запищал комлинк, но в этот раз голос показался незнакомым.

- Нрин, будь добр, обрисуй вашу ситуацию. Куаррен, хмурясь, ответил:

- Четвертый этаж полностью занят нами. Камеры заключения защитили нас от взрыва. Сдерживаем охрану, но у нас кончаются боеприпасы.

- Понял. Мы идем.

- Кто "вы" и откуда вы идете? - вмешался Корран.

- Зачистили башню до второго этажа. Первая группа идет наверх.

Нрин вдруг расхохотался.

- Поднимайся быстрее, Капп. Обещаем не подстрелить ни одного деваронца.

- Рад слышать, - со смешком ответил ему Капп Дэндо. - Сидите на месте, мы вас скоро вытащим.


* * *


Ведж активировал тактическую частоту Проныр.

- Кумулятивные ракеты с востока тюрьмы! - проорал он, одновременно заваливая машину на правую плоскость и выцеливая первый из приближающихся снарядов.

Нажав на гашетку, кореллианин угостил ракету ионным душем... то есть - собирался угостить. Снайпер недоученный... Ведж от души выругался, перебросил систему на лазеры, но к тому времени, как второй снаряд оказался в прицеле, было поздно. К его величайшему изумлению, первый его выстрел попал в цель, опутав ракету сетью голубоватых разрядов. Снаряд закрутил спираль и полез в небо, где и взорвался. На базу, парк и дома дымными змеями посыпались тлеющие осколки.

Вторая ракета ударила в юго-восточный угол верхнего этажа тюрьмы и проделала в здании порядочную дыру. Взрыв обнажил два этажа и поднял в воздух обломки метров на сто. Из бреши хлынул поток заключенных, народ воспользовался случаем, чтобы обрести свободу.

Антиллес вернулся на тактическую частоту первого звена.

- Гэвин, Мин, Хобби, дайте мне полный скан на челнок. И отрежьте его от тюрьмы. Данные мне - немедленно. И если получится, срубите с него ионные пушки.

Не дожидаясь ответа (если не считать горестного: "а ботинки не отполировать?", Ведж через левую "бочку" увел машину в тот же эшелон, который занимал ударный челнок, и, улучив момент, сделал вид, будто собирается всадить пару выстрелов противнику в правый борт поближе к корме. Челнок поспешно убрал зад, скользнул левее.

Ведж активировал ионные орудия и поймал челнок в рамку прицела. Мишень дернулась как ужаленная и опять ушла влево. Пилот заставлял неуклюжую машину пританцовывать с неожиданной легкостью. Должно быть, установил систему оповещения о захвате в прицел, не иначе, Задача усложнялась, зато маневры уводили челнок в сторону от тюрьмы. Антиллес вжал клавишу передатчика.

- Мин, оставайся у меня на траверзе. Гэвин, бери выше. Ребята балуются с системой предупреждения, придется их пасти,- он нашел частоту челнока,- Летать научилась, Исард?

- Из ваших уст такие слова звучат комплиментом.

- Я ценю своих врагов и их таланты,- Ведж помедлил, затем вновь заговорил с холодной уверенностью в голосе: - И надеюсь, что клон окажется лучше оригинала.

- Что?!

- Не ведала, что ты клон? Ну конечно, не знала. Исард никому не доверила заключенных, кроме единственного человека. Она доверила это дело себе самой. С твоей помощью она смогла оказаться в двух различных местах одновременно.

- Безумие.

- Так ведь она сумасшедшая,- Ведж отправил ионный разряд в корму челнока, расцветив его дефлекторный щит аквамариновым пламенем.- Побег Коррана, отступление с Корусканта сломили ее, но тебя отпечатали раньше, и твои мозги в полном порядке. Ты все сделала и оказалась не нужна. И она тебя подстрелила. Она думала, ты умрешь, но ты не оправдала надежд и осталась жива.

Грациозно, словно нетопырка, охотящаяся в ветрах Корусканта, эль-челнок скользнул правее.

- Нет. Невозможно.

- Это правда,- Ведж рассмеялся.- И я могу доказать.

- Это ложь.

- Тогда поясни, почему в сходной ситуации на Тайферре Исард воспользовалась для побега эль-челноком, а ты, с другой стороны, не устаешь отгонять нас от заключенных, как тебе и было приказано?

Возмущенный выкрик был оборван нажатием кнопки (не гашетки, к великому сожалению Веджа, всего лишь комлинка).

- Мин, заходи на корму челнока слева. Гэвин, приготовься стрелять после скольжения цели вправо,- Антиллес ввел запрос в тактический компьютер.- Хочу, чтобы эта штука больше не летала.

Проныры напоминали таопари на охоте. Мин обстрелял корму челнока из ионных орудий; по дефлекторам зазмеились голубые молнии, шит обрушился. Как и было предсказано, челнок тут же ушел правее, и два выстрела от Дарклайтера расплавили ему спинной плавник стабилизатора. Закоротило генераторы дефлекторных щитов, брызнули искры, а от ракетных установок протянулась дымная струя. Двигатели скончались вместе с системами питания, и кораблик, только что элегантный и легкий, превратился в увесистую неуклюжую конструкцию из металла и керамики, неспособную отрицать силу тяжести.

Плоский "штопор" должен был закончиться ударом о землю, который всмятку бы разбил фюзеляж, но внизу оказалась речная долина. Правый стабилизатор разрезал воду, задел дно реки и сложился, как будто вместо песка повстречался с гранитом. Взвизгнул металл, из сочленения плоскости сыпанули феррокерамические плитки брони. Стабилизаторы должны были складываться при посадке и крепились к корпусу не так прочно, как было бы, составляй они с ним одно целое. Из разорванных трубок потекла гидравлическая жидкость.

Нос челнока поцеловал водную поверхность, затем вновь задрался вверх, сохранив жизнь пилоту; корабль опять подскочил и приземлился все так же на корму. Двигатели сорвало с пилонов и вдавило в пассажирский салон. Еще секунду эль-челнок сохранял скорость, а потом завалился на левый борт, обломив и почерневший спинной плавник. Вокруг дюз клубился пар.

А еще секунд через десять, если не считать всплеска, ленивая река Даплона приняла в себя разбитый корабль и продолжила дальше свой путь.

Ведж глянул на дополнительный экран и вновь набрал частоту комлинка Йсанне Исард.

- Я знаю, ты мне не ответишь, потому что чересчур занята игрой в мертвеца. Просто хотел, чтобы ты знала, есть еще один способ узнать, что ты клон. Исард воспользовалась тем же самым фокусом, чтобы сбежать от нас на Тайферре. На этот раз не выйдет. Все кончено.

Он положил машину на курс, ведущий прямо к тренировочному центру Даплона. Запросив полное сканирование, Ведж получил заодно и данные на частоту комлинка, силу и направление сигнала. После чего оставалось провести триангуляцию и отыскать место, откуда управляли эль-челноком.

- Ах да, вот еще что,- добавил Антиллес.- Передай полковнику Лорриру, что он чересчур много виляет. Поэтому я его и отловил. Как и тебя.

Переключив систему наведения на кумулятивные ракеты, кореллианин прицелился в здание центра и нажал на гашетку. В фонтане синего огня ушло два снаряда и два следом. Все четыре попали в цель, взорвав два нижних этажа. Столб ослепительного пламени вышиб транспаристил окон и разорвал балки перекрытий. Верхние этажи перекосило, с крыши свалилась тарелка антенны и приземлилась в облаке пыли во дворе. Дым, черный и белый, волнами прилива раскатился по окружающему пространству. Следом - раскаленные камни, истекающие паром.

На частоте Исард Ведж слышал только сипение помех.

Он не мог не улыбаться, разворачивая машину. Исард предала их, и личность, которая была частью ее, пыталась отобрать у них победу, ради которой они положили столько времени и сил. Обеих Исард больше нет, и, плевать, что еще может произойти, но сегодня - прекрасный день!


* * *


Последними спускались Корран и Йан До-донна. Поскольку верхнюю площадку теперь украшала большущая дыра, Хорн расширил световым мечом дверной проем, чтобы можно было выйти на лестницу сбоку. Нрин и Оурил вывели бывших заключенных безо всяких происшествий. Пока они с генералом шли вниз, Коррана пронизывал жутковатый холодок. Трупы охранников и штурмовиков усеивали лестницу, оставляя только узкий извилистый проход. Странно - только у нескольких были признаки смерти от попадания из бластера. Из других трупов обильно текла кровь, виднелись ножевые ранения в грудь и другие области, где легко перерезать артерии. Еще присутствовали сломанные руки и ноги, спины. У пары охранников были сломаны шеи, причем так, словно кто-то пытался открутить им головы.

Вдвоем Хорн и генерал вышли на солнечный [свет из холодной полутьмы лестницы. Капп отдал честь генералу. Ответный салют был полон точеной четкости. Деваронец протянул руку.

- Для меня честь встретиться с вами, генерал.

- Примите мою благодарность вам и вашим людям.

Додонна широко улыбнулся, передавая заимствованный бластер Хорну:

- Никогда не сомневался, что ты исполнишь обещание, Корран. Тебе это удалось даже быстрее, чем я ожидал.

- Не так быстро, как хотелось бы, но военный правитель Зсинж и Гранд адмирал Траун отняли у нас немало времени.

Хорн переложил шлем в левую руку, повернулся к Каппу, чтобы пожать руку лидеру Первой команды. Освобожденные пленники направлялись мимо валяющихся на земле искореженных дверей к двум припаркованным во дворе фрахтовикам. Скользнув по ним взглядом, Корран поинтересовался:

- Кстати о ваших людях, где они?

- Они все здесь,- улыбнулся Капп, делая широкий жест руками.

Хорн оглядел двор и увидел с полдюжины двуногих, которых не смог распознать сразу. Мускулистые руки и ноги маленьких серокожих существ были словно сотворены для драк. Глаза провожали каждого проходящего с выражением хищника, высматривающего жертву. Когда кто-нибудь благодарил их, существа улыбались, обнажая острые зубы. Поверх домотканой одежды они носили пояса с бластерной кобурой, кинжалом в ножнах и несколькими метательными ножами в задней части пояса.

- И это все твои люди? - хмуро полюбопытствовал Хорн.

Капп захохотал.

- Они ногри, Корран. Полдюжины более чем достаточно.

- Эти ребята ногри? Рад, что они на нашей стороне.- Он присмотрелся к одному и получил в ответ широкую, похожую на оскал, улыбку.- Они точно на нашей стороне?

- Они работали на Империю, потому что Вейдер обманул их. Принцессе Лейе удалось привести их на нашу сторону. Они мирный народ, но готовы воевать вместе с нами, чтобы воздать за некоторые вещи, которые Империя заставила их сделать.

Капп предложил Додонне руку, и старик оперся на нее.

- Генерал, пойдемте заберем вас с этого камешка.

Корран ткнул в небо.

- Что случилось там?

- Группа Бела Иблиса разнесла "Возмездие" и "Мудрость Императора". Мостик "Возмездия" больше не существует, и Креннель с ним вместе. Экипажи "Связующего" и "Решительного" сообразили, что у нас преимущество огневой мощи, и предпочли амнистию Новой Республики альтернативе быть стертыми в пыль.- Капп легкомысленно пожал плечами.- Думаю, политики сделают Гегемонию частью Новой Республики, и эти ребята будут оставлены здесь для поддержания порядка. Они защищают свои дома, нам незачем их убивать.

- Победа, победа! - Корран глубоко вдохнул и махнул рукой в сторону фрахтовиков.- Я догоню. Мне надо проветриться.

Он пробежался туда, где стоял его "защитник", и улыбнулся заходящему на посадку истребителю Веджа. Подождал, пока командир вылезет из кабины, и предложил руку.

- Спасибо за предупреждение. Там стало немного жарковато, но ничего серьезного.

- Здорово.- Ведж оглядел тюрьму и бывших заключенных.- Всех вывели?

- Насколько могу судить, да. Вы добрались до клона Исард?

Ведж ухмыльнулся.

- Полковник Лоррир управлял челноком с дистанционного пульта, я узнал его манеру полета. Мин и Гэвин сбили челнок, я вычислил точку исхода управляющего сигнала и передач, ну и разнес ее двумя ракетами. Весь тренировочный центр в минусе.

Корран вздернул бровь.

- Отлично, и мне теперь не вернуть депозит за аренду ящика в зоне отдыха,

- Не волнуйся об этом. Если Новая Республика когда-нибудь выплатит нам наши деньги, я покрою тебе этот убыток.

- Заметано,- Хорн повел плечами, будто стряхивая что-то неприятное.- Капп говорит, наш флот разгромил Креннеля и, оставшись без лидера, остальные сдались. Все вышло очень гладко.

- Так и есть. Почему дергаешься?

- У нас получилось довести дело до конца лучше, чем предполагали, без помощи Исард,- глаза Коррана превратились в маленькие щелки.- Так где же она и насколько хорошо проводит этот день?




Узкая, словно наконечник гигантского копья, "Лусанкия" висела посреди верфей Билбринги, напоминая клинок, который ждет, когда его вонзят в сердце врага. Восьмикилометровый корпус был полностью восстановлен, вдоль бортов бежала цепочка огней, нос вновь заострился, броня усилена и выкрашена в серый цвет. Две кроваво-красные эмблемы Альянса украшали днище и верхнюю палубу корабля... скорее - пачкали его, по мнению той, которая разглядывала сейчас исполина Но с другой стороны, рассуждала сама с собой женщина, невозможно спрятать корабль "суперкласса". Исард весело рассмеялась. Новая Республика пыталась укрыть от нее "Лусанкию", распустили слухи, будто корабль разберут на части, а уж те пустят на ремонт мелких жалких суденышек.

Но Снежная королева была уверена, что это все болтовня и вранье. Добровольно "Лусанкию" ей не отдадут, это верно. Такой корабль способен разбить целый флот, он - отличное подспорье для завоевания Галактики.

Женщина прижала ладонь к транспаристиловому иллюминатору фрахтовика. У нее за спиной офицер-связист бубнил в микрофон коды доступа, добытые ее шпионами в Новой Республике. Никто из мятежников не помешает Исард вернуть свой корабль.

- КДП Билбринги - "Торопыге", вам дано разрешение на стыковку с башней. Следуйте курсом три-три-два точка три-четыре-пять.

- "Торопыга" - КДП, три-три-два точка три-четыре-пять, подтверждаем. Конец связи.

Исард посмотрела на свое отражение.

- Данные сенсоров, пожалуйста

- Гравитация и атмосфера лишь на тридцати процентах корабля, в рабочих отсеках, расположенных вдоль центральной оси и в палубной надстройке. Активны только основные системы, орудия не действуют. Двигатели в ждущем режиме.

Отражение гравиакустика кивнуло на монитор.

- Приблизительно пятьсот смешанных жизненных форм на борту, люди и прочие. В основном все находятся в кормовых отсеках, устраняют повреждения, полученные у Тайферры.

- Великолепно. Капитан, начинаем стыковку.

С жадно расширившимися глазами Исард наблюдала, как увеличивается в размерах "Лусанкия". Она не кривила душой, утверждая, что побег Хорна осквернил этот великолепный корабль, опозорил его. Исард от всей души радовалась, когда Разбойный эскадрон безжалостно обстреливал "разрушитель", не желая иметь с обесчещенным кораблем ничего общего. Да, она приказала капитану Дриссо бежать до того, как мятежники смогут уничтожить "Лусанкию", но, как, впрочем, и было задумано, распоряжение возымело обратный эффект. Дриссо остался на Тайферре и погиб в бою, как и рассчитывала Йсанне Исард.

Теперь же после стольких лет размышлений над совершенными в прошлом ошибками Снежная королева осознавала, как именно повлияли на нее тот побег и вынужденная эвакуация с Центра Империи. Они истощили ее. Во время правления на Тайферре ее мозг работал нечетко. Исард совершила промахи, которых могла избежать. Как сейчас она это понимала! Потеря Центра Империи и едва удавшийся перелет с Тайферры оказались суровым испытанием, в котором сгорели отчаяние и безумие. Кампания Трауна помогла собраться с новыми силами, докопаться до источников информации и найти одну из многочисленных секретных баз, с которой Исард намеревалась возобновить поход к вершинам власти.

А для этого ей позарез требовалась "Лусанкия", прошедшая очищение на Тайферре. Новая Республика прибрала корабль к рукам; сначала на нем устроили мобильную ремонтную базу (а заодно починили и сам "звездный разрушитель"), потом перевели на Билбринги, где завершили ремонтные работы. Новая Республика полностью восстановила "Лусанкию".

А теперь я ее забираю. Командуя "суперразрушителем", гораздо легче приструнить зарвавшихся военачальников, чем без него. Сравнявшись с ними в силе, Исард сможет угрожать им расправой, если не согласятся на сотрудничество. Терадок и Харсск поначалу будут огрызаться, но та же Тавира встанет под знамена Снежной королевы вместе со своим кораблем. А дальше можно будет договориться с наследником Трауна, кем бы он ни оказался, и даже объединить разобщенные миры, сохранившие верность Империи. Пройдет совсем немного времени, и Исард выкует новую Империю, ударит по республиканцам и разобьет их. И построю государство, которым гордился бы сам Кос Палпатин.

"Торопыга" сбросила ход у палубной надстройки гигантскою соседа, развернулась на девяносто градусов, ориентируясь на стыковочный воротник у основания башни. По настилу затопали обутые в тяжелые ботинки ноги; это вышли на позицию десантники майора Телика, готовые к захвату корабля. Они очистят мостик для тщательно выбранного среди флотских офицеров экипажа, специально обученного управлять "звездным разрушителем" суперкласса.

В ушах неприятно щелкнуло - выровнялось давление. Исард отвернулась от иллюминатора и спустилась на нижнюю палубу. Упакованные в темно-серую броню десантники нырнули сквозь переходник на "Лусанкию". За ними бодрой трусцой следовали одетые в черное моряки.

Исард тоже шагнула к шлюзу, но ее остановил капитан "Торопыги".

- Эскадрильи полковника Вессери совершили прыжок в систему и патрулируют пространство на тот случай, если гарнизон Билбринги вышлет войска. Я передал им, что вы вызовете их с "Лусанкии" или штурм пошлет им координаты, когда мы уйдем отсюда,

- Прекрасно,- Исард смерила капитана взглядом от макушки до пят.- Наверное, сейчас самое подходящее время для вас получить в командование что-нибудь посолиднее затрапезного фрахтовика.

Офицер улыбнулся:

- С превеликим удовольствием.

- Явитесь на мостик и дайте мне знать, когда окажетесь там.

Капитан расправил плечи.

- Вы окажете мне честь, если позволите сопровождать вас на мостик, госпожа директор.

- Несомненно, но я направляюсь не туда.

- У нас всего лишь пятьдесят десантников на весь корабль. Не везде сейчас безопасно.

Исард поддернула левый рукав и продемонстрировала закрепленную на предплечье кобуру с небольшим бластером.

- Я не так уж беззащитна, капитан Уинтль.. Свяжитесь со мной, когда доберетесь до мостика.

- Как прикажете,- офицер чуть ли не вприпрыжку убежал на "Лусанкию", словно мальчишка, которому подарили на день рождения первый в его жизни флаер.

Исард улыбнулась, проводив его взглядом, не столько порадовавшись энтузиазму, сколько от пришедшей в голову мысли. Позволь кому-нибудь приблизиться к мечте или внуши, будто желанный предмет находится на расстоянии вытянутой руки, и тем откроешь его для удара. Такого человека легко уничтожить. Радость ослабляет защиту, а затем следует гибель.

Одинокое эхо шагов напомнило Исард ее первое появление на "Лусанкии", когда Император привез Йсанне в одно из тайных убежищ на орбитальном дворце над Центром Империи. Одном из многих. Император позволил ей первой взойти на борт гигантского корабля, первой прикоснуться к нему, первой увидеть его. Если верно то, что сам акт соприкосновения с чем-либо изменяет этот предмет, значит, Йсанне Исард повлияла на "Лусанкию" и изменилась сама. Корабль стал источником ее силы. Он таился, когда ей приходилось скрываться.

Снежная королева вошла в кабину турболифта и поднялась на несколько уровней. Тускло освещенный коридор привел ее к красной двустворчатой двери. Женщина прижала ладонь к ее центру, и дверь открылась. Йсанне улыбнулась. Способность корабля узнавать свою хозяйку была вшита в базовые системы, куда дотянется не всякий "ледоруб". Новая Республика раскопала далеко не все секреты "Лусанкии".

Исард очутилась в помещении, небольшом по планетарным стандартам, но огромном, если сравнивать с каютами, даже если сам корабль размером с небольшой город. Император распорядился отделать стены деревом экзотических пород, он знал, чем порадовать Йсанне. Приглушенный золотистый свет согревал комнату, и впервые за долгое время Снежная королева не ощутила холода и одиночества.

Она сделала несколько шагов и заметила перемену. Задняя стена между дверью в соседнее помещение и небольшим встроенным шкафом раньше была украшена эбонитовой инкрустацией в виде имперской эмблемы. Теперь же панель целиком была вынута, а на новой был сделан из красного дерева герб повстанцев.

Исард были омерзительны его гладкие очертания и округлости. По ее понятиям, в этом знаке не было силы, способности вдохновить и поднять боевой дух. Символ Империи, четкий, угловатый, резкий, источал мощь и требовал присягнуть на верность. Альянс всегда недооценивал влияние знаков. И Снежная королева собиралась преподать мятежникам еще один урок.

Исард прошагала к креслу с высокой спинкой, которое стояло в центре комнаты, погрузилась в мягкие подушки, вдохнула резкий диковатый запах кожаной обивки, навевающий приятные воспоминания. Отстегнув с пояса комлинк, она вставила его в специальное гнездо на массивном подлокотнике.

- Капитан Уинтль, будьте добры доложить. Встроенный в пол голографический проектор продемонстрировал изображение офицера в три четверти человеческого роста.

- Прошу прощения, госпожа директор, но я только что добрался до места. Атмосфера здесь более разреженная, чем ожидалось. Примерно как на горных вершинах. Мы стараемся восстановить давление воздуха до нормы. Судя по всему, атмосферу подгоняли для верпинов, мы нашли следы их пребывания.

- Ясно,- Исард прищурилась.- Возникли проблемы? Восстановить давление проще простого.

- Да, бесспорно, но управление блокировано. Оно переведено на вспомогательный мостик. Мы собираемся послать туда команду.

Складка между бровей Снежной королевы стала чуть глубже.

- Отправьте с ними десантников. Не медлите. Я буду ждать их на вспомогательном мостике.

- Как прикажете, госпожа директор.

- И поторопитесь, капитан Уинтль. Конец связи.

Снежная королева извлекла комлинк из гнезда и встала, только сейчас заметив, что дверь в соседнее помещение открыта, а на пороге с бластером в руке стоит молодая женщина, Исард задумалась лишь на секунду, затем неторопливо кивнула,

- Так-так, ты, должно быть, Вессири. Работаешь на Кракена, Была замужем за одним из моих агентов.

Темные глаза гостьи похолодели.

- Дирик никогда не был твоим агентом. Он тебе не подчинялся.

- То есть лгут прочитанные мной доклады, а твой муж по собственной воле стрелял в Киртана Лоора. После чего ты убила его,- Йсанне позволила себе улыбнуться,- Хочешь, я расскажу тебе о твоем муже? Он сломался почти сразу же. Мы только привязали его к креслу, а он уже принялся лепетать все подряд. Я знаю о тебе почти все, каждую деталь вашей с ним интимной жизни. Я знаю, почему, например...

- Заткнись.

Слова не удивили Снежную королеву, удивила интонация. Исард ждала пронзительного истеричного визга, который означал бы, что удар достиг цели. Вместо этого Вессири говорила будничным тоном, почти равнодушно. Йсанне не поверила в спокойствие этой женщины. И долго она не продержится...

Вессири покачала головой.

- Здесь командуешь не ты, Исард. На вспомогательном мостике трое моих солдат. Твоя команда в рубке неожиданно испытает острую нехватку кислорода и крепко уснет. А те, что сейчас в коридоре, окажутся запертыми в отсеке, где кислорода будет в пять раз больше нормы. Даже если у них есть с собой дыхательные маски, давление не позволит им сделать даже вдох. Они тоже потеряют сознание.

Исард поменяла частоту на комлинке, поднесла небольшой передатчик к губам.

- Слушайте меня,- интерком разнес ее слова по всему кораблю.- Я - Йсанне Исард. Троим существам на вспомогательном мостике я предлагаю по двадцать пять миллионов имперских кредиток каждому за то, что вы передадите корабль моим людям. Если ваши коллеги не согласятся, убейте их и заберите их долю.

Опять включился голографический проектор, показав высоченного детину с искусственным глазом и шапкой седых волос. Рядом со здоровяком стояла темноволосая девушка и ботанка с белыми пятнами на черной шкуре.

- Говорит Бустер Террик, временный капитан "Лусанкии",- объявил громила.- Мы тут переговорили с экипажем и пришли к решению, что во всей Галактике не хватит кредиток, чтобы оплатить этот корабль. Йелла, пришей эту стерву, и покончим с делом.

Когда голограмма погасла, Исард перевела взгляд на женщину с бластером.

- Итак, я вынудила тебя застрелить собственного мужа, а теперь ты хладнокровно убьешь меня. Таков ваш план?

Вессири опять покачала головой.

- Понятие Бустера о справедливости более прямолинейное, чем у меня, зато не столь рафинированное.

- Неужели? И ни малейшего желания отомстить? - Исард выгнула бровь.- Я сломила твоего мужа, подчинила его своей воле, лишила рассудка, превратила в безвольную марионетку. И что же? Ты все еще не жаждешь видеть мой труп?

- Я и слезы не пролью над твоим мертвым телом,- кореллианка вдруг улыбнулась.- Хотя смерть чересчур хороша для тебя, знаешь ли. Она лишит тебя шанса мучительно размышлять над тем, как же мы тебя разыскали, откуда узнали, что ты явишься на этот корабль.

При мысли о собственной предсказуемости у Исард мороз пробежал по спине, но Снежная королева спрятала растерянность за улыбкой.

- Мне действительно любопытно, откуда стало известно о том, что я жива. Все остальное я как-нибудь додумаю сама. Ни одно из посланий Хор-на не вышло наружу.

- Нет? А когда ты в последний раз проверяла запертых на складе дроидов?

В желудок как будто вгрызлись сделанные изо льда твари - незнакомое до сих пор ощущение.

- Дроидам вставили блокираторы и удерживали в качестве заложников, но никто их не контролировал,- задумчиво произнесла Йсанне Исард.- Стало быть, один убежал.

- Вообще-то два,

- Служба безопасности базы будет наказана за подобное упущение,- Снежная королева кивнула в знак признательности.- В следующий раз я не совершу подобную ошибку.

- Следующего раза не будет.

- Неужели? Новая Республика не осмелится судить меня. Под удар попадут многие люди и нелюди из вашего правительства. Мне известны все их секреты, включая тайны вашего разлюбезного Сената.

Улыбка Снежной королевы стала шире.

- Нет, милочка, министерство юстиции не станет судить меня.

- Это верно,- Вессири ответила противнику такой же улыбкой.- Ты пыталась захватить республиканский военный корабль. Это пиратство, а за него полагается - и будет обеспечен - военный трибунал. Никакого публичного разбирательства, ни единого шанса пробудить истерию в народе. Тебя осудят и пошлют в тюрьму самого строго режима.

Светловолосая молодая женщина помолчала.

- Я понимаю так, что обдумывается вопрос, не оставить ли тебя здесь, на "Лусанкии". Анонимный заключенный, в обслуге лишь дроиды, всеми забытый, запертый в тюрьме, которую сам же придумал и создал. На всю оставшуюся жизнь.

Перспектива ошеломляла и не радовала, Исард все обдумала. Страх перед жизнью под замком был сильнее, чем страх перед смертью. Снежная королева приняла решение.

Она вскинула левую руку, бластер скользнул из кобуры в ладонь, но потрясение сказалось на реакции, и первый выстрел пришелся Вессири в плечо. Хотя оружие кореллианка не выпустила и выстрелила в ответ. Исард почувствовала, что ее отбрасывает назад; от удара спиной и затылком о переборку из глаз посыпались искры, а боль прокатилась от живота к ногам. Соскальзывая на палубный настил, Снежная королева услышала приглушенный металлический лязг бластера и опустила взгляд. Красный китель дымился. А от дыма слезились глаза. Внутри как будто пульсировал огонь, каждый вдох давался с трудом. По ногам потекла кровь.

Иоанне посмотрела на Вессири и открыла рот, чтобы отпустить еще одну колкость в адрес ее мужа, но в легких не хватило воздуха. Твердый взгляд, ломавший имперских придворных и вселявший ужас в подчиненных, расфокусировался.

А затем, до того как Снежная королева изыскала иной способ причинить другому боль, мир почернел. В последнее мгновение жизни в убежище, дарованном ей Императором, Йсанне Исард осознала, как подвела своего господина, А еще она сказала себе, что смерть в конечном счете не такая уж плохая штука.




Корран Хорн оказался в центре вечеринки, устроенной на "Лусанкии", и неожиданно для себя ощутил бурю противоречивых эмоций. Бывших заключенных и всех, кто контактировал с ними, привезли на "Лусанкию" и разместили с комфортом на палубе, где обычно жил экипаж. В две недели, которые понадобились медикам для завершения всех проверок на инфекции, их обслуживали только дроиды.

Освобождение пленников стало поводом для торжества на широкую ногу. Со всей Новой Республики съехались официальные лица и важные персоны. Б дальнем конце громадного, пышно украшенного по случаю праздника зала раскинулся транспаристиловый обзорный экран, открывающий великолепный вид на носовую часть корабля. Спиной к нему стоял генерал Додонна в компании адмирала Акбара, генералов Бела Иблиса и Антиллеса. Мимо них двигался непрерывный поток доброжелателей, с которыми поенным приходилось обмениваться комментариями, взглядами, рукопожатиями и улыбками. Додонна тепло приветствовал тех, кого помнил с Йавина и раньше. Стоя под взглядами сотен гостей, он излучал теплоту и мудрость, которые снискали ему уважение бывших заключенных.

Корран улыбнулся, но улыбка вышла немного кривой. Во время попытки побега с "Лусанкии" Йан Додонна убил человека, пытавшегося остановить Коррана. Дороге на свободу больше ничто не препятствовало, и Хорн предложил До-донне идти с ним. Тот отказался, зная, что в случае его побега Исард убьет других пленников. Он обменял свою свободу на их жизни, и эта жертва принесла ему еще два года заключения. Корран не был уверен, что смог бы сделать такой выбор. Надеюсь, что смог бы, но не знаю, настолько ли я хороший человек, думал он, потягивая кореллианский виски.

Хотя все вокруг казались безумно счастливыми - раскатистый хохот Бустера разносился аж по всему залу,- Корран чувствовал себя не в своей тарелке. На прошлом торжестве, куда его пригласили, погиб Урлор Сетте. Та смерть в какой-то мере привела их всех сюда. Друзья погибали, множество людей страдали...

Среди беспорядочно двигающейся толпы Хорн приметил Гэвина Дарклайтера, разговаривающего с Мином Дойносом и двумя людьми, которых он опознать не сумел. На лице Гэвина играла улыбка, но по скованным движениям и коротким ответам Корран догадался, что гибель Асир все еще довлеет над ним. Надо будет поговорить с ним, разделить часть тяжелой ноши, решил Корран. Гэвин сильный человек, нужно только, чтобы кто-нибудь напомнил ему об этом.

Подошел Уэс Йансон и от всей души хлопнул Коррана по спине.

- Для мертвецов мы хорошо выглядим, как думаешь?

- Ну, в этот раз для меня все прошло гораздо лучше, чем в прошлый,- засмеялся Корран.- Но не стоит притворство мертвым делать привычкой.

Уэс мрачно кивнул, хотя его улыбка лишь слегка потускнела,

- Когда я думал, что вы, ребята, все погибли...- он поежился и откашлялся.- В общем, ты не представляешь, как я был рад увидеть вас снова, хоть и через транспаристиловую стенку изолятора.

- Немного представляю,- его собеседник кивнул в сторону входа в зал.- У меня до сих пор в ушах звенит от радостного вопля Веджа. Совершенно не держал себя в руках.

- Ага, а на танец эвоков, который он сплясал, страшно было смотреть.

- Смотреть? Да я не знал, куда ноги девать, чтобы он их не отдавил.

Оба рассмеялись. Кореллианин кивнул другу:

- Хотел бы я, чтобы ты был с нами на Куитрике. Очень рад, что ты снова здесь.

- Да, быть мертвым совсем не то, что быть на службе.

Уэс подмигнул и убрел куда-то искать Антиллеса. Корран пошевелился, разминая затекшие плечи. Уэс небось собирается опробовать на Вежде какую-нибудь эвокскую шутку, а тот будет его за это шутливо ненавидеть. Хорн развернулся и улыбкой приветствовал Йеллу и Миракс, пробиравшихся к нему сквозь толпу.

Миракс вся светилась в своем длинном платье без рукавов, кокетливо приспущенном с одного плеча. Платье казалось черным, но сверкающие всеми цветами радуги булавочные головки отражали свет и создавали миллиард крошечных радуг. Волосы она забрала в высокую прическу, а в мочках ушей поблескивали бриллиантовые сережки-гвоздики. На Йелле было длинное белое платье и короткий пиджачок поверх него. На шее - единственный брильянт на платиновой цепочке, при ходьбе рассыпающий вокруг блики света. Волосы скреплял простой черный шнурок. Не такая сверкающая, как Миракс, Йелла обладала неповторимой аурой элегантности и благородства. Миракс взяла Коррана под руку.

- Развлекаешься?

- Теперь да,- он одарил жену искренней улыбкой.

Присутствие Миракс, тепло ее тела окатили его волной умиротворения, вытеснив дурные предчувствия.

- Как твое плечо, Йелла?

Она мягко повела левым плечом вперед-назад.

- Прекрасно. Могу двигать им как угодно. Ничего, с чем не справилась бы бакта. Тебе ли не знать, ты выжил с худшими ранами.

- Это верно, если есть хоть проблеск жизни, бакта все вылечит.

Йелла кивнула.

- Рад выбраться из изолятора?

- Очень.- Корран мотнул головой в сторону генерала Додонны.- Странное ощущение снова быть в каком-то смысле пленником на "Лусанкии". Мы исходили всю палубу, на которой нас заперли и которая оказалась к тому же той же самой, где нас держали в тот раз. Правда, сейчас условия намного лучше.

- "Лусанкия" теперь выглядит совершенно иначе, чем когда мы здесь поженились,- Миракс отобрала у него стакан с виски и сделала глоток.- Сейчас мне нравится гораздо больше.

- Думаю, здесь проводили большой ремонт. В носовой части есть целая секция, куда запрещено входить биологическим существам, ее обслуживают только дроиды.

Йелла кашлянула с намеком, прикрыв рот рукой.

- Это биолаборатория. Видимо, кому-то из дизайнеров, переделывающих носовую часть, пришло в голову, что туда можно встроить научные и медицинские лаборатории. "Лусанкия" стала больше, чем просто военный корабль. Похоже, чувство иронии толкнуло их построить на борту такую зону, что существуй она, когда распространился вирус крайтоса, она бы помогла расстроить план Исард. В самом сердце этой зоны должна находиться герметичная камера с настолько серьезной защитой, что если случится утечка из нее, во всей зоне немедленно откроются шлюзы в открытый космос. Никакой вирус или микроб не смогут выбраться оттуда живыми.

- Это плюс,- уголки рта Коррана дернулись в слабой улыбке.- Меня немного смущает то, что Исард вернулась сюда. В этом поступке есть смысл, но ей удалось меня обмануть. Она сказала, что рада уничтожению корабля, потому что для нее он уже перестал существовать. По ее словам, я опорочил корабль в ее глазах. Как вы узнали, что она собирается вернуться за ним?

Дамы обменялись взглядами и хихикнули.

- Отец Миракс высказал такую мысль.

- Шутишь!

- Нисколько. В какой-то мере там. присутствовала логика, но немножко извращенная и путанная...

- "Логика Бустера",- вздохнула Миракс.

- Надеюсь, у вас был Ц-ЗПО для перевода. Миракс шлепнула мужа по руке.

- Полегче. Если бы не он, ты бы сражался с этим монстром.

Йелла улыбнулась, глядя на них.

- Бустер исходил из идеи, что Исард хочет снова установить Империю. Затем он расписал шаги, которые ей для этого понадобятся. Где-то там в списке была потребность нанести ее врагам большой урон. Оттуда Бустер перешел к "Лусанкии", которую, по его предположению, восстанавливала Новая Республика, На эту мысль его натолкнули цены деталей на рынках вторичных товаров.

- Кракен дал нам санкцию конфисковать все, что нам потребуется, так что мы вчетвером явились сюда и приняли командование.

- Вчетвером?

Снова обмен взглядами между женщинами.

- Бустер, Йелла, я и техник-верпин, который быстро переключил некоторые провода. Мы заперли всех, и Йелла разобралась с Исард в ее собственном кабинете.

Корран помолчал, затем кивнул.

- Как думаешь, Дирик наконец обрел покой?

- Надеюсь. Исард сделала из него нечто, чем он никогда не хотел быть. Ее смерть не вернет его, но она больше ни с кем не сделает подобное. С этим я могу жить.

- И жить гораздо лучше,- Хорн поежился.- Интересно, не превратится ли она в призрак, бродящий по кораблю.

- Не сомневаюсь, что часть ее всегда будет с "Лусанкией".

- Где и должна быть,- пилот отпил еще виски.- Что-нибудь слышно о полковнике Вессери и его людях?

- Исчез, забрав с собой два эскадрона "защитников",- покачала головой Йелла,- Генерал Кракен не обрадуется, если он вернется.

- Могу понять. Но я не боюсь возвращения Вессери. На свой лад, он человек большой чести. Он будет действовать во благо своих людей.

- Будем надеяться, это не подразумевает пиратство,- Йелла обвела взглядом зал.- Похоже, сейчас начнутся речи.

Корран проследил за ее взглядом. Борск Фей'лиа шел к подиуму, рядом с которым уже стояли адмирал Акбар и генерал Додонна, Остальные официальные липа выстроились шеренгой справа, а на заднем плане дискообразный фрахтовик лениво курсировал вдоль "звездного разрушителя".

- Подойдем ближе?

- Вы двое идите. Мне надо отлучиться, забрать кое-что из комнаты,- Йелла потрепала Хорна по плечу.- Еще одно приключение, которое мы пережили, Корран. Дважды тебя объявляли погибшим, а ты возвращался. Поразительно.

- Это в последний раз,- Миракс одарила мужа тяжелым взглядом.- Если еще кто-то соберется пропасть, то в следующий раз это буду я. Тебе достанутся волнения, понял?

- Понял.- Он повернулся к Йелле: - Не задерживайся надолго, мы займем тебе место за нашим столом.

- Спасибо.

Йелла развернулась и направилась к турболифтам.

Корран взял Миракс за руку, уже в который раз радуясь воссоединению с женой, и подвел поближе к подиуму. Миракс встала перед мужем, прижалась к нему спиной. Он положил ей на плечо подбородок, руками обхватил за талию. Обоим хотелось быть как можно ближе друг к другу, и неважно, что в зале столько народу.

- Так хорошо, что ты все-таки вернулся,- сказала женщина, смакуя тепло, излучаемое близким человеком.- И спасибо тебе за жертву, на которую ты пошел, отослав Свистуна найти меня и сообщить, что ты жив.

- Я все носился с этим планом, а Свистун настоял на его выполнении. Он очень к тебе привязан.

- Как и я к нему,- Миракс извернулась и поцеловала мужа в щеку; Фей'лиа начал пафосную речь.- В конце концов, он мой союзник в задаче по сохранению тебя в целости и сохранности, и мы собираемся заниматься этим еще очень долгое время.

Йелла проскользнула в свою каюту на "Лусанкии" и вставила личный комлинк в совмещенный голографический проектор.

- Вессири вызывает "Звездную паутину".

Над пластиной на секунду зависло изображение плоской тарелки фрахтовика, которое сменилось голограммой Асир Сей'лар - только голова и плечи.

- Я оставила для тебя и Миракс сообщение. Я улетаю.

- Этого не требуется. Асир,- кореллианка взглянула в иллюминатор, за которым висел тот же самый фрахтовичок.- Возвращайся, мы все объясним.

- Нет. Мертвой мне лучше.

- Но Гэвин, он... ему больно. Ты разбила ему сердце.

Ботанка на миг отвернулась от камеры, всхлипнула и вновь посмотрела собеседнице прямо в глаза.

- Я знаю, Йелла. Я знаю, что ему больно, но он справится. Он сильный человек. Он будет горевать, а затем оправится и оживет. Я это знаю. Вспомни, что я говорила с самого начала, когда ты выловила меня у Дистны? О том, почему ты никому не должна говорить, что я жива.

- Борск Фей'лиа - не Император,- Йелла в отчаянии всплеснула руками.- Ты рассказывала, что вам двоим никогда не позволят пожениться и усыновить ребятишек. Что Фей'лиа пообещал сделать вашу жизнь невыносимой. Это превышение власти, и такого нельзя спускать!

- И это я знаю. И ничего не прощу,- Асир оскалилась, обнажив острые белые зубы.- Я отправлюсь на одну из наших колоний и поселюсь там с новыми документами. И буду трудиться, чтобы изменить наше общество, чтобы гарантировать, что в будущем политики не правили бы жизнями ботанов. Если я сейчас вернусь к жизни и раскрою делишки Борска, то одержу победу над ним одним. А система не шелохнется. Одним махом ее не изменишь.

- Гэвин мог бы тебе помочь.

- Я знаю, но предстоит грязный бой, сражение, вести которое могут только ботаны,- она моргнула.- И оно поглотит всю мою жизнь, но я не стану жертвовать жизнью Гэвина. Он слишком хороший человек, и он ни перед чем не остановится. Но я ему не позволю. Он заслуживает лучшего. Помоги ему.

- Обязательно... обязательно. Асир кивнула.

- Благодарю тебя. И прошу прощения, что поставила вас с Миракс в трудное положение. Супруги не должны хранить секретов друг от друга.

- Ты никогда не была замужем, верно?

На мордочке Асир нарисовалось удивление, затем ботанка рассмеялась.

- Нет. Возможно, когда-нибудь. Ладно, я начинаю разбег для гиперпрыжка. Дай Бустеру знать, что, как мы и договаривались, этот корабль будет ждать его у Комменора. Прощай, Йелла, и спасибо тебе.

- До свиданья, Асир, до новой встречи. Фрахтовик разогнался, голограмма исчезла.

Йелла вытерла слезы, взяла комлинк и направилась к двери. Та открылась, на пороге стоял человек, протянув руку к звонку.

- Ведж!

- Привет, я нашел тебя,- на лице командира Разбойного эскадрона появилась застенчивая мальчишеская улыбка,- Я видел Коррана и Миракс, и они сказали, что ты пошла к себе.

- И ты отправился следом,- Йелла усмехнулась.- Похоже, мне придется рекомендовать генералу Кракену сделать тебя полевым агентом из-за твоих исключительных розыскных способностей. Так?

-Не, не очень,- Антиллес почесал в затылке.- Я тут думал, ну, то есть я и раньше думал, просто случая не подвернулось спросить... Корран с Миракс сказали, что оставили место за своим столом, но мне-то придется сидеть с сенаторами, а я их даже не знаю...

- Тебе нужен ведомый?

- Ага, позарез,- он протянул руку.- Возьмешься?

- Похоже, опасная работенка,- Йелла прищурилась.- Думаешь, у меня получится?

- Даже не сомневаюсь. У меня нюх на проныр,- Ведж усмехнулся, взял руку девушки, накрыл ее ладонь своей.- Мы вместе избавили Галактику от Йсанне Исард, а значит, нам уже ничего не страшно.





Энциклопедия составлена по материалам, любезно предоставленным Бобом Витасом


2-1Б - медицинский дроид, разработанный картелями Геентек и "Индустриальная автоматика". Довольно простая конструкция и обширный объем памяти позволяют 2-1Б совершать множество медицинских операций и процедур, от самых простых до самых сложных.

Авес - второй пилот и один из самых преданных помощников Тэлона Каррде. Вскоре после битвы при Билбринги Каррде отдал Авесу в командование собственный корабль.

Акбар - представитель расы мои каламари, адмирал флота Новой Республики, в дальнейшем - главнокомандующий. Когда Империя оккупировала его планету Каламари, Акбар попал в плен и был подарен Гранд Моффу Таркину в качестве личного раба Пользуясь своим положением, он повсюду следовал за Таркином, чтобы собрать как можно больше информации о военной машине Империи в надежде совершить побег и передать эту информацию повстанцам. В период назначения Таркина на Звезду Смерти Акбар воспользовался случаем и бежал. Он командовал объединенными силами Альянса в битве при Эндоре. Когда была сформирована Новая Республика, Акбар вошел в правительство в качестве военного советника и служил Республике до тех пор, пока главой Республики не был выбран его старый антагонист Борск Фей'лиа, давно пытавшийся дискредитировать адмирала. После этого события Акбар решил подать в отставку.

Аксксила - планета, про которую Хэн Соло сказал, что она похожа на "Корускант, вывернутый наизнанку и превращенный в тюрьму, где правят заключенные". Сбежавший на эту планету Сате Пестаж связался с Лейей Органой, чтобы заключить с ней соглашение, но Йсанне Исард приказала захватить планету и казнить население за помощь Органе, Хэну Соло и Разбойному эскадрону, несмотря на то что преобладающая часть местных жителей даже не подозревала о их присутствии.

Антигравитационный двигатель - планетарная установка космического корабля, которая позволяет преодолеть гравитацию, благодаря чему корабль способен взлетать и осуществлять полеты в атмосфере. Они также называются репульсионными двигателями и используются при внутрисистемных полетах, чтобы воздействие гипердрайва не сказывалось на обитателях планет.

Антиллес Ведж - уроженец планеты Кореллия, провел детство на орбитальном комплексе Гус Трета. Его родители Джаггед и Зена владели там заправочной станцией. Ведж, получив, кроме большой суммы денег, хорошую тренировку по пилотированию кораблей различных типов, готовился к поступлению в Академию. Именно тогда заправлявшийся пиратский корабль "Бузззер" под командованием Локи Хаска стал взлетать, спасаясь от прибывших кораблей Службы безопасности Кореллии. К несчастью, заправочные шланги не были отключены, вылившееся топливо загорелось, и родители Веджа были вынуждены катапультировать заправочный комплекс, чтобы спасти основную станцию. Родители Веджа погибли, сам Ведж вместе с Бустером Терриком отправился за пиратами на корабле Z-95 "охотник за головами". Им удалось уничтожить пиратский корабль. До присоединения к Альянсу Ведж занимался различными работами, вплоть до перевозки контрабанды, У повстанцев он продемонстрировал отличные качества летчика-истребителя и выполнял различные задания, такие как эскортирование транспортов и разведовательные полеты, позднее был зачислен в звено Т-65 во время битвы на Йавине. Впоследствии - командир элитного Разбойного эскадрона, генерал Новой Республики (дважды отказывался от повышения, пока его не вынудили принять его) и офицер штаба флота. Вскоре после заключения мира между Империей и Новой Республикой Ведж вышел в отставку, хотя периодически оказывал помощь своему преемнику. Вернулся на службу во время вторжения йуужань-вонгов.

Арнотиан - имперский генерал, в чьем ведении находился завод по производству ДИ -защитников. После битвы при Эндоре разорвал связи с Империей, но не смог удержать оборону, когда Йсанне Исард предприняла попытку захватить завод. Исард распорядилась казнить генерала за нарушение субординации.

Асир Сей'лар - ботанка из знатного рода, по заданию разведки посланная на Корускант. Сотрудничала с Разбойным эскадроном во время взятия планеты войсками Альянса, позднее стала пилотом этой элитной эскадрильи. Между ней и пилотом того же подразделения Гэвином Дарклайтером завязался имевший продолжение любовный роман.

Астромеханический дроид - маленький дроид, созданный для использования на небольших грузовых космических кораблях. Он представляет собой независимый навигационный компьютер, запрограммированный также для ремонта космических кораблей. Лучшие астромеханические дроиды производит компания "Промышленные автоматы", в том числе серии Р2, Р5 и Р7.

Бакта - гелеобразная жидкость, культивирующая оригинальные микроорганизмы, подстегивающие процесс регенерации. Была создана на Тайферре. Когда Палпатин стал императором, он наложил запрет на производство бакты другими лабораториями, за исключением двух корпораций.

Белл Арета - уроженка Кореллии, офицер флота Альянса, Пилотировала транспортный корабль во время эвакуации базы "Эхо" после битвы на Хоте. По служебной лестнице добралась до адмирала и получила в командование "звездный разрушитель" класса "виктория".

Бел Иблис Гарм - легендарный представитель Кореллии в сенате Старой Республики. При установлении Империи наемные убийцы, посланные Палпатином, отыскали Бел Иблиса и его родных на Анхороне. Вся семья погибла, только самому сенатору удалось спастись. Бел Иблис связался с Мои Мотмой и Бэйлом Органа, и три заговорщика подписали так называемый Кореллианский договор, положивший начало Альянсу. Тем не менее Иблису показалось, что Мои Мотма намерена вытеснить его, бывший сенатор вышел из Альянса, чтобы сражаться с Империей собственными силами. Ему удалось сплотить вокруг себя группу бойцов, которая наносила удары с тайных баз. После победы Альянса при Эндоре Бел Иблис продолжал партизанские действия, поскольку его предубеждение против Мон Мотмы подсказывало ему, что та постарается превратить Новую Республику в диктатуру. Позднее им удалось уладить свои разногласия, и Гарм Бел Иблис вошел в состав правительства Новой Республики.

Белария - фрукт, сок из которого обожают иторанцы.

Блокиратор - устройство, ограничивающее функционирование дроидов, вставляется в специальный разъем и управляется либо голосом, либо внешним пультом Иногда называется блоком послушания.

Борлейас - четвертая планета в системе Пирия. До гражданской войны здесь располагались лаборатории "Алдераан биотикс", позднее Империя основала на планете собственную базу.

Борск Фей'лиа - ботан, уроженец ботанской колонии Котлис, присоединился к Альянсу вскоре после битвы при Йавине. Руководил миссией по получению планов Звезды Смерти, чем заслужил место среди руководства Альянса, а позднее - кресло в Совете

Новой Республики. Фей'лиа хитроумно настраивал одних советников против других с целью набрать как можно больше политического веса и власти. Одним из основных его шагов было внедрение в Совет идеи о взятии Корусканта. Постоянный и неутомимый оппонент адмирала Акбара. После подписания мирного соглашения с адмиралом Пеллаэоном возглавил Республику и управлял ей более двадцати лет. Во время вторжения йуужань-вонгов и обнародования фактов манипуляции с приказами был вынужден сдать руководство военным. Погиб, взорвав вместе с собой йуужань-вонгов в императорском дворце на Корусканте.

Ботаны - раса двуногих, покрытых мехом существ с планеты Ботавуи. Политики по природе, непревзойденные мастера торговать информацией. Держат шпионскую сеть, которая превосходит любые подобные формирования, какие только могла создать Империя или Старая Республика. Вскоре после битвы при Йавине ботаны присоединились к Альянсу.

Брелор - одна из многих обитаемых лун Комме-нора. Император Палпатин отдал Брелор Йану Додонне за службу Империи, но после подослал к нему там убийц.

Брентаал - сухая планета с восемью континентами, окруженными солеными океанами. Расположена между Перлемианским торговым путем и Хидианским маршрутом, четвертая планета одноименной системы. Экономическая и политическая жизнь подчинена знатным семьям. Во времена Нового порядка сюда был назначен имперский губернатор Джеррод Маклайн. Вскоре после битвы при Эндоре планета была освобождена от имперского влияния Разбойным эскадроном в конфликте, известном как битва за Брентаал. Не является туристическим центром, в основном из-за загрязненной атмосферы. Население занимается очисткой воздуха, но запах метана по-прежнему отпугивает гостей.

Брентаал-4 - спутник планеты Брентаал, на котором располагалась имперская база в системе Брентаал. Был захвачен Разбойным эскадроном, так как адмирал Лон Исото не оказал сопротивления. По некоторым данным Брентаал имеет всего два спутника.

Вейланд - примитивная, провинциальная планета, которую Император Палпатин выбрал для хранения высокотехнологичных проектов, таких как маскирующее устройство и клонирующие цилиндры Спаарти. На планете обитают псаданы и минейрши, родственные разумные расы. Позднее туда были переселены с Хоногра ногри. Период обращения вокруг оси - 23 стандартных дня, год составляет 353 местных суток.

Вессири Йелла - кореллианка, бывшая напарница Коррана Хорна и Гила Бастры, ранее работала в КорБезе, затем стала членом Службы безопасности Новой Республики. Была замужем за Дириком Вессири. Позднее была заброшена на Корускант в качестве тайного агента под именем Ирин Фоссир, младшего медицинского техника Биомеханической клиники Рохайр. Помогала Веджу Антиллесу во время взятия Корусканта. После событий на Адумаре приняла предложение Антиллеса стать его женой.

Гадерффай - традиционное оружие тускенов. Топор с двумя лезвиями, короткой рукоятью и крюком. Порой может называться палкой или жезлом гаффи.

"Голан I" - боевая орбитальная станция. Общая длина корпуса - 1231 метр. Вооружение - 28 турболазерных батарей, 6 проекторов луча захвата, 5 торпедных шахт. Экипаж - 213 человек, не включая 112 канониров и 40 солдат. При полной загрузке продовольствием способна на трехмесячный автономный полет.

"Голан II" - боевая орбитальная станция. Общая длина корпуса - 2158 метров, ширина - примерно 1000 метров. Вооружение - 35 турболазерных батарей, 8 проекторов луча захвата, 10 торпедных шахт. Экипаж - 500 человек, не включая 149 канониров и 80 солдат. При полной загрузке продовольствием способна на трехмесячный автономный полет.

"Голан III" - боевая орбитальная станция следующего поколения. Общая длина корпуса - 2600 метров. Вооружение - 50 турболазерных батарей, 24 торпедные установки, 15 проекторов луча захвата. Экипаж - 880 человек, не включая 228 канониров и 100 солдат.

Дарклайтер Биггс - друг детства Люка Скайуокера. Он родился на Татуине, семья его была зажиточной, торговала продуктами питания. Отец был готов дать все, что ему хотелось, а Биггс старался во всем походить на других парней в Анкорхаде. Однако это не помешало ему подружиться с Люком Скайуокером, а тот сумел разглядеть в богатеньком мальчике подлинную суть. Когда положение и богатство отца открыли Биггсу дорогу в Академию, он не смог отказаться. Он попрощался с друзьями и отправился в Академию, которую с отличием окончил. Потом Биггс получил назначение на "Ранд Эклиптик", где служил под командованием капитана Хелиеска в эскадрилье "Уклонисты" вместе с Хобби Кливианом. Оба они наладили контакт с Альянсом и раскрыли Биггсу глаза на злодеяния Империи. После краткой остановки на Татуине, чтобы проститься с Люком и остальными друзьями, Биггс вместе с Хобби и несколькими товарищами при поддержке капитана Хелиеска поднял у Бестина мятеж и ушел в гиперпрыжок, чтобы присоединиться к Альянсу. Перед началом битвы у Йавина Биггс получил назначение пилотом в "красное" звено истребителей Т-65, и на Йавине IV он перед самым сражением вновь встретился с Люком. При атаке на Звезду Смерти Биггс погиб, прикрывая Люка Скайуокера от имперских ДИ-перехватчиков.

Дарклайтер Гэвин - уроженец Татуина, пилот Разбойного эскадрона, двоюродный брат Биггса Дарклайтера,

ДИ -истребитель - один из первых кораблей этой серии, разработанный компанией "Сейнар Системе". Длина корпуса 6,3 метра, досветовая максимальная скорость 100 НГСС, скорость в атмосфере до 1200 км/ч.

Системы, используемые в конструкции корабля:

- система наведения "Сейнар Системе Т-s8"

- ионный генератор "Сейнар Системе I-a2b"

- навигационный модуль "Сейнар Системс N-s6"

- двойные ионные двигатели "Сейнар Системс P-s4"

- контрольная система "Сейнар Системе F-sЗ.2"

- два ионных маневровых двигателя "Сейнар Системс P-w401"

- две лазерные пушки "Сейнар Системе L-s1"

- армированные солнечные панели

Додонна Йан - один из самых выдающихся военных деятелей Старой Республики. Вместе со своим другом и боевым товарищем Адаром Таллоном считался непревзойденным тактиком. Додонна был капитаном "звездного разрушителя". Когда узнал о гибели Таллона, он подал в отставку. После того как Палпатин провозгласил себя Императором, были проверены архивные записи, но Додонну посчитали слишком старым для военной службы и приговорили к казни. Додонна обратился к Альянсу, был принят повстанцами с распростертыми объятиями и вскоре стал одним из военных руководителей. Именно Додонна предложил способ уничтожить первую Звезду Смерти и разработал план атаки. После победы над боевой станцией Империи Додонне поручили оборону базы на Йавине IV, пока не будет найдено новое место для штаб-квартиры Альянса. В это время генерал узнал о гибели своего сына во время атаки "Исполнителя". Йан Додонна помог уничтожить эскадрилью ДИ-бомбардировщиков, которые были посланы уничтожить Йавин IV, но был серьезно ранен в бою и взят в плен.

Дроиды серии МД - роботы, предназначенные для выполнения различных медицинских задач:

МД-0 - диагностика и медицинский осмотр;

МД-1 - лаборанты, проводящие первичные анализы;

МД-2 - анестезиологи; МД-3 - фармацевты; МД-4 - микрохирурги;

МД-5 - терапевты, обычно приписываемые к экипажам кораблей, которые не могут позволить себе живого врача, также могут проводить мелкие оперативные вмешательства,

"Звездный разрушитель" класса "виктория-1" - имперский боевой корабль, предшественник класса "империал". Был разработан Валексом Блиссексом и взят на вооружение в конце Войны клонов. Производился звездными верфями Рендили. Предназначен для трех основных целей: планетарной обороны, нападения и поддержки наземных сил, непосредственно близкого боя. Может развивать скорость до сорока пяти процентов от световой. Общая длина - 900 метров, экипаж 4798 человек плюс 402 канонира. Может принять на борт до 2040 человек солдат и нести 8100 кубических тонн груза. Оснащен десятью счетверенными турболазерными батареями, сорока сдвоенными турболазерными пушками, восемьюдесятью ракетными установками и десятью установками луча захвата. Обладает способностью действовать ниже границы атмосферы.

"Звездный разрушитель" класса "виктория-II" - модификация крейсера класса "виктория-I". Отличается количеством экипажа (5881 человек), артиллеристов (226 человек). Оборудован двадцатью турболазерными батареями, двадцатью сдвоенными турболазерными батареями, десятью ионными орудиями, десятью установками луча захвата

"Звездный разрушитель" класса "империал-1"- крейсер, построенный на верфях Куат, является основным кораблем имперского флота. Он насчитывает 1600 метров в длину и несет на себе 36810 членов экипажа и 275 канониров. Может перевозить до 1200 солдат. Предельная досветовая скорость - 60 НГСС.

Системы, используемые в конструкции корабля:

- генератор защитного поля

- 60 легких ионных батарей "Борстель МК-7"

- 10 установок луча захвата "Пилон-7"

- ионный реактор и двигатели "Сейнар Системе I-a2b"

- 60 тяжелых лазерных батарей "Тэйм&Бак ХХ9"

- система наведения "ЛеГранд"

- сканнеры дальнего радиуса действия "Сейнар Системс S-sЗ"

Десантные единицы:

- 12 десантных барж

- 20 танков АТВ

- 30 самоходных орудий АСТ

Летная палуба:

- 3 эскадрильи ДИ-истребителей

- 2 эскадрильи Д И-перехватчиков

- 1 эскадрилья ДИ-бомбардировщиков

Посадочная палуба:

- 5 шлюпок

- 8 челноков эль-класса

-15 штурмовых транспортов

"Звездный разрушитель" класса "империал-П" - модификация крейсера класса "Империал-1", несет на себе всего лишь 36 755 членов экипажа, зато до 300 канониров и почти 10 000 солдат. Длина крейсера 1600 метров. Вооружение практически такое же, как и у его предшественника, отличается только меньшим количеством тяжелых лазерных батарей (50 единиц вместо 60) и легких ионных батарей (20 вместо 60), но и наличием пятидесяти тяжелых лазерных пушек.

Инком Т65c А2 "крестокрыл" - одноместный истребитель с двумя плоскостями, которые, раскрываясь при активации, образуют косой крест. Считается, что это увеличивает маневренность и точность огня. Каждое крыло несет на себе лазерную пушку (то есть общее количество пушек - 4). Вместо навигационного компьютера Т65 имеет гнездо для подключения астродроида серии Р2. Максимальная досветовая скорость 110 НГСС. Скорость полета в атмосфере - до 1050 км/ч.

"Крестокрыл" был сконструирован компанией "Инком" как раз до того, как Император разорвал с ней контракт, посчитав, что фирма работает по заказам Альянса, Неизвестно, было ли так на самом деле, но после потери государственных заказов компания действительно предложила свои услуги Альянсу, одновременно уничтожив сведения о своих машинах в системных базах Империи.

Позднее в конструкцию "крестокрыла" были внесены кое-какие изменения, в частности - замена Р2 встроенным компьютером. В результате получилась модификация Т65dА1.

Системы, используемые в конструкции корабля:

- мотиватор гипердрайва "Инком Gbk-585"

- ускоритель "Инком МК1"

- 4 фузионных двигателя "Инком 4j.4" (некоторые модели оборудованы двигателями 4L4)

- голографическая система наведения In-344-В

- 4 лазерные пушки "Тэйм&Вак IX4" (некоторые модели вооружены пушками КХ9)

- система слежения "Фабритек АNq 3.6"

- сенсорная система "Фабритек АNs-5d"

- минисенсоры "Фабритек к-блакан"

- активатор крыльев

- система жизнеобеспечения "Гакс Ревайвл"

- катапультирующееся кресло "Гайденхаузер"

- ионный реактор "Новалдекс О-4Z"

- проектор защитного поля

- криогенные батареи

- система контроля "Торплекс Rq8.I"

- фоторецепторы "Тана Ире"

- 2x3 установки для запуска протонных торпед "Крупкс MG7"

- астродроид Р2

Йансон Уэс - уроженец планеты Таанаб. Присоединился к Альянсу и быстро продемонстрировал свои способности летчика и стрелка во время службы на Тиерфоне в эскадрилье "Желтые асы". Перед битвой при Йавине заболел лихорадкой Хескена и не смог лететь. Его заменил его лучший друг Йек Поркинс, погибший в том бою, и воспоминание об этом преследовало Уэса всю жизнь. Во время битвы на Хоте служил стрелком у Веджа Антиллеса в Разбойном эскадроне.

Позднее тренировал пилотов на учебных базах, пока не сбежал обратно к Антиллесу.

Исард Йсанне - уроженка Корусканта, дочь директора разведуправления при Империи. Чтобы занять место отца, донесла на него Императору. После гибели Палпатина приняла на себя управление Империей, оставаясь на должности начальника разведки.

Иск - девятый символ ауребеша, обозначающий звук "и".

К'баот Йорус - джедай, магистр Ордена, уроженец планеты Бортас. Окончил университет Мирник, занимался в тренировочном центре на Кампарасе, имя учителя неизвестно. Через рекордное время - четыре стандартных года - посвящается в рыцари Храма. Через двенадцать лет становится магистром. Специализировался на переговорах и улаживании конфликтов. Перед тем как принять участие в проекте, имеющим цель исследования жизни за пределами Галактики, согласился оставить генетический материал для клонирования. К'баот и еще пять магистров погибли во время полета, когда их корабль был атакован силами Трауна по приказу Палпатина.

Кессель - вторая и единственная пригодная для заселения планета в одноименной системе, расположенная далеко на Внешних территориях. Имеет один спутник. Столица - Кессендра. Время обращения вокруг звезды - 322 дня (428 по другим источникам). Длительность суток - около 26 стандартных часов (34 по другим данным). Диаметр: 6 632 км (по другим данным - 7980). Сила тяжести: 0,82 от стандарта. Точно так же источники расходятся в данных о местоположении планеты, по некоторым она находится в одноименном секторе, по другим - в секторе Каларон. Некоторые даже описывают его как прекрасную планету, покрытую лесом. Естественной атмосферы на Кесселе нет, ее пришлось создавать и поддерживать искусственно, и даже так выходить без дыхательной маски на поверхность не рекомендуется. В ближайшем тысячелетии Кессель должен быть захвачен и поглощен расположенной неподалеку черной дырой Мау. На Кесселе имеются огромные запасы спайса Империя использует Кессель как каторжную колонию, заключенные которой работают на копях. Им приходится добывать спайс практически в абсолютной тьме, чтобы не активировать его. Имперский гарнизон расположен на спутнике Кесселя.

Кливиан Дерек - пилот Альянса с планеты Раллтийр, известный среди друзей под прозвищем Хобби. Дерек служил вместе с Биггсом Дарклайтером под началом капитана Хелиеска на борту "Ранд Эклиптик", откуда дезертировал вместе с другими офицерами и присоединился к повстанцам. Позже Дерек был приписан на базу "Эхо" на Хоте и летал вместе с Разбойным эскадроном Веджа Антиллеса. Долгое время считалось, что он погиб во время битвы на Хоте, но, к изумлению своих товарищей, обнаружился на одной из баз Альянса через некоторое время после событий на Хоте. Ушел в отставку вслед за Веджем Антиллесом вскоре после подписания мирного договора с Империей.

Комменор - планета, расположенная практически на границе Центральных миров вблизи системы Корелл. Торговый пост и космопорт.

Крейсер-тральщик - особый класс кораблей, оборудованных гравитационными проекторами, которые способны создать в гиперпространстве своеобразную "тень", какую отбрасывает, например, среднего размера планета. Используются для перехвата вражеского корабля, находящегося в гиперпространственном прыжке.

Лоор Киртан - уроженец планеты Чарба, оперативник имперской разведки. По признанию многих, сильно напоминает внешностью Уилхуффа Таркина. Обладает практически идеальной эйдетической памятью. Некоторое время работал на Кореллии. После был вызван директором разведуправления Йсанне Исард в столицу.

МЗ - робот секретарь МЗ-ПО, приписанный к Разбойному эскадрону в качестве каптенармуса.

Мон каламари - иногда просто каламари, иногда мои кал, двуногие разумные амфибии с планеты Мон Каламари. Многие ксенобиологи полагают, что раса ведет свое происхождение от головоногих моллюсков, другие считают их амфибиями, и это наиболее распространенное мнение. Кожа мужских особей, как правило, окрашена в ровный розовато-оранжевый цвет, женские особи отличаются оливковыми пятнами по всей поверхности кожи. Каламари обитают на литорали или в дрейфующих городах, которые они строят вместе с другой разумной расой, куарренами. Одними из первых, наравне с кореллианами, начали строить космические корабли и изучать Галактику.

Мотма Мон - уроженка планеты Чандрила, выросла среди политиков, мать Мон Мотмы была губернатором планеты, а отец - арбитр-генералом Старой Республики. Самый юный сенатор, когда бы то избранный в Сенат. Вместе с Гармом Бел Иблисом и Бэйлом Органой подписала Кореллианский договор, основала и возглавила Альянс за восстановление Республики. Долгое время была главой государства в Новой Республике.

"Небьюлон-Б" - фрегат сопровождения постройки верфей Куата. Общая длина корпуса 300 метров. Медленный, неповоротливый корабль, предназначенный для транспортировки Д И-истребителей. Изначально предназначался для Империи, но после битвы при Йавине Альянс сумел завладеть несколькими фрегатами и стал использовать их в качестве медицинских. Экипаж - 920 человек.

Ногри - раса разумных существ с планеты Хоногр. Низкорослые, с острыми зубами, большими темными глазами и темно-серой кожей. Почитают Дарта Вейдера как своего спасителя и господина.

"Обвинитель" - "звездный разрушитель" класса "империал-1" (по другим данным "империал-П"), одним из первых попавший в руки Альянса после битвы на Эндоре. Был переименован в "Освободитель". Тикхо Селчу был приписан на борт "Обвинителя" сразу после окончания Академии. Во флоте Империи использовался как патрульный корабль. Был захвачен Хэном Соло и лейтенантом Пейджем и передан Альянсу.

Оск - пятнадцатый символ ауребеша, соответствующий звуку "о".

Оурил Кригг - ганд, пилот Разбойного эскадрона, ведомый Коррана Хорна,

Пестаж Сате - в прошлом помощник сенатора Палпатина, при Империи занимал высокую должность, ему был доверен присмотр за императорской кухней и проверка блюд на яд. Личный секретарь Императора, хранитель печати и мажордом.

Пешк Ври'сик - ботан с Ботавуи, пилот Разбойного эскадрона, был убит выстрелом из ионной пушки во время защиты планеты Борлеиас.

Поркинс "Хрюшка" Йек - уроженец Бестина IV, свободный торговец, настолько рассердившийся на Империю за то, что она захватила его родную планету, что немедленно вступил в Альянс. Он не собирался вылетать в битве при Йавине, но Уэс Йансон слег с лихорадкой, и Поркинс заменил его. Погиб в бою.

Призрачная эскадрилья - подразделение, сформированное Веджем Антиллесом вскоре после битвы за Тайферру. В нем были собраны пилоты, которым, по мнению Антиллеса, следовало дать еще один шанс. Через некоторое время эскадрилья была переведена в ведомство разведки.

Разбойный эскадрон - изначально неофициальное прозвище эскадрильи "крестокрылов" Т65, которые участвовали в атаке на Звезду Смерти. После битвы на Хоте так стала называться группа из двенадцати пилотов под командованием Веджа Антиллеса. После событий на Бакуре, когда многие новички пытались жить согласно истории легендарной эскадрилье, адмирал Акбар обратился к временному правительству с петицией реструктурировать Разбойный эскадрон и превратить его из политического инструмента в реальную эскадрилью. Антиллес продолжал командовать Разбойным эскадроном, его помощником была назначена Арил Нунб, но Ведж счел, что она гораздо лучший пилот, чем администратор, и попросил заменить ее на Тикхо Селчу. За годы Галактической гражданской войны Разбойный эскадрон обрел мистически-легендарную славу элитной группы пилотов. После освобождения Корусканта от Йсанне Исард, Проныры были представлены к награде - "Звезде доблести Корусканта". Позднее эскадрилья была придана флоту под командованием Хэна Соло для атаки на силы военачальника Зсинжа.

Ранкор - ученые никак не договорятся, относить ли этого восьмиметрового зверя к ракообразным или паукообразным, Ранкор покрыт естественной пупырчатой броней и костяными пластинами. Водятся на многих планетах Галактики, но только ведьмы Датомира сумели приручить их и использовать для езды верхом. Недолюбливают воду.

Рукх - ногри, личный телохранитель Гранд адмирала Трауна. После посещения Лейей Органой Хоногра и посланий от династов Рукх пересмотрел свою верность Гранд адмиралу. Во время битвы при Билбринги он воспользовался сумятицей и ударил Трауна кинжалом, после чего пытался сбежать с корабля, но был пойман и расстрелян штурмовиками майора Тиерса.

Сальм Хортон - уроженец планеты Норваль II, генерал флота Новой Республики, командующий тренировочной базой на Фолоре и командир отряда бомбардировщиков БТЛ-А4.

Селчу Тикхо - уроженец Алдераана, окончил имперскую военную Академию. Разговаривал с семьей и невестой (по одним текстам ее имя Миа, по другим Ниестра), проживавшими на Алдераане, когда внезапно прервалась связь. Узнав истинные причины уничтожения планеты, дезертировал с флота и присоединился к Альянсу. Участвовал в битвах на Хоте, Эндоре и Бакуре. Старшие офицеры Новой Республики постоянно оспаривали его преданность, некоторое время он находился под непрерывным наблюдением спецслужб и ему было запрещено участвовать в боевых вылетах на вооруженном корабле. После взятия Корусканта был обвинен в измене и убийстве товарища по эскадрилье и отдан под трибунал. Только совместные усилия Антиллеса и Хорна спасли Селчу от расстрела. Позднее участвовал во многих сражениях в составе Разбойного эскадрона. Когда Антиллес наконец решился принять повышение, он оставил эскадрилью под командованием своего непосредственного помощника Тикхо Селчу.

Сиан Тевв - суллустианин, по подсказке которого после нападения Империи на Суллуст на сторону Альянса перешла группа военных во главе с Ниен Нумбом. Вошел во временное правительство Новой Республики. Вскоре после завоевания Корусканта заразился вирусом "крайтос", первичных симптомов не заметил, но выжил, поскольку прошел превентивную обработку бактой. Из-за своего положения подозревался контрразведкой как пресловутый "источник Дельта", но обвинение так и не было выдвинуто. Его невиновность была доказана по обнаружению истинного шпиона.

Слайн-Корпил "бритва" - тяжелый истребитель, разработанный адмиралом Акбаром. Конструкция напоминает крест с расположенной в центре кабиной пилота; кабина имеет уникальную систему стабилизации, когда корабль вращается вокруг нее. С непривычки многие пилоты могут быть дезориентированы. Длина корпуса - 16,9 м. Максимальная досветовая скорость - 90 НГСС; скорость - 950 км/ч. Обладает большой огневой мощью.

Системы, используемые в конструкции корабля:

- 3 лазерные пушки "Гирхил R-9Х"

- 1 сдвоенная автоматическая пушка "Гирхил 72"

- 3 ионные пушки "АрМек SW-7а"

- 2 торпедные установки "Крупке MG9"

- 4 фузионных двигателя "Слайн&Корпил JZ-5"

- мотиватор гипердрайва "Слайн&Корпил HYd-997"

- сенсорная система "Фабритек АNv-9q"

- следящий компьютер "Фабритек АNq 3.6"

- тахионный радар дальнего действия РН-5s

- первоначальный анализатор ближнего действия PK-8f

- контрольная система "Нармокс HG.6w"

- навигационный компьютер "Микроаксиал LрМ-549"

- ионный реактор и криогенный аккумулятор "Виноп О2К"

- генераторы щитов "Сирплекс Zr-41"

Соло Хэн - ранние годы жизни Хэна покрыты тайной, хотя почти все источники соглашаются, что он был сиротой. Согласно одному из них, в детстве Хэн без своего согласия стал членом криминального картеля, где впервые встретился с вуки и выучил их язык. В школе обратил на себя внимание сенатора Гарма Бел Иблиса, так как задал ему вопрос о растущей ксенофобии в Сенате и коррумпированности Старой Республики. Хэн сбежал из картеля и записался в Имперскую Академию. Там он считался одним из лучших. С отличием окончив Академию, Хэн начал карьеру офицера Имперского флота и неплохо продвигался вверх по служебной лестнице вплоть до инцидента, когда во время одной из миссий он спас жизнь рабу-вуки по имени Чубакка. Вуки поклялся, что его жизнь отныне принадлежит Хэну и что он всегда будет рядом с ним. Хэна же с позором выставили из армии (сам он предпочитает говорить о дезертирстве). Как бы то ни было, и ему, и вуки пришлось бежать от эмиссаров Империи. Несколько лет Хэн всяческими способами пытался избавиться от Чубакки, который постоянно следовал за ним и поддерживал в любом начинании, даже если считал, что его спаситель поступает неправильно и берется за худшую из работ, какую только мог придумать. В конце концов Хэн осознал, что вуки выплачивает ему "долг жизни" и что с этим теперь уже ничего не поделать. Поэтому он просто решил считать Чубакку частью своей жизни. Кстати, Хэна наградили вторым кореллианским знаком отличия - за храбрость и спасение вуки. Неизвестно, когда, где и за что он заработал первый орден. Вскоре после знакомства с Чуй Соло начал карьеру контрабандиста. Он выиграл в сабакк (по некоторым источникам - украл) у своего друга и иногда нанимателя Ландо Калриссиана легкий кореллианский грузовой корабль. Хэн и Чуй модифицировали корабль, превратив его в один из самых мощных и быстрых в Галактике. Когда Империя начала набирать силу, Хэн и Чуй перебрались в так называемый Корпоративный сектор, обширную область Галактики, пока еще не тронутую Империей. Хэн был одним из немногих пилотов, решившихся на пролет по Дуге Кесселя. Хэн неоднократно летал по этому маршруту, один раз даже с рекордными показателями, хотя этот полет чуть было не стоил ему жизни. В одном из полетов по Дуге Хэн нарвался на имперские корабли и был вынужден бросить груз, принадлежащий Джаббе Хатту. В надежде заработать денег, чтобы выплатить долг Джаббе, Хэн пришел в кантину в Мое Айсли, где познакомился с Оби-Ваном Кеноби и Люком Скайуокером. Он подрядился отвезти их на Алдераан, но путешествие вылилось в спасение принцессы Лейи Органы и участие в налете на Звезду Смерти; во время последнего Хэн расстрелял ведомого Дарта Вейдера и подбил корабль самого Вейдера, когда те преследовали истребитель Люка. Некоторое время после битвы при Йавине Хэн провел в Альянсе и даже получил звание генерала, хотя относился к нему с юмором и предпочитал, чтобы к нему обращались "капитан Соло". После событий на Орд Мантелл Хэн вновь вспомнил о своем долге Джаббе, но в результате попал в Облачный город, где встретился со своим старым другом Ландо и был сдан им Дарту Вейдеру. Вейдер распорядился опробовать на Хэне карбонитовую камеру. После чего отдал его "охотнику за головами" Бобе Фетту, который увез Соло на Татуин.

"Стремление" - "звездный разрушитель" класса "виктория", незадолго до битвы при Эндоре вступивший в строй, но сданный принц-адмиралу Креннелю после того, как капитан "Стремления" дезертировал из флота. Корабль находился на орбите Корвис Минор IV для обороны системы. Он получил рапорт об уничтожении Разбойного эскадрона у Корвис Минор V, но прибыл на место слишком поздно, чтобы подтвердить сообщение.

Тайферра - планета в системе Полит, является основным поставщиком бакты. Местные жители - насекомоподобные Вратикс - составляют большую часть населения, людей - меньшинство. Сутки планеты равны 21 стандартному часу. Тайферра имеет два естественных спутника

Террик Бустер - уроженец Кореллии, контрабандист и наемный пилот, владелец яхты "Скат-пульсар". Добрый друг Джаггеда и Зены Антиллесов, часто оставлял на их попечение свою дочь Миракс, отчего Ведж и Миракс привыкли считать друг друга практически братом и сестрой. После гибели родителей Веджа Бустер взял Антиллеса-младшего на воспитание и помог выследить пиратов, из-за которых произошел трагический взрыв на техстанции. Хотя насладиться местью Бустеру не удалось, так как оперативник КорБеза Хэл Хорн арестовал его, после чего Террик отправился на Кессель.

Террик Миракс - уроженка Кореллии, дочь известного контрабандиста Бустера Террика. Во время своих частых отлучек по делам Бустер оставлял Миракс у семьи Антиллесов на их станции. После гибели родителей Террик взял Веджа на воспитание, они с Миракс сдружились и привыкли считать друг друга братом и сестрой. Когда Бустера сослали на Кессель, Миракс, несмотря на свое несовершеннолетие, занялась отцовским бизнесом и со временем стала преуспевающим торговцем и контрабандистом. Часто помогала Альянсу возить оружие и припасы.

Траун - полное имя Митт'рау'нуруодо, единственный представитель своей расы, добившийся одного из самых высоких положений в Империи. В прошлом - заслуженный и уважаемый командир сил обороны Чисса. Способность точно предсказывать действия противника и тактический талант позволили ему быстро продвинуться вверх по служебной лестнице. После инцидента с флотом Старой Республики, когда пятнадцать боевых кораблей были полностью уничтожены небольшим соединением под командованием Трауна, оставшийся в живых командующий флотом заключил с Трауном соглашение: он отпускает командующего, но выполняет задание вместо него. Об инциденте стало известно Палпатину, и несколько последующих лет он провел в поисках Трауна в надежде использовать его военные таланты на службе Империи. Тем временем Траун был изгнан с родной планеты за превышение полномочий: некоторые его действия соплеменники посчитали формой недопустимого убийства. Траун был лишен звания и выслан на необитаемую планету, где, в конце концов, был обнаружен капитаном Боссом Парком, который убедил чисса лететь вместе с ним на Корускант и поступить на службу к Палпатину. Траун получил образование в имперской военной Академии и вскоре после битвы при Йавине уже был в звании капитана. Не без помощи Дарта Вейдера быстро продвинулся по службе до Гранд адмирала, но посмел совершить ошибку и оспорить мнение Императора. Палпатин воспользовался этим, чтобы выслать Трауна и капитана Парка в Неизведанные регионы. Примерно через пять стандартных лет после битвы при Эндоре и гибели Палпатина Траун решил вернуться, предварительно оставив Парку инструкции, как следует поступить в том случае, если придет известие о его, Трауна, смерти. По дороге обратно наткнулся на небольшой флот под командованием Пеллаэона и