Мария Боталова

Дочь Лесного Духа


Боталова Мария

Дочь Лесного Духа

<p>Боталова Мария</p> <p>Дочь Лесного Духа</p>

Часть 1

В погоне за властью

Глава 1

Глава 2

Глава 3

Глава 4

Глава 5

Глава 6

Глава 7

<p>Часть 1</p> <p>В погоне за властью</p>

Дорога назад, увы, невозможна,

В центре событий труден твой путь,

И правильный выбор сделать так сложно,

Важно познать тебе свою суть.

<p>Глава 1</p>

Обычно все интересные истории начинаются с каких-нибудь таинственных знаков, особенных дат или совсем уж немыслимых событий. Моя же история началась дождливым днём, обещавшим быть скучным и ничем не примечательным, как все предыдущие. За окном тихо и незаметно моросил дождь, лишь изредка напоминая о себе глухим постукиванием, когда большие капли исхитрялись упасть на карниз. Лень и апатия мерно растекались по моему телу вместе с горячим кофе. Тяжело вздохнув, я поставила пустую чашку на стол и поднялась. Нужно было отправляться на работу, несмотря на противную погоду и не менее противное настроение.

Пока приводила себя в порядок и бегала по квартире в поисках ключей от входной двери, за окном раздался громкий треск, и яркая вспышка озарила полумрак комнаты. Только грозы не хватало для полного счастья. Проклиная погоду, малооплачиваемую работу менеджера по продажам, вредные ключи, а также собственное невезение, я, наконец, вышла из дома. Натянув на голову капюшон, — зонты я не любила, — быстрым шагом направилась к автобусной остановке. Постоянно приходилось смотреть себе под ноги, чтобы не наступить в лужу и не забрызгать грязной водой блестящие чёрные сапоги, потому заметила преградившего дорогу мужчину только, когда чуть ли не столкнулась с ним нос к носу. Вовремя затормозила и, подняв на него изумлённый взгляд, неразборчиво пробормотала: "Извините". На его лице промелькнуло странное выражение, но мне больше не хотелось тратить время, и я попыталась обойти незнакомца. Не тут-то было. Он сделал короткий шаг в сторону, вновь преграждая дорогу. Стараясь не показывать медленно подкрадывающуюся ко мне панику, я окинула мужчину наглым взглядом. Одет он был довольно странно: длинная чёрная накидка с капюшоном заменяла плащ, из-под неё виднелась просторная рубаха тёмно-коричневого цвета и почти такого же цвета удобные штаны. Почему-то вся эта одежда придавала незнакомцу сходство с каким-нибудь актёром, снимавшимся в средневековом фильме о разбойниках и вдруг решившем прогуляться по московским улицам. Выглядел мужчина лет на тридцать, и его взгляд не предвещал мне ничего хорошего.

— Дайте пройти, — недовольно сказала я и уже более вежливо добавила, — пожалуйста.

Я не отводила от него напряжённого взгляда и боролась с постыдным желанием броситься назад. Во-первых, шансов убежать от него было мало, а во-вторых, ещё оставалась глупая надежда, что всё это какое-то недоразумение, и он меня не тронет.

Мужчина смотрел на меня непонимающе, поэтому я сделала ещё один шаг, намереваясь его обойти, но он вдруг резким движением оказался прямо предо мной. Расплываясь в злорадной усмешке, проговорил какие-то странные слова: "Agere kendil ver!" — и ожидающе уставился на меня. Я даже замерла от удивления, глупо приоткрыв рот и хлопая ресницами. Брови мужчины медленно поползли вверх — видимо, он ожидал какой-то другой реакции. Может, надо было истерически завизжать и броситься наутёк?

А в следующий момент что-то тяжёлое опустилось на мою голову, и я потеряла сознание…


Очнулась я в какой-то незнакомой комнате, лёжа на кровати. Осторожно пошевелилась, и это движение отдалось приглушённой болью в голове. Поморщившись от неприятных ощущений, слегка приподнялась на локте и огляделась. Кровать была просто огромной, человек этак для четверых, а застелена шёлковым бельём с кружевами по краям. Во истину королевская кровать! Комната очень походила на гостевую в богатых домах, и следующим моё внимание привлёк небольшой туалетный столик. На нём располагались различные пузатые бутылочки, а в них — ярких и самых разнообразных цветов жидкости. Должно быть, духи, лосьоны и другие приятные мелочи. Над столиком к стене было прикреплено зеркало. Уже только краем глаза заметив остальные предметы мебели в виде двух кресел, книжной полки и шкафа, я попыталась подняться на ноги. Голова отозвалась саднящей и очень неприятной болью в затылке. Только попадись мне тот урод, который ударил меня!

Слегка пошатываясь, я добралась до зеркала и судорожно вцепилась в столик, с ужасом рассматривая своё отражение. Нет, не удивительная бледность лица поразила меня, хотя выглядела я действительно неважно. На мне было платье. Вот, что никак не укладывалось в моей несчастной и больной голове. Откуда взялось это платье?! Полностью белое, средневекового стиля, завязывающееся на перекрещенные между собой ленточки, с длинным кружевным подолом, оно было поразительно похоже на саван. Да я и сама чем-то напоминала мертвеца. Бледная кожа отчётливо контрастировала с длинными чёрными волосами и тёмными кругами под глазами. Зрачки расширены, потому обычно ярко-зелёные глаза казались теперь почти чёрными. Ну чем не мертвяк? Худая, бледная, в белом саване… Хоть сейчас закапывай.

Вдоволь налюбовавшись своим устрашающим отражением, более внимательно огляделась по сторонам. На этот раз я заметила окно, скрытое за чёрными занавесками. Отдёрнув занавески, я была неприятно удивлена, обнаружив во дворе непроглядную темень. Значит, наступила ночь. Целый рабочий день прогуляла. Уволят же! И нервно рассмеялась. Я оказалась, не понять где, а беспокоюсь о работе! Наконец додумалась дёрнуть ручку единственной в комнате двери. Заперта. Присев на кровать, я тихо и незаметно для самой себя ударилась в панику.

Как я здесь оказалась? И где это — здесь?! Что же мне теперь делать? Как отсюда выбраться? А если заявится давешний маньяк?! Вдруг меня хотят убить?! Так, спокойно! Медленно вдыхаю, медленно выдыхаю… Как бы там ни было, я оказалась заперта в комнате и не знаю, кому и зачем это понадобилось. Значит, мне остаётся только ждать. Или же попытаться отсюда выбраться. Я резко вскочила с кровати и бросилась к окну, но неожиданно в коридоре послышались голоса, и дверь в комнату отворилась.

— Уже очнулась, — раздосадовано заметил мой знакомый маньяк. Что-то странное было в его словах.

— Ну так свяжем её, — пожал плечами его спутник.

И тут я вдруг сообразила. Это же не русский язык! Это тот самый язык, на котором мы с мамой разговаривали, когда только приехали в Россию. Мне тогда было лет пять, и наша родная страна начисто стёрлась из моей памяти. А язык вот остался. Неужели, меня похитили соотечественники? Час от часу не легче.

— А зачем это вы меня связывать собрались? — с подозрением поинтересовалась я, делая шаг назад и спиной упираясь в холодное стекло окна. Выяснить бы, на каком мы этаже…

— Скоро узнаешь, — ответил маньяк тоном профессионального злодея. И что-то мне подсказывало, что это знание мне не понравится.

Мужчина неторопливо приближался, и медлить было уже нельзя. Не особо соображая, что делаю, я повернулась лицом к окну и немного опасливо ударила по нему кулаком, вскрикнув от боли. Вопреки ожиданиям и глупым надеждам, стекло не разлетелось вдребезги, только сетка трещин прошлась по центру. Ну ещё бы… я ведь не героиня какого-нибудь глупого голливудского фильма. Намереваясь на этот раз ударить ногой, я не заметила, как маньяк подошёл ко мне и резко схватил за руки. Тем временем к нам подоспел его спутник, и они вдвоём принялись связывать упирающуюся меня.

— Я подам на вас в суд! — возмущалась я, всё ещё пытаясь вырваться или хотя бы ударить кого-нибудь из них ногой. — Вас посадят! Маньяки!

— Это она о городской темнице, что ли? — удивился маньяк.

После этого предположения они замерли на мгновение, а затем расхохотались. Я не преминула воспользоваться этим моментом и умудрилась локтем подбить чей-то подбородок.

— Ты! Не брыкайся! — схлопотала подзатыльник.

Удар не показался мне сильным, но, видать, моя многострадальная голова не была в восторге от такого жестокого обращения и решила устроить забастовку. Всё вокруг померкло на какие-то доли секунды. По крайней мере, мне показалось, будто я довольно быстро пришла в себя. Вот только очнулась я почему-то на полу. Мои руки и ноги были связаны, и верёвки крепились на выставляющиеся из деревянных досок тонкие металлические кольца. На полу прямо подо мной было нарисовано не что иное, как пентаграмма — мне удалось разглядеть четыре острых угла, а пятый, видимо, находился на месте моей головы. Не стёрлись ещё из памяти мистические фильмы ужасов…

— Очнулась, — послышался незнакомый голос. Где-то я уже слышала подобное. Ах да, всем почему-то не нравится, когда я прихожу в себя.

Повертев головой, я увидела нечто, напоминающее кресло, на котором сидел говоривший. Правда, кресло почему-то располагалось на небольшом возвышении и выглядело очень броско. Надменный вид мужчины словно кричал о том, что мне выпала честь увидеть какое-то высокопоставленное лицо, в связи с чем я должна была испытывать трепет и восхищение.

— Отпусти меня, ненормальный! — возопила я, не ощущая ни того, ни другого.

— Ты как со мной разговариваешь, девчонка? — он надменно приподнял бровь.

— Она же скрывалась в другом мире, — прозвучал ещё один голос, от которого мурашки пробежали по спине, затаившись где-то в области лопаток и оставив после себя неприятное ощущение. — Вполне возможно, она и не знает, кто Вы.

Хотелось сказать какую-нибудь гадость, но у меня возникло такое чувство, будто голос пропал. Так бывает, когда снятся кошмары, и становится до того страшно, что силишься закричать, но не можешь издать ни звука. Паника медленно и уверенно подкрадывалась ко мне, и я старалась успокоить участившееся дыхание.

— Да, наверное, ты прав, — спокойно согласился надменный тип, окинув меня брезгливым взглядом.

— Я полагаю, для проведения обряда стоит подождать полуночи, — пробирающим до костей голосом проговорил странный человек, которого я никак не могла разглядеть.

— Пожалуй… ты же маг, я не буду спорить, — махнув рукой, мужчина поднялся с кресла и вышел из зала. Следом за ним мелькнула какая-то тень, и я поняла, что осталась здесь одна.

Стоп! Это что он там сказал? Маг?! Они не только маньяки, но ещё и сумасшедшие! И про какой-то другой мир говорили. И обряд. Они что, решили принести меня в жертву?! Психи. Голова снова начинала болеть, и я ей не завидовала. Однако жалеть несчастную было некогда, нужно отсюда выбираться и как можно быстрей. Пошевелив руками, к своему недовольству убедилась в прочности верёвок и надёжности узлов. Ну что ж… зато умру молодой и красивой. Мечта любой девицы, помешанной на романтике.

Перед мысленным взором сразу появился огромный столб, подле которого стояла привязанная к нему девушка. Её волосы развевались на ветру, а под ногами трещало голодное пламя, с каждой секундой подбираясь всё ближе. Я повертела головой, отгоняя яркую картинку, так не вовремя подкинутую злорадствующей фантазией. (Чего, спрашивается, злорадствует? Сама ведь оказалась в таком же незавидном положении.) Голова, конечно же, снова напомнила о своём состоянии приглушённой болью, а где-то за дверью раздался шорох. Через пару мгновений я увидела крадущуюся по залу девушку. Перед глазами всё расплывалось, — видать, сильно меня ударили, — но худо-бедно разглядеть её мне удалось. Она была невысокой, стройной и наверняка очень юркой. Длинные светло-русые волосы убраны за спину, а странного песочного цвета глаза словно сияли. Хищное выражение лица, по-своему даже красивое, напугало меня, и я удивительно проворно извернулась, пытаясь высвободить руки из крепких узлов. Сама от себя не ожидала такой гибкости.

— Тише, не ворочайся, — прошипела девушка, разом оказавшись рядом со мной. — Я освобожу тебя.

Я перестала шевелиться и с недоверием посмотрела на неё. Выхватив из-за пояса коротенький кинжал, она наклонилась и на самом деле стала разрезать верёвки, связывавшие меня. Как только ноги и руки были освобождены, я поднялась с холодного пола, на котором уже успела отлежать все выступающие части тела, и едва не упала на ватных ногах. Девушка терпеливо ждала, когда я разомну затёкшее тело, а затем дёрнула меня за руку и прошептала:

— Нам пора убираться отсюда.

Покинув зал, мы некоторое время медленно двигались по пустым коридорам, слабо освещённым догорающими факелами. Я полностью доверилась неизвестной девушке, беспрекословно следуя за ней, стараясь только ступать как можно тише, чтобы нас не услышали. Однако хорошего помаленьку, чтобы не привыкала. Позади раздался странный треск, и, обернувшись, я увидела золотисто-белую волну, мчавшуюся на нас.

— Пригнись! — воскликнула девушка и бросилась на меня, подминая под себя.

Если учитывать, что я в этот момент ещё смотрела назад, то случилось просто чудо, не давшее мне свернуть шею при падении. Волна пронеслась прямо над нами, после чего девушка вскочила, рывком подняла меня за локоть и подтолкнула:

— Беги!

Не задумываясь, я бросилась вперёд. Девушка следовала за мной по пятам и не успела отреагировать, когда новая волна нагнала нас. Я почувствовала сильный, обжигающий толчок в спину, по инерции пронеслась ещё немного вперёд и рухнула на пол. Странная слабость разлилась по телу, и подняться мне удалось не сразу — ни руки, ни ноги не желали слушаться. Краем глаза заметила, как рядом со мной вскочила на ноги девушка и окинула меня странным, затуманенным взором. Мужчина, пустивший эти волны неизвестного происхождения, издал злобный рык и поднял вверх руки, переплетая в затейливом узоре. Слегка пошатываясь, я смотрела на него и понимала, что нам просто не убежать, особенно после такого удара, словно бы выбившего все силы. Далее наблюдала за происходящим со странной отстранённостью.

Девушка, которая почему-то спасала меня, тихо прошептала неизвестные мне слова, и вокруг сгустилась страшная, осязаемая темнота. Холодные пальцы тьмы потянулись к мужчине, он что-то вскрикивал, метал во тьму разноцветные искры, но клубящаяся тьма сомкнула пальцы на его горле. Девушка дёрнула меня за руку и потащила за собой вдаль по коридору. Теперь мы уже не скрывались, быстро бежали, и гулкие шаги раздавались далеко вперёд.

Один раз навстречу нам выбежал небольшой отряд из вооружённых людей, но клубы тьмы, которые, оказывается, преследовали нас, метнулись вперёд на них, и те увязли, словно мухи в киселе. Стражи дико кричали и барахтались, пытаясь выбраться, а мы уже бежали к выходу.

Не останавливаясь, я неслась прямо к огромным дверям, когда что-то с силой дёрнуло меня за подол платья. Не ожидав подобного, я взмахнула руками и больно шлёпнулась на пол. На мгновение полёта мои ноги оказались выше головы, и только руки, которые я успела отвести за спину, спасли меня от очередного сотрясения.

— Ты что, больная?! — воскликнула я, поднимаясь сначала на четвереньки, а уже потом вставая на непослушные ноги.

— А ты чего неслась на дверь, головой пробить хотела? — глаза девушки злобно сверкнули.

Я сразу присмирела, а моя спасительница начала нашёптывать какие-то слова, при этом осторожно подойдя к двери и коснувшись её рукой. Уже знакомая золотисто-белая вспышка прошлась по дверям и затем исчезла. Ух, и досталось бы моей несчастной голове, если бы я попыталась ею пробить эту дверь! В следующий миг девушка толкнула дверь ногой, и та безропотно отворилась. Я не успела опомниться, как меня уже выволокли на улицу и куда-то потащили.

Мы долго бежали в темноте, я часто спотыкалась, но рука моей спутницы не давала мне упасть, и, снова обретая равновесие, я бежала за ней. Покинув странный замок, а это был именно замок, мы оказались на каменной мостовой, окружённой по бокам высокими деревьями. Те угрожающе шелестели пышными кронами и зловеще покачивали ветвями на ветру. У меня не было времени оглядываться, всё моё внимание занимала одна мысль: "Только бы не упасть, не останавливаться, ещё немного…" Боль в боку становилась почти нестерпимой, я задыхалась, но продолжала бежать. Даже не заметила, как деревья стали попадаться всё чаще, и мы оказались в лесу.

С трудом перебирая ноги, я уже готова была свалиться прямо здесь, и пусть приносят в жертву, кому хотят! Но девушка упорно тянула меня вперёд, не давая передохнуть. На ходу бросила: "Если мы остановимся, нас поймают". Не знаю, сколько ещё времени мы бежали, как неожиданно девушка охнула и повалилась на землю, высвободив мою руку. Я растерянно остановилась и некоторое время просто смотрела на неё, слабо освещаемую светом луны, что пробивался сквозь листву деревьев. Я не знала, что с ней случилось, и как теперь быть, но медлить было нельзя. Всё-таки оказаться принесённой в жертву какими-то там психами мне не хотелось.

Взяв девушку за ноги, поволокла её в ближайшие кусты. Пусть там полежит, пока не очнётся, а не на тропинке, где обнаружить нас ещё проще. Убедившись, что девушку не видно, сама забралась в кусты близ неё. Долго сидела, не шевелясь, вслушивалась в тихие, таинственные звуки леса. Судя по всему, погони за нами пока не было, или успели отбежать достаточно далеко, чтобы найти нас было не так просто.

Задумалась. Что же такое со мной произошло? И что я видела?! Неужели, это магия? Странная золотисто-белая волна, сбившая меня с ног. Должно быть, великий маг, хотел принести меня в жертву какому-нибудь чудовищу, которое даровало ему подобные силы. А странная девушка, спасшая мне жизнь? Сразу вспомнились осязаемые клубы тьмы, которые останавливали людей. Может быть, даже убивали… Стало жутко. Где я оказалась?! Мои похитители говорили о каком-то другом мире. Неужели, они действительно утащили меня в другой мир? Мир, где люди владеют магией и приносят кровавые жертвы своим Богам, дабы те не лишили их страшных сил. Интересно, а что становится с душой человека, принесённого в жертву? Ни о каком рае, наверное, можно и не мечтать. Хотя я не верю в него. Бред. Должно быть, я просто схожу с ума! Точно, галлюцинации. А утром я проснусь в тёплой и уютной постели, в собственной квартире…

Когда ноги затекли, прилегла на траву, слегка оцарапавшись о колючие ветки куста. Стоило моей голове коснуться земли, как я мгновенно заснула.


Проснулась от тихого шуршания: под боком кто-то ёрзал, стараясь не разбудить меня. С ужасом обнаружила, что лежу на холодной земле, а бок затёк и неприятно онемел. Значит, всё это мне не пригрезилось! Приоткрыла глаза и увидела девушку, удивлённо смотревшую на меня.

— Что? — непонимающе спросила я, щурясь от яркого солнца. Судя по его положению, сейчас было раннее утро.

— Кто ты? Что я здесь делаю?! — спросила девушка, всё так же непонимающе хлопая ресницами. Странно, при свете дня стало видно, что её глаза вовсе не песочного цвета, а обыкновенного, светло-карего.

— Чего?! — опешила я, вскочив на ноги и снова оцарапавшись об эти проклятые ветви. — Ты же сама вчера спасла меня!

— Правда? Я ничего не помню.

Я охнула и плюхнулась на землю. Как же так? Сразу вспомнилось ночное падение девушки. Должно быть, память отшибло.

— А что последним ты помнишь?

Девушка задумалась, слегка наморщившись. Я молчала, затаив дыхание и спешно соображала, что же теперь делать. Мало того, что я оказалась в незнакомом месте, а того и хуже, в незнакомом мире, так ещё и девушка мне теперь не сможет ничего объяснить.

— Помню, как ходила на рынок, — наконец, неуверенно сказала она, — поздно вечером возвращалась через лес… а потом… нет, больше ничего не помню. Только темнота.

Я молча смотрела на неё, мысленно задав себе интересный вопрос: а могла ли эта её темнота быть связана с той тьмой, которая нас вчера спасла? Хотя кто ж мне теперь ответит?

Собравшись с мыслями, я быстро заговорила:

— Меня похитили какие-то маньяки и, кажется, хотели принести в жертву. Держали в странном замке, а ты неожиданно появилась и помогла оттуда выбраться. Затем мы долго бежали, ты потеряла сознание, и вот… мы здесь.

Некоторое время девушка с недоумением смотрела на меня, затем сказала:

— Значит, за нами могут отправить погоню. Нужно уходить отсюда, — она поднялась на ноги, и я спешно последовала её примеру. Очень сильно хотелось есть, я внимательно оглядывалась по сторонам, но не представляла, что можно найти здесь для утоления голода.

Как ни странно, было довольно тепло, и я почти не мёрзла в своём когда-то белом, а теперь серо-коричневом и разодранном платье. А ведь у себя дома выходила в куртке! На улице тогда стояла ранняя весна — грязная и холодная. Сейчас же создавалось впечатление, что наступило лето.

— Меня зовут Дария, — представилась по пути девушка.

— Эдера, — в ответ назвала я своё имя. — А куда мы идём?

— Нужно добраться до какого-нибудь людского поселения, — сказала Дария, внимательно вглядываясь в растения по краям тропинки. — Отлично! Я нашла нам землянику.

Чуть ли не завизжав от радости, я опустилась на корточки и принялась собирать спелые сочные ягодки. Всё дальше отходя от тропинки в поисках ягод, я отодвинула рукой мешающие ветви куста и обнаружила за ним целую поляну земляники. Позвала Дарию, и некоторое время мы молча ползали по поляне, стараясь хоть немного утолить кошмарный голод.

Желудок посчитал подобное лишь издевательством, но больше нечего было ему предложить, и мы двинулись в путь.

— Слушай, а ты не знаешь, где это мы можем быть? Далеко ли до Москвы? — осторожно поинтересовалась я, решив проверить, на самом ли деле меня утащили в другой мир. Честно говоря, поверить в подобное я не могла.

— До какой Москвы? Это что такое?

— Город.

— Нет, такого не знаю, — ответила Дария, немного подумав. — Должно быть, это в какой-нибудь далёкой стране. Где живут эльфы, например…

— Кто?! — опешила я.

— Эльфы, — невозмутимо повторила Дария.

— Ты издеваешься? Эльфов не бывает!

Пришла пора удивляться Дарии:

— Ты это откуда свалилась? Эльфы появились даже раньше людей!

— Уж точно не отсюда, — пробормотала я.

— Это как? — не поняла девушка.

— А магия существует? — вдруг спросила я.

— Конечно, — уверенно ответила Дария и посмотрела на меня так, будто я интересовалась тем, что всем нормальным людям очевидно.

— А-а-а… — отстранённо протянула я. — Вот далеко-то уволокли, не поленились, в другой мир сбегали…

— Тихо, — девушка схватила меня за руку и резко бросилась в кусты. Чудом удержав равновесие, я последовала за ней и присела на корточки.

Затаив дыхание, вскоре услышала голоса:

— Они не могли далеко уйти! — сказал мужчина, и я увидела человек десять, одетых точно так же, как стража в том страшном замке. Они шли по тропинке быстрым шагом и внимательно оглядывались по сторонам. Я боялась, что они нас обнаружат, но повезло — стражи прошли мимо и скрылись в гуще деревьев.

Некоторое время Дария тревожно прислушивалась, а потом поднялась и сказала:

— Теперь нам нельзя идти по тропинке… иначе рано или поздно наткнёмся на них.

Я вздохнула:

— Как скажешь. Не понимаю только, зачем им искать именно меня, если можно найти и другую жертву для приношения…

— Может, девиц в лесу мало? — предположила Дария. — Или ты им подходишь лучше. Как ты там сказала? Из другого мира?

— Эльфов и магии у нас точно не было…

— Удивительно, — заметила Дария, продираясь сквозь кусты и ветви деревьев.

Некоторое время мы шли молча, задумавшись каждая о своём. Конечно, я с интересом читала все фэнтези-книги, многое знала о разных выдуманных существах, но никогда не думала, что вдруг окажусь в подобном месте! Где любая выдумка может оказаться правдой.

— Ты вчера использовала какую-то странную магию, — неуверенно начала я.

— Не может быть! Я не владею магией… а жаль.

— Странно… — я задумалась. Может, то вовсе и не магия была. — Расскажи о себе? И об этом мире.

— Ну что рассказать? Мы со старшим братом давно остались без родителей, приходилось трудно, но мы выжили. Он научил меня всему, что умел. Научил драться на мечах, — Дария мечтательно улыбнулась, — он военный. Служит Королю, защищает королевство Анторию от нападений других рас. А я всегда хотела научиться магии, только вот способностей у меня нет… Иначе б обязательно поступила в Академию!

— Ты упоминала другие расы. Разве есть ещё и другие, помимо людей и эльфов? — поинтересовалась я.

— Конечно, есть. Люди — самые многочисленные. Остальных мало: эльфы, орки, гномы, демоны, вампиры. Раньше ещё были лесные духи, но их давно истребили.

Услышав слово "демоны", я споткнулась о корягу, а на слове "вампиры" не удержала равновесие и повалилась на землю, больно оцарапав руки. Уже поднимаясь, я удивлённо воскликнула:

— Демоны и вампиры?! Это ж кошмар какой-то… Они водятся в этом лесу? И могут на нас напасть?

Внимательно огляделась, будто из-за дерева вот-вот выскочит монстр и набросится на меня. Дария рассмеялась:

— Демоны живут в своих пещерах, выходят оттуда редко, нападают только на близлежащие деревеньки, тоже редко. Не думаю, что мы встретим их в этом лесу. Что же касается вампиров… они бродят везде, и если мы их встретим, то нам очень не повезёт…

— Всю кровь высосут? — понимающе поинтересовалась я. Когда удивление прошло, страха я не ощутила, просто не могла представить себе, что такие существа есть в этом странном мире.

— Да, — просто ответила Дария. По спине пробежал холодок от её равнодушия. Может, умереть от укуса вампира здесь — самое обычно дело?

Вскоре мы вышли к ручью, и я с восторгом бросилась пить воду. Затем немного поплескала себе в лицо, обтёрла голые и уже довольно грязные руки, слегка поёжившись от холода. Жаль, не было никаких фляжек, чтобы набрать воды на случай, если теперь долго не повезёт встретить очередной ручеёк. Но будем надеяться на лучшее.

На коротком привале я более подробно рассказала Дарии о вчерашнем дне. Она слушала меня внимательно, а когда я закончила рассказ, задумчиво проговорила:

— За тобой охотился настоящий маг. Не представляю, как я могла бы ему противостоять. Должно быть, ты что-то перепутала, тьму не могла напустить я. А в остальном… да, наверное, ты права, тебя хотели принести в жертву. Правда, не думаю, что будут долго искать, скорее всего, подберут другую девушку.

Я облегчённо вздохнула. Жалко, конечно, эту другую. Но всё же не хочется именно мне погибнуть такой противной смертью. Даже обидно становиться жертвой чужого Бога! Ну, или кому там мою душу хотели подарить…

Мы снова продолжали путь, а солнце уже клонилось к закату. Насобирав немного орехов перед сном, быстро съели, только раздразнив голодные желудки. Впрочем, совсем без еды было бы ещё труднее. Один раз я разглядела промелькнувшего среди деревьев зайца, с надеждой покосилась на кинжал, висевший на поясе Дарии.

— А ты охотиться случаем не умеешь?

— Нет, — девушка удручённо покачала головой. — Я же всегда всё готовое покупала на рынке… А ты?

— И я нет, — развела руками, — в магазине всё покупала.

— Где? — не поняла Дария.

— Ну… — я замялась, — что-то вроде большого рынка.

Для ночлега выбрали густые заросли очередного кустарника. Большие листья, похожие на лопухи, опускались до самой земли и надёжно укрывали нас от постороннего взгляда. Честно говоря, никогда не встречала таких растений в своём мире. Но этот был чужой, здесь даже демоны — обычное явление.

Заснула я быстро, несмотря на лёгкое головокружение и голод. За все свои двадцать лет я всего-то пару раз выезжала на природу, и то не с ночевкой. Привыкла жить в городе, пыльном и грязном, полном толпами людей. Поэтому чистый лесной воздух утомлял даже больше, чем долгий дневной переход или сумасшедший побег прошлой ночью.

Рано утром меня разбудила Дария, и мы снова отправились в путь. Всё тело болело от непривычно долгой ходьбы и ночей, проведённых на твёрдой земле, но все мои мысли были заняты проблемами поважнее. Я не представляла, что делать дальше. Дария в любой момент может вернуться к себе домой, по крайней мере, когда узнает, где мы находимся. Это её родной мир, её привычная жизнь. А я? Оставшись одна, пропаду ведь…

Пока я размышляла, Дария неожиданно остановилась и знаком показала мне сделать то же самое. Девушка внимательно вглядывалась в кусты, расположившиеся неподалёку, и словно бы затаила дыхание. Наконец, тихо сказала:

— Мне показалось, там был какой-то зверь.

— Заяц, — предположила я.

— Нет, что-то крупнее. Может, волк.

Уже собиралась испугаться при мысли о том, что нас съест волк, как под ногами заметила какое-то движение. Приглядевшись внимательнее, поняла, что это змея.

— Дария, а эта змея не ядовита? — поинтересовалась я, указывая на ползущую сантиметрах в десяти от наших ног рептилию.

Девушка проследила за моим взглядом и вдруг громко завизжала, едва не оглушив меня. В следующий миг Дария сорвалась с места и помчалась, куда глаза глядят.

— Не оставляй меня одну! — бросила я вдогонку и побежала за ней. Земля мелькала под ногами с неимоверной скоростью, ветви деревьев больно царапали лицо и руки, но мы ещё некоторое время бежали. Да, хорошее ускорение придала нам змея…

Когда, наконец, выбились из сил, отдышались и спокойно продолжили путь, я постепенно начала осознавать, где оказалась. Среди дикой природы, где за любым кустом, за любым деревом может таиться опасность, да такая, что сообразить не успеем, как окажемся в чьей-нибудь пасти! Правда, никаких необычных созданий пока встретить не довелось, но ведь и в самом обыкновенном лесу опасностей предостаточно. Ноги плохо слушались и норовили подкоситься. Я поспешно отогнала нехорошие мысли прочь.

— Какую часть Антории занимают леса? — поинтересовалась я после очередного скудного ягодно-орехового перекуса.

— Примерно половину, — не задумываясь, ответила Дария. — Остальное — это поля, деревни и города.

Я хмыкнула. Мы вполне могли бродить многие месяцы по этому лесу, не встретив ни одной деревеньки, не говоря уже о городе.

Этой ночью мне приснился странный сон.

…Тихий шёпот листвы навевает покой. Гладкая твёрдая кора слегка вздымается под рукой — оно дышит. Слегка надрывно и прерывисто. Его что-то гложет изнутри. Я хочу поделиться с ним энергией, силой, собственной жизнью… Кровь по венам, сок по иссохшим жилам, сливаются… Краткий миг, и мы — одно целое. Но миг проходит, рвутся нити нашей связи, я падаю куда-то в пустоту, лечу сквозь пространство. Удар падения…

Я проснулась. Дария тормошила меня, пытаясь разбудить:

— Пойдём, солнце восходит. А нам пора.

К полудню мы разглядели просвет среди деревьев и с волнением устремились туда. Раздвинув ветви, что преграждали нам путь, мы увидели, как лес резко обрывается. Под ногами расстилалась довольно большая долина, где расположилась деревенька.

— Наконец-то! — с облегчением выдохнула я, представив, как смогу наесться и выспаться на мягкой кровати. В этот миг я вдруг сообразила, что денег у нас нет. Ну что ж… на крайний случай придётся отработать еду. Хотя чем я могу помочь деревенским жителям? Воображение услужливо подкинуло картинку: возмущённо мычащая корова гонится за незадачливой дояркой в моём лице.

Немного пройдясь по краю леса, мы нашли более удобное место для спуска в долину. Несмотря на это, я пару раз чуть не сорвалась и временами проезжала по склону вместе с небольшими комьями земли.

— Слушай, а здесь точно живут люди? — на всякий случай уточнила я, вспомнив рассказы Дарии о различных расах, заполнявших этот мир.

— Хм, — задумалась девушка, — вообще-то с уверенностью я не могу сказать, где мы находимся. Хотя, если подумать логически о том, что в деревнях могут жить только люди…

— Понятно, — кивнула я, с виду невозмутимо, а мысленно перевела дух. Если мне повезёт, то, возможно, и не придётся встречаться со странными и опасными существами.

Впереди уже появлялись небольшие опрятные деревянные домишки. Я с интересом оглядывалась по сторонам. Поскольку с самого детства я была жительницей большого города, всё это оказалось мне в новинку. Впрочем, на мой взгляд, деревня эта ничем не выделялась и была точно такой же, как и у нас, на Земле.

Заметив сновавших по улице людей и услышав лай собаки, Дария облегчённо сказала:

— По крайней мере, мы до сих пор в Антории.

<p>Глава 2</p>

Улица в деревне была всего одна, центральная. Люди неторопливо сновали по истоптанной дороге, занимались своими делами и лишь изредка бросали на нас равнодушные взгляды. Должно быть, чужаки были здесь событием обычным и совсем непримечательным. Впрочем, это меня ничуть не расстраивало. Чем меньше мы привлекаем внимания, тем лучше.

Я внимательно разглядывала жителей деревеньки и пыталась найти в них какое-то отличие от людей в моём понимании. Однако, выглядели они совершенно обычно, будто и не принадлежали другому миру.

По центральной улице мы вышли к главной площади. Никаких каменных мостовых не было и в помине, всё та же истоптанная и пыльная земля покрывала всю площадь. Посередине располагался колодец, к которому мы и бросились, не скрывая своей радости. Я нетерпеливо наблюдала за тем, как Дария опускала, а затем поднимала ведро, уже полное воды. Хотела бы, конечно, как-то помочь, но это был первый раз за всю жизнь, когда я видела действие подобной конструкции. Жадно напившись холодной воды, слегка отдававшей подземной затхлостью, я почувствовала себя намного лучше. Ягоды ягодами, а простой воды я давненько не пила.

Дария подошла к женщине, которая волокла два пустых ведра к колодцу и вежливо сказала:

— Здравствуйте, вы не подскажете, где можно остановиться на ночлег?

Женщина поставила вёдра на землю, вытерла пот со лба и, окинув нас задумчивым взглядом, проговорила:

— Сходите к Старосте, он живёт на краю деревни, — она махнула рукой, указывая направление. — Обычно все приезжие останавливаются у него.

— Хорошо, спасибо, — кивнула Дария и отправилась в указанном направлении.

Я последовала за ней. Деревенька оказалась совсем небольшой, и уже через десяток домов мы пришли к тому, который нам был нужен. На деревянной табличке, что висела над входом, так и значилось неумело накарябанными буквами: "Староста". Поднявшись по ступенькам, постучали в дверь. Некоторое время ничего не происходило, но вскоре дверь скрипуче отворилась, и показалось лицо немолодой женщины.

— Кто такие?

— Мы две путешественницы, нам нужен ночлег, — неуверенно начала Дария.

— А-а-а, конечно, проходите. Рады гостям, — улыбнулась хозяйка, шире отворив дверь, и сошла с порога, пропуская нас внутрь. Когда мы вошли, добавила, — три серебрушки с каждой за ночлег.

Серебрушки? Очень интересно. Скорее всего, так в простонародье называют серебряные монеты. Ну а что я ожидала? Другой мир — другие деньги. В любом случае, у меня не было никаких.

— Хорошо, вечером заплатим, — проговорила Дария.

Нас провели в уютную гостиную, весь интерьер которой составляли небольшой стол, диван и пара стульев.

— Чувствуйте себя, как дома, — сказала женщина, — а я сейчас вернусь.

Приглашающим жестом махнув рукой в сторону дивана, она удалилась в соседнюю комнату. Должно быть, там находилась кухня. Мы уселись на потёртый диван, который при этом натужно скрипнул, и я тихим голосом, чтобы услышала только Дария, спросила:

— У тебя разве есть деньги?

— Да, я проверила свой кошель утром после того, как потеряла память. Там оказалось довольно много денег. Так что не пропадём, — улыбнулась она.

— Я буду тебе должна…

— Пустяки! — отмахнулась девушка.

Я только вздохнула. Мало того, что она спасла мне жизнь, так теперь ещё и платит за меня. Становилось как-то неуютно. Я никогда не любила быть кому-то должной, но что я могла сейчас поделать? Оказалась в совершенно чужом мире без гроша в кармане.

Тем временем хозяйка вернулась, поставив на стол блюдо с горячими, ароматными пирожками и две чашки с чаем.

— Приятного аппетита, — сказала она, усаживаясь на стул. — Сейчас в доме нет никого, но к вечеру вернутся и мой муж, и детишки. Вы откуда будете, девушки?

— Мы из Березников, — осторожно ответила Дария, видимо назвав свою родную деревеньку. — Мы немного заблудились в лесу, поэтому не подскажете… где мы сейчас находимся?

— Это Лучинки, — простодушно сказала женщина.

— А-а-а, — протянула Дария. Видать, ей это название тоже ни о чём не говорило, — это в какой части Антории?

Хозяйка удивлённо приподняла брови, но ответила:

— На Западе. Здесь совсем недалеко есть город Найль. Там собирается много приезжих, и поэтому многие заглядывают к нам в деревню, мимоходом, так сказать.

По виду Дарии я сделала вывод, что она знает, где находится Найль. Ну что ж, хорошо. Значит, не потеряемся теперь.

С удовольствием перекусив и поблагодарив хозяйку, мы поднялись из-за стола. Хотели отправиться на прогулку, да заглянуть на площадь, где раскинулся небольшой базар, но женщина окликнула нас у порога и предупредила:

— Только возвращайтесь дотемна, а то по деревне бродит теневик.

— Это кто такой? — заинтересовалась я, когда мы вышли из домика.

Дария вздохнула. Её можно понять, — столько глупых вопросов задаю. Но я ведь ничего не знаю об этом мире… Так что придётся ей потерпеть.

— Теневик — порождение Царственного Леса. Ночное создание, которое боится огня и нападает на людей, потому что очень кровожадное… Его довольно трудно убить, а убежать от него — невозможно. Поэтому с ним лучше не встречаться.

— Да уж, лучше не встречаться, — пробормотала я, пребывая в некотором шоке. — Много у вас тут всяких монстров!

— Неужели, у вас таких нет? — удивилась Дария.

— Нет, у нас только люди и всякие животные.

— Да это и есть обычное животное, в некоторой степени, — пожала плечами девушка.

— Вот именно, что в некоторой степени, — уточнила я.

На базаре было немноголюдно. Да и где взять народ в такой маленькой деревеньке? Продавали в основном разные фрукты да овощи, и ничего интересного мы не обнаружили. Только бессмысленно бродили вдоль ряда с лавками, единственного на весь базар. Обе были погружены в свои мысли, и я никак не решалась начать разговор на тему, давно терзающую меня. Может быть, многие считают лучшим не заглядывать в будущее и всю жизнь живут одним днём. Однако я так не могу, я должна знать, что делать дальше. Хотя бы один единственный следующий шаг. Вот только данная ситуация напоминает прогулку в тумане, — можно что-либо разглядеть лишь на расстоянии вытянутой руки.

— Теперь ты знаешь, где находишься, — осторожно начала я. — Что собираешься делать? Вернёшься домой?

Дария перевела на меня задумчивый взгляд. Мы остановились напротив колодца и опустились на скамью. Рядом сидели старые бабульки и обсуждали новости, перебирая всех возможных знакомых. Надо же, они так похожи на моих соседок, любивших вечерком собраться на лавочке перед подъездом и посплетничать.

— Я думала над этим, — сказала Дария, — но я ведь почему-то спасла тебя. Наверное, это судьба! Для тебя всё здесь в новинку, и я не представляю, как можно оставить тебя одну. Ты ведь пропадёшь в первый же день! Волку что принцесса, что разбойник!

— Чего? — не поняла я последнюю фразу.

— Ну… — Дария замялась. — Смотри. Волк же нападёт на любого человека, если захочет есть, к примеру. И разбойнику, и принцессе придётся защищаться от него. То есть, не важно, знаешь ты, как здесь выжить или нет, опасности для всех одинаковые.

— А-а-а, — протянула я, мысленно вспомнив выражение "Незнание законов не освобождает от ответственности".

— А что ты намерена делать? — продолжала Дария.

Вопрос застал меня врасплох. Я ещё смутно представляла себе, как выкручиваться из данной ситуации. Отчасти потому, что приходилось думать над обоими вариантами: останусь я с Дарией или без неё.

— Если меня как-то перенесли в этот мир, — наконец проговорила я, — то должен быть способ вернуться обратно…

— Ты хочешь обратно? Если ты говоришь верно, то в вашем мире из разумных рас есть только люди, и живность совсем другая, к тому же, более скудная… Неужели, тебе не интересно?

А правда. Судьба предоставила мне шанс оказаться в другом мире, увидеть доселе невиданное. Причём, в первый же день. Вспомнить только магические волны, которыми нас атаковали… и, по словам Дарии, неизвестно откуда взявшиеся когти тьмы, спасшие нас. Должно быть, здесь столько всего интересного, необычного, порой даже страшного. Оказаться здесь и сразу заторопиться домой, не рассмотрев мир внимательнее? Не пожалею ли я потом об этом, вновь оказавшись пленницей спокойных и бессмысленных серых дней в московской квартире? С другой стороны, меня уже хотели убить… и, вполне вероятно, попытаются снова.

— Не знаю, — растерянно сказала я.

— Давай так, — улыбнулась Дария, уже успевшая подготовить ответ, — мы оказались недалеко от Найля, а там находится Академия, где обучают магии. Кто ещё может знать о возможности вернуть тебя назад, как не маги? Поспрашиваем их, а дальше решим, как быть.

— Отлично, — благодарно улыбнулась я. — Но тебе это не в тягость? Тебя дома не потеряют?

— Да кто может потерять? — махнула рукой Дария. — У меня только и есть брат, но он на службе у Короля, мы уже несколько лет не виделись.

— Тогда решено.

Вернулись, как и нужно было, дотемна. Домик на этот раз не был пустым, хозяйка сказала верно: уже пришёл Староста, и трое их детишек. Один мальчик был лет пятнадцати, остальные двое, мальчик и девочка, — близнецы годиков шести. Все собрались за столом, уставленном тарелками с печеным картофелем и сметаной в большой бадье.

Я набросилась на пищу, как голодный зверь и некоторое время не замечала, о чём идёт беседа. Однако вскоре заинтересовалась и внимательно прислушалась, не забывая при этом с наслаждением поглощать горячий картофель.

— Этой ночью, — говорил Староста, — теневик напал на ещё одного человека. Того нашли мёртвым около входной двери в… туалетную будку. Это был Генри.

— Неужели! — ахнула женщина. — Какой кошмар… И за что ж нам такая напасть?

Близнецы дружно заплакали.

— Его нужно поймать и убить! — пылко воскликнул старший сын Старосты. Хозяйка в очередной раз ахнула и с немым ужасом уставилась на него.

— Ты что, с ума сошёл?! — разозлился глава дома, грозно ударив по столу. — Чтоб не смел такой ерунды говорить! Сам же помнишь рассказ о том, как теневик растерзал десять взрослых крестьян с вилами!

Нет, мне не нравится этот мир. У нас хотя бы всякие монстры не бродят. А здесь… ужасные животные, кровожадные и беспощадные, которые готовы растерзать любого. Странно, что люди ещё не придумали способа от них защищаться, кроме как сидеть дома. Внутри всё похолодело. Мы прошли сквозь лес, и всё это время подвергались опасности, о которой ранее я даже не подозревала. Ни за что не поверю, что этот неведомый мне теневик есть гроза всего человечества! Наверняка существует много других кошмарных тварей. А ведь уже завтра утром мы отправимся в путь, и будет негде укрыться от подстерегающей на каждом шагу опасности. И что там змеи да волки? Безобидные создания.

Нас поселили на втором этаже в тесной, но уютной комнатке. Кровать была одна, довольно узкая, поэтому уместились с трудом, едва не спихивая друг друга на пол. Дария заснула быстро, я слушала её глубокое дыхание и маялась бессонницей. Вскоре я пожалела о том, что выпила за ужином слишком много травяного настоя. Немного поёрзала в постели, стараясь устроиться поудобнее и в то же время не помешать Дарии, но заснуть так и не удавалось. Нет, всё-таки нужно сходить в… туалетную будку, а то проворочаюсь без сна всю ночь. Тихонько встала с кровати и, крадучись, вышла из домика. Только оказавшись на крыльце и почувствовав прохладное дыхание ветра, вдруг вспомнила о предостережении. Нет, ну надо же, какая я "умная"! Нашла, когда гулять по улице. Впрочем, не поворачивать же назад…

Обходила дом почти "по стеночке", как неожиданно услышала тихий шорох в кустах. Остановившись и напрягая глаза, силилась что-то разглядеть в темноте. Шорох повторился, промелькнуло неясное движение.

— Кто здесь? — встревожено спросила я.

Мне никто не ответил. Только, спустя доли секунд, навстречу вышло странное существо. В темноте я разглядела его угрожающий силуэт, высотой чуть больше метра. Огромный, на мощных лапах, зверь был покрыт густой, но короткой шерстью. Телосложением напоминал волка, только хвост был длинный и тонкий, с острым костистым лезвием на конце. Да ещё пара больших, кожистых крыльев, сейчас они были полураскрыты, опускались до земли и оставляли на ней неглубокие борозды. Наверное, это и есть тот самый теневик.

Зверь, оскалив пасть и поблескивая острыми длинными зубами, медленно приближался ко мне. Я пятилась до тех пор, пока не уткнулась спиной в холодную стену дома. Теневик приподнял голову и принюхался. Чует добычу, злобный монстр! Я уже приготовилась защищаться, как получится, хотя бы даже голыми руками, но зверь, будто недоумённо, наклонил голову, глядя на меня немигающими жёлтыми глазами с вертикальными зрачками. Перестав скалиться, он вдруг подбежал ко мне, как послушная собака, и завилял длинным хвостом. Зрелище не для слабонервных.

Я вздрогнула, когда его холодный нос коснулся моей руки. Издав странный звук, напоминающий поскуливание, теневик лизнул мои пальцы. Я нерешительно погладила его по голове, а затем, осмелев, потрепала за ушами. Зверь разомлел, лёг на спину возле моих ног, подставляя пузо. Я погладила его пушистый животик, удивляясь мягкости короткой шёрстки. Должно быть, это вовсе не теневик, а какой-нибудь местный вид собаки.

Неожиданно зверь насторожился, весь подобрался и, поднявшись, зарычал. Я встревожено проследила за его взглядом.

— Эдера! — воскликнула Дария и подбежала ко мне.

Бросив на меня удивлённый взгляд, зверь метнулся в кусты и растворился в темноте.

— Ну вот, ты его спугнула, — грустно сказала я.

— Ты с ума сошла?! Он же мог тебя сожрать, это теневик!

— Теневик? Тот, который всех убивает? — не поверила я. — Но он был такой славный и ласковый…

Дария смотрела на меня, как на чёрта, только что вылезшего из-под земли. Едва не окрестилась. Кстати, а здесь крестятся? Есть демоны, значит, должно быть что-то святое…

— А вы верите в Бога? — вдруг спросила я.

Лучше б молчала. Всегда не вовремя ляпаю что-нибудь: хоть стой, хоть падай. Дария чуть не упала, по крайней мере, в ужасе отшатнулась от меня:

— Ненормальная… Только что встретилась с одной из самых кровожадных тварей, а теперь ещё говоришь всякую ерунду… — и устало добавила. — Спать пойдём.


Наутро меня разбудил навязчивый стук в дверь. Потянувшись, вяло встала с кровати, открыла дверь. Даже не успела опомниться, как человек, которого я видела впервые в жизни, схватил меня и, сведя мои руки за спину, быстрым движением начал связывать. Дария уже вскочила с постели и бросилась к нам, но ещё несколько человек ввалилось в комнату. Они связали нас обеих и буквально выволокли из дома. Толпа людей с интересом и опаской поглядывала на нас. Подумать только! Вся деревенька собралась, какая честь. Жаль, я не оценила.

— Что вы делаете?! — орали мы с Дарией, упираясь, изворачиваясь и всячески мешая продвижению вперёд.

Нас вели на площадь, а по пути объясняли:

— Сегодня ночью теневик никого не тронул! А он ведь появился незадолго до вашего прихода, значит, он явился именно из-за вас! Раз уж ему нужны вы, то не стоит спорить с судьбой… Мы отдадим вас ему, и он оставит нашу деревню в покое!

Я покачала головой. Бред какой-то. Никогда не слышала подобных глупостей. Зверь явился за кем-то определённым? Терроризировал деревеньку от скуки, пока ждал нас? И, главное, уйдёт, когда получит нас? Они спятили! В голове мелькнула ехидная мысль: "А люди-то здесь умом не блещут…"

Тем временем нас привязали к деревьям на краю площади, крепко затянув узлы верёвок. Захочешь — не распутаешь, только разве что перегрызть. Жаль, не дотягиваюсь.

Солнце ещё поднялось невысоко, до полудня оставалась пара часов. Зачем нас связали так рано, — дело ясное, ведь покинуть деревеньку мы хотели уже утром. Местные жители опасались, что мы уйдём, и зверю это не понравится. Однако от понимания легче не становилось. Всё-таки целый день простоять связанными на самом солнцепёке — перспектива не блестящая. "Зато смогу загореть", — не вовремя мелькнула мысль. Внутри поднималась непреодолимая волна раздражения. Глупые люди! Из-за их бредовых рассуждений теперь нам стоять так до самой ночи. А потом… сомневаюсь, что теневик придёт. Хотя почему нет?

— Надо бы мне нормальную одежду раздобыть, — со вздохом заметила я. Дария была в коричневых широких штанах и женской белой рубахе. А у меня — грязное и ободранное платье, которым меня одарили мои похитители.

— Раздобудем, если выживем, — пообещала Дария.

— Ночью попробуем выбраться отсюда, — оптимистично предположила я.

— Ты думаешь, теневик не придёт? — иронично усмехнулась девушка.

— Так хорошо, если придёт. Верёвки сгрызёт.

— И нас вместе с ними.

— Да не тронет он нас, — неуверенно сказала я.

— Всех ел, а нас не тронет?

— Но ведь этой ночью не съел, — резонно заметила я.

— И то верно, — не стала спорить Дария. — Хотя очень странно.

— Неужели, он никогда не уходил, не убив человека?! — недоверчиво воскликнула я.

— Никогда. Всех убивал, — твёрдо отрезала Дария и странным голосом добавила, — тебя первую не тронул…

— И тебя, — напомнила я.

Солнце поднялось достаточно высоко и по-летнему припекало. Верхушки деревьев, к стволам которых нас привязали, почти не могли спасти от жары. Люди сновали по площади и кидали на нас заинтересованные взгляды. Каждый занимался своим делом, но, в то же время, проходя мимо, не мог не посмотреть на нас, двух несчастных девиц, которые должны были избавить их от злой напасти.

— Как они меня раздражают, — пробурчала Дария.

— Глазеют, как в цирке, — согласилась я, бросая убийственный взгляд на очередного зеваку. — И почему они решили, что, отдав нас, спасутся от теневика? Разве он может приходить за кем-то определённым, да ещё и просчитывать на несколько дней вперёд?

— Конечно, нет. Просто эти деревенщины — неграмотные люди и навыдумывали себе всякую ерунду. Тёмный народ. Впрочем, у всех свои поверья, и с этим не поспоришь…

Мы простояли так до самого вечера. Ноги затекли и ломились от усталости — стоять на одном месте было намного тяжелее, чем весь день идти по лесу. В животе урчало. Жаль, что продукты мы решили закупать только сегодняшним утром. Теперь останемся без еды. Если вообще сможем отсюда выбраться, конечно.

С приближением сумерек народу на площади становилось всё меньше, и вскоре все разошлись. Слабые сполохи заходящего солнца ещё медленно скользили по тёмному небу, и то лишь вдали над верхушками деревьев.

— Вот, если бы я могла дотянуться до кинжала, — сказала Дария, пытаясь высвободить руки.

Я тоже попыталась как-то поворочаться, чтобы ослабить верёвки, но узлы были слишком крепкими. Сразу чувствуется, что работали профессионалы. Хотя какие профессионалы возьмутся в деревне? Разве что практиковались много. Последние лучи солнца скрылись за деревьями, а Дария только усилила попытки высвободиться. Я безвольно повисла на верёвках, выдохнувшись от усталости. Темнота быстро сгущалась, и с её наступлением Дария начала волноваться ещё больше. Неожиданно среди деревьев что-то мелькнуло, и ловким, едва уловимым движением, большой зверь оказался перед нами. Давешний теневик.

— Ногами не брыкайся, а то откусит, — предупредила Дария.

— А что не откусит? — с интересом спросила я.

— Не знаю, — девушка пожала плечами, — смотря, с какой части начнёт грызть…

— С верёвок? — предположила я, почувствовав мокрое прикосновение и горячее дыхание на своих связанных, неудобно вывернутых руках.

Пару раз куснув верёвки, теневик освободил меня. Размяв тело, я благодарно потрепала зверя за ушком. Заодно, обслюнявленные пальцы вытерла… Дария не могла поверить своим глазам. Смотрела на меня, как на демона. И всё-таки… здесь крестятся, отгоняя нечистую силу?!

— Спасибо, дорогой, — сказала я теневеку, — а ты не мог бы ещё освободить вот эту девушку?

Девушка дёрнулась, видимо, представив размеры клыков теневика. Зверь повернул голову и глянул на меня удивлённо. Ну почему все смотрят так, будто я ненормальная? Что Дария, что теневик… Сговорились, что ли?! Наконец, недовольно фыркнув, зверь перегрыз верёвки едва живой от страха Дарии. Снова посмотрел на меня, теперь уже укоризненно.

— Ну что тебе не нравится? — не поняла я. — Меня же сам спас, почему бы не спасти и мою подругу…

Всё ещё не понимая, чем не угодила теневеку, погладила того по голове. Зверь довольно заурчал.

— Нам пора уходить, — сказала Дария дрогнувшим голосом. Должно быть, до сих пор не могла прийти в себя.

— Да-да, ты права, пойдём, — заторопилась я. Конечно, ночью никто из деревенских не рискнёт выйти на улицу, однако подвергать себя опасности лишний раз не стоило.

Мы поспешили покинуть деревеньку и отправились в том направлении, где, по словам Дарии, находился город Найль. Теневик некоторое время наблюдал за нами, после чего скрылся среди тёмных силуэтов деревьев. До наступления утра мы пытались уйти как можно дальше на случай, если вдруг деревенским жителям взбредёт в больные головы прочесать окрестности. Запыхались, устали и без сил повалились на мягкую траву. Небо уже светлело, потому ползком добрались до ближайших кустов, где и заснули.

Дария разбудила меня примерно часа через два после полудня, и мы снова продолжили путь.

— Далеко ли до города? — вяло поинтересовалась я, едва переставляя ноги. Есть уже не хотелось, но от этого ощущение было ещё противнее.

— Не очень. Смотря, как идти будем… В таком темпе дойдём до Найля к завтрашнему вечеру. Если прибавить ход, то раньше.

Прикинув в уме, сколько мы ещё протянем без нормальной пищи, я сказала:

— Давай попробуем идти быстрей.

На ночь снова устроились в кустах, а утром обнаружили подле себя ещё тёплую кроличью тушку. На горле были следы зубов и небольшие кровоподтёки.

— Это здесь откуда? — удивилась Дария.

— Может, лесное зверьё сжалилось над нами и решило подкормить? — наивно предположила я. А сама мысленно отметила, что теневик неотрывно следовал за нами. Неужели, беспокоился о нашем благополучии?

Развели костёр, зажарили кролика и вкусно поели за весь предыдущий день. Жаль, впрок наесться нельзя. Засыпав кострище сухой землёй, вновь продолжили путь, уже немного повеселевшие. Как и предсказывала Дария, к городу пришли за несколько часов до наступления вечера.


Найль был окружён высокой каменной стеной, из-за которой виднелись верхушки домов, тоже каменных. Мы подошли к крепким дубовым воротам, высотой немногим меньше стены. Дорогу нам преградили двое стражей в сверкающих доспехах, с копьями в руках. Я с нескрываемым ощущением отметила, что они выглядели, как настоящие рыцари в средневековых фильмах. Сильные, грозные и уверенные в себе. Один стражник в ответ загляделся на меня, а второй, едва не покрутив пальцем у виска, строго спросил:

— Кто такие, зачем пожаловали?

— Мы две путешественницы, хотим на время остановиться в вашем городе, — быстро произнесла Дария уже отрепетированную речь.

Стражник окинул нас внимательным, оценивающим взглядом и, наконец, решив, что опасности городу мы не представляем, отворил ворота:

— Проходите.

Я с интересом оглядывалась по сторонам, хотелось обнаружить отличия этого города от городов нашего мира. Если сравнивать со Средневековьем на Земле, то, пожалуй, особых отличий не было. Истоптанная каменная мостовая, кое-где камни были не целые, расколотые, виднелась засохшая и пыльная земля. Обычные дома, сделанные из обшарпанных, плохо отёсанных камней, состояли из двух, а то и трёх этажей. Местами высились более высокие здания, но особенно выделялось одно — с высокими башенками. Оно напоминало дворец, красивый и величественный. Я загляделась и чуть не наткнулась на прохожего, что-то недовольно пробурчавшего.

— Это и есть Академия, — пояснила Дария, — где обучают магии. Туда мы отправимся завтра с утра, а сейчас нам нужно найти гостиницу.

— В Академии не любят поздних гостей? — поинтересовалась я.

— Поздних нигде не любят…

Всю дорогу оглядывалась по сторонам, следуя за Дарией. Похоже, та бывала здесь ранее. Она ведь рассказывала, что пыталась поступить в Академию. Вместе с Дарией, петляя по улочкам, вышли к мощному трёхэтажному зданию, именовавшемуся гостиницей. Только выглядело оно довольно угрюмо, окна маленькие и редкие, как бойницы в замке. Стены тёмные, местами даже почерневшие, будто обуглены. Не хватает только решёток на окна, гостиница могла бы сойти за городскую тюрьму.

— Дария!

— Что? — отозвалась девушка, уже намереваясь толкнуть тяжёлую деревянную дверь и войти в здание.

— У вас есть инквизиция? — вдруг поинтересовалась я. Наверное, снова выглядела глупо. Да и ладно, мне не привыкать. Весь город навевал воспоминания о Средневековье, вот и задала подобный вопрос. У кого что вспоминается при слове "Средневековье", а у меня — инквизиция. Жестокие пытки, горящие костры… пробирающие до дрожи ужасные картины. Здесь есть магия, значит, вполне возможно, была и охота на магов.

— Инквизиция? — недоумённо переспросила Дария. — Нет, видимо нет… По крайней мере, впервые слышу подобное слово.

Острая мысль вдруг резко кольнула моё сознание. Она не знает такого слова! А откуда его знаю я? Точнее, не совсем так. Что-то я путаюсь в двух языках. Один, родной, здесь на нём разговаривали. "Инквизиция" же я произнесла на русском, не найдя аналога здешнему. Но откуда я могу знать этот язык?! Если это не другая страна, а другой мир! Быть может, мама когда-то встречала людей из этого мира? Или даже нелюдей… Голова кругом.

Размышляя, даже не заметила, как мы вошли в гостиницу. Здесь было холодно и сыро, как в старом подземелье. Я поёжилась, обхватив себя за голые плечи. Нет, всё-таки нужно избавиться от этого ужасного савана! Платья, то есть. Дария заказала номер, и мы поднялись на второй этаж. Номер состоял из двух комнат и, о Боже, ванны! Точнее, какого-то её жалкого подобия, но она всё равно радовала глаз. Всю небольшую ванну занимал огромный тазик, возле него стояли вёдра с водой, ещё довольно тёплой. Видать, специально для нас приготовили. На столике рядом расположились пузырьки с шампунем и мылом.

— Я первая! — воскликнула я и бросилась в ванну, заперев дверь на щеколду.

С наслаждением погрузилась в тёплую воду, взяла побольше мыла и начала остервенело отмываться от дорожной грязи. Натёрла себя до блеска, омылась ещё пару раз и, наконец, сообразила, что полотенца с собой не взяла.

— Дария, — жалобно позвала я.

Некоторое время ответом мне было лишь молчание, но потом, сжалившись, девушка отозвалась ехидным голоском:

— Ты что-то хотела?

— У тебя, случаем, нет полотенца? Я видела какие-то шкафчики, может быть там…

— Я первая, первая, — передразнила девушка, — могла бы позаботиться обо всём заранее.

Она немного повозилась в комнате и просунула мне в приоткрытую дверь полотенце и белый шёлковый халат. Опять белый! Зато чистый… Вытеревшись, надела халатик и довольная вышла в комнату. Дария фыркнула и отправилась в ванну.

Разомлев от удовольствия, я легла на кровать. Видимо, даже задремала, потому что скрип открывшейся двери оказался для меня неожиданностью. Я подскочила прямо на кровати и уставилась на полностью одетую Дарию.

— Ну ты и соня, — заметила она. — Одевайся.

Я изумлённо огляделась по сторонам и обнаружила сразу несколько вещей. Во-первых, было уже утро. Получается, я "задремала" на ночь. Во-вторых, на столике стоял мой остывший завтрак. Надела ненавистное платье, быстро позавтракала лепёшкой и чаем, после чего мы с Дарией отправились на улицу. Однако шли не в направлении Академии.

— Тебе нужно купить одежду, а то в Академии засмеют, — пояснила девушка. Стать посмешищем средневекового мира? Это что-то новенькое.

По рынку ходили долго, я привередливо выбирала подходящую одежду, постоянно к чему-нибудь придираясь. То некрасиво, то неудобно, то жмёт где-нибудь. Наконец, купили мне довольно узкие и обтягивающие чёрные штаны, красивую женскую рубашку салатового цвета и чёрные кожаные сапожки. Последние могли бы показаться симпатичными даже по моим строгим меркам. Довольная и прилично одетая, я была готова идти, куда угодно. Впрочем, это "куда угодно" находилось довольно близко, что очень радовало.

<p>Глава 3</p>

Здание Академии было самым высоким в городе, ярким и красочным. Солнечные блики весело играли на сверкающих серебристых куполах, отражались в окнах, сделанных из цветных резных кусочков стекла. Я восхищённо хлопала глазами, как ребёнок, оказавшийся в сказочной стране. Да так оно и было, в общем-то.

Стражи у дверей не наблюдалось, но я почувствовала странный холодок, пробежавший по спине, когда поднималась по мраморным ступеням к дверям. Двери отворились сами, впуская нас в хорошо освещённый просторный зал. Пол и стены здесь были сделаны из одного и того же камня, гладкого, отполированного до блеска, серебристого цвета. Стены уходили высоко вверх, заканчиваясь куполообразным потолком, сделанным из обычного стекла, потому солнечный свет беспрепятственно проникал в зал. Серебристый камень слегка светился тёплым светом, должно быть, отражая солнечный.

Я увидела нескольких самых обычных человек. На магов, как я решила, они не походили совершенно. Кто-то направлялся к выходу, другие спешили к лестнице, чтобы подняться на второй этаж. К нам подошёл человек лет тридцати и спросил:

— Девушки, вы чего-то хотели?

— Да, — неуверенно сказала Дария. — Мы бы хотели поговорить с каким-нибудь профессором. Нам очень нужна информация… на тему перемещения по разным мирам.

Мужчина удивлённо вскинул бровь, но всё-таки ответил:

— У нас есть такой специалист, но у него ещё не закончилась лекция. Пойдёмте, я вас провожу.

Нас провели на второй этаж, уже не такой освещённый. Мы оказались в длинном коридоре и прошли почти до самого конца, когда мужчина остановился около большой двери:

— Вот, в этой аудитории профессор Алар Каданский ведёт свою лекцию. Подождите, минут через десять выйдут студенты, и вы сможете с ним поговорить.

Я топталась на месте и боролась с желанием прогуляться от одной стены к другой. Руки нервно теребили аккуратно обшитые края рубашки. Примерно через десять минут, как нам и обещали, дверь отворилась, и в коридор хлынула волна возбуждённых студентов. Все они были примерно моего возраста, весело переговаривались между собой, шутили, увлечённо спорили.

— Что-то мне страшно, — пролепетала я.

— Мага испугалась? — усмехнулась Дария, вталкивая меня внутрь.

— Конечно! Ведь единственный маг, которого я видела, пытался убить меня! — заметила я и умолкла, глядя по сторонам во все глаза.

Аудитория была огромная, со множеством столов и стульев, широкими рядами уходивших вверх, почти как в театре. Некоторые студенты ещё собирали вещи, а пожилой профессор с интересом глянул на нас. Очень проникновенно глянул, отчего внутри всё похолодело. Он словно прощупывал нас взглядом, и его брови при этом медленно ползли вверх.

Мы вежливо поздоровались и подошли к профессору.

— Нам сказали, — без обиняков начала Дария, — что Вы очень хорошо разбираетесь в перемещениях между мирами.

— Вам правильно сказали, — заинтересованно согласился Алар Каданский. — А зачем вам?

— Да вот у нас одна, — Дария кивнула на меня, — случайно оказалась в нашем мире. А вообще она не отсюда.

Профессор окинул меня внимательным взглядом.

— Что-то не похожа ты на иномирянку, — заметил он с сомнением.

— Да я вот тоже гляжу на всех вас и не могу найти отличия от обычных людей, — ляпнула я.

Алар усмехнулся, покачав головой:

— Ну что ж, присаживайтесь.

Мы все трое прошли к первому ряду стульев и с удобствами расселись. Видать, разговор будет долгим. Профессор заговорил:

— Путешествовать между мирами не так уж и трудно. Достаточно знать необходимое заклинание, название мира, куда вы хотите попасть, и быть довольно сильным магом.

— Да-а, — протянула я, — вот с этим у нас напряжёнка.

— Но нам ведь могут помочь здесь, в Академии? — с надеждой спросила Дария.

Профессор покачал головой:

— Здесь — нет. Видите ли, путешествовать между мирами можно только в определённых местах, где межмировое пространство тоньше. Таких мест много, но все они находятся на определённом расстоянии от нашего города. Если вы найдёте мага, который согласится вам помочь… Скорее, его придётся искать уже на месте.

— Ясно, а как называется этот мир? — спросила я.

— Анавар, — ответил профессор. — Скажи-ка…

— Эдера.

— Скажи-ка, Эдера, а ты не проверяла свои магические способности?

— Да я всего лишь несколько дней здесь, не успела ещё… А что?

— Думаю, у тебя они есть, и очень неплохие, — усмехнулся Алар Каданский. — Вот только странные, впервые такое чувствую. Не желаешь остаться в Академии?

— Может, — я задумалась и покачала головой, — может потом. Но сейчас я хочу вернуться домой.

— Твой выбор, — профессор Алар пожал плечами и поднялся, сразу потеряв к нам интерес. — А сейчас, извините, мне нужно идти.

— Но как мы узнаем место, где можно путешествовать между мирами? — спросила я, спохватившись и вскакивая со стула.

— В библиотеке, конечно же.

Мы поблагодарили профессора и вышли из аудитории.

— И как теперь искать библиотеку в подобном заведении? — растерянно вопрошала я. То был риторический вопрос, и я совсем не ожидала получить на него ответ.

— Я могу вам помочь, — раздался голос, словно бы из ниоткуда, и в следующий миг прямо перед нами появился студент.

Вздрогнув, я ошалело уставилась на него. Только что в углу было пусто, как вдруг он появился! Симпатичный, надо заметить. Высокий, стройный, я бы даже сказала, худой. У него были тёмно-русые короткие волосы, которые топорщились смешным ёжиком и почти такого же цвета карие глаза, взиравшие на меня с насмешкой. Я поспешно закрыла рот. Надо бы научиться удивляться незаметно для других, а то выгляжу, как слабоумная.

— Мы были бы тебе благодарны, — ответила Дария.

— Меня зовут Гэбрил, — представился студент и повёл нас вдоль по коридору к лестнице.

Когда мы назвали свои имена, Гэбрил поинтересовался, насмешливо глядя на меня:

— Так это ты из другого мира?

— А ты подслушивал в том углу? — в тон ему сказала я.

— Ну да, — невозмутимо подтвердил Гэбрил. — Как увидел, вы такие чудные, сразу понял, что повеселите меня…

— Сходи в цирк, — великодушно посоветовала я.

— Не-е, — протянул он, ухмыляясь, — зачем ходить, если цирк выездной.

— Академия выездная?! — наигранно изумилась я.

— Да хватит уже, — с досадой бросила Дария, немного укоризненно покосившись в мою сторону.

На третьем этаже мы подошли ко входу в библиотеку.

— Спасибо, что проводил, — сказала я, давая понять, что дальше мы справимся сами. Этот парень начал меня раздражать, и я поспешила от него отделаться.

— Мне было нетрудно, тем более я никуда не тороплюсь, — и он вошёл в библиотеку вслед за нами.

Как ни странно, библиотекаря нигде не наблюдалось. Лишь длинные, высокие стеллажи, заполненные тысячами книг. Я удивлённо смотрела на это изобилие и не знала, с чего бы нам начать, за какой край хвататься.

— Эта библиотека создана, чтобы ею пользовались маги, — довольно сказал Гэбрил. — Любой маг, даже самый завалящий, найдёт здесь нужную книгу, если она есть.

— Странно, — тихо заметила я, — а профессор отправил нас сюда, уверенный, что найдём…

— В общем, — как ни в чём не бывало, продолжал Гэбрил, — я могу помочь вам. Причём, не просто найти книгу, а ещё и отправить в нужный мир.

— И что ты за это потребуешь? — настороженно спросила я.

— А ничего.

— Не верю в бескорыстную помощь.

— Моя помощь и не бескорыстная, — усмехнулся Гэбрил, — просто от вас не требуется ничего.

Где-то здесь подвох. Не нравится мне это дело, очень не нравится. Я вопросительно посмотрела на Дарию. Та пожала плечами:

— Думаю, нужно согласиться.

— Ладно, — вздохнула я и повернулась к Гэбрилу, — помогай нам.

Парень внимательно посмотрел на стеллажи с книгами, после чего слегка прикрыл глаза, наморщив лоб, а в следующий момент уверенно направился к одному из них. Махнул рукой, и с верхней полки к нему на ладонь опустилась книга. Порхала, как бабочка. На этот раз я не открывала рот от удивления и выглядела вполне серьёзно, что не могло не радовать.

— Вот, должно быть здесь, — он открыл книгу, пролистал. — Ага, вот! Хм… ближайшее место истончения межмирового пространства — это город Карнир.

— То ещё местечко, — недовольно заметила Дария.

— А чего там? — сразу заинтересовалась я.

— Ну, понимаешь, — замялась девушка, нерешительно глядя на меня, — в этом городе водится много…

— Вампиров, — закончил за неё Гэбрил и с удовольствием посмотрел на меня. Должно быть, ждал истерики или диких воплей ужаса.

— Вампиры, так вампиры, — я равнодушно пожала плечами и гордо заявила. — Мне очень нравится знакомиться с новыми существами этого мира!

— Ты про теневика, что ли? — улыбнулась Дария, подмигнув мне.

— Милое создание, — мечтательно проговорила я.

Гэбрил удивлённо переводил взгляд с одной на другую:

— Ну и шуточки у вас. Ненормальные.

— А ты вообще маг, — обиделась я, — так что молчи.

— Я вообще могу вам не помогать.

— Можешь, — равнодушно согласилась я.

Гэбрил некоторое время испытующе смотрел на меня, словно хотел убедиться, что я говорю серьёзно. Видимо, решил больше не рисковать.

— Ладно, встречаемся завтра на рассвете у ворот Академии, не забудьте взять с собой лошадей и продовольствие, — сказал он и вышел из библиотеки.

— Лошадей? — ужаснулась я.

— У вас, что, и этих нет? — удивилась Дария.

— Есть, просто я не умею на них ездить…

— Научим, — оптимистично заявила девушка. Будь я на её месте, то не говорила бы столь уверенно. Я вообще трудно поддавалась обучению.

На первом этаже Академии увидели проходившего мимо профессора Алара. Тот, не останавливаясь, подмигнул нам и скрылся в толпе студентов. Что-то здесь нечисто!

— Дария, а профессор, должно быть, очень опытный маг? — с подозрением поинтересовалась я.

— Конечно, — кивнула девушка, не понимая, к чему я клоню.

— Он мог заметить, как прятался Гэбрил под чарами?

— Наверное…

— Ха! Да он почти что подсунул нам незадачливого студента! Должно быть, Гэбрил его сильно достал…

— Что ты хочешь этим сказать?

— Профессор почти наверняка понял, что тот подслушивает, но не показал этого. Затем отправил нас в библиотеку, где нужную книгу может найти только маг. Да ведь он просчитал, что Гэбрил увяжется за нами!

Некоторое время Дария странно смотрела на меня, а потом сказала:

— А ведь ты права…

Кого же нам подсунули?..

Весь остаток дня бродили по рынку, закупали различные вещи, которые могут пригодиться в пути. Приобрели побольше продовольствия, а также сумки, фляжки, чашки, котелок, тёплые одеяла, немного одежды и ещё кое-какие мелочи. За лошадей Дарии пришлось выложить двадцать золотых монет, зато мы стали владелицами двух небольших, но выносливых гнедых лошадок. Однако самое интересное то, что Дария решила купить оружие не только для себя, но ещё и для меня. Судя по всему, она искренне верила, что научит меня драться на мечах. Мне становилось как-то не по себе, в жизни не держала в руках оружия, кроме, разве что, кухонного ножа. Окинув внимательным взглядом мою худенькую фигурку, Дария взяла для меня лёгкий, изящный меч. Домой вернулись поздно и, быстро поужинав, сразу завалились спать. Необходимо было хорошенько отдохнуть перед трудной дорогой.


Я проснулась от странного шороха — показалось, будто услышала тихие шаги. Едва не вскрикнула, увидев нависшего надо мной волосатого мужика. Он попытался зажать мне рот, но я резко дёрнулась в сторону и с грохотом упала с кровати. В соседней комнате, где была Дария, слышались вскрики и странный шум, будто там пронёсся табун лошадей. Ясное дело, что девушка там уже не спала…

— На этот раз не уйдёшь! — довольно прорычал мужик, нападавший на меня. Неужели, один из тех, которых отправили в погоню за мной? И, неужели, они последовали за мной так далеко?

Сильная рука попыталась схватить меня за шиворот, но я, лёжа на полу, откатилась в бок и вскочила на ноги. Хотела броситься в соседнюю комнату, но мужик схватил меня за руку и резко дёрнул на себя. Я попыталась освободиться и со всей силы метнулась в сторону комнаты Дарии, однако выполнить задуманного не удалось — мужчина держал крепко. Вырываясь и всевозможно сопротивляясь, краем глаза уловила в комнате движение. Борясь со мной, мужчина повернулся спиной к двери и не заметил, как сзади подкралась Дария и ударила его по голове рукоятью кинжала. Тот покачнулся, ослабил хватку и опустился на пол без сознания. Я перевела дух:

— И здесь отыскали…

— Странно, — заметила Дария, — значит, им нужна именно ты.

— А ведь их было около десяти человек…

— Значит, скоро могут пожаловать другие. Пойдём отсюда скорей.

Мы быстро собрали сумки, приготовленные ещё с вечера, и спешно покинули комнату. На первом этаже гостиницы Дария расплатилась за проживание, и мне снова стало неуютно. Сколько же денег я буду ей должна! Самое главное, что я ведь не зарабатываю… вряд ли ей понадобятся рубли, которыми я могла бы заплатить, даже оказавшись в своём мире.

На улице было темно и прохладно. Луна временами выплывала из-за туч, освещая узкие улочки каменного города. Странные и зловещие тени скользили по стенам, углам и под ногами. Я вдыхала ночной воздух и улыбалась, несмотря на то, что произошло всего несколько минут назад. На Земле у меня никогда не было времени, чтобы наслаждаться ночной прохладой, таинственной темнотой и далёкими звёздами. С работы я приходила усталая, а на следующий день нужно было снова рано вставать, поэтому я ложилась спать и почти никогда не просыпалась до противного звона будильника. А сейчас… за нами гнались какие-то психи, но я наконец-то обратила внимание на всю таинственную прелесть ночи.

Мы вывели из конюшни своих лошадей, и я с ужасом уставилась на животных, не представляя, что делать дальше. Окинув меня задумчивым взглядом, Дария вздохнула:

— Я совсем забыла, что ты не умеешь… А сейчас нет времени учить тебя.

— Ну хоть помоги на неё забраться, что ли, — беспомощно пробормотала я.

Оказавшись в седле, я почему-то безостановочно сползала то в одну сторону, то в другую. Дария показывала, как нужно держать спину, как нужно управлять лошадью, а мне становилось страшно и неловко. Наконец, двинулись в путь. Я покачивалась, как мешок с картошкой и с каждым шагом лошади норовила вывалиться из седла. Видя этот беспредел, Дария вздыхала, но пустить свою кобылку быстрой рысью не решалась.

— Вот чёрт! — воскликнула я.

— Опять падаешь? — поинтересовалась Дария, с опаской оглядываясь на меня.

— Нет… то есть, падаю я всегда, но только что вспомнила про Гэбрила, — проговорила я упавшим голосом, — он же будет нас ждать утром у ворот Академии…

— Да, нехорошо как-то вышло.

— Нам без мага не обойтись… а этот согласился помочь бесплатно.

— Предлагаешь вернуться в город на рассвете?

— Нет, — я покачала головой, — это слишком опасно, нас могут поймать. Но мы же без него пропадём…

— Как заговорила, — усмехнулась Дария, — а ещё днём готова была его покусать.

— Да он вредный какой-то, — нахмурилась я, — но в нашем положении помощников не выбирают. Может, нам удастся проникнуть в Академию и вытащить его оттуда чуть пораньше условленного времени?

— Ты хочешь незаметно проникнуть в Академию, где больше сотни магов? — скептически переспросила Дария.

— М-да, как-то не подумала об этом. Мы ведь можем проникнуть туда заметно! Ну, как гостьи одного из студентов, — неуверенно предложила я, понимая, что говорю глупость.

— А давай, — наигранно радостно подхватила Дария, — будем камушки в окошки кидать! А если покажется недовольный профессор, скажем, что обознались… и спросим заодно, где живёт Гэбрил.

— Ты сама предложила, — заметила я и повернула кобылку по направлению к Академии. Конечно, при этом чуть не свалилась с неё, лишь каким-то чудом удержавшись в седле.

— Ты ненормальная! — воскликнула Дария, но последовала за мной.

Небо на востоке начинало светлеть, и я подумала, что нас теперь, должно быть, легко заметить даже издалека. То ли таковым было своеобразное предчувствие, то ли мои мысли притягивали неприятности, но позади мы услышали крики и, обернувшись, увидели пятерых всадников в тёмных одеждах. Теперь, когда небо слегка посветлело, и первые лучи солнца уже скользили по его краю, я точно разглядела, что это были те самые преследователи, что никак не оставляли меня в покое. А ведь совсем скоро должен был появиться Гэбрил! Но я, как всегда, думаю не о том.

Мы мчались на лошадях по улицам города по направлению к выходу, по пути старательно петляя и заезжая в подворотни, чтобы сбить с толку погоню. Не могу представить, каким чудом я ещё держалась в седле! Видать, в экстренных ситуациях человек способен на многое. Я сползала то в один бок, то в другой, постоянно подпрыгивала в седле и рисковала не попасть в него обратно, но ещё держалась верхом на лошади.

Стражники ворот ошалело ринулись в стороны, пропуская нас. Я чувствовала, что преследование не прекратилось, однако немного отстало. Неожиданно из ворот города вслед за нами бросился всадник на вороном жеребце. Не один из тех, что гнались за нами, этот был и одет по-другому: просторная светлая рубаха развевалась на ветру, такие же просторные брюки чёрного цвета.

В следующий миг я пожалела, что забыла о том, как плохо езжу на лошади. Почувствовав сильный рывок, вывалилась из седла, с головокружительной скоростью перекувырнулась в воздухе, чуть не вывернув себе шею, и уже падала на землю. Незнакомец что-то вскрикнул, и волны воздуха подхватили меня, слегка смягчив удар. Я плюхнулась на спину и застонала от боли, подумав, что сломала позвоночник. На глаза выступили слёзы, не от обиды, что так глупо и скоро закончится мой путь, просто боль была уж совсем нестерпимая. Дария, соскочив с лошади, уже мчалась ко мне. С другой стороны медленно подошёл… Гэбрил!

— Вот неряха, — недовольно выговорил он, опускаясь на корточки рядом со мной.

— Эдера, как ты? — взволнованно спросила Дария. Она с беспокойством то и дело поглядывала в сторону городских ворот.

— Наверное, позвоночник сломала, — выдавила я. Попыталась пошевелить рукой, но резкая боль отозвалась в плече. Я что, все кости себе переломала?!

— Они нас догонят, — упавшим голосом сказала Дария.

Я пыталась повернуть голову, чтобы посмотреть на то, что видела девушка, но боль застилала глаза, и я решила не двигаться вовсе. Лучше пусть принесут в жертву. Зато мучиться перестану.

— Так вот, от кого вы улепётывали, — заметил Гэбрил.

Он поднялся на ноги, разом забыв обо мне. Размял руки, после чего изобразил какой-то узор и пробормотал слова на неизвестном мне языке. Послышались крики, а затем звук удара о землю. Наверное, это всадники упали с лошадей. Гэбрил схватил меня за руку, резко дёрнув на себя. Я вскрикнула от сильной боли, охватившей сразу всё тело.

— Терпи, — грубым голосом бросил маг, водрузив меня на вороного жеребца и усадив прямо перед собой.

Не знаю, возможно ли находиться в сидячем положении при сломанном позвоночнике, но я сидела, до боли закусив губу. Дария, быстро оценив обстановку, уже была на своей лошади, привязывая мою за узду, чтобы та покорно следовала за ней. Гнавшиеся за нами всадники уже взбирались на коней, потирая ушибленные места и готовые жестоко мстить, а мы мчались по широкой дороге, окружённой с обеих сторон лесом.

Я крепилась из последних сил, стараясь не разрыдаться от боли. Ну как я могла так опростоволоситься? Впервые сегодня пыталась ездить верхом, толком не научилась держаться в седле, а уже должна была пустить лошадь галопом. Удача была на моей стороне, и я не падала, но надо же было оглянуться назад на скаку и посмотреть на Гэбрила! Вот и получила по заслугам за свою глупость. Я кусала губу и тряслась в седле, хотя было намного надёжнее ощущать за своей спиной опору в виде Гэбрила, который не позволит мне упасть ещё раз. Впрочем, ломать мне больше нечего.


Мы долго ехали по главному тракту, затем поворачивали на узенькие дорожки, где могла проехать только одна лошадь, а телега не поместится, путали следы, чтобы найти нас было невозможно, и всё ехали, ехали… Лошади хрипели, дышали всё тяжелее, но ещё мчались, слушаясь хозяев. Наконец, этот кошмар закончился, и мы остановились на небольшой полянке, отделённой от дороги высокими кустами. Солнце уже стояло высоко над горизонтом.

На этот раз Гэбрил осторожно снял меня с лошади и положил на траву. Я кусала несчастную губу, но молчала. Почему-то для меня было бы ужасно сейчас застонать или заплакать, намного ужаснее, чем терпеть эту боль. Лошадей отпустили, и они, взмыленные, уставшие, паслись на полянке.

Гэбрил осторожно осматривал меня. Я затаила дыхание, готовая услышать любые неутешительные выводы.

— Сильный ушиб, только и всего, — наконец сказал он, насмешливо посмотрев на меня.

— А позвоночник не сломан? — недоверчиво спросила я.

— Если б он был сломан, ты бы не выдержала поездку на лошади, — заметил Гэбрил. — Впрочем, я могу тебе немного помочь.

Он порылся в сумке, достал оттуда какую-то гадость растительного происхождения и бросил в котелок, приготовленный Дарией. Развели костёр, и Гэбрил принялся варить для меня эту подозрительную штуку. Я попыталась пошевелиться, но каждое движение отдавалось сильной болью. Впрочем, теперь она была более терпимая, или просто я уже привыкла.

Жидкость в котелке начинала закипать, издавая неприятный запах. Гэбрил помешивал её ложкой, но, видимо, она ещё не была готова.

— А теперь рассказывайте, кто и зачем за вами гонится, — потребовал он.

Разговаривать в лежачем положении мне совершенно не хотелось, поэтому я предоставила это право Дарии. Стыдно было чувствовать себя настолько беспомощной, но я никак не могла поверить, что это просто ушиб. Обычные ушибы так не болят. Если позвоночник не сломан, то что-то другое… определённо сломано!

— Ты думаешь, как Эдера попала в этот мир? — начала Дария. — Какие-то люди напали на неё там и перенесли сюда. Держали в замке и, судя по всему, хотели принести в жертву.

— Эдеру? В жертву? — усмехнулся Гэбрил и окинул меня оценивающим взглядом. Наконец, выдал. — М-да, могли бы выбрать что-нибудь получше…

Я обиженно фыркнула. Дария тем временем продолжала:

— Как бы там ни было, им нужна именно Эдера. Я каким-то чудом смогла её спасти, но они отправили погоню. Как видишь, последовали довольно далеко, а выбрать другую жертву не решились. По крайней мере, оказавшись в довольно большом городе, преследовали именно нас.

— Да, очень интересно, — задумчиво проговорил Гэбрил. Он уже мешал варево в котелке, убрав его с огня. Когда то остыло, налил в кружку и подал мне. — Пей.

Я выпила, не вставая. Вкус был противный и отдавал гнилью. Чуть не подавилась, закашлялась, а в глазах потемнело от боли. Может, я рёбра сломала, а не позвоночник? Дария смотрела на меня с жалостью, Гэбрил хмурился и повторял:

— Пей.

Опустошив кружку, я некоторое время прислушивалась к своим ощущениям, но не чувствовала никаких изменений. Потом, довольно быстро, странное тепло стало растекаться по всему телу, захотелось спать. Казалось бы, всего через пару мгновений, меня потрясли, и я открыла глаза:

— Ну что тебе ещё надо?

— Нам пора ехать, — холодно сказал Гэбрил, поднимая меня за руку.

Я уже приготовилась к новой волне боли, но той не последовало, — лишь слабость и желание упасть прямо здесь и больше никогда не подниматься. Я послушно шла за ним, превозмогая вялость. Окинув задумчивым взглядом, Гэбрил затащил меня на своего коня, и мы продолжили путь. На ходу засыпала и проваливалась в темноту…

— Что с ней? — испуганно спросила Дария, я это слышала сквозь наплывающий туман.

— Скажем так… она была почти права насчёт своего диагноза. Пара позвонков ближе к шее встали немного не на своё место. В принципе, это не сильно опасно, только очень больно. Я дал ей сильнодействующее зелье, которое быстро исцеляет от многих недугов. Правда, есть побочный эффект — пациента охватывает слабость, и он засыпает… Можно было бы обойтись без этого, но за нами погоня, терять время нельзя…

— И долго так будет?

— К утру придёт в себя, уже здоровая.

Ненавижу его. "Всего лишь ушиб"! Врун несчастный.

И я провалилась в темноту.

<p>Глава 4</p>

Разбудил меня запах приготовленной пищи. В котелке плескалась ещё горячая каша с кусочками мяса. Потянулась, разминая затёкшее тело, и с удовольствием обнаружила, что больше не было той противной боли.

— Доброе утро, спасибо за прекрасный завтрак, — бодро сказала я, присаживаясь около котелка и нагло расталкивая Дарию с Гэбрилом.

— Ожила, — хмыкнул тот.

— Конечно, всё благодаря твоему чудодейственному зелью, — с наигранным восхищением сказала я. Для верности бросила на него пару восторженных взглядов, полных бесконечной благодарности.

Гэбрил фыркнул и отвернулся. Я незаметно принялась за кашу…

После завтрака мы продолжили путь. Ехали, как мне казалось, на северо-запад. Солнышко светило ярко, и уже через несколько часов начало припекать. Прекрасное лето. Сейчас бы лежать где-нибудь на берегу озера в открытом купальнике, а при желании окунаться в прохладные воды и смывать с себя горячие лучи солнца… Я вздохнула и в очередной раз поправилась в седле, чтобы не упасть. Оказывается, можно привыкнуть даже к вечно подпрыгивающей спине лошади, которая постоянно норовит выскочить из-под меня. Словом, к полудню я держалась в седле более уверенно. Теперь даже огляделась по сторонам внимательнее.

Мы двигались по пыльной и довольно широкой дороге. Один раз навстречу нам проехал обоз, запряжённый тройкой резвых лошадок. Наверное, купец направлялся в Найль. По обочине дороги располагались чахлые, запылённые кусты, а за ними стройной полоской тянулся лес. Некоторые деревья были мне знакомы, такие как, например, берёзы и клён. Другие — нет. В те я вглядывалась с особенным интересом и пыталась понять, есть ли вообще такие на Земле или это особенные деревья, принадлежащие только этому миру.

Во время остановки на обед мои спутники решили надо мной поиздеваться. Дария хотела обучать меня использованию меча, дабы тот не висел бесполезной железякой, привязанный к лошади. Гэбрил же говорил, что неплохо бы научить меня некоторым заклинаниям, уверяя, что отчётливо чувствовал во мне магические силы. Пока оба спорили и не могли решить, кто займётся моим истязанием, я медленно и незаметно кралась подальше от них. Вот уже поляна осталась за спиной, я брела по узенькой тропинке в гущу леса, стараясь при этом запоминать дорогу, чтобы не заблудиться. А то ведь сами отыщут и убьют… Подошла к необычному деревцу, с интересом коснулась его остреньких, узеньких листочков, которые оказались на удивление мягкими. Странно, ведь они выглядели острыми, как лезвия кинжалов. Нет, даже не так. Из веточки словно выросло множество длинных иголочек, готовых вот-вот проткнуть мою руку. Я осторожно ощупывала листочки и поражалась их мягкости и невесомости, будто в руках держала пушинки.

— На твоём месте я бы не бродил так по лесу.

Я подпрыгнула и, повернувшись к Гэбрилу, окинула его испепеляющим взглядом. Сердце бешено колотилось. Напугал, а ещё ухмыляется!

— Так — это как? — спросила я с подозрением.

— Так — это одна, — передразнил он. — Лезешь, куда не надо… А если бы это дерево оказалось ядовитым? На тебя зелий не напасёшься…

— Бросил бы меня умирать, тебе-то какое дело?

— Никакого, — согласился он ехидно. — Но мне бы хотелось побывать в твоём мире.

— Поэтому ты решил нам помочь?

— Не только… Пойдём, мы решили, что начнём обучать тебя оба.

Вернулись на поляну, и я с интересом воззрилась на них. Уж очень хотелось посмотреть, как они оба будут меня обучать. Оказывается, интересного здесь ничего и не было. Просто сначала Дария заставила меня взять тяжёлую и гадкую железяку, ошибочно именовавшуюся мечом, и принялась показывать мне приёмы. А ведь при покупке этот меч казался мне изящным и лёгким. Удивительно, как предметы сами по себе меняются. Я множество раз падала, больно стукалась, поднималась заново, пыталась отбить удары Дарии и снова падала… Когда я выбилась из сил, она недовольно убрала свой меч в ножны и отдала на растерзание Гэбрилу. Изверги!

— Волей-неволей ты оказалась в нашем мире, — строго сказал он, поразительно напоминая в этот момент учителя. Я с трудом подавила смешок. — К тому же, не на простой прогулке, и за тобой охотятся. Поэтому ты должна суметь постоять за себя. Словом, начинаем…

Я громко вздохнула, ещё не успев отдышаться после тренировки с Дарией, но промолчала, ожидая продолжения.

— Как я понял, магии в вашем мире нет. У нас есть, и ты обладаешь кое-какими способностями, хотя у меня недостаточно опыта, чтобы сказать точнее. Придётся выяснять методом проб и ошибок.

Интересно, что бы это значило? А можно ли пасть бездыханным, перезанимавшись магией или оказавшись неспособным к какому-нибудь заклинанию? Лучше не буду спрашивать.

— Для начала расскажу тебе основы. У разных рас разная магия, и силу они черпают из разных источников. Например, эльфы берут силы прямо из воздуха, им и ближе эта стихия. Потому у них почти бесконечный запас магической энергии, они считаются лучшими и самыми сильными магами во всём мире. Люди же черпают силы прямо из собственной ауры, она быстро восстанавливается, но, как ты понимаешь, на это нужно время, а значит, маг-человек довольно ограничен в своих возможностях. Но как бы там ни было, мы все берём силу, скорее даже неоформившуюся энергию, а затем преобразуем её с помощью заклинаний, а иногда и определённых пассов рукой. Всё понятно?

— Да, — кивнула я. — В общих чертах.

— Теперь попробую обучить тебя самым азам, для начала. Что же мы проходили на первом уроке, — Гэбрил на некоторое время задумался, — так, ладно.

Он поднял с земли сухую ветку дерева и сказал:

— Попробуешь её зажечь. Для этого требуется совсем простенькое заклинание. Ты должна почувствовать в себе силу, а затем произнести магическое слово…

Гэбрил продемонстрировал всё на собственном примере и одним-единственным словом заставил ветку загореться. Так же легко потушил её, на этот раз произнеся похожее, но всё-таки другое слово. Затем подал ветку мне. Вроде бы всё просто. Я посмотрела на обгоревшее дерево и произнесла заклинание, однако ничего не произошло.

— Ты должна почувствовать свои силы, — терпеливо подсказал Гэбрил.

Легко сказать! Я прикрыла глаза, стараясь обратиться в чувство. Сила, где ты? Как ни старалась, не чувствовала ничего. Вспомнив, что мне когда-то давно рассказывали о человеческой ауре, попыталась представить её вокруг себя. И будто бы в самом деле… Не знаю, было ли то силой, но моему внутреннему взору предстало что-то сияющее, обволакивающее меня со всех сторон. Я мысленно потянулась к этому сиянию и, зацепив кусочек, дёрнула на себя. Небольшая нить нехотя оторвалась, но повиновалась моей мысли. Я направила этот сгусток энергии в сторону палки и произнесла короткое заклинание. Почувствовав жар, поспешно открыла глаза и увидела огромное пламя, охватившее веточку целиком. Слегка обожглась, взвизгнула и выронила из рук.

Ещё в полёте Гэбрил потушил её с помощью магии, и я словно бы почувствовала небольшой сгусток энергии, которую он направил в заклинание.

— Неплохо, — заметил Гэбрил. — Только в следующий раз не закрывай глаза.

— Мне нужно было почувствовать силу! — возмутилась я.

— Почувствовала, — иронично согласился он, — и чуть весь лес не спалила.

— Научи меня ещё какому-нибудь заклинанию, — неожиданно мирно попросила я. А сама в душе лелеяла приятную мысль об отмщении.

— Потом. Сейчас нужно ехать.

Вот так всегда! Только задумаешь что-нибудь, как все надежды рушатся…

Снова мы тряслись в сёдлах, теперь уже до самого вечера. Во время остановки перед ужином меня опять мучили и жестоко истязали. Сначала Дария учила драться на мечах, показывала различные приёмы и вроде бы даже осталась довольна тренировкой, хотя я по-прежнему постоянно падала и была бы убита в настоящем бою уже сотню раз. Затем Гэбрил учил меня простеньким заклинаниям, таким как поддержка ветром (именно данным способом он не дал мне совсем уж окончательно убиться при падении с лошади), телекинез на небольших расстояниях и другие, не представляющие особой опасности для человека, использующего заклинания.

— Может, ты меня научишь чему-нибудь путному? — разозлилась я из-за бессмысленно потраченных времени и сил.

— А что ты хочешь? — поинтересовался Гэбрил.

— Когда мы убегали от мага, похитившего меня, он атаковал нас золотистой волной энергии. Конечно, вдарило не сильно, но я хотела бы научиться чему-нибудь подобному, а также защите от этого.

— Научу, но позже. Ты с ног валишься от усталости.


Как мне удалось выяснить, до Карнира оставалось ехать около пяти дней. Впрочем, с нашими темпами, а именно с обучающими остановками, можно было предположить, что целую неделю. На пути нам должна была встретиться небольшая деревушка, название которой никто из моих спутников не помнил.

Судя по всему, от преследования нам удалось оторваться достаточно далеко, потому что дни протекали довольно спокойно, никто нас не трогал, никто не нападал, и даже лесное зверьё обходило стороной. Впрочем, дело, наверное, в том, что мы глубоко в растительность и не углублялись, двигаясь по широкой дороге, рассекающей лес.

Тренировки проходили два раза в день, перед завтраком и ужином, с каждым днём они становились более зверскими и ожесточёнными. У меня даже начало складываться впечатление, что эти двое извергов хотят вовсе не подготовить к трудностям жизни в этом мире, а, наоборот, поскорее заморить, чтобы я перестала быть им обузой. Впрочем, то были лишь мои необоснованные и невысказанные догадки. За неделю нашего путешествия изверги собирались меня многому научить, и это многое, похоже, было всем, что они умели. Так мне казалось, когда я без сил валялась на траве, не способная пошевелить ни одной частью тела.

Вскоре я узнала, что похитивший меня маг атаковал вовсе не заклинанием, а просто чистой энергией.

— Представь себе, — объяснял Гэбрил, — если ты используешь атакующее заклинание, то вложенная в него сила становится стрелой в твоей руке. Эта стрела прицельно пронзает твоего противника, куда ты её направишь: в грудь, ногу, голову или куда пожелаешь. Для такого заклинания нужно совсем немного энергии. В другом случае ты можешь не использовать никаких заклинаний, выбрасывая из себя огромное количество энергии, тогда противника атакует, допустим, каменная плита метр на метр, словно сброшенная с десятого этажа. Что более эффективно, решать тебе, но ответь… Какой способ наиболее энергоёмкий?

— Каменная плита, — не задумываясь, сказала я и добавила. — Можно заклинанием сделать не стрелу, а стилет, например?

Гэбрил вздохнул и посмотрел на меня как на человека, который соображает немного хуже, чем все остальные.

— Есть разные атакующие заклинания, и они по-разному бьют. Стрела — всего лишь наглядное сравнение, чтобы тебе было более понятно. Ясно?

— Ага, — не стала спорить я. Чувствовала себя довольно глупо.

За несколько дней мы изучили много разных защитных и атакующих чар. Каких только ни придумывал больной мозг человека! Есть одно забавное заклинание, которое стирает в прах, правда требует оно слишком много сил, поэтому экспериментировать мы не стали, только заучили на всякий случай.

По пути меня не забыли ознакомить и с некоторой ситуацией в мире. Существует всего два материка, разделённых океаном, но разумная жизнь есть только на одном, где мы сейчас и находимся. Примерно в центре располагается королевство Антория, где живут люди. Остол Третий правит уже тридцатый год, и вроде бы все довольны. Войн на данный момент нигде нет. На северо-западе Антории, на окраине расположилось небольшое графство вампиров. Эти земли являются частью королевства, но, в то же время, там живут именно вампиры. Говорят, когда-то давно сам Король, то был ещё Остол Первый, пожаловал земли какому-то вампиру и обещал, что там люди не будут охотиться на них. Я была в неком восторге, узнав, что за вампирами, оказывается, издавна ведётся охота, но, то ли тех слишком много, то ли они слишком живучие, а истребить их не удаётся уже сотни лет, может, и тысячи. Как бы там ни было, Графство Даланское, так оно называется, всегда остаётся местом, где людям лучше не бывать, ибо кормом для вампиров там стать легко, и никто даже пальцем не пошевельнёт, чтобы отомстить злобному хищнику. Это их земли.

Примерно на северо-востоке расположилась страна Лиэрия. Там живут эльфы, находясь в гармонии с природой. На юге протянулся огромный горный хребет, где живут гномы. Чуть восточнее от них поселились орки, тоже в горах. На юго-западе от Антории находятся земли демонов, — это пещеры, подземные ходы и лабиринты.

Всё остальное — бескрайние, а главное, бесхозные просторы. Людей пока ещё не так много, чтобы заполнять всё новые пространства, что, в общем-то, и не удивительно. Слушая рассказы своих спутников, я сделала вывод, что развитие этого мира находится на стадии Средневековья. А в Средневековье выжить не так-то просто. Зато, правда, перенаселение не грозит.

Ещё узнала, что довольно далеко от Антории, за просторами, которые никому не принадлежат, находится Царственный Лес, так его называют. Говорят, из этого леса и лезут в мир всякие теневеки и другие монстры. Более подробно мне обещали рассказать позже.

На пятый день пути мы подъехали к обещанной деревеньке. Для этого пришлось свернуть с главного тракта и немного углубиться в лес. Эта остановка немного удлинит нашу дорогу, но она просто необходима, потому что припасы еды уже заканчиваются, а ленивый Гэбрил только и может, что мучить меня, но никак не хочет пойти на охоту.

Деревенька заметно отличалась от предыдущей той, что я уже видела в этом мире. Вся деревня была обнесена довольно высоким деревянным забором, мне даже показалось, что он сделан из осины. Вход охраняли двое полусонных стражников, несмотря на то, что до наступления вечера ещё оставалась пара часов. Окинув нас равнодушными взглядами, безропотно пропустили и даже не поинтересовались целью визита. Хотя с какой ещё целью можно оказаться в подобной деревеньке, как не проездом?

По деревне жители ходили сонные, какие-то нервные, бледные и напоминали собой вампиров. Правда, на мой неопытный взгляд, это были обычные люди. Поделившись своим наблюдением, я вопросительно посмотрела на спутников.

— Просто мы уже недалеко от города, облюбованного вампирами как место охоты, — пояснила Дария. — Видать, некоторые забираются и сюда.

— И покусали всех жителей? — оживилась я.

— Вряд ли, скорее просто держат их в страхе, вот они и не высыпаются, дежурят ночами…

— Наверное, весело жить в деревне, куда частенько заглядывают вампиры, — заметила я.

— Посмотрю, как тебе весело будет в городе, где вампиры привыкли кушать, — встрял Гэбрил.

— Неужели, тебе так интересно за мной наблюдать?! — наигранно восхитилась я.

— Ну… момент, когда тебя будут есть, точно не пропущу…

Проходившая мимо старушка и явно услышавшая наш разговор, перекрестилась. Точнее, как сказать, перекрестилась… Изобразила руками какой-то странный жест, очень похожий на тот, коим у нас отгоняют злых духов. Только в исполнении этого мира жест выглядел немного по-другому. Старушка выставила перед собой руку ладонью в нашу сторону, затем в воздухе нарисовала ею треугольник, а не крест, как то было у нас, в христианской религии.

— Это что с ней? — на всякий случай спросила я.

— Отгоняет нечистую силу, — подтвердила мои догадки Дария.

— Тебя, — ехидно добавил Гэбрил.

— Странно, — удивилась я, — точно видела, как она с ужасом смотрела в твою сторону…

— Бедная, ты, наверное, перезанималась.

— С таким извергом, ой, — я осеклась и невинно посмотрела на Гэбрила, — учителем, то есть, можно и помереть ненароком…

— Кто ж знал, что ты такая хлипкая, — пробормотал тот и вызывающе добавил, — тебе дома сидеть положено и носки вязать мужу, а не на мечах драться и уж тем более не магией заниматься!

— Тебе не хватает носков? — поинтересовалась я. — Бедняга, наверное, сапоги уже натёрли голые ноги…

Тем временем мы подъехали к постоялому двору и сдали лошадей на ночь в конюшню. Хозяин постоянно торопил нас и взволнованно озирался по сторонам. Какие-то они все здесь дёрганые. Правда, солнце уже почти скрылось за верхушками деревьев… Несмотря на то, что вампиров я никогда не видела и совсем не знала, что они на самом деле собой представляют, этой ночью я твёрдо решила не выходить из дома. Не всем везёт, как мне в прошлый раз — с теневиком.

Нам с Дарией выделили небольшую, даже тесную комнатушку, где и предстояло томиться целую ночь. Лёжа в темноте, я вслушивалась в скрип половиц, таинственные шаги в коридоре, а может и прямо за окном, звук распахиваемых ставней, звон разбиваемой посуды… Всё это мешало уснуть и навевало какую-то тоску. Пожалуй, мне даже нравилось проводить ночи в лесу, на свежем, пахнущем свободой воздухе. Мне нравилась здешняя природа, не испорченная последствиями развитых технологий, но вот деревни… есть в них что-то неприятное и я никак не могу понять, что. Может, всё дело в жителях? В прошлой деревне нас вообще хотели отдать на растерзание зверушке, и вовсе не важно, что зверушка не была голодной!

Как бы посторонние звуки ни мешали, вскоре я задремала. Какие-то неясные и тревожные тени мелькали в голове, но весь сон был слишком хаотичным и непонятным, чтобы возможно было хоть как-то запомнить. Наутро осталось лишь тревожное и неясное ощущение.

После небольшого завтрака втроём отправились на рынок, чтобы закупить ещё продовольствия. Благо, денег у Дарии ещё хватало, только она уже начинала хмуриться при виде цен и платила нехотя. Гэбрил тоже добавлял своих денег, но чувствовалось, что сладкая и вполне беззаботная жизнь скоро закончиться. Радует только, что скоро мы доберёмся до города, где сможем с помощью специального заклинания попасть в мой мир. А что потом? Ладно, ещё добраться надо…

— Бедняжка! — слышались голоса с площади.

— У-у-у, мерзкий кровопийца!

— Да как же так её обескровили…

— Расступитесь, чего встали?! Дайте лекарю посмотреть!

Мы с интересом подошли к толпе людей, окружившей бледную девушку. Та лежала посреди площади бездыханная, распластав в пыли руки. Лекарь осмотрел девушку и, наконец, выговорил:

— Не всю кровь выпили… Должно быть, она от страха умерла.

Ну почему там, где я появляюсь, всегда кого-нибудь убивают? По крайней мере, в деревнях… Может, и в Найле кого порешили, но город был довольно большим, до нас просто не успели дойти новости, тем более мы так резво убегали от погони. Не до новостей и мертвецов было, знаете ли.

Мы не стали дальше слушать, а поскорей отправились в путь, но не успели далеко отъехать от деревеньки, как возобновились мои тренировки. Гэбрил, решив, что многому меня научил, уже вовсю использовал различные заклинания, чтобы подготовить меня к магическому бою. Наверное, на тот случай, если всё-таки мои похитители нас настигнут. Хотя мне порой казалось, что ему просто доставляет удовольствие избивать меня, несчастную и беззащитную.

В меня летел небольшой огненный сгусток в форме стрелы. Мне не хотелось тратить время на какой бы то ни было щит, потому я просто метнулась в сторону. Стрела пролетела в нескольких сантиметрах от моего плеча, обдав жаром, а я уже атаковала Гэбрила своим заклинанием. Но, видать, чего-то напутала, и вместо того, чтобы запустить в голову Гэбрила глыбой льда, вызвала малёхонькую тучку… Из неё на ошарашенного мага полилась вода.

— Ну ты даешь, — изумился он, — такую глупую ошибку совершить…

Я не отвечала, слегка опустила голову, словно послушно принимая всю его критику. Сама же тайком прошептала ещё одно заклинание, и вода, не успевшая впитаться в землю под ногами Гэбрила, заледенела. Тот поскользнулся, не ожидав подобной подлости, беспомощно взмахнул руками и упал. Я злорадно рассмеялась. Однако отвлекаться не стоило. Даже не поняла, что именно толкнуло меня в спину, и я рухнула, уткнувшись носом в траву.

— Подлец! — возмутилась я, поднимаясь на ноги и отряхиваясь от пыли. — Ударил! В спину!

— Ты тоже хороша, — огрызнулся Гэбрил. — Так что не возникай теперь, своими же методами получила.

— Дошёл пожар и до реки, — философски заметила Дария.

У меня же в мыслях сразу возникла аналогия — нашла коса на камень. Интересно…


Сидя вечером у костра и поедая варёный картофель с кусочками говядины, купленными в деревне, мы обсуждали дальнейшие действия.

— Уже завтра днём мы должны добраться до Карнира, — говорил Гэбрил. — Самое интересное, что межмировое пространство намного тоньше в центре города.

— Много зрителей будет, — согласилась я. — И в самом деле интересно.

— Нам не нужно привлекать к себе лишнее внимание. Хотя какая разница? Переполох городку не повредит.

— Знаете, мне кажется, что жителям будет наплевать. В конце концов, там каждую ночь охотятся всякие вампиры, они и не такое повидали… Или для вас вампиры — совсем уж обычное явление?

— Для их города — обычное, — сказал Гэбрил. — Для остальных — не очень.

— Слушайте, а вы часто путешествуете между мирами? — задала я давно интересующий меня вопрос.

— Нет, это вообще редкость, — ответил Гэбрил, слегка замявшись.

— Кто-нибудь мог бывать в моём мире? Мы называем его Земля. Мы чем-то походим, даже поговорки почти одинаковые…

— Возможно, кто-то и бывал, но… Понимаешь, миров бесконечное множество, и некоторые населены такими странными и опасными существами, что выдавать своё местоположение просто нельзя. Поэтому в местах, где обычно пытаются перейти в другой мир, стоят охранные заклинания, блокирующие магию. Не у всех хватит сил побороть их.

— Значит, ещё неизвестно, сможем ли мы проделать задуманное? — спросила я с тревогой.

— Да.

— Надо было взять другого мага… — расстроено проговорила я. Всё-таки Гэбрил всего лишь студент-недоучка.

— А мы и взяли двух, — усмехнулся Гэбрил. — Если что, потрачу твои силы. Поваляешься несколько деньков в обмороке, всего лишь…

— Счастливые, наверное, будут деньки, — я мечтательно улыбнулась. — Не видеть твою наглую ухмылку.

— Вот брошу вас одних, и будешь знать.

— Нет, ты не рискнёшь! — притворно ужаснулась я. — Ты не сможешь оставить меня на растерзание всяким монстрам и чудовищам!

— Да они тебя не трогают, — огорчился Гэбрил. — Вон, целую ночь по деревне бродил вампир, а укусил другую девушку. Может, ты им не нравишься? Пропадает аппетит?

Дария хмыкнула и с трудом подавила смешок. Должно быть, вспомнила историю с теневиком.

Я изобразила глубокую задумчивость. Наконец, с умным видом проговорила:

— Нет, вряд ли. Скорее, им просто совестно покуситься на меня, так жестоко истязаемую тобой! — и ехидно добавила. — Да и, наверное, опасаются, что ты приревнуешь и покусаешь их.

— Приревную — это точно, — невозмутимо согласился Гэбрил, — сам бы с удовольствием придушил тебя.

Я довольно улыбнулась и благосклонно предложила:

— Попробуй.

Некоторое время Гэбрил настороженно поглядывал в мою сторону и размышлял, не задумала ли я какую-нибудь гадость. Я мило улыбнулась ему.

— В другой раз, — вздохнул он, — а то будет потом совесть мучить, что обижаю маленьких и слабеньких.

— Испугался, — понимающе кивнула я.

— Глупая, — недовольно отмахнулся Гэбрил. — Спать пора, вон, Дария уже давно дрыхнет.

— Будешь тут спать, когда вы припираетесь, — сонливо проворчала девушка.

Почувствовав, что на самом деле вымоталась и устала, я блаженно растянулась на своём одеяле и мгновенно заснула. Снился мне мелодичный шёпот листьев, сладкий аромат необыкновенно белых цветов и тихое покачивание ветвей на ветру…


Утром после очередной утомительной тренировки Гэбрил порылся в своих сумках и выдал мне потрёпанную книгу.

— Почитаешь в свободное время, — пояснил он, — это учебник по заклинаниям.

Я поблагодарила и убрала книгу в сумку. Обязательно почитаю, чтобы найти что-нибудь интересное, чем можно будет ответить Гэбрилу на его издевательства. Магические и словесные.

Как и было предсказано, примерно к середине дня мы подъехали к городским воротам. Карнир был окружён мощной каменной стеной, выглядевшей намного более внушительно, чем стены Найля. Наверху стена заканчивалась многочисленными острыми металлическими шипами, должно быть, для того, чтобы никто не смог через неё перелезть. Стражники, что были в тёмных, потёртых, но прочных доспехах, долго и угрюмо осматривали нас, прежде чем пропустить в город.

— Проверяют, не можем ли мы оказаться сподвижниками вампиров, — тихо сказал Гэбрил, когда ворота города остались позади.

— А разве у них есть сподвижники? — удивилась я.

— Вряд ли, но осторожность не помешает.

Все улочки города были узкие, мы с трудом протискивались в них на лошадях. Высокие каменные дома так близко теснились друг к другу, что между некоторыми пешим приходилось бы проходить боком, не говоря уже о конных, коим там просто не проехать. Эти закутки отдавали сыростью и находились постоянно в тени, — самое то для вампиров, которые боятся света, но оказались сильно голодными и потому готовыми рискнуть. По спине пробежал холодок, мне Карнир не понравился. Хотя радовало одно, я теперь чувствовала себя намного увереннее, благодаря не особо выдающимся, но всё же новоприобретённым навыкам в драке мечом и магией. Потому лишь гордо выпрямилась в седле и перестала разглядывать город, чтобы не портить себе настроение.


Сняли себе две комнаты в небольшой гостинице, дешёвые и не особо удобные. Дария рылась в своём заметно опустевшем кошельке, выгребала мелочь. Глядя на нас понимающе, в то же время с некоторой ехидцей, Гэбрил предложил:

— Эдера, давай я за тебя заплачу. А то разоришь бедную Дарию.

Бр-р-р, ну зачем он решил именно сейчас проявить дружелюбие?! Хотя, какое тут дружелюбие. Посмотришь только на одну его наглую улыбочку, сразу предпочтёшь удавиться, чем позволишь ему заплатить! Хотела вежливо отказать, но Дария с такой искренней благодарностью посмотрела на него, после чего перевела сияющий взгляд на меня. Боюсь, вся последовательность решений отразилась на моём лице, потому что улыбка Гэбрила стала ещё шире.

— Спасибо, — поблагодарила я и натянуто улыбнулась. — Век тебе буду должна.

Парень усмехнулся, отдавая деньги за мою комнату:

— Я уверен, что ты сумеешь расплатиться гораздо раньше!

Была б моя воля, да я бы… да голыми руками удавила б! Но пришлось смолчать. Грубить в ответ на такое великодушие просто неприлично. Ничего, я отомщу позже.

Гэбрил поселился в комнате прямо напротив нас. Я не успела ещё устало повалиться на единственную кровать, находившуюся в нашем с Дарией номере, как девушка, что-то пробормотав насчёт важных и неотложных дел, куда-то умчалась.

Оставшись одна, я огляделась. Ну что ж, помимо кровати, здесь были ещё: тумба, небольшой столик и напротив него — диванчик. Забросив мысль о кровати, я пересела на диван и принялась изучать книгу с заклинаниями. Как раз выдалось время. И повод для мести Гэбрилу появился. Глядишь, смогу удивить его чем-нибудь интересненьким, отчего глаза на лоб вылезут. Я довольно улыбнулась, представив эту картину. Однако примерно через полчаса в дверь вежливо постучали. Преодолевая неожиданно охватившую лень, поднялась и подошла к двери.

— Кто там?

— Да я это, я, — ответил нетерпеливый голос Гэбрила.

— Ну заходи, коли не боишься, — сказала я, отворяя дверь. Не дождавшись, когда он войдёт, вернулась на диван и, устроившись удобнее, принялась читать книгу.

— Полезным делом занята, — хмыкнул он, усаживаясь рядом.

Я не обращала на гостя никакого внимания, всё так же продолжая изучать книгу в поисках интересного заклинания. Нужно что-то не особо болезненное, чтобы потом не набросился на меня сильно разозлённым… в то же время, достаточно сильное и довольно изощрённое, чтобы он не смог мне ответить. И неожиданное, чтобы не успел отразить.

Заметив, что я продолжать разговор не собираюсь, Гэбрил вздохнул и начал сам:

— Вижу, тебя заинтересовала магия? — как мне показалось, начал он издалека.

— Весьма и весьма, — пробормотала я, отыскав кое-что интересненькое.

Гэбрил придвинулся ближе, заглядывая в книгу. Я приподняла локоть, чтобы он не увидел, какую страницу читаю, и отодвинулась от него на край дивана. Даже не заметила, как Гэбрил вновь оказался рядом. К сожалению, отодвигаться было больше некуда, и пришлось захлопнуть учебник.

— Чего ты хочешь? — спросила я, выжидающе посмотрев на парня.

— Вот, так-то лучше, — довольно хмыкнул он. — Тебе нравится магия, а в вашем мире её нет, как ты уже говорила. Почему ты так стремишься вернуться? Семья? Друзья? Любимый человек? Или что ещё?

Я удивлённо смотрела на него. По крайней мере, цель визита теперь ясна. Мне так кажется…

— Да, мне здесь нравится, — неуверенно начала я, — но… Нет, у меня никого там не осталось… Если б ты только знал! Я всю свою жизнь жила, уверенная в завтрашнем дне. У нас спокойно, всегда всё одинаково, всегда знаешь, чего ожидать… А здесь… я не знаю этого мира.

— Так что тебе мешает узнать наш мир получше? — он с неожиданной серьёзностью посмотрел на меня. — Боишься?

— Боюсь?.. не знаю, — я помотала головой, — всё очень сложно. Почему ты хочешь, чтобы я осталась здесь? Почему тогда пошёл с нами, помогая мне вернуться домой?

— А что для тебя дом? — резко спросил Гэбрил. — Ты сама сказала, что там не осталось ничего.

— Отвечаешь вопросом на вопрос?

— Ладно, я отвечу, — медленно сказал он, мысленно пытаясь придумать ответ или же просто подобрать нужные слова. — Я решил пойти с вами, чтобы сменить обстановку. Мне наскучили эти холодные стены Академии, вереница дней, как замкнутый круг, предсказуемый и совершенно неинтересный. Теперь ты, наверное, понимаешь, почему я не хочу, чтобы ты отправилась в свой мир.

— Значит, ты просто убегал? — обвиняющим тоном спросила я.

— Все отчего-то бегут, — Гэбрил равнодушно пожал плечами и вдруг резко добавил. — Только знаешь, что? Я бегу от того, к чему ты стремишься. Тебе же наскучила твоя жизнь, и ты пытаешься всё это вернуть? Глупо. Ты просто боишься перемен, а я их жажду.

Я удивлённо смотрела на Гэбрила и не знала, что ответить. Он был необычно серьёзен, даже его наглая улыбка, так раздражавшая меня, сейчас исчезла. Он пошёл за нами, чтобы разукрасить свою жизнь? Наполнить её хоть какими-то приключениями? Я всего лишь интересная игрушка, которая притягивает к себе неприятности, а потому становится ещё более ценной. Что самое противное… я вовсе была не против так поиграть. Но что тогда тянуло меня домой? То неизвестное, неуверенность в будущем… вот, что пугает.

— А если я останусь? Что тогда? Куда мы пойдём, что будем делать? У меня даже денег нет, — я горько усмехнулась.

— Ты вовсе не обязана оставаться здесь навсегда, — всё так же серьёзно сказал Гэбрил. — Просто задержись на некоторое время, приглядись к миру… Получше научись магии, почувствуй, как здесь живут! А если тебя волнуют деньги, то… у меня их пока что хватит. Да и заработать магу проще простого… Хоть даже в этом городе.

— Отгонять вампиров? — поинтересовалась я.

— Ну только если ты самоубийца.

— Конечно, самоубийца. За мной тут гоняются, в жертву принести хотят, а я ещё выслушиваю твои уговоры и начинаю даже серьёзно задумываться…

— Боишься, что принесут в жертву? — Гэбрил иронично усмехнулся.

— Нет, — честно ответила я, — а что потом будет? Моя душа окажется в клетке?

Гэбрил задумался на некоторое время, а потом неуверенно ответил:

— Наверное… или в плен попадёт, или исчезнет бесследно.

— Было бы жаль… Я надеялась, умерев, взлететь на небо, — улыбнулась, сама не веря в то, что говорю. Какое небо? Скорее, гореть мне в подземных огнях.

— Маг не отправился за тобой в погоню, а с десятью людьми мы как-нибудь справимся.

Я отвела взгляд и тихо сказала:

— Давай всё-таки попробуем завтра попасть на Землю…

— Как скажешь, — Гэбрил пожал плечами и поднялся на ноги. — Тогда завтра утром я зайду за вами.

— Как быстро, — прошептала я, когда он закрыл за собой дверь.

Так долго убеждал меня остаться, и так быстро готов отправить домой. С самого утра. Внутри что-то перевернулось, я легла на диван, уткнувшись лицом в подушку и зажмурив глаза. Он специально! Специально так сказал! Чтобы я ощутила, что совсем скоро окажусь дома, покинув этот страшный, таинственный и безумно привлекательный мир навсегда. Он надеялся поколебать мою уверенность вернуться! Бесчестный удар. Что самое обидное… у него получилось.

Дария вернулась расстроенной и удручённой. Того оживления, с каким она покидала наш номер, совсем не осталось.

— Что случилось? — спросила я, беря себя в руки и загоняя свои переживания в самый дальний угол. Пусть мечутся там, оставаясь вне моего сознания. — Куда ты так спешила?

— Видишь ли, — девушка устало бухнулась на кровать, — пока мы ехали по городу, я слышала, как люди говорили, что в последнее время здесь совсем неспокойно, и в Карнир прислали небольшой отряд из королевского войска для поддержания порядка.

— Ты надеялась встретиться с братом? — догадалась я.

— Верно. Я расспрашивала многих, но, судя по всему, моего брата в городе нет…

— А почему вы так давно не виделись? Ведь ты могла бы разузнать, где он, и отправиться к нему…

— По королевству не так просто путешествовать, — горько усмехнулась Дария, — как тебе могло показаться. Кругом полно разбойников и прочих недоброжелателей. Я ведь жила в своей деревне привычной жизнью, а отправляться так далеко… Я бы, наверное, не рискнула.

— Но как-то же ты оказалась так далеко, спасая меня…

— Сама не понимаю, почему так произошло. Но, знаешь, — она улыбнулась, — я ни о чём не жалею. И к брату теперь обязательно отправлюсь, только сначала тебя пристрою.

— Спасибо.

Как всё-таки хорошо, когда не давят на психику и принимают мои решения без протеста. Дария согласится с любым моим выбором, останусь я здесь или вернусь домой.

<p>Глава 5</p>

С самого утра, как и обещал, Гэбрил ввалился в нашу комнату, а мы едва успели вымыться и переодеться. Позавтракать не успели, как раз этим и занимались, когда он нарушил нашу идиллию.

— Надо же, ты так спешишь попасть домой, — едко заметил Гэбрил.

— Это тебе не терпится от меня избавиться, — не согласилась я.

Поели мы быстро, после чего Дария прикрепила ко мне меч в ножнах, а также небольшой кинжальчик, который засунула за пояс.

— На всякий случай, — пояснила она.

По узеньким улочкам, вызывающим неприятные чувства, мы направились к главной площади. Она представляла собой довольно большой пустырь, окружённый лотками с различными товарами. Словом, всё как обычно, только городок казался мрачнее, чем Найль. Прислушиваясь к магическим волнам, Гэбрил уверенно шёл к центру площади, где каменные плиты были пробиты, и из земли произрастало небольшое, довольно чахлое деревце. Я тоже чувствовала какие-то изменения, но не могла понять, что именно тревожило. Должно быть, большие сгустки магии, ведь Гэбрил говорил, что места истончения межмирового пространства защищены заклинаниями.

Неожиданно, словно от тени дерева, отделилась странная фигура и направилась к нам. Гэбрил насторожился, напряжённо рассматривая незнакомца, а Дария окинула того заинтересованным взглядом, но без опаски. Незнакомец был в капюшоне и излучал странную силу. Подойдя к нам, скинул капюшон, и его длинные серебристые волосы рассыпались по плечам. Я чуть не ахнула. Высокий, хрупкий, предо мной стоял не кто иной, как эльф. Серебристые волосы до боли ярко сверкали на солнце и едва ли могли скрыть заострённые уши. Его необыкновенно красивые серо-голубые глаза холодно и презрительно взирали на нас, словно мы были одеты в лохмотья и клянчили у него денег на пропитание. Обведя всех взглядом, он остановился на мне. Глаза чуть сузились.

— Нам нужно поговорить, только не здесь, — сказал эльф холодным голосом, идеально подходящим к его образу. — Пойдёмте.

Снова накинув капюшон на голову, он направился в одну из особенно тёмных улочек. Я уже последовала за ним, как резкий рывок за руку остановил меня.

— Ты с ума сошла? — прошипел Гэбрил. — Вдруг это ловушка?

— Этот не очень похож на тех, что охотились за мной, — неуверенно возразила я.

— Зато как хорошо нас подкараулил!

— Он всего лишь хочет поговорить, — твёрдо сказала я и, высвободив руку, направилась за эльфом, который уже скрылся за поворотом.

— Дура, — пробормотал Гэбрил, но последовал за мной. Дария шла молча, однако от нас не отставала.

Ни разу не обернувшись, эльф привёл нас в небольшую харчевню и уселся за самым дальним столиком. Я первая заняла место напротив него, рядом расположились мои друзья. Когда все были в сборе, эльф прочитал заклинание, и все звуки стали чуть приглушёнными.

— Чтобы никто не подслушал, — тихо пояснил Гэбрил, наклонившись к моему уху.

— Вы хотели поговорить? — спокойно обратилась я к эльфу.

— Да, хотел. Меня зовут Ассилин, — сказал он неприятно холодным голосом. — Не буду тратить время на пространные вступления и сразу перейду к делу. За тобой ведь охотятся люди?

— Охотятся, — согласилась я, стараясь не выдавать тревоги, охватившей меня из-за удивительной осведомлённости незнакомца.

— И ты, наверное, даже не догадываешься, почему?

— Нет.

— Я так и знал, — хмыкнул эльф. — Ты, конечно, даже не задумывалась, откуда знаешь наш язык, почему порой чувствуешь себя неуютно среди людей и городов, почему столько внимания к твоей персоне и прочие мелочи.

— Я не человек?! — изумилась я, услышав всего пару слов из всей тирады эльфа.

Глядя на меня, он брезгливо поморщился:

— Только отчасти. Твой отец был лесным духом, одним из последних. Мать — обычным человеком.

— Что за бред? Я вообще не из вашего мира.

— Ошибаешься, — Ассилин зловеще усмехнулся, — неужели, ты ещё не ознакомилась с историей этого мира?

— Ознакомилась, — холодно ответила я. Не так уж и сильно соврала…

— Так вот, лесных духов окончательно истребили лет двадцать назад. Ты осталась последней, хотя всего лишь полукровка. Твоя мать хотела защитить тебя, потому и сбежала вместе с тобой в другой мир.

— Значит, меня тоже хотят истребить? — равнодушно осведомилась я, а внутри что-то оборвалось.

— Нет. Теперь, как бы прискорбно ни звучало, ты — надежда всего мира.

— С чего бы?

Эльф вздохнул, словно должен объяснять элементарные вещи для умственно отсталых.

— Наш мир погибает. Согласно древнему преданию, ещё до начала времён в хаотической пустоте появилось Великое Мировое Древо, а уже потом — всё остальное. Однако в последние годы оно начало чахнуть. Все цветы давно уже опали, теперь на землю осыпаются и листья. Как только Древо потеряет последний лист, весь мир погибнет, ведь именно Мировое Древо наполняет всё вокруг жизнью. На землю опустится тьма, и все живые существа бесследно исчезнут. Ты всё ещё не понимаешь? — эльф внимательно посмотрел на меня. Впрочем, призрения оттого в его глазах меньше не стало.

— Нет, — спокойно ответила я, стойко встречая его взгляд.

— Вернуть жизнь Великому Мировому Древу может только лесной дух. Ты осталась последней…

— Именно поэтому меня хотят убить? — насмешливо поинтересовалась я. — Толпа сектантов, мечтающих о скором конце света?

— Не совсем. Слушай и не перебивай.

Я фыркнула, но промолчала. Эльф продолжал:

— Если тебя убьют, то ничто не спасёт этот мир, Древо скоро совсем зачахнет. Однако где-то спрятан амулет, в котором хранится последний цветок, упавший с Мирового Древа. Считается, что обладатель амулета обретает власть над жизнью и смертью. Тот, кто пытался тебя убить, либо уже владеет амулетом, либо надеялся раздобыть его у тебя.

— Ага, ясно. Всех убью, один останусь, — не удержавшись, прокомментировала я.

— Видимо так, — согласился Ассилин, не обратив внимания на иронию в моём голосе. — Но мы, эльфы, хотим спасти всё живое. Потому мне поручили проследить за тем, чтобы ты добралась до Великого Мирового Древа и вернула ему способность цвести.

— А теперь ответь мне, — тихо сказала я, но в голосе моём слышалась некоторая угроза, — с какой стати я должна спасать мир, если вы сами истребили лесных духов, которые оказались мне роднёй?

— Не мы, а люди, — эльф недобро сузил глаза, — да я тебя и не спрашивал. Всего лишь объяснил, что к чему. Сегодня даю тебе время свыкнуться с обстоятельствами, а завтра с утра отправимся в Царственный Лес.

Ассилин поднялся из-за стола и, уже собираясь уходить, равнодушно бросил через плечо:

— Да, и не пытайся сбежать. Я найду тебя где угодно.

Как только эльф покинул харчевню, мои друзья сразу перестали изображать немоту.

— Ты, оказывается, из нашего мира! — воскликнула Дария.

— Ну ты и попала, — заметил Гэбрил, передёргивая плечами.

— На тебя такая миссия возложена! — изумлялась Дария.

— А вы оба молчали, что мир погибает, — холодно сказала я.

— А ты только что хотела отказаться его спасать, — обвинил меня Гэбрил.

— Я не отказывалась! — возмутилась я. — А вы истребили всех лесных духов, как зверьё какое-то, и теперь все надежды возложили на меня.

— Не мы, — резко поправил Гэбрил. — Сама слышала, что их нет уже двадцать лет. Мне было всего два года, когда лесных духов не стало.

— Нас всегда учили, что лесные духи опасны, — тихо, словно оправдываясь, сказала Дария.

— Довольно, — я поднялась из-за стола и, не оглядываясь назад, быстрым шагом покинула харчевню.


Я не замечала, куда иду, полностью погрузившись в свои невесёлые мысли. Натыкалась на прохожих, двигалась вместе с толпой и отдельно от неё, бездумно сворачивала в узенькие улочки, но не останавливалась.

Всё так резко обернулось совершено неожиданным образом. Только я хотела вернуться домой, на Землю, как вдруг оказалось, что мой мир именно здесь. И я… не совсем человек, а всё человечество беспощадно истребило лесных духов. На глаза навернулись слёзы. Я никогда не узнаю, каким был мой отец. Ведь он совсем и не человек даже… Перед мысленным взором возник образ уверенного в себе мужчины, сильного, надёжного, с добрым взглядом и ласковой улыбкой. Таким я всегда представляла своего отца. Образ исчез, и я почувствовала себя необыкновенно растерянной и одинокой.

Теперь понятно, почему за мной охотились. Им нужна я, и вовсе не для жертвы. Убить, чтобы не оставить миру надежды на спасение. Как бы больно ни было, я не могу злиться на всех людей в целом за то, что они натворили. Забавно, а мне жизнь на Земле казалась жестокой…

Мои раздумья прервали очень невежливо. Какой-то мужик разбойной наружности приставил к моему горлу лезвие ножа. Я вдруг обнаружила, что нахожусь в совершенно безлюдном переулке.

— Гони деньги, — грубо сказал мужчина.

— Весьма неудобное положение для осуществления твоих требований, — недовольно заметила я. Он настолько меня разозлил, что страха не было и в помине.

— Только не делай глупостей, — предупредил грабитель, убирая кинжал от моего горла.

— Да-да, обязательно.

Я слегка наклонила голову, делая вид, что ищу кошелёк. Быстрым движением, — спасибо Дарии — выхватила из-за пояса кинжал и резко выставила перед собой. Мужчина ошалело отпрянул.

— Лучше свали подобру-поздорову, — прошипела я.

Незадачливый грабитель попытался пырнуть меня в живот своим ножиком, но я успела увернуться, да к тому же, по пути исхитрилась ударить его по руке так, что он выронил нож.

— Убирайся, — повторила я, переводя многообещающий взгляд со своего кинжала на горло нападавшего.

Тот, разом оценив ситуацию и решив не рисковать, поспешно ретировался.

— Надо же, растворился, аки вампир, — пробормотала я, пряча кинжал.

Где-то за углом шелохнулась странная тень, промелькнув совершенно беззвучно.


Я вернулась в наш номер ещё задолго до наступления вечера и была встречена двумя парами встревоженных глаз.

— Как ты? — спросила Дария; вскакивая с дивана, она бросилась ко мне.

Что-то мелькнуло в глазах Гэбрила, он фыркнул и перестал обращать на меня внимание.

— Всё хорошо, — улыбнулась я. — Думаю, у меня нет иного выхода, как отправиться к этому Древу в Царственный Лес. До него далеко?

— Далеко, — присвистнула Дария.

— Так и думала, — кивнула я. — Гэбрил, ты не мог бы мне помочь? Я хочу до завтра успеть побывать на Земле.

— Мог бы, — сказал он, поднимаясь с дивана. — А зачем?

— Понимаешь… там осталась одна вещь — единственное, что мне досталось от мамы. Хотела взять с собой.

— Пойдём, — кивнул Гэбрил, выходя из комнаты.

— Дария…

— Я подожду вас здесь, — с готовностью отозвалась девушка.

На площади было много народу, и я чувствовала себя немного неуютно. Ещё бы! Столько наблюдателей. А они именно наблюдали, внимательно так, заинтересованно, когда Гэбрил обходил по кругу деревце, которое находилось в центре, и что-то нашёптывал. Краем глаза я заметила движение — что-то метнулось к дереву и скрылось среди пожухлых листьев. Должно быть, птица.

— Да, это именно здесь, — наконец выговорил Гэбрил.

— Отлично, начинай, — сказала я.

— Ты так просто об этом говоришь, — нахмурился он.

— Ладно, я буду говорить очень сложно, только извольте поторопиться.

— У меня может не хватить сил.

— Возьми мои, если ты такой слабенький.

Гэбрил задумался и вдруг довольно улыбнулся:

— Точно, ты же можешь использовать источник сил лесных духов!

— Это который? — не поняла я.

— Всё живое на земле.

— Ты так доходчиво объяснил! — наигранно восхитилась я.

— Нормально объяснил. Давай свою руку.

Гэбрил долго произносил заклинание, отчего я даже начала засыпать. Сначала ничего особенного не происходило, но потом всё окружающее подёрнулось дымкой и начало расплываться. По-прежнему хорошо я видела только Гэбрила да унылое деревце. Неожиданно Гэбрил резко сжал мою руку, словно почувствовал боль. Я даже с опаской покосилась на него, чтобы проверить, не бьётся ли он в конвульсиях. Воздух сгустился, какие-то силы давили на нас со всех сторон, пытаясь прижать к земле. Наверное, это сработало заклинание, которое блокирует переходы между мирами. В следующий миг я почувствовала, как все силы разом покинули меня, устремившись по руке в Гэбрила. Стало трудно дышать, сильное головокружение чуть не заставило меня потерять равновесие. Я мысленно за что-то хваталась, чтобы не упасть, и вдруг новая энергия полилась отовсюду в моё обессилевшее тело. Кажется, я поняла, о чём говорил Гэбрил…

С чистого неба, на котором не было ни облачка, к нам устремилась фиолетовая молния, я почувствовала удар электрическим разрядом, и… словно провалилась в пустоту… Мы куда-то летели в кромешной темноте, затем я почувствовала толчок, и очнулась уже лёжа прямо на полу своей гостиной. Рядом Гэбрил приходил в себя.

— Где мы? — спросил он, поднимаясь на ноги.

— Какой ты меткий, прямо ко мне в квартиру закинул! — я с трудом встала.

— Отлично, тогда забирай, чего хотела, и пойдём отсюда…

— Слушай, а почему мы оказались именно у меня дома? Земля-то большая…

— Хм… — парень задумался, — скорее всего, именно сюда был направлен предыдущий переход. Они ж тебя искали, вот и вычислили примерное местонахождение. Правда, не представляю, каких затрат подобное могло стоить.

Пока я рылась в ящиках комода, Гэбрил с интересом обходил мою квартиру, выглядывал из окна и вообще выглядел очень любознательным. Раздался звон, я резко обернулась и увидела виноватое лицо Гэбрила:

— Прости, — он поднял с пола упавший сувенир, привезённый мною из отпуска, и поставил обратно на полку.

Я лишь покачала головой и продолжила перебирать вещи в старом комоде.

— Нашла! — обрадовано воскликнула я, держа в руках тонкую металлическую цепочку с простеньким медальончиком. Он был почти правильной круглой формы с красивыми узорами по краям и восьмиконечной звездой в центре. Я никогда его не открывала, да и не могла. Наверное, заржавел от старости…

— Ага, молодец, — равнодушно откликнулся типичный житель Средневековья.

Я повесила медальон себе на шею и удивлённо перевела взгляд на Гэбрила. Тот стоял напротив телевизора и с интересом оглядывал его со всех сторон.

— Знаешь, тебе жизни не хватит, чтобы рассмотреть все необычные вещи Земли, — заметила я.

Гэбрил вздохнул и отвёл взгляд от телевизора.

— Странная штука, — сказал он. — Тумбочка какая-то, но из неизвестного мне материала.

— Тумбочка? — я рассмеялась. — Гениально. Обратно-то переносить нас будешь?

— Буду, — кивнул он. На несколько мгновений взгляд Гэбрила стал отстранённым, как вдруг он удивлённо воскликнул. — Я вообще не чувствую магии!

— Как это? — не поняла я. Надо же, всего несколько дней провела в другом мире, а уже привыкла к наличию магии.

— У меня нет больше сил, — пояснил Гэбрил.

— А-а-а… как же мы вернёмся?

— Не знаю, — пожал он плечами и опустился на диван, словно был у себя дома.

— Вот так раз… — пробормотала я, едва не падая с ног от внезапного осознания. В глазах резко потемнело. Даже облокотилась о стену, чтобы удержаться.

Как я не подумала, что если за все свои двадцать лет не встретила ни одного колдуна, кроме глупых шарлатанов, то, значит, магии на самом деле может не быть в целом мире. И дело здесь даже не в способностях. Вон, Гэбрил, студент Академии, но потерял все свои силы, оказавшись здесь. Мы смогли попасть сюда, но как вернуться обратно? А главное, как мои похитители умудрились утащить меня из этого мира без магии?

— Кофе? — неожиданно предложила я. А что, не сидеть же без дела…

— Чего? — не понял Гэбрил.

— Напиток такой, пойдём на кухню.

Гэбрил удручённо сидел за кухонным столиком, а я поставила кипятиться чайник.

— Удивительно, огонь горит прямо на этих странных плитах…

— Это конфорки, — улыбнулась я.

— Всё равно, мир без магии — глупость.

Я и не спорила. Сама бы теперь магию ни на что другое не променяла, пусть даже на прогресс цивилизации.

— Как ты здесь жила столько времени? — вдруг спросил Гэбрил.

— Нормально, — я пожала плечами, — я ведь не знала, что есть другой мир…

Медленно налила в две чашки кипятка, приготовила кофе и одну подала Гэбрилу. Вторую собиралась опустошить сама. Чем ещё-то заниматься?

— Теперь ты уже не хочешь здесь оставаться? Скажи, тебе ведь понравился твой родной мир? — спросил Гэбрил, внимательно вглядываясь в тёмную жидкость в своей чашке.

— Да, понравился, я хочу туда, — теперь в этом было легко признаться, когда вернуться не представлялось возможным. Я с наслаждением выпила свою порцию кофе. — Ты пей, это вкусно.

Гэбрил поднёс чашку к лицу, понюхал, брезгливо поморщился и рискнул отпить. Некоторое время вслушивался в свои ощущения, а потом, проглотив, вынес вердикт:

— Гадость.

— Это ты просто ничего не понимаешь, — обиделась я. Уж чего-чего, а кофе готовить я умею. — Добавила бы молока, но оно скисло, пока я в другом мире шаталась.

Я подошла к окну, выглянула на улицу. Машины с шумом проносились по мокрой дороге, разметая в разные стороны мелкие грязные брызги. Пасмурное небо, затянутое тучами, начинало медленно темнеть. Ветви дерева, росшего слишком близко к дому, иногда покачивались на ветру и задевали стекло, оставляя на нём влажные следы. В такие моменты раздавался тихий скрежет, пробиравший до костей. Возникали неприятные ассоциации, мне казалось, будто какой-то зверь, промокший и голодный, жалобно скребётся в окно. Я прислонилась к холодному стеклу и устало прикрыла глаза.

— О чём думаешь? — тихо спросил Гэбрил прямо над моим ухом. Надо же, а я опять не заметила, как он подошёл.

— О том, что я только смирилась с мыслью остаться в новоприобретённом мире, а теперь, — я горько усмехнулась, — всё, как обычно, сложилось наперекосяк.

— Должен быть какой-то выход из этой ситуации.

Неожиданно раздался громкий треск, словно небеса разрывались на части. Молнию я не увидела, но поняла, что кто-то перешёл в этот мир! Именно так перенесло и нас — разряд электричества, сорвавшийся с неба. Странные звуки доносились из гостиной, и я бросилась туда.

— Держите её!

Я ввалилась в комнату и с ужасом обнаружила десятерых человек, которые, казалось бы, заполонили собой всё пространство. Они ринулись на меня всей толпой, и лишь это спасло меня — в их рядах началась толкотня и неразбериха. Гэбрил дёрнул меня за руку, и мы бросились к входной двери. Я не стала искать ключи, чтобы закрыть квартиру на замок, сейчас было главным выбраться отсюда.

Пока бежали по лестнице, я споткнулась и чуть не убилась прямо на ступенях, однако удача ещё не полностью покинула меня. Может быть, она приберегла для меня смерть пострашнее. Позади раздавались грозные крики и топот ног, что лишь подгоняло вперёд. На улице уже сгустились сумерки, наш двор был пустынным, разом куда-то подевались все прохожие. Вслед за нами на улицу высыпали и наши преследователи. С уверенными улыбками они обнажили мечи и медленно двинулись в нашу сторону.

— Убейте её прямо сейчас, — ещё один человек вышел из подъезда. Я узнала его, это был тот самый маг, который собирался проводить надо мной смертельный обряд ещё в замке, где я была пленницей. Лёгкая дрожь пробежалась по телу.

Мы пятились назад, обнажая и своё оружие. Правда, без магии успешно противостоять десятерым опытным воинам у нас шансов не было. Хорошо, что, против обыкновения, сегодня двор пуст. Должно быть, погода отбила желание подростков, да и взрослых людей пьянствовать на мокрых скамейках. Зато, простые люди не пострадают.

— Ну что ж, милая, покажи им, чему тебя научила Дария, — сказал Гэбрил с безнадёжной усмешкой, а в следующий миг его меч взметнулся, отражая первую атаку врага.

На меня тоже напали и даже, как мне показалось, с нескольких сторон. Одним движением мне удалось отразить сразу два удара, но это было лишь случайным везением. Нас профессионально сжимали в кольцо, и вскоре мы с Гэбрилом встали спина к спине. Правда, я была для него довольно слабым прикрытием. Всё смешалось, удары сыпались со всех сторон, до поры до времени я ещё умудрялась их отбивать, но постепенно мои движения становились всё более вымученными и неловкими. До сих пор спасало одно — противники не могли навалиться на нас всем скопом и существенно мешали друг другу. Мой меч запоздал всего на доли секунды, и острая боль полоснула мой бок, я почувствовала, как что-то горячее хлынуло из раны. Одежда намокла и прилипла к телу. Разозлившись на саму себя, я сделала резкий выпад в сторону, и лезвие моего меча полоснуло плечо одного из противников. Тот дёрнулся от боли и сбил своего товарища с ног, но в этот момент ещё двое с разных сторон бросились на меня. Стиснув зубы, я приготовилась хорошенько ударить хоть одного из них, главное успеть…

Неясная тень молнией метнулась в нашу сторону, ворвалась в кольцо воинов и ураганом разметала сразу нескольких. Это был человек в длинном чёрном плаще, развевавшемся на ветру во время его удивительно быстрых и ловких движений. Казалось, он находился сразу в нескольких местах, и ничто не могло остаться для него незамеченным. Я даже сообразить не успела, как всё закончилось. Десять воинов лежали на земле в неестественных позах со сломанными руками, ногами и шеями.

Тяжело дыша, я мысленно отметила, что Гэбрил в порядке. Ранен, истекает кровью, едва держится на ногах, но всё-таки жив. На странном человеке в чёрном плаще, казалось бы, не было даже царапины.

— Думаете, эта горстка бестолковых людей всё, на что мы способны? — рассмеялся маг, наблюдавший за сражением со стороны.

— Да у тебя шизофрения, — заметила я. — Или ты всегда о себе говоришь во множественном числе?

— Глупая девчонка. Мы — это я и мой могущественный господин.

— Здесь нет магии, сдавайся, — проговорил Гэбрил, направляя меч в сторону мага.

Спасший нас незнакомец стоял неподвижно и внимательно следил за каждым движением оставшегося противника. Маг рассмеялся:

— Дураки! Здесь невозможно воспользоваться собственной магией, но есть амулеты-накопители!

Он воздел руки к небу, и между ладоней скользнула серебристая змейка. Постепенно утолщаясь, она превратилась в шар, который маг бросил в мою сторону. Незнакомец толкнул меня, и я упала на землю, однако это и спасло мне жизнь. В следующий миг небо расчертили сразу несколько молний, и рядом с магом стали появляться люди, с ног до головы увешанные магическими амулетами. Пошатываясь, я поднялась на ноги. "Всё теперь бесполезно, — мелькнула неясная мысль, — их слишком много".

— Эдера, воспользуйся своим амулетом, — тихо сказал незнакомец. Я вздрогнула от его твёрдого как камень и холодного как лёд голоса.

— Каким?.. — мой собственный голос дрогнул.

— Вот этим, — он резко повернулся ко мне и указал на медальон, висевший у меня на шее.

Его лицо скрывал капюшон, но я смогла разглядеть, как полыхнули огнём его глаза. От страха мои ноги подкосились, а руки задрожали. В следующий миг сразу несколько магов бросили в нас атакующие заклинания, незнакомец метнулся вперёд, заслоняя нас собой, и вспышки магии потухли на полпути к нему.

— Но что мне делать? — беспомощно спросила я.

— Дай мне руку, — быстро сказал Гэбрил и, не дожидаясь моей реакции, начал произносить заклинание.

Одну руку я подала Гэбрилу, второй держалась за амулет. Обострив все свои чувства до предела, я ощутила яростные всплески магии, метавшиеся в медальоне. Они так и норовили вырваться наружу и при соприкосновении с моей рукой, наконец, выплеснулись с неимоверной силой. Волна магии прокатилась по моему телу, вмиг ослабевшему, и устремилась к Гэбрилу. Ряды магов спутались, там что-то кричали, кто от боли, кто от ярости, некоторые люди падали на землю, убитые незнакомцем. Он метался по сторонам с такой скоростью, что уследить за ним было невозможно, а потом всё подёрнулось уже знакомой пеленой, — заклинание набирало силу.

За мгновение до того, как всё исчезло, незнакомец рванул в нашу сторону, нечеловеческим прыжком преодолевая расстояние, и уже знакомая молния ударила в нас троих. Я чувствовала, что падаю в бесконечной пустоте, последовавший за этим удар о каменную мостовую на мгновение вышиб весь воздух из груди. На ногах устоял один лишь человек в чёрном плаще.

— Они сейчас будут здесь, — проговорил незнакомец, рывком поднимая меня на ноги.

Голова кружилась, и всё перед глазами расплывалось. Мне хотелось только одного — снова упасть на каменную мостовую Карнира и больше никогда не шевелиться. Однако моим мечтам не суждено было сбыться. Злобно шипя, к нам бросился разъярённый Ассилин, а за ним едва поспевала Дария.

— Как вы додумались сунуться в другой мир?! — рычал он. — Все переходы сейчас специально отслеживались, чтобы поймать вас!

Значит, мы попались в умело расставленную ловушку. Точнее, не мы. Это я во всём виновата, подвела всех из-за своей сентиментальности.

— А ты кто?.. — удивлённо осёкся эльф, глядя на незнакомца. Это прозвучало довольно смешно в данной ситуации.

Вспышка молнии заставила нас резко отскочить от несчастного деревца, возле которого истончалось межмировое пространство. Один за другим начали появляться маги, их было около шести-семи. Первым в бой бросился незнакомец, не дав опомниться магам. На лету он выхватил меч, которым, надо заметить, не пользовался на Земле в борьбе с обычными воинами, и сразу отрубил голову одного из магов. Меня чуть не вывернуло наизнанку от такого зрелища. Тем временем остальные маги, Ассилин и Гэбрил уже плели заклинания. Дария выхватила из ножен меч, немного продвинувшись вперёд, хотя в подобном бою была так же бесполезна, как и я. Впрочем, я кое-что ещё могла сделать.

Мысленно потянувшись к окружающей энергии, я впитала часть в себя и выпустила, вкладывая в простенькое заклинание магической стрелы. Со всех сторон сыпались яркие вспышки, врезались друг в друга, рассыпались горячими искрами, а моя стрела истлела ещё на полпути к противникам. В следующий миг перед глазами всё потемнело, и я потеряла сознание.


…Полумрак зала навевает ощущение таинственности и волшебства. Сотни маленьких золотистых огоньков мелькают в воздухе и на мгновение зависают под высоким потолком. Прекрасная, чарующая музыка льётся отовсюду. Блеск ярких нарядов, силуэты пар кружатся по залу, словно взлетая над мраморными плитами на доли секунд. Я с восторгом наблюдаю за ними и уже сама готова влиться в этот завораживающий круговорот.

— Леди, позвольте пригласить Вас…

Я смотрю в глаза мужчины, неожиданно оказавшегося рядом, и не могу отвести взгляда от огненных лепестков в его глазах. Всё, что было вокруг, куда-то исчезает, и для меня перестают существовать люди, что кружатся в прекрасном танце. Только эти искрящиеся глаза. Я понимаю, что околдована, но не в силах бороться.

Прекрасный незнакомец, обхватив за талию, медленно наклоняется к моей шее, обнажая длинные белые клыки. Я прикрываю глаза, чтобы больше не видеть этого, и чувствую, как что-то острое пронзает мою кожу насквозь. Мне не больно, только блаженная слабость растекается по телу. Он вытягивает из меня кровь, и я чувствую, как сердце бьётся всё более надрывно, а мертвенное дыхание холода уже подбирается ко мне. Больше не держат собственные ноги, зато его сильные руки не дают мне упасть…


Я вздрогнула и оттого проснулась. Сердце бешено колотилось в груди, некоторое время я пыталась успокоить участившееся дыхание. Страшный сон до сих пор отчётливо всплывал пред мысленным взором. Медленно приходило осознание того, что это всего лишь сон, и бояться больше нечего. Так же медленно вспоминались недавние события. Я резко вскочила с одеяла, а в боку раздалась глухая боль.

— Только тихо, — ко мне подошёл Гэбрил и усадил обратно на одеяло.

Вокруг было темно, лишь слабо шевелились ленивые языки пламени на остатках хвороста. Шелест листьев пронёсся над головой вместе с порывом ветра. Рядом спали Дария и Ассилин. Гэбрил, видимо, остался сторожить.

— Что произошло? — прошептала я.

— Ты потеряла сознание, и нам одним пришлось отдуваться, — тихо ответил Гэбрил.

— А подробнее? — мне стало стыдно за свою слабость. Подумаешь, немного ранили! Из-за меня влипли в эту ситуацию, а я ещё и отлежалась в обмороке, когда все сражались. — Как отбились? Никто не пострадал? Кто тот незнакомец, который помог нам?

— Бой был коротким. Мы быстро разделались с первой партией магов и сбежали. Ассилин сказал, что за ними последовало бы ещё больше, потому нельзя было задерживаться на месте. Тот незнакомец очень помог нам, но сразу после боя исчез. Мы даже не поняли, в каком направлении. Все свои раны и твои, кстати, тоже, залечили. Сейчас мы в лесу, довольно далеко от Карнира. Ты провалялась без сознания целый день.

Я опустила голову и закрыла лицо руками. На глаза наворачивались слёзы. Какая же я глупая! Подвергала их всех такой опасности… и от погони мы наверняка ушли ещё не достаточно далеко.

— Впрочем, ты сделала кое-что очень важное, — продолжал Гэбрил. — Твой медальон… это дальин.

— Что это значит? — сквозь слёзы спросила я.

— В буквальном переводе с древнего языка это означает "дар создателя". Тот самый амулет, который дарует власть над жизнью и смертью.

Рывком опустила руки и посмотрела на Гэбрила.

— Что?! — воскликнула я, а затем, опомнившись, уже тихо спросила. — Значит, теперь будут охотиться и за этим амулетом?

— Да, — голос его был серьёзен и строг.

— Заберите его… Если меня поймают, то хоть дальин им не достанется.

— Послушай меня, — вдруг резко сказал Гэбрил, отчего я вздрогнула. — Не смей так говорить. Пойдём, немного прогуляемся.

Мы углубились в лес, оставив лагерь позади. Отошли довольно далеко, даже свет костра лишь угадывался среди угрюмых деревьев. Я замёрзла и, поёжившись, обхватила плечи руками, но продолжала идти за Гэбрилом. Наконец, он остановился и сказал:

— Ты своим возгласом наверняка всех перебудила. Я не хотел, чтобы Ассилин услышал… — он наклонился к моему уху и уже еле слышным шёпотом продолжил, — за твоим амулетом теперь будут охотиться многие. Даже Ассилин. Конечно, эльфы не хотят, чтобы весь мир погиб, поэтому он проследит за тем, чтобы ты выжила. По крайней мере, до тех пор, пока не оживишь деревце. Но уж амулетом он постарается завладеть, поэтому держи его у себя и никому не давай. Ты меня поняла?

— Да, — я кивнула, стараясь выглядеть уверенной и решительной. Только, чувствую, у меня это не очень получилось.

— Тогда пойдём обратно.

Оставшуюся часть ночи я спала плохо, больше размышляла. Теперь каждый мой поступок должен быть обдуманным, нельзя поддаваться глупым мимолётным порывам и желаниям. Я должна выжить уже не ради себя, а ради целого мира. Жизнь уже не принадлежит лично мне… И если амулет настолько могущественный, то не должен попасть в плохие руки, иначе последствия могут оказаться слишком непредсказуемыми, даже ужасными. Я не просила эту ответственность, но, несмотря на это, теперь должна нести её…

<p>Глава 6</p>

Вот уже несколько дней мы ехали по широкой дороге, окружённой лесом. Судя по всему, от погони оторвались достаточно далеко, по крайней мере, никто нас не тревожил своими нападениями. Возможно, дело было в другом, и погоня шла по пятам, но почему-то не решалась атаковать. Впрочем, думать о том, что против нас замышляется какой-нибудь коварный и смертельно опасный план, совершенно не хотелось. Я предпочитала надеяться на лучшее.

Мои тренировки с каждым днём становились более ожесточёнными и, как ни странно, успешными. Я занималась с неутомимым энтузиазмом и старалась не обращать внимания на усталость и боль. С некоторых пор Ассилин тоже стал обучать меня, раскрывая некоторые секреты эльфийского волшебства. Наверное, очень уж опасался, что меня убьют при следующем нападении, раз такими заклинаниями делился, что не доступны обычным людям!

Вдоволь намахавшись мечом, изучив ещё парочку опасных заклинаний (причём, как для противника, так и для использующего их), я устало опустилась на траву. Ассилин отправился на охоту, не желая слишком часто питаться кашами и другими долгохранящимися продуктами.

— У тебя очень хорошо получается, — ободряюще улыбнулась Дария и опустилась рядом со мной.

— Да уж, — проговорила я, выравнивая дыхание, — зато сколько сил на это уходит. Впрочем, мне нравится учиться.

Я не могла расслышать, как подкрался Гэбрил, но ясно почувствовала небольшой сгусток магической энергии, вложенный в какое-то заклинание. Резко обернувшись, я вскочила на ноги и увидела, как в меня летит небольшой шарик воды, размерами около десяти сантиметров в диаметре. Ну кто, спрашивается, вчера тянул эльфа за язык, зачем он сказал, что я должна быть начеку всё время?! И кто просил Гэбрила так буквально воспринимать его слова?! Я повела перед лицом рукой и произнесла заклинание, которое создало уплотнение воздуха на пути у водяной сферы. Та с размаху врезалась в магическую стену и разлетелась сотнями маленьких капелек.

— Молодец, — хмыкнул Гэбрил.

— Спасибо, — я весело улыбнулась, а затем быстро произнесла заклинание, которому не так давно меня обучил эльф.

Прорывая землю, на поверхность вырвался длинный зелёный росток, он обвился вокруг ног Гэбрила и пополз выше. Парень удивлённо посмотрел на агрессивное растение, попытался сделать шаг, надеясь разорвать длинную мясистую плеть, но не тут-то было. Не удержав равновесие, Гэбрил повалился наземь и, уже не задумываясь над заклинаниями, выхватил коротенький кинжал. Однако растение оказалось достаточно плотным, чтобы некоторое время противостоять лезвию и довольно быстро росло, чтобы добраться уже до пояса Гэбрила. Я злорадно ухмылялась, наблюдая эту забавную картину, так радовавшую глаз.

— Вот наглая девка! — разозлился Гэбрил и бросил в меня атакующее заклинание.

Слабая огненная нить сбила меня с ног, больно обжигая кожу. Если б огонь не был ослабленным, то вряд ли мне бы удалось отделаться лёгким ожогом. Падая, вовремя выставила руки перед собой, спасая лицо от удара о землю. Когда поднималась на ноги, заметила, что растение уже оплетает руки Гэбрила, и тот извивается, как червяк. Глядя на это прискорбное зрелище, я сжалилась и развеяла действие заклинания. Растение обмякло, и Гэбрил без труда освободился, однако я, судя по его злому виду, немного перестаралась.

— А теперь попробуем без магии, — прошипел он, обнажая меч и медленно двигаясь в мою сторону.

— Я… немного не рассчитала, — пролепетала я, пятясь назад.

— Понравилась эльфийская магия, да? — ласково спросил Гэбрил, но глаза его при этом недобро блестели.

Опасливо глядя на Гэбрила, я вынула из ножен меч. Всё-таки он меня сейчас убьёт.

— Вообще-то она нужна нам живая, — заметил Ассилин, только что вернувшись с охоты. В руках он держал две безжизненные кроличьи тушки. Дария спешно сгребала хворост в одну кучу, чтобы развести костёр.

— Я её только покалечу, — пообещал Гэбрил, подходя ко мне на опасно близкое расстояние.

Я готовилась защищаться до последнего и боролась с постыдной мыслью броситься в бегство. Резкий выпад мечом не застал меня врасплох, и я успешно парировала удар. Лезвие Гэбрила скользнуло вниз, я никак не успевала повернуть свой меч, чтобы отразить удар, поэтому резко отпрыгнула в строну. Гэбрил, быстро среагировав на мой манёвр, направил меч вдогонку, и тот бы определённо задел меня, но в этот момент я споткнулась о корягу и грохнулась на землю.

Наблюдая моё распластанное и беспомощное тело, Гэбрил хмыкнул, убрал меч в ножны и направился к костру, от которого вкусно пахло жареным мясом.

— Нас преследуют, — сообщил эльф во время обеда. — Кто-то идёт за нами от самого Карнира.

— Маги? — предположила Дария.

— Он один, маги держатся от нас на расстоянии, а этот подобрался очень близко, — возразил Ассилин. — Я не могу его выследить.

— Эльф не может кого-то выследить? — с долей иронии удивился Гэбрил.

— Именно. Вы хоть понимаете, что это значит?

— Опасный противник? — предположила я, опережая остальных.

— Да, — кивнул Ассилин, — и это не человек.

— Ещё один эльф? — спросила я.

— Возможно, но я точно не знаю. Будьте осторожны, — он выразительно посмотрел на нас, добавив, — и не покалечьте друг друга.

После обеда мы продолжили путь и вскоре выехали к небольшой деревушке. Ещё издалека я разглядела долину с многочисленными чёрными домиками, которые испуганно жались друг к другу.

— Что-то здесь не так, — сказал эльф, с подозрением смотря вдаль.

Когда мы подъехали ближе, воздух наполнил неприятный запах гари. Первые домики оказались обгорелыми, а навстречу нам вышло несколько человек с крестьянскими вилами в руках.

— Кто такие? — грубо спросил один из них, судя по всему, главный.

— Мы всего лишь путешественники, направляемся на запад Антории, — спокойно ответил эльф, но по его тону было ясно, что нам лучше не прекословить.

— Да ладно, это же не демоны, сразу видно, — махнул рукой один мужик по левую сторону от главного, — пропустим их?

— Демоны? — удивилась Дария.

— Пропустим, — кивнул тот, опуская оружие.

Нас разместили на ночлег в пустующем доме, запах гари здесь казался совсем невыносимым.

— Недавно на деревню напали демоны, — пояснил сосед погибшего владельца дома, притащив нам немного соломы вместо матрасов. — Часть домов они сожгли, часть просто погромили. Тех, кто пытался с ними сражаться, жестоко растерзали. Остальные убежали в лес, где и переждали нашествие.

— В Антории уже безнаказанно бесчинствуют демоны? — хмуро спросил Гэбрил.

— Обычно они нападали только на приграничные земли, на юго-западе, недалеко от своих пещер. А сейчас… они куда-то шли.

— Разве такое возможно?

— Они направляются на северо-запад, — не желая больше разговаривать, мужик ушёл, оставив нас в гордом одиночестве.

— А ведь нападения демонов — ещё один признак умирающего мира, — тихо пробормотала Дария. Мне стало совсем неуютно.

Темнота быстро опускалась на землю, и даже ночная прохлада не смогла ослабить мерзкий запах гари. Первым не выдержал Гэбрил, который, кстати говоря, больше со мной не разговаривал, и отправился спать на улицу. Эльф недовольно повозился на соломе, затем прошептал какое-то заклинание и уснул довольный. Мог бы и с нами поделиться своим магическим секретом! Вскоре уснула и Дария, а я не могла. Некоторое время ворочалась, стараясь улечься удобнее, но дело было вовсе не в удобстве. Запах гари, мрачный вид обгоревшего дома, — всё это не желало способствовать здоровому сну. Не выдержав, я взяла сумку со своими вещами и вышла на улицу.

Поскольку мерзкий запах наполнил всю деревушку, я вышла за околицу. К тому же, не хотелось оставаться в этом жутковатом месте, пропитанном болью и страхом. Небо затянули облака, и чтобы не спотыкаться на каждом шагу, я создала небольшой шарик, светящийся золотистым светом. Подчиняясь моей воле, он скользил над землёй и слегка освещал мне дорогу.

— Тоже не вытерпела запах? — лениво поинтересовался Гэбрил.

Я вздрогнула, только сейчас заметив, что он расположился на ночлег недалеко от облюбованного мной места под двумя высокими пушистыми деревьями.

— Да, — кивнула я, устраиваясь рядом с ним, — и ещё эта мрачная атмосфера как-то давит…

Гэбрил бросил на меня равнодушный взгляд, после чего сделал вид, будто меня здесь и вовсе нет.

— Обижаешься? — спросила я.

— Да, — он даже не посмотрел в мою сторону.

Подумаешь, неудачно пошутила. Ну использовала неизвестное для него заклинание, так ему ж лучше! Настоящий противник не будет думать, с чем он умеет бороться, а с чем — нет.

— Ты же мне отомстил, — напомнила я.

— Думаешь, отомстил? — невесело усмехнулся Гэбрил. — После того, как ты применила на меня ТАКОЕ заклинание?

— Между прочим, с заклинанием не так трудно бороться. Ты столько времени тренировал меня, и вот, когда я наконец могу чем-то ответить, ты обижаешься? Как так можно?

— А ты не понимаешь? Это эльфийская магия! — разозлился Гэбрил.

— Считай, что я подготовила тебя к возможному нападению эльфов.

— Хорошо, считаю, — холодно согласился он.

— Ну… — я замялась, — а чем это отличается от того, как ты издевался надо мной, пока учил магии?

— Наверное, тем, что я давал тебе необходимую информацию для защиты от моих заклинаний?

— Ты мог спокойно рассеять моё заклинание. Например, иссушить растения или оборвать их подпитку. Да много способов, о которых ты мог догадаться!

Гэбрил молчал. Что же он ведёт себя, как ребёнок?!

— Может, я просто ущемила твоё самолюбие? — предположила я, начиная злиться.

— Может, — равнодушно кивнул Гэбрил.

— Тогда прости меня.

— С чего я должен тебя прощать?

— С того, что я не хотела тебя обидеть и попросила прощение?

— Маловато, — он покачал головой, по-хозяйски откидываясь на дерево, как на спинку дивана.

— Что мне ещё сделать, чтобы ты перестал обижаться? — со вздохом спросила я.

— Даже не знаю, — сказал он с ехидной улыбкой, не предвещавшей ничего хорошего. Немного подумав, наконец нагло предположил. — Поцеловать меня?

— А не много ли ты хочешь?! — возмутилась я, ошалев от такой наглости.

— Ну не хочешь, как хочешь, — проговорил Гэбрил, поправляя своё одеяло, словно собирался уже ложиться спать.

— Ладно, я согласна, — сказала я, — если я тебя поцелую, то ты перестанешь обижаться. Договорились?

— Хм… — он задумался, ища в моих словах какой-то подвох, — договорились.

— Вот и отлично, — улыбнулась я, нагло усевшись на его одеяле, и быстро чмокнула в щёку.

— Хитрая девка, — Гэбрил недовольно поморщился.

— Ну что, прощаешь меня? — ехидно поинтересовалась я.

— Нет, — он резко притянул меня к себе, мягко целуя в губы.

Не ожидав подобного поворота событий, я ненадолго растерялась, но, опомнившись, с силой оттолкнула его.

— Ты… ты что себе позволяешь? — прошипела я.

— Зато теперь прощаю тебя, — Гэбрил довольно ухмыльнулся и блаженно растянулся на одеяле.

Я вскочила на ноги, пылая праведным гневом, и возмущённо сказала:

— Я не позволю так со мной обращаться!

— Ага, молодец, — пробормотал он, закутываясь в одеяло и отворачиваясь от меня в противоположную сторону.

Мне хотелось наброситься на него и придушить собственными руками. Горячая волна ярости поднималась во мне, я сжала кулаки и стиснула зубы, зашипев как змея. Посчитала мысленно до десяти, стараясь успокоиться. Когда мысли немного прояснились, тихо шепнула простенькое заклинание и с удовольствием воззрилась на иллюзорное пламя, охватившее "постель" Гэбрила. Иллюзия, надо заметить, вышла довольно правдоподобной. Кроме вида искрящихся языков пламени, человек получает полный спектр физических ощущений: огонь обдавал жаром, и даже могло показаться, что причинял боль. Впрочем, боль заклинанием не вызывалась, это уже проделки подсознания. Вскрикнув, Гэбрил вскочил на ноги и попытался затоптать пламя. Я довольно усмехнулась и, захватив свою сумку, направилась прочь, подальше от сыпавшего проклятиями Гэбрила.

Немного углубившись в лес, но не упуская деревушку из виду, я устроилась на ночлег. На всякий случай, произнесла охранное заклинание, которое должно было предупредить меня о чьём-нибудь приближении. Конечно, комары и мелкое зверьё не считались. Однако поспать этой ночью мне было не суждено.

Заклинание даже не среагировало, когда ко мне метнулась человеческая тень. Я бы закричала от неожиданности, но холодная рука закрыла мне рот.

— Я не причиню тебе вреда, — тихо прошелестел знакомый голос.

Да, я его никогда не спутаю! Это был тот самый человек, который спас нас на Земле и помог победить целую ораву магов. Внутри всё похолодело от страха.

— Не будешь кричать?

Я помотала головой и почувствовала, как он убрал руку.

— Кто ты? — тихо спросила я. Голос слегка дрожал и норовил исчезнуть вовсе.

— Не важно, — холодно отрезал он, — сюда движутся демоны. Те самые, которые напали на деревню. И поджидали они вас.

— Но… — мой голос совсем осип, — почему ты нам помогаешь?

Вместо ответа мужчина рывком поднял меня на ноги. В ночной темноте я не видела ничего, кроме разве что устрашающего блеска в его глазах. Хотела создать небольшой огонёк света, но, видимо, предугадав мои намерения, незнакомец сказал:

— Пока не используй магию, иначе демоны почувствуют.

— Что теперь делать? — испуганно спросила я.

— Уходить отсюда. Чем быстрее, тем лучше.

— Я должна предупредить остальных, — пробормотала я, спешно запихивая спальное одеяло в сумку.

Схватив за руку, незнакомец потащил меня в направлении деревушки. Я спотыкалась и норовила упасть на каждом шагу, не в силах разглядеть ничего в кромешной темноте и заметно задерживая наше продвижение. Поняв, что таким темпом мы ничего не успеем, незнакомец с лёгкостью взвалил меня на своё плечо, как мешок без картошки и уже в два нечеловеческих прыжка оказался перед Гэбрилом. Я успела только ахнуть, а моя душа испуганно юркнула в пятки.

— Кто ты такой?! — Гэбрил вскочил на ноги, ловким движением выхватив из ножен меч, выставил его перед незнакомцем.

— Ваш спаситель, — холодно ответил тот, — демоны уже близко, собирайся!

— Эдера, это ты?! — изумился Гэбрил, должно быть, внимательно глядя на мою… на плечо незнакомца. Впрочем, я этого видеть не могла, потому что висела вниз головой, лицом уткнувшись в спину.

— Я… — пробормотала еле слышно. — И лучше поторопись!

Теперь незнакомец тащил уже обоих, — меня на плече, а Гэбрила, дёргая за руку. Казалось бы, прошло всего несколько мгновений, как в нос ударил запах гари. Мы добрались до деревни. Не задумываясь о направлении, незнакомец безошибочно привёл нас к домику, где оставались эльф и Дария. Я вновь ахнула, оказавшись на земле. От неожиданности ноги подкосились, и я ухватилась за плащ незнакомца. Тот не обратил внимания.

— Что здесь творится? — спросил Ассилин, выскочив из домика с мечом в руках.

— Какой же ты эльф, если не чувствуешь приближение демонов? — холодно поинтересовался незнакомец.

Ассилин недоверчиво замер, прислушался к своим чувствам. Вздрогнув, быстро спросил:

— Сколько их?

— Семь, — ответил странный человек. Если это был человек, в чём я очень сомневалась.

— Мы ведь уже не успеем уйти?

— Уже нет.

— Значит, выйдем с северной стороны деревни и встретим их во всеоружии, — решительно проговорил Ассилин.

По его голосу нельзя было сказать, что он сейчас чувствовал. Но мне почему-то показалось, что семь демонов — это нечто ужасное. Я вынула из ножен меч, готовясь к нападению. Быстро оседлав лошадей, мы проехали деревеньку насквозь и оказались на довольно просторной полянке, за которой начинался лес. Удивительная тишина окружала нас, но приближение чего-то ужасного и неотвратимого всё сильнее ощущалось в воздухе. Мы спешились, эльф произнёс какое-то заклинание, и лошади умчались в лес, но не вперёд, откуда должны были появиться демоны, а немного в сторону. Скорее всего, Ассилин приказал им переждать в безопасном месте.

Уже не таясь, — скрываться не было смысла, — мы создали несколько светящихся огоньков, чтобы хоть немного осветить пространство в эту тёмную ночь. Я напряжённо сжимала рукоять меча, всматриваясь в силуэты деревьев, казавшихся теперь зловещими и страшными.

Они вышли совершенно беззвучно. Семеро огромных существ, отдалённо напоминающих людей. Лишь отдалённо, ибо каждый из них ростом превышал два метра. Высокие и широкие в плечах, они были обтянуты толстой кожей, которая влажно блестела. От самой головы и до кончика длинного тощего хвоста, вдоль тела каждого демона тянулся мощный костистый гребень, на руках, или правильнее сказать, лапах, поблескивали острые когти, длиной около десяти сантиметров. Демоны скалились, показывая ряд длинных тонких, но, несомненно, крепких и острых зубов, и медленно к нам приближались.

Первым в атаку бросился наш незнакомец, целясь остриём меча прямо в горло одного из демонов. Не соображая, что делаю, я побежала к демону, который находился передо мной, намереваясь нанести режущий удар по его толстокожей груди.

— Куда лезешь! — крикнул эльф, бросившись вслед за мной.

В следующий миг всё смешалось, и начался бой. Отовсюду слышались крики моих спутников, свирепое рычание демонов, лязг оружия. Мне удалось задеть мечом грудь противника, на коже появился порез, но крови не было — рана оказалась неглубокой. Каким-то чудом я успела увернуться от направленных в моё горло острых когтей, вовремя нырнув под руку огромного демона. Оказавшись сбоку от него, я собиралась ударить мечом, но демон надрывно рыкнул и повалился наземь. Над ним я увидела мелькнувшую тень незнакомца, что спасал нас во второй раз. Он уже бросился к следующему противнику.

Удивительно, но человек в плаще успевал, казалось бы, везде, к тому же, в самые ответственные моменты, когда кому-то грозила смертельная опасность. Я потеряла счёт времени, стараясь выжить и по возможности нанести удар противнику, но, наконец, это закончилось. Потрёпанные, запыхавшиеся, мы огляделись по сторонам, всё ещё не веря, что повергли семерых демонов. Я едва держалась на ногах, но глупо улыбалась, поняв, что все мы ещё живы.

— Кто ты?! — голос эльфа резко разорвал ночную тишину.

— Ты всерьёз думаешь, что я отвечу на твой вопрос? — недобро усмехнулся незнакомец.

— Если ты эльф…

— То я не могу ослушаться приказа? Ошибаешься.

— Предатель?

— Не эльф.

— Тогда… — Ассилин осёкся, не успев договорить.

Только он смог уловить резкое движение незнакомца. Человек в плаще метнулся в сторону, но Ассилин ухватил того за руку, намереваясь задержать. Что произошло дальше, я так и не поняла, но уже в следующий миг эльф лежал на земле, а тень незнакомца скрылась среди деревьев, даже не шелохнувшихся, когда он пронёсся мимо.

— Что за… — пробормотал ошеломлённый эльф, поднимаясь на ноги. И вдруг с пугающей пустотой в голосе проговорил. — Он был ранен. На мне его кровь.

— Эльфа завалил раненый человек? — с иронией поинтересовался Гэбрил.

— Вы ещё не поняли?! — со злостью прорычал Ассилин. — Это был вампир!

Обессилев, я опустилась на землю. Правда, сразу вскочила, потому что трупы демонов сразу прибавили мне недостающих сил. В таком соседстве отдыхать расхотелось совершенно. Эльф позвал лошадей, мы забрались на перепуганных от запаха крови животных и двинулись в путь. Впрочем, далеко мы не уехали, наскоро разбили лагерь и провалились в глубокий сон.


Проснулась я, когда солнце стояло уже высоко в небе. Как всегда, спала дольше всех. Над костром готовилась каша — видимо, у Ассилина не было желания сегодня идти на охоту. Гэбрил залечивал раны Дарии.

— Проснулась, соня, — хмыкнул он, — между прочим, ты пострадала меньше всех, одни царапины.

— Так хорошо же, — сказала я, потягиваясь.

— Конечно, — усмехнулся Гэбрил, — ведь тебя защищал сам вампир!

Я вздрогнула, почему-то вспомнив свой сон о том, как меня укусило одно такое существо.

— А с чего вы вообще взяли, что это был именно вампир?

На этот раз заговорил Ассилин, выглядевший очень удручённо и задумчиво:

— Большее количество демонов убил именно он, потому был довольно серьёзно ранен. Однако даже после такой раны он сумел уйти от меня! На такое способен только вампир, даже не любой, а довольно сильный.

— Вампир, значит, — задумчиво проговорила я, — но почему это должно быть плохо? Он ведь на нашей стороне, хотел помочь…

— Во-первых, помочь он хотел только тебе, — резко оборвал меня Ассилин, — нас бы он с радостью бросил.

Я хотела было возразить, но вдруг вспомнила короткий разговор. На самом деле, это ведь я сказала, что нужно предупредить остальных.

— Во-вторых, — продолжал эльф, — ни один вампир ничего не делает просто так. Они живут для себя, это дикие животные.

— Но ведь им наверняка не выгодно, чтобы мир погиб? — неуверенно предположила я.

— Они не думают о будущем, им наплевать, что мир погибает, — резко возразил Ассилин. — Этот вампир определённо преследует какие-то свои цели, и они вряд ли совпадают с нашими.

— И что же нам теперь делать?

— А мы пока ничего и не можем. В будущем желательно всё-таки узнать, чего он добивается.

— А вас не заинтересовал тот факт, что демоны поджидали именно нас? — вмешался в разговор Гэбрил.

— С чего ты взял, что они нас поджидали? — спросил Ассилин.

— Точно! — подхватила я. — Так сказал вампир.

— Бред, — возразил эльф, — демонам наплевать, что будет с миром ещё больше, чем вампирам. Тем более, интеллект у них развит довольно слабо.

После завтрака мы отправились в путь. Ассилин сообщил нам, что скоро подъедем к большому городу, самому красивому в королевстве, он называется Вальен. Говорят, там проводится много праздников и карнавалов, на которых присутствует сам Остол Третий.

К вечеру на самом деле показались ворота Вальена. Я в изумлении смотрела на красивые деревянные двери, украшенные изящной резьбой. Когда въехали в город, я не сумела сдержать восторженного вздоха. Все домики удивительно опрятны и покрашены в различные цвета: от кирпичного до светло-бежевого, отчего Вальен казался пёстрым и красочным. К тому же, большинство из них украшено профессиональной резьбой по дереву. Сами жители города излучали радость и добродушие. Они весело переговаривались между собой, улыбались прохожим и смеялись над шутками. Как-то незаметно мою тревогу заменил оживлённый интерес, и я наслаждалась каждым мгновением, любуясь цветастыми городскими улочками.

Эльф оплатил для нас самую красивую и дорогую гостиницу во всём городе. Нам с Дарией достался просторный номер, включающий две большие комнаты и шикарную ванную. Всё, о чём только можно было мечтать во время долгого и сложного пути.

Чистая, освежившаяся, я блаженно растянулась на кровати, когда в наш номер постучали. Хорошие люди всегда приходят вовремя, а сейчас мне хотелось просто отдохнуть, однако не тут-то было. В комнату вошли Ассилин и Гэбрил. Кто бы сомневался…

— Ассилин хочет поделиться с нами важной информацией, — ехидно заявил Гэбрил, отчего эльф одарил его испепеляющим взглядом.

— Прямо сейчас? — я лениво перетекла из лежачего положения в сидячее.

— Это не требует отлагательств! — с наигранной серьёзностью сказал Гэбрил. Всё происходящее явно доставляло ему немалое удовольствие. Неужели, эльф провинился?

В комнату вошла Дария и недовольно поинтересовалась:

— Что за шум?

— Сегодня вечером мы должны посетить королевский бал, — наконец, сказал Ассилин. — Вы же знаете, что сегодня юбилей Антории, в честь этого проводится шикарный бал. Ну, по человеческим меркам шикарный…

— Но мы же простые подданные! — удивилась Дария. — Нас не пустят.

— Это вы простые подданные, — холодно поправил эльф, — а я приглашён на бал.

— Скажи ещё, почему, — усмехнулся Гэбрил.

Судя по виду Ассилина, он был готов растерзать его прямо сейчас, голыми руками. Впрочем, ярость смешивалась с презрением ко всему человеческому роду и нежеланием марать свои ручонки.

— Я старший сын правящей династии Лиэрии.

Хорошо, что я сидела. Падать было некуда. Некоторое время я изумлённо хлопала глазами, разглядывая Ассилина неприлично долго и внимательно. Наследник эльфийского королевства собственной персоной меня защищал?! Какая честь… Тьфу! Ну за что ж мне такое наказание?

— Остол Третий наверняка уже знает о том, что в мир вернулся единственный потомок лесных духов. Ни в коем случае нельзя, чтобы он заподозрил, что эльфы помогают тебе, Эдера, иначе могут возникнуть ненужные споры и дискуссии. Нельзя привлекать внимания людей к делам эльфов. Поэтому я обязан явиться на бал, тем самым доказывая, что могу спокойно развлекаться, и не нахожусь на опасном задании. Лишняя информация может повредить нашему королевству, тем более Остол Третий нас явно недолюбливает. Впрочем, как и мы — его.

— А почему именно наследник Лиэрии отправился на такое опасное задание? — с подозрением спросила я. — Неужели, о тебе не беспокоится твой отец?

— Он — прежде всего правитель, который должен заботиться о благополучии страны, — холодно сказал Ассилин, — и о будущем, которого может не быть, если не справиться с этим заданием. Потому отправили самого лучшего воина и мага, то есть, меня.

— А нам что делать?

— Вы отправитесь на бал вместе со мной. Всё равно в лицо вас никто не знает, будете почётными, но неизвестными гостями. Через охрану я вас проведу.

— Но зачем тебе это нужно? — не поняла я.

— Затем, чтобы присматривать за вами. Мало ли, что может случиться в моё отсутствие.

— А вампир?

— На твоём месте, — угрожающим тоном сказал эльф, — я бы не сильно ему доверял. От него ещё нужно будет избавиться. В общем, к чему это я… сейчас придут слуги и приведут вас в порядок к балу.

Мне сразу почему-то вспомнилась непонятная фраза: "Не могу ослушаться приказа?" Значит, вампир знал, что Ассилин — эльфийский принц, который должен меня защищать! Но откуда он мог это знать?..

<p>Глава 7</p>

Я чувствовала себя настоящей принцессой. Необыкновенно красивое платье бардового цвета очень шло мне. Длинный подол пышными волнами струился до самого пола. Чёрные волосы, обычно прямые, сейчас воздушными локонами ниспадали на обнажённые плечи. Я долго крутилась перед зеркалом и любовалась своим сказочно-прекрасным отражением, пока не явился эльф и не предупредил, что мы можем опоздать.

На бал отправились все, однако после того, как Ассилин провёл нас через ворота дворца, все как-то разбрелись, и я незаметно осталась одна. Ладно, эльф, ему положено поприветствовать короля от лица всей Лиэрии, и всё такое. Но куда подевались Дария и Гэбрил? Впрочем, я довольно быстро забыла о них…

Просторный зал находился в полумраке, отчего создавалось ощущение таинственности, и поневоле я начала ожидать какого-то волшебного события. Многочисленные маленькие огоньки магического происхождения мерцали в воздухе, переливаясь в оранжево-золотистых тонах и покачиваясь в странном, им одним известном ритме. Прекрасная музыка завораживала, проникая в самые потаённые уголки души и делясь своим светом. Неясное ощущение дежавю промелькнуло в голове и тут же исчезло, померкнув пред очарованием сказки, в которой я очутилась.

Гости смеялись и кружились в танце, очень напоминавшем вальс. Яркие, красочные наряды мелькали со всех сторон и смазывались в пёстрые пятна. Я растерянно вертелась по сторонам и чуть не вскрикнула, когда передо мной появился мужчина. Прежде всего, моё внимание привлекли его красные глаза. Таких у людей не бывает! Внутри всё похолодело, сильный страх потянулся ко мне цепкими когтями. Длинные волосы были необыкновенного чёрного цвета, который, казалось бы, поглощал весь свет в помещении. Стройный, высокий, он был одет в знакомый чёрный плащ. Улыбнувшись, вампир обнажил красивые хищные клыки.

— Леди, Вы прекрасны.

Ярко вспомнился сон. Чарующий бал, танцы, вампир, который пил мою кровь… Мысленно попыталась успокоиться, но страх подбирался всё ближе, не желая уходить.

— Позвольте пригласить Вас… на танец.

Я даже не успела ответить, как мы закружились в вальсе. Я смотрела в красные глаза, которые одновременно и пугали, и завораживали. Волшебство…

— Кто ты? — тихо спросила я. Повторяюсь.

— Меня зовут Вариархар, — с улыбкой представился вампир, вновь обнажая клыки. — Некоторые знакомые зовут меня Арх.

— Почему ты нам помогаешь?

— Сразу о делах, как так можно? — невесело усмехнулся вампир. — Пойдём.

Я и не заметила, как в танце мы оказались около выхода на балкон. Вампир потянул меня на небольшую площадку, уставленную вазами с красивыми цветами. Вьющиеся растения оплетали стену королевского дворца и белые бортики, высотой до пояса. Я подошла к бортику и посмотрела вниз. Мне открылся прекрасный королевский сад, посередине которого журчал небольшой фонтан. Он тоже излучал волшебство, словно напевая колыбельную. Ночь ещё недавно началась, рассыпав по небу, словно бисер, маленькие сияющие звёзды. Здесь, чувствуя окружающую природу, я была счастлива, ведь стены зданий с некоторых пор начали на меня давить.

— Как здесь хорошо, — мечтательно сказала я.

— Здесь нас не подслушают, — сказал вампир, возвращая меня на землю.

Я оторвалась от созерцания пейзажа и перевела ожидающий взгляд на Вариархара.

— Здесь ты в опасности больше, чем в любом другом месте, — продолжил он. — Ты ведь не знаешь, кто тебя пытался убить?

— Нет…

— Тебя хочет убить сам Остол Третий. Он даже не ожидал такого подарка на свой юбилей, ведь добыча сама пришла ему в лапы. Но теперь он уже знает…

— Но почему король хочет убить меня?! Неужели, ему наплевать на всех своих подданных? — удивилась я.

— Мне удалось кое-что узнать. Остол Третий ненавидит все остальные расы, особенно эльфов, кстати говоря. Он верит, что с помощью дальина, твоего амулета, сможет спасти всех своих подданных в то время, как все остальные погибнут, потому что ты уже не сможешь вернуть Мировому Древу возможность цвести.

— То есть, он хочет, чтобы во всём мире жили только люди?

— Да.

— Но это ужасно! — я вспомнила Землю, где нет других разумных рас, кроме людей. А что, если когда-то они были? И потом все погибли…

— Он приказал королевскому магу, — как ни в чём не бывало, продолжал вампир, — помочь тебя поймать. Сначала Остол Третий хотел провести обряд, которым бы подтвердил свою власть, но после того, как ты сбежала, решил не рисковать. Теперь он пытается просто убить тебя и завладеть амулетом, надеясь, что сможет им управлять с помощью мага.

— О его задумке знают люди во всей Антории? — упавшим голосом спросила я.

— Нет. Как бы там ни было, официальная политика заключается в том, что все разумные расы равны между собой. По крайней мере, эльфы, гномы и люди. Он не может открыто выступить против них. Да и поддержка конца света может очень сильно подпортить его репутацию… Вообще мало кто знает о твоём существовании.

— Несмотря на это, королевским дворам людей и эльфов известно о моём существовании, — задумчиво сказала я, — и вампирам.

— Нет, из вампиров знаю только я. Впрочем, любой из них почувствует, что ты не человек.

— Как эльфы?

— Да. В отличие от людей, мы лучше чувствуем, чья кровь течёт в жилах существа.

При слове "кровь" я вздрогнула, снова вспомнив свой сон. Я уже видела бальный зал, неужели это был вещий сон? Значит… значит, вампир укусит меня?

— Ты меня боишься? — он приблизился, внимательно заглядывая в мои глаза.

— Нет, — я ответила уверенным взглядом, хотя мне на самом деле было страшно. Однако я боялась вовсе не укуса, скорее именно присутствия вампира. — Ты так и не ответил, почему нам помогаешь.

— Мне так захотелось, — он равнодушно пожал плечами, но в глазах мелькнула хищная искорка.

— Но тебе всё равно, что будет с миром? — не унималась я.

— Слишком много вопросов, — усмехнулся Вариархар, — и слишком мало времени.

Со стороны бального зала послышались странные звуки. Возмущённый гул голосов, тяжёлый топот ног, и у входа на балкон появились вооружённые люди. Они были одеты в красивую форму красных и золотистых цветов, а также серебристые кольчуги довольно тонкого плетения. Королевские воины.

Они медленно двигались в нашу сторону, обнажив мечи. Я с сожалением вспомнила, что всё своё оружие оставила в гостинице, но теперь с этим ничего не поделать. Вариархар весело рассмеялся и бросился на ближайшего воина. Тот даже сообразить не успел, как вампир впился в его глотку клыками. Вопреки моим ожиданиям, он не пил кровь, лишь отбросил безжизненное тело с разодранным горлом и кинулся на следующего.

Посчитав Вариархара опасным противником, воины на некоторое время забыли обо мне и окружили его. Зря. Хорошо запомнив уроки магии, я произнесла заклинание, и из моих рук посыпались обжигающие искры, которые я кидала в воинов. Я старалась не задеть вампира, но те искры, которые всё-таки летели в его сторону, исчезали без следа. Быстро расчистив дорогу, Вариархар потащил меня прочь с балкона, и мы вновь оказались в зале. Некоторые гости испуганно топтались около стены, некоторые в спешке покидали зал, в центре которого стояло около двадцати вооружённых человек.

— Это предательница нашего королевства! — громко прозвучал обвиняющий голос.

Я узнала того самого мужчину, который находился в зале, где я лежала связанная и где меня хотели убить во время ритуала. Значит, это и есть Остол Третий. Я изумлённо смотрела на Ассилина, который стоял рядом с ним и равнодушно взирал на нас. Неужели, он предатель?!

В следующий момент, повинуясь приказу короля, воины бросились на нас. Я пускала искры, но того было слишком мало, чтобы защититься, потому Вариархар не отходил от меня, убивая всех, кто успел приблизиться ко мне достаточно близко. Неожиданно я почувствовала мощную волну магии, которая неслась в мою сторону. Едва успела произнести заклинание и вызвать энергетический щит, который спас мне жизнь. Волна была настолько мощной, что меня сбило с ног. Без щита меня бы стёрло в порошок. Я огляделась и увидела мага, неподалёку от Остола Третьего. Того самого, который гнался за мной и Дарией по коридорам замка. Значит, когти тьмы его не убили.

Я приготовилась ответить магу, чем смогу, но меня опередил Гэбрил, взявшийся невесть откуда. Он метнул огненную стрелу в мага и бросился ко мне. За его спиной я разглядела Дарию, у которой в руках был кинжал. Надо же, никогда с ним не расставалась! И где спрятала в таком открытом платье?..

Вампир вихрем крутился вокруг нас, в буквальном смысле прогрызая дорогу к выходу. В руках у него был меч, но, похоже, Вариархару больше нравилось пользоваться зубами и звериными когтями.

Королевский маг не задумывался над заклинаниями, атакуя нас волнами неоформившейся энергии. Объединив силы, мы с Гэбрилом кое-как защищались. Медленно вчетвером продвигались к спасительному выходу, но воины давили своей массой, да и маг не давал передохнуть.

— Прикроешь? — спросила я Гэбрила.

Тот, стиснув зубы, кивнул и произнёс очередное заклинание, создающее хоть какое-то подобие защиты от мощных атак мага. Впитав побольше окружающей энергии, — хорошо, что вокруг дворца рос прекрасный сад, из которого я и черпала силы, — я произнесла уже отрепетированное заклинание. Это была эльфийская магия, которую королевский маг просто не мог ожидать. В следующий миг дворец дрогнул, и прямо из пола, проламывая каменные плиты, полезли огромные стебли растений. Мраморные колонны, упиравшиеся в потолок, задрожали; сверху посыпалась мелкая каменная крошка. Маг яростно вскрикнул, когда мясистые стебли растений начали опутывать его, крепко сжимая, словно норовили раздавить.

Оставшихся воинов, которых ещё не растерзал вампир, охватила паника, и мы бросились к выходу. Даже не заметили стражу, должно быть, снесли её на ходу. Что есть сил, мы мчались по ночному городу в направлении нашей гостиницы. Переодевшись в дорожную одежду и быстро захватив все свои вещи, мы спустились в конюшню. Как ни странно, преследования не было, и нам удалось спокойно добраться до лошадей.

Посмотрев на красивого жеребца, принадлежавшего эльфу, я ухмыльнулась:

— Вариархар, не желаешь прокатиться на нём?

— Я? На лошади? — он странно рассмеялся. — Мне не нужно.

— Ты не поедешь с нами? — спросила я с разочарованием.

— Эдера, нам пора! — резко одёрнул Гэбрил, оседлав своего коня.

— А ты хочешь, чтобы я поехал? — вампир окинул меня внимательным взглядом, словно видел насквозь.

Меня пугало присутствие Вариархара, даже когда он нас спасал. В нём чувствовалась сила и животная грация хищника. Но, стоя за его спиной, я чувствовала себя защищённой. К тому же, мне хотелось понять, зачем он помогает нам. Помогает мне, выжить. Все эти мысли моментально пронеслись в голове, и я твёрдо ответила, смело посмотрев в его глаза:

— Хочу.

Хищно усмехнувшись, Вариархар сказал:

— Я пойду с вами, но лошадь мне не нужна.

И вскоре я поняла, почему. Мы пустили лошадей в галоп, а вампир мчался расплывающейся тенью вслед за нами, нисколько не отставая. Домишки мелькали в темноте с неимоверной скоростью, и вскоре впереди показались городские ворота. Гэбрил произнёс заклинание, и те, дрогнув, стали как-то странно расплываться.

— Не останавливайтесь, мы пройдём сквозь ворота! — крикнул он.

Это было удивительное ощущение. Мчаться вперёд, прямо в мощные деревянные двери. Моя лошадь испуганно заржала, но я не позволила ей остановиться. В момент, когда должен был последовать удар, я неожиданно оказалась в темноте, но почувствовала лишь уплотнение воздуха. Дыхание на мгновение перехватило, а в следующий миг я уже мчалась по пыльной дороге прочь из города Вальен.

Мы ехали всю оставшуюся часть ночи, лишь изредка ненадолго останавливаясь и давая лошадям передохнуть. Я удивлялась, как же вампир без устали бежал наравне с лошадьми и, казалось бы, даже не запыхался. Наутро, обессилев, мы разбили временный лагерь и, разведя костёр, готовили кашу.

— Как ты? — спросила я Вариархара. На всякий случай…

— Хорошо размялся, — улыбнулся он.

— А свет… тебя хорошо защищает капюшон? — неуверенно спросила я.

— Свет? — он рассмеялся и скинул с головы капюшон.

Лучи утреннего солнца коснулись бледной кожи вампира, блеснули на острых клыках… и больше ничего не произошло. Никаких воплей, дыма из ушей и прочих мерзостей. Стоит себе, ухмыляется, с интересом смотрит на меня. Наверное, я опять выглядела глупо. Даже ведь не поинтересовалась о физиологических особенностях вампиров. Думала, в книжках на Земле правду пишут…

— А вы… совсем не боитесь света?

Окинула взглядом Гэбрила и Дарию, но те тоже выглядели ошарашено. Пожалуй, даже некоторый ужас читался на их лицах вперемежку с замешательством.

— Почти все вампиры боятся света, — сказал Вариархар. — Честно говоря, давно не встречал тех, кто не боится…

— А-а-а, — протянула я, — так, значит, всё-таки боятся?

— Боятся, — успокаивающим тоном сказал вампир. Мне показалось, или он разговаривает со мной, как с маленьким ребёнком?

— Понятно, — кивнула я.

— Ой, каша! — воскликнула Дария, поспешно снимая котелок с огня.

Забытая всеми каша окончательно и бесповоротно подгорела. Впрочем, мы не жаловались и съели всё без остатка. Вариархар от предложенной мною каши отказался, и во время еды Дария почему-то постоянно поглядывала в его сторону. Наверное, пыталась понять, не проголодался ли вампир и не желает ли подкрепиться кем-нибудь из нас.

После еды мы снова отправились в путь и, стараясь уехать как можно дальше от Вальена, остановились только к вечеру.

— Вам чего принести с охоты или кашу будете есть? — вдруг поинтересовался вампир.

— Ну… если тебе не трудно, то принеси, — сказала я, заметив, что никто отвечать ему не торопится.

Вариархар кивнул и умчался вглубь леса. Мы развели костёр и наконец-то смогли хоть немного передохнуть.

— Ты с ума сошла?! — неожиданно набросился на меня Гэбрил.

— Чего? — не поняла я.

— Позвала… вампира… с нами! — с яростью прошипел он.

— Между прочим, он нас спас, — холодно заметила я.

— Эдера, Гэбрил прав, — вмешалась Дария, — он же пьёт кровь! Тем более, света не боится… Может убить нас в любой момент.

— Вот видишь, может, а не убил.

— Но кто знает, что ему в голову взбредёт! — с отчаянием воскликнула девушка.

— Он дикий зверь, и никого не пощадит, — уже более спокойно сказал Гэбрил. — Зачем ты его позвала?

Я вздохнула. Как трудно подобрать верные слова, особенно, когда не знаешь ответа.

— Понимаете… он ведь всё время нас преследовал. Нам просто не сбежать, он найдёт нас. Однако пока не причинил вреда, а наоборот, защищал! Так пусть пока защищает, а там посмотрим.

Я некоторое время помолчала и вдруг твёрдо добавила:

— Если честно, то я Вариархару доверяю больше, чем доверяла Ассилину.

— Да уж, — вздохнула Дария, — не ожидала, что он нас предаст.

— Я ему с самого начала не верил, — сказал Гэбрил, — сразу было понятно, что ему всего лишь нужен амулет.

Я опустила голову, чтобы они не увидели моих глаз. С тех пор, как я вернулась в свой родной мир, всем чего-то нужно от меня. Кто-то пытается раздобыть амулет, кто-то хочет убить. Даже помогают мне в собственных целях, только ради того, чтобы не погиб мир, чтобы выжить самим.

— Держите, — вампир неслышно подошёл к нам, бросив на землю странное животное, напоминающее небольшого дикого кабана.

Я посмотрела на Вариархара и заметила странный блеск в его необыкновенных красных глазах.

— Как я понимаю, ты уже поужинал? — старалась говорить, как можно спокойнее.

— Да, — он довольно улыбнулся.

Я вздрогнула, вспомнив свой сон. А ведь мне тогда снился именно Вариархар. Не хотелось бы стать его ужином. Гэбрил с отвращением посмотрел на вампира, но смолчал. Даже удивительно, что не сказал ничего, так не похож в этот момент на самого себя. Хотя, наверное, не я одна робела в присутствии вампира.

— Ваш знакомый крадётся, — равнодушно сообщил Вариархар во время нашего ужина.

— Кто? — удивилась я, и в этот момент на поляну вышел Ассилин.

Дария вскочила на ноги, выхватив меч, а Гэбрил, ясно чувствовалось, был готов запустить в эльфа в любой момент заклинанием.

— Успокойтесь, — мирным тоном сказал Ассилин. Попробовал бы он другим тоном сказать, заметив вампира…

— Зачем ты пришёл? — резко спросил Гэбрил.

— Затем, что я собираюсь защищать Эдеру и дальше.

Гэбрил скептически хмыкнул, а я не сдержалась и ядовито поинтересовалась:

— Так же, как на балу Остола Третьего? — называть этого человека королём мне почему-то расхотелось.

— Нет, — эльф показал руки, в которых не было оружия, после чего опустился на корточки перед нашим костром, — я не мог выдать себя. Для меня было неожиданностью, что именно Остол Третий хочет убить Эдеру. Судя по всему, он собирается использовать дальин, чтобы спасти только человеческую расу в погибающем мире.

— Ничего нового ты нам не сказал, — недовольно перебил Гэбрил.

Эльф бросил на него взгляд, полный презрения и продолжил:

— Если бы я перед Остолом попытался защитить Эдеру, у него появились бы все основания начать войну с эльфами. Он мог бы, например, обвинить меня в убийстве многих людей, что пытались её поймать. Нам не нужна война, потому моя миссия должна оставаться в секрете. Вы должны понять, что я обязан всё сделать так, чтобы моя страна не пострадала! — впервые на его лице отразились какие-то человеческие эмоции, и я поняла, что он очень любит Лиэрию. — Если начнётся война, то мы не победим, а если даже победим, то ценой больших потерь. Люди слабее, но их намного больше.

— Всё равно ты предатель, — с отвращением сказал Гэбрил.

— Я пойду с вами, — холодно заявил Ассилин, вновь нацепив маску равнодушия, — хотите вы того или нет.

— А ты не боишься, что можешь однажды уснуть и не проснуться в нашей компании? — с живейшим интересом спросил Вариархар.

— Я не боюсь тебя, вампир, — надменно заявил Ассилин. — Кто его вообще звал?

Все, словно сговорившись, одновременно посмотрели на меня.

— Да, я его позвала, — с вызовом сказала я. — И если кому-то что-то не нравится…

— Ты пожалеешь об этом, — эльф пожал плечами, — а я предупреждал.

Вариархар лишь хищно улыбнулся. Всё-таки… что же он задумал?..


Глава 1

<p>Глава 1</p>

Обычно все интересные истории начинаются с каких-нибудь таинственных знаков, особенных дат или совсем уж немыслимых событий. Моя же история началась дождливым днём, обещавшим быть скучным и ничем не примечательным, как все предыдущие. За окном тихо и незаметно моросил дождь, лишь изредка напоминая о себе глухим постукиванием, когда большие капли исхитрялись упасть на карниз. Лень и апатия мерно растекались по моему телу вместе с горячим кофе. Тяжело вздохнув, я поставила пустую чашку на стол и поднялась. Нужно было отправляться на работу, несмотря на противную погоду и не менее противное настроение.

Пока приводила себя в порядок и бегала по квартире в поисках ключей от входной двери, за окном раздался громкий треск, и яркая вспышка озарила полумрак комнаты. Только грозы не хватало для полного счастья. Проклиная погоду, малооплачиваемую работу менеджера по продажам, вредные ключи, а также собственное невезение, я, наконец, вышла из дома. Натянув на голову капюшон, — зонты я не любила, — быстрым шагом направилась к автобусной остановке. Постоянно приходилось смотреть себе под ноги, чтобы не наступить в лужу и не забрызгать грязной водой блестящие чёрные сапоги, потому заметила преградившего дорогу мужчину только, когда чуть ли не столкнулась с ним нос к носу. Вовремя затормозила и, подняв на него изумлённый взгляд, неразборчиво пробормотала: "Извините". На его лице промелькнуло странное выражение, но мне больше не хотелось тратить время, и я попыталась обойти незнакомца. Не тут-то было. Он сделал короткий шаг в сторону, вновь преграждая дорогу. Стараясь не показывать медленно подкрадывающуюся ко мне панику, я окинула мужчину наглым взглядом. Одет он был довольно странно: длинная чёрная накидка с капюшоном заменяла плащ, из-под неё виднелась просторная рубаха тёмно-коричневого цвета и почти такого же цвета удобные штаны. Почему-то вся эта одежда придавала незнакомцу сходство с каким-нибудь актёром, снимавшимся в средневековом фильме о разбойниках и вдруг решившем прогуляться по московским улицам. Выглядел мужчина лет на тридцать, и его взгляд не предвещал мне ничего хорошего.

— Дайте пройти, — недовольно сказала я и уже более вежливо добавила, — пожалуйста.

Я не отводила от него напряжённого взгляда и боролась с постыдным желанием броситься назад. Во-первых, шансов убежать от него было мало, а во-вторых, ещё оставалась глупая надежда, что всё это какое-то недоразумение, и он меня не тронет.

Мужчина смотрел на меня непонимающе, поэтому я сделала ещё один шаг, намереваясь его обойти, но он вдруг резким движением оказался прямо предо мной. Расплываясь в злорадной усмешке, проговорил какие-то странные слова: "Agere kendil ver!" — и ожидающе уставился на меня. Я даже замерла от удивления, глупо приоткрыв рот и хлопая ресницами. Брови мужчины медленно поползли вверх — видимо, он ожидал какой-то другой реакции. Может, надо было истерически завизжать и броситься наутёк?

А в следующий момент что-то тяжёлое опустилось на мою голову, и я потеряла сознание…


Очнулась я в какой-то незнакомой комнате, лёжа на кровати. Осторожно пошевелилась, и это движение отдалось приглушённой болью в голове. Поморщившись от неприятных ощущений, слегка приподнялась на локте и огляделась. Кровать была просто огромной, человек этак для четверых, а застелена шёлковым бельём с кружевами по краям. Во истину королевская кровать! Комната очень походила на гостевую в богатых домах, и следующим моё внимание привлёк небольшой туалетный столик. На нём располагались различные пузатые бутылочки, а в них — ярких и самых разнообразных цветов жидкости. Должно быть, духи, лосьоны и другие приятные мелочи. Над столиком к стене было прикреплено зеркало. Уже только краем глаза заметив остальные предметы мебели в виде двух кресел, книжной полки и шкафа, я попыталась подняться на ноги. Голова отозвалась саднящей и очень неприятной болью в затылке. Только попадись мне тот урод, который ударил меня!

Слегка пошатываясь, я добралась до зеркала и судорожно вцепилась в столик, с ужасом рассматривая своё отражение. Нет, не удивительная бледность лица поразила меня, хотя выглядела я действительно неважно. На мне было платье. Вот, что никак не укладывалось в моей несчастной и больной голове. Откуда взялось это платье?! Полностью белое, средневекового стиля, завязывающееся на перекрещенные между собой ленточки, с длинным кружевным подолом, оно было поразительно похоже на саван. Да я и сама чем-то напоминала мертвеца. Бледная кожа отчётливо контрастировала с длинными чёрными волосами и тёмными кругами под глазами. Зрачки расширены, потому обычно ярко-зелёные глаза казались теперь почти чёрными. Ну чем не мертвяк? Худая, бледная, в белом саване… Хоть сейчас закапывай.

Вдоволь налюбовавшись своим устрашающим отражением, более внимательно огляделась по сторонам. На этот раз я заметила окно, скрытое за чёрными занавесками. Отдёрнув занавески, я была неприятно удивлена, обнаружив во дворе непроглядную темень. Значит, наступила ночь. Целый рабочий день прогуляла. Уволят же! И нервно рассмеялась. Я оказалась, не понять где, а беспокоюсь о работе! Наконец додумалась дёрнуть ручку единственной в комнате двери. Заперта. Присев на кровать, я тихо и незаметно для самой себя ударилась в панику.

Как я здесь оказалась? И где это — здесь?! Что же мне теперь делать? Как отсюда выбраться? А если заявится давешний маньяк?! Вдруг меня хотят убить?! Так, спокойно! Медленно вдыхаю, медленно выдыхаю… Как бы там ни было, я оказалась заперта в комнате и не знаю, кому и зачем это понадобилось. Значит, мне остаётся только ждать. Или же попытаться отсюда выбраться. Я резко вскочила с кровати и бросилась к окну, но неожиданно в коридоре послышались голоса, и дверь в комнату отворилась.

— Уже очнулась, — раздосадовано заметил мой знакомый маньяк. Что-то странное было в его словах.

— Ну так свяжем её, — пожал плечами его спутник.

И тут я вдруг сообразила. Это же не русский язык! Это тот самый язык, на котором мы с мамой разговаривали, когда только приехали в Россию. Мне тогда было лет пять, и наша родная страна начисто стёрлась из моей памяти. А язык вот остался. Неужели, меня похитили соотечественники? Час от часу не легче.

— А зачем это вы меня связывать собрались? — с подозрением поинтересовалась я, делая шаг назад и спиной упираясь в холодное стекло окна. Выяснить бы, на каком мы этаже…

— Скоро узнаешь, — ответил маньяк тоном профессионального злодея. И что-то мне подсказывало, что это знание мне не понравится.

Мужчина неторопливо приближался, и медлить было уже нельзя. Не особо соображая, что делаю, я повернулась лицом к окну и немного опасливо ударила по нему кулаком, вскрикнув от боли. Вопреки ожиданиям и глупым надеждам, стекло не разлетелось вдребезги, только сетка трещин прошлась по центру. Ну ещё бы… я ведь не героиня какого-нибудь глупого голливудского фильма. Намереваясь на этот раз ударить ногой, я не заметила, как маньяк подошёл ко мне и резко схватил за руки. Тем временем к нам подоспел его спутник, и они вдвоём принялись связывать упирающуюся меня.

— Я подам на вас в суд! — возмущалась я, всё ещё пытаясь вырваться или хотя бы ударить кого-нибудь из них ногой. — Вас посадят! Маньяки!

— Это она о городской темнице, что ли? — удивился маньяк.

После этого предположения они замерли на мгновение, а затем расхохотались. Я не преминула воспользоваться этим моментом и умудрилась локтем подбить чей-то подбородок.

— Ты! Не брыкайся! — схлопотала подзатыльник.

Удар не показался мне сильным, но, видать, моя многострадальная голова не была в восторге от такого жестокого обращения и решила устроить забастовку. Всё вокруг померкло на какие-то доли секунды. По крайней мере, мне показалось, будто я довольно быстро пришла в себя. Вот только очнулась я почему-то на полу. Мои руки и ноги были связаны, и верёвки крепились на выставляющиеся из деревянных досок тонкие металлические кольца. На полу прямо подо мной было нарисовано не что иное, как пентаграмма — мне удалось разглядеть четыре острых угла, а пятый, видимо, находился на месте моей головы. Не стёрлись ещё из памяти мистические фильмы ужасов…

— Очнулась, — послышался незнакомый голос. Где-то я уже слышала подобное. Ах да, всем почему-то не нравится, когда я прихожу в себя.

Повертев головой, я увидела нечто, напоминающее кресло, на котором сидел говоривший. Правда, кресло почему-то располагалось на небольшом возвышении и выглядело очень броско. Надменный вид мужчины словно кричал о том, что мне выпала честь увидеть какое-то высокопоставленное лицо, в связи с чем я должна была испытывать трепет и восхищение.

— Отпусти меня, ненормальный! — возопила я, не ощущая ни того, ни другого.

— Ты как со мной разговариваешь, девчонка? — он надменно приподнял бровь.

— Она же скрывалась в другом мире, — прозвучал ещё один голос, от которого мурашки пробежали по спине, затаившись где-то в области лопаток и оставив после себя неприятное ощущение. — Вполне возможно, она и не знает, кто Вы.

Хотелось сказать какую-нибудь гадость, но у меня возникло такое чувство, будто голос пропал. Так бывает, когда снятся кошмары, и становится до того страшно, что силишься закричать, но не можешь издать ни звука. Паника медленно и уверенно подкрадывалась ко мне, и я старалась успокоить участившееся дыхание.

— Да, наверное, ты прав, — спокойно согласился надменный тип, окинув меня брезгливым взглядом.

— Я полагаю, для проведения обряда стоит подождать полуночи, — пробирающим до костей голосом проговорил странный человек, которого я никак не могла разглядеть.

— Пожалуй… ты же маг, я не буду спорить, — махнув рукой, мужчина поднялся с кресла и вышел из зала. Следом за ним мелькнула какая-то тень, и я поняла, что осталась здесь одна.

Стоп! Это что он там сказал? Маг?! Они не только маньяки, но ещё и сумасшедшие! И про какой-то другой мир говорили. И обряд. Они что, решили принести меня в жертву?! Психи. Голова снова начинала болеть, и я ей не завидовала. Однако жалеть несчастную было некогда, нужно отсюда выбираться и как можно быстрей. Пошевелив руками, к своему недовольству убедилась в прочности верёвок и надёжности узлов. Ну что ж… зато умру молодой и красивой. Мечта любой девицы, помешанной на романтике.

Перед мысленным взором сразу появился огромный столб, подле которого стояла привязанная к нему девушка. Её волосы развевались на ветру, а под ногами трещало голодное пламя, с каждой секундой подбираясь всё ближе. Я повертела головой, отгоняя яркую картинку, так не вовремя подкинутую злорадствующей фантазией. (Чего, спрашивается, злорадствует? Сама ведь оказалась в таком же незавидном положении.) Голова, конечно же, снова напомнила о своём состоянии приглушённой болью, а где-то за дверью раздался шорох. Через пару мгновений я увидела крадущуюся по залу девушку. Перед глазами всё расплывалось, — видать, сильно меня ударили, — но худо-бедно разглядеть её мне удалось. Она была невысокой, стройной и наверняка очень юркой. Длинные светло-русые волосы убраны за спину, а странного песочного цвета глаза словно сияли. Хищное выражение лица, по-своему даже красивое, напугало меня, и я удивительно проворно извернулась, пытаясь высвободить руки из крепких узлов. Сама от себя не ожидала такой гибкости.

— Тише, не ворочайся, — прошипела девушка, разом оказавшись рядом со мной. — Я освобожу тебя.

Я перестала шевелиться и с недоверием посмотрела на неё. Выхватив из-за пояса коротенький кинжал, она наклонилась и на самом деле стала разрезать верёвки, связывавшие меня. Как только ноги и руки были освобождены, я поднялась с холодного пола, на котором уже успела отлежать все выступающие части тела, и едва не упала на ватных ногах. Девушка терпеливо ждала, когда я разомну затёкшее тело, а затем дёрнула меня за руку и прошептала:

— Нам пора убираться отсюда.

Покинув зал, мы некоторое время медленно двигались по пустым коридорам, слабо освещённым догорающими факелами. Я полностью доверилась неизвестной девушке, беспрекословно следуя за ней, стараясь только ступать как можно тише, чтобы нас не услышали. Однако хорошего помаленьку, чтобы не привыкала. Позади раздался странный треск, и, обернувшись, я увидела золотисто-белую волну, мчавшуюся на нас.

— Пригнись! — воскликнула девушка и бросилась на меня, подминая под себя.

Если учитывать, что я в этот момент ещё смотрела назад, то случилось просто чудо, не давшее мне свернуть шею при падении. Волна пронеслась прямо над нами, после чего девушка вскочила, рывком подняла меня за локоть и подтолкнула:

— Беги!

Не задумываясь, я бросилась вперёд. Девушка следовала за мной по пятам и не успела отреагировать, когда новая волна нагнала нас. Я почувствовала сильный, обжигающий толчок в спину, по инерции пронеслась ещё немного вперёд и рухнула на пол. Странная слабость разлилась по телу, и подняться мне удалось не сразу — ни руки, ни ноги не желали слушаться. Краем глаза заметила, как рядом со мной вскочила на ноги девушка и окинула меня странным, затуманенным взором. Мужчина, пустивший эти волны неизвестного происхождения, издал злобный рык и поднял вверх руки, переплетая в затейливом узоре. Слегка пошатываясь, я смотрела на него и понимала, что нам просто не убежать, особенно после такого удара, словно бы выбившего все силы. Далее наблюдала за происходящим со странной отстранённостью.

Девушка, которая почему-то спасала меня, тихо прошептала неизвестные мне слова, и вокруг сгустилась страшная, осязаемая темнота. Холодные пальцы тьмы потянулись к мужчине, он что-то вскрикивал, метал во тьму разноцветные искры, но клубящаяся тьма сомкнула пальцы на его горле. Девушка дёрнула меня за руку и потащила за собой вдаль по коридору. Теперь мы уже не скрывались, быстро бежали, и гулкие шаги раздавались далеко вперёд.

Один раз навстречу нам выбежал небольшой отряд из вооружённых людей, но клубы тьмы, которые, оказывается, преследовали нас, метнулись вперёд на них, и те увязли, словно мухи в киселе. Стражи дико кричали и барахтались, пытаясь выбраться, а мы уже бежали к выходу.

Не останавливаясь, я неслась прямо к огромным дверям, когда что-то с силой дёрнуло меня за подол платья. Не ожидав подобного, я взмахнула руками и больно шлёпнулась на пол. На мгновение полёта мои ноги оказались выше головы, и только руки, которые я успела отвести за спину, спасли меня от очередного сотрясения.

— Ты что, больная?! — воскликнула я, поднимаясь сначала на четвереньки, а уже потом вставая на непослушные ноги.

— А ты чего неслась на дверь, головой пробить хотела? — глаза девушки злобно сверкнули.

Я сразу присмирела, а моя спасительница начала нашёптывать какие-то слова, при этом осторожно подойдя к двери и коснувшись её рукой. Уже знакомая золотисто-белая вспышка прошлась по дверям и затем исчезла. Ух, и досталось бы моей несчастной голове, если бы я попыталась ею пробить эту дверь! В следующий миг девушка толкнула дверь ногой, и та безропотно отворилась. Я не успела опомниться, как меня уже выволокли на улицу и куда-то потащили.

Мы долго бежали в темноте, я часто спотыкалась, но рука моей спутницы не давала мне упасть, и, снова обретая равновесие, я бежала за ней. Покинув странный замок, а это был именно замок, мы оказались на каменной мостовой, окружённой по бокам высокими деревьями. Те угрожающе шелестели пышными кронами и зловеще покачивали ветвями на ветру. У меня не было времени оглядываться, всё моё внимание занимала одна мысль: "Только бы не упасть, не останавливаться, ещё немного…" Боль в боку становилась почти нестерпимой, я задыхалась, но продолжала бежать. Даже не заметила, как деревья стали попадаться всё чаще, и мы оказались в лесу.

С трудом перебирая ноги, я уже готова была свалиться прямо здесь, и пусть приносят в жертву, кому хотят! Но девушка упорно тянула меня вперёд, не давая передохнуть. На ходу бросила: "Если мы остановимся, нас поймают". Не знаю, сколько ещё времени мы бежали, как неожиданно девушка охнула и повалилась на землю, высвободив мою руку. Я растерянно остановилась и некоторое время просто смотрела на неё, слабо освещаемую светом луны, что пробивался сквозь листву деревьев. Я не знала, что с ней случилось, и как теперь быть, но медлить было нельзя. Всё-таки оказаться принесённой в жертву какими-то там психами мне не хотелось.

Взяв девушку за ноги, поволокла её в ближайшие кусты. Пусть там полежит, пока не очнётся, а не на тропинке, где обнаружить нас ещё проще. Убедившись, что девушку не видно, сама забралась в кусты близ неё. Долго сидела, не шевелясь, вслушивалась в тихие, таинственные звуки леса. Судя по всему, погони за нами пока не было, или успели отбежать достаточно далеко, чтобы найти нас было не так просто.

Задумалась. Что же такое со мной произошло? И что я видела?! Неужели, это магия? Странная золотисто-белая волна, сбившая меня с ног. Должно быть, великий маг, хотел принести меня в жертву какому-нибудь чудовищу, которое даровало ему подобные силы. А странная девушка, спасшая мне жизнь? Сразу вспомнились осязаемые клубы тьмы, которые останавливали людей. Может быть, даже убивали… Стало жутко. Где я оказалась?! Мои похитители говорили о каком-то другом мире. Неужели, они действительно утащили меня в другой мир? Мир, где люди владеют магией и приносят кровавые жертвы своим Богам, дабы те не лишили их страшных сил. Интересно, а что становится с душой человека, принесённого в жертву? Ни о каком рае, наверное, можно и не мечтать. Хотя я не верю в него. Бред. Должно быть, я просто схожу с ума! Точно, галлюцинации. А утром я проснусь в тёплой и уютной постели, в собственной квартире…

Когда ноги затекли, прилегла на траву, слегка оцарапавшись о колючие ветки куста. Стоило моей голове коснуться земли, как я мгновенно заснула.


Проснулась от тихого шуршания: под боком кто-то ёрзал, стараясь не разбудить меня. С ужасом обнаружила, что лежу на холодной земле, а бок затёк и неприятно онемел. Значит, всё это мне не пригрезилось! Приоткрыла глаза и увидела девушку, удивлённо смотревшую на меня.

— Что? — непонимающе спросила я, щурясь от яркого солнца. Судя по его положению, сейчас было раннее утро.

— Кто ты? Что я здесь делаю?! — спросила девушка, всё так же непонимающе хлопая ресницами. Странно, при свете дня стало видно, что её глаза вовсе не песочного цвета, а обыкновенного, светло-карего.

— Чего?! — опешила я, вскочив на ноги и снова оцарапавшись об эти проклятые ветви. — Ты же сама вчера спасла меня!

— Правда? Я ничего не помню.

Я охнула и плюхнулась на землю. Как же так? Сразу вспомнилось ночное падение девушки. Должно быть, память отшибло.

— А что последним ты помнишь?

Девушка задумалась, слегка наморщившись. Я молчала, затаив дыхание и спешно соображала, что же теперь делать. Мало того, что я оказалась в незнакомом месте, а того и хуже, в незнакомом мире, так ещё и девушка мне теперь не сможет ничего объяснить.

— Помню, как ходила на рынок, — наконец, неуверенно сказала она, — поздно вечером возвращалась через лес… а потом… нет, больше ничего не помню. Только темнота.

Я молча смотрела на неё, мысленно задав себе интересный вопрос: а могла ли эта её темнота быть связана с той тьмой, которая нас вчера спасла? Хотя кто ж мне теперь ответит?

Собравшись с мыслями, я быстро заговорила:

— Меня похитили какие-то маньяки и, кажется, хотели принести в жертву. Держали в странном замке, а ты неожиданно появилась и помогла оттуда выбраться. Затем мы долго бежали, ты потеряла сознание, и вот… мы здесь.

Некоторое время девушка с недоумением смотрела на меня, затем сказала:

— Значит, за нами могут отправить погоню. Нужно уходить отсюда, — она поднялась на ноги, и я спешно последовала её примеру. Очень сильно хотелось есть, я внимательно оглядывалась по сторонам, но не представляла, что можно найти здесь для утоления голода.

Как ни странно, было довольно тепло, и я почти не мёрзла в своём когда-то белом, а теперь серо-коричневом и разодранном платье. А ведь у себя дома выходила в куртке! На улице тогда стояла ранняя весна — грязная и холодная. Сейчас же создавалось впечатление, что наступило лето.

— Меня зовут Дария, — представилась по пути девушка.

— Эдера, — в ответ назвала я своё имя. — А куда мы идём?

— Нужно добраться до какого-нибудь людского поселения, — сказала Дария, внимательно вглядываясь в растения по краям тропинки. — Отлично! Я нашла нам землянику.

Чуть ли не завизжав от радости, я опустилась на корточки и принялась собирать спелые сочные ягодки. Всё дальше отходя от тропинки в поисках ягод, я отодвинула рукой мешающие ветви куста и обнаружила за ним целую поляну земляники. Позвала Дарию, и некоторое время мы молча ползали по поляне, стараясь хоть немного утолить кошмарный голод.

Желудок посчитал подобное лишь издевательством, но больше нечего было ему предложить, и мы двинулись в путь.

— Слушай, а ты не знаешь, где это мы можем быть? Далеко ли до Москвы? — осторожно поинтересовалась я, решив проверить, на самом ли деле меня утащили в другой мир. Честно говоря, поверить в подобное я не могла.

— До какой Москвы? Это что такое?

— Город.

— Нет, такого не знаю, — ответила Дария, немного подумав. — Должно быть, это в какой-нибудь далёкой стране. Где живут эльфы, например…

— Кто?! — опешила я.

— Эльфы, — невозмутимо повторила Дария.

— Ты издеваешься? Эльфов не бывает!

Пришла пора удивляться Дарии:

— Ты это откуда свалилась? Эльфы появились даже раньше людей!

— Уж точно не отсюда, — пробормотала я.

— Это как? — не поняла девушка.

— А магия существует? — вдруг спросила я.

— Конечно, — уверенно ответила Дария и посмотрела на меня так, будто я интересовалась тем, что всем нормальным людям очевидно.

— А-а-а… — отстранённо протянула я. — Вот далеко-то уволокли, не поленились, в другой мир сбегали…

— Тихо, — девушка схватила меня за руку и резко бросилась в кусты. Чудом удержав равновесие, я последовала за ней и присела на корточки.

Затаив дыхание, вскоре услышала голоса:

— Они не могли далеко уйти! — сказал мужчина, и я увидела человек десять, одетых точно так же, как стража в том страшном замке. Они шли по тропинке быстрым шагом и внимательно оглядывались по сторонам. Я боялась, что они нас обнаружат, но повезло — стражи прошли мимо и скрылись в гуще деревьев.

Некоторое время Дария тревожно прислушивалась, а потом поднялась и сказала:

— Теперь нам нельзя идти по тропинке… иначе рано или поздно наткнёмся на них.

Я вздохнула:

— Как скажешь. Не понимаю только, зачем им искать именно меня, если можно найти и другую жертву для приношения…

— Может, девиц в лесу мало? — предположила Дария. — Или ты им подходишь лучше. Как ты там сказала? Из другого мира?

— Эльфов и магии у нас точно не было…

— Удивительно, — заметила Дария, продираясь сквозь кусты и ветви деревьев.

Некоторое время мы шли молча, задумавшись каждая о своём. Конечно, я с интересом читала все фэнтези-книги, многое знала о разных выдуманных существах, но никогда не думала, что вдруг окажусь в подобном месте! Где любая выдумка может оказаться правдой.

— Ты вчера использовала какую-то странную магию, — неуверенно начала я.

— Не может быть! Я не владею магией… а жаль.

— Странно… — я задумалась. Может, то вовсе и не магия была. — Расскажи о себе? И об этом мире.

— Ну что рассказать? Мы со старшим братом давно остались без родителей, приходилось трудно, но мы выжили. Он научил меня всему, что умел. Научил драться на мечах, — Дария мечтательно улыбнулась, — он военный. Служит Королю, защищает королевство Анторию от нападений других рас. А я всегда хотела научиться магии, только вот способностей у меня нет… Иначе б обязательно поступила в Академию!

— Ты упоминала другие расы. Разве есть ещё и другие, помимо людей и эльфов? — поинтересовалась я.

— Конечно, есть. Люди — самые многочисленные. Остальных мало: эльфы, орки, гномы, демоны, вампиры. Раньше ещё были лесные духи, но их давно истребили.

Услышав слово "демоны", я споткнулась о корягу, а на слове "вампиры" не удержала равновесие и повалилась на землю, больно оцарапав руки. Уже поднимаясь, я удивлённо воскликнула:

— Демоны и вампиры?! Это ж кошмар какой-то… Они водятся в этом лесу? И могут на нас напасть?

Внимательно огляделась, будто из-за дерева вот-вот выскочит монстр и набросится на меня. Дария рассмеялась:

— Демоны живут в своих пещерах, выходят оттуда редко, нападают только на близлежащие деревеньки, тоже редко. Не думаю, что мы встретим их в этом лесу. Что же касается вампиров… они бродят везде, и если мы их встретим, то нам очень не повезёт…

— Всю кровь высосут? — понимающе поинтересовалась я. Когда удивление прошло, страха я не ощутила, просто не могла представить себе, что такие существа есть в этом странном мире.

— Да, — просто ответила Дария. По спине пробежал холодок от её равнодушия. Может, умереть от укуса вампира здесь — самое обычно дело?

Вскоре мы вышли к ручью, и я с восторгом бросилась пить воду. Затем немного поплескала себе в лицо, обтёрла голые и уже довольно грязные руки, слегка поёжившись от холода. Жаль, не было никаких фляжек, чтобы набрать воды на случай, если теперь долго не повезёт встретить очередной ручеёк. Но будем надеяться на лучшее.

На коротком привале я более подробно рассказала Дарии о вчерашнем дне. Она слушала меня внимательно, а когда я закончила рассказ, задумчиво проговорила:

— За тобой охотился настоящий маг. Не представляю, как я могла бы ему противостоять. Должно быть, ты что-то перепутала, тьму не могла напустить я. А в остальном… да, наверное, ты права, тебя хотели принести в жертву. Правда, не думаю, что будут долго искать, скорее всего, подберут другую девушку.

Я облегчённо вздохнула. Жалко, конечно, эту другую. Но всё же не хочется именно мне погибнуть такой противной смертью. Даже обидно становиться жертвой чужого Бога! Ну, или кому там мою душу хотели подарить…

Мы снова продолжали путь, а солнце уже клонилось к закату. Насобирав немного орехов перед сном, быстро съели, только раздразнив голодные желудки. Впрочем, совсем без еды было бы ещё труднее. Один раз я разглядела промелькнувшего среди деревьев зайца, с надеждой покосилась на кинжал, висевший на поясе Дарии.

— А ты охотиться случаем не умеешь?

— Нет, — девушка удручённо покачала головой. — Я же всегда всё готовое покупала на рынке… А ты?

— И я нет, — развела руками, — в магазине всё покупала.

— Где? — не поняла Дария.

— Ну… — я замялась, — что-то вроде большого рынка.

Для ночлега выбрали густые заросли очередного кустарника. Большие листья, похожие на лопухи, опускались до самой земли и надёжно укрывали нас от постороннего взгляда. Честно говоря, никогда не встречала таких растений в своём мире. Но этот был чужой, здесь даже демоны — обычное явление.

Заснула я быстро, несмотря на лёгкое головокружение и голод. За все свои двадцать лет я всего-то пару раз выезжала на природу, и то не с ночевкой. Привыкла жить в городе, пыльном и грязном, полном толпами людей. Поэтому чистый лесной воздух утомлял даже больше, чем долгий дневной переход или сумасшедший побег прошлой ночью.

Рано утром меня разбудила Дария, и мы снова отправились в путь. Всё тело болело от непривычно долгой ходьбы и ночей, проведённых на твёрдой земле, но все мои мысли были заняты проблемами поважнее. Я не представляла, что делать дальше. Дария в любой момент может вернуться к себе домой, по крайней мере, когда узнает, где мы находимся. Это её родной мир, её привычная жизнь. А я? Оставшись одна, пропаду ведь…

Пока я размышляла, Дария неожиданно остановилась и знаком показала мне сделать то же самое. Девушка внимательно вглядывалась в кусты, расположившиеся неподалёку, и словно бы затаила дыхание. Наконец, тихо сказала:

— Мне показалось, там был какой-то зверь.

— Заяц, — предположила я.

— Нет, что-то крупнее. Может, волк.

Уже собиралась испугаться при мысли о том, что нас съест волк, как под ногами заметила какое-то движение. Приглядевшись внимательнее, поняла, что это змея.

— Дария, а эта змея не ядовита? — поинтересовалась я, указывая на ползущую сантиметрах в десяти от наших ног рептилию.

Девушка проследила за моим взглядом и вдруг громко завизжала, едва не оглушив меня. В следующий миг Дария сорвалась с места и помчалась, куда глаза глядят.

— Не оставляй меня одну! — бросила я вдогонку и побежала за ней. Земля мелькала под ногами с неимоверной скоростью, ветви деревьев больно царапали лицо и руки, но мы ещё некоторое время бежали. Да, хорошее ускорение придала нам змея…

Когда, наконец, выбились из сил, отдышались и спокойно продолжили путь, я постепенно начала осознавать, где оказалась. Среди дикой природы, где за любым кустом, за любым деревом может таиться опасность, да такая, что сообразить не успеем, как окажемся в чьей-нибудь пасти! Правда, никаких необычных созданий пока встретить не довелось, но ведь и в самом обыкновенном лесу опасностей предостаточно. Ноги плохо слушались и норовили подкоситься. Я поспешно отогнала нехорошие мысли прочь.

— Какую часть Антории занимают леса? — поинтересовалась я после очередного скудного ягодно-орехового перекуса.

— Примерно половину, — не задумываясь, ответила Дария. — Остальное — это поля, деревни и города.

Я хмыкнула. Мы вполне могли бродить многие месяцы по этому лесу, не встретив ни одной деревеньки, не говоря уже о городе.

Этой ночью мне приснился странный сон.

…Тихий шёпот листвы навевает покой. Гладкая твёрдая кора слегка вздымается под рукой — оно дышит. Слегка надрывно и прерывисто. Его что-то гложет изнутри. Я хочу поделиться с ним энергией, силой, собственной жизнью… Кровь по венам, сок по иссохшим жилам, сливаются… Краткий миг, и мы — одно целое. Но миг проходит, рвутся нити нашей связи, я падаю куда-то в пустоту, лечу сквозь пространство. Удар падения…

Я проснулась. Дария тормошила меня, пытаясь разбудить:

— Пойдём, солнце восходит. А нам пора.

К полудню мы разглядели просвет среди деревьев и с волнением устремились туда. Раздвинув ветви, что преграждали нам путь, мы увидели, как лес резко обрывается. Под ногами расстилалась довольно большая долина, где расположилась деревенька.

— Наконец-то! — с облегчением выдохнула я, представив, как смогу наесться и выспаться на мягкой кровати. В этот миг я вдруг сообразила, что денег у нас нет. Ну что ж… на крайний случай придётся отработать еду. Хотя чем я могу помочь деревенским жителям? Воображение услужливо подкинуло картинку: возмущённо мычащая корова гонится за незадачливой дояркой в моём лице.

Немного пройдясь по краю леса, мы нашли более удобное место для спуска в долину. Несмотря на это, я пару раз чуть не сорвалась и временами проезжала по склону вместе с небольшими комьями земли.

— Слушай, а здесь точно живут люди? — на всякий случай уточнила я, вспомнив рассказы Дарии о различных расах, заполнявших этот мир.

— Хм, — задумалась девушка, — вообще-то с уверенностью я не могу сказать, где мы находимся. Хотя, если подумать логически о том, что в деревнях могут жить только люди…

— Понятно, — кивнула я, с виду невозмутимо, а мысленно перевела дух. Если мне повезёт, то, возможно, и не придётся встречаться со странными и опасными существами.

Впереди уже появлялись небольшие опрятные деревянные домишки. Я с интересом оглядывалась по сторонам. Поскольку с самого детства я была жительницей большого города, всё это оказалось мне в новинку. Впрочем, на мой взгляд, деревня эта ничем не выделялась и была точно такой же, как и у нас, на Земле.

Заметив сновавших по улице людей и услышав лай собаки, Дария облегчённо сказала:

— По крайней мере, мы до сих пор в Антории.


Глава 2

<p>Глава 2</p>

Улица в деревне была всего одна, центральная. Люди неторопливо сновали по истоптанной дороге, занимались своими делами и лишь изредка бросали на нас равнодушные взгляды. Должно быть, чужаки были здесь событием обычным и совсем непримечательным. Впрочем, это меня ничуть не расстраивало. Чем меньше мы привлекаем внимания, тем лучше.

Я внимательно разглядывала жителей деревеньки и пыталась найти в них какое-то отличие от людей в моём понимании. Однако, выглядели они совершенно обычно, будто и не принадлежали другому миру.

По центральной улице мы вышли к главной площади. Никаких каменных мостовых не было и в помине, всё та же истоптанная и пыльная земля покрывала всю площадь. Посередине располагался колодец, к которому мы и бросились, не скрывая своей радости. Я нетерпеливо наблюдала за тем, как Дария опускала, а затем поднимала ведро, уже полное воды. Хотела бы, конечно, как-то помочь, но это был первый раз за всю жизнь, когда я видела действие подобной конструкции. Жадно напившись холодной воды, слегка отдававшей подземной затхлостью, я почувствовала себя намного лучше. Ягоды ягодами, а простой воды я давненько не пила.

Дария подошла к женщине, которая волокла два пустых ведра к колодцу и вежливо сказала:

— Здравствуйте, вы не подскажете, где можно остановиться на ночлег?

Женщина поставила вёдра на землю, вытерла пот со лба и, окинув нас задумчивым взглядом, проговорила:

— Сходите к Старосте, он живёт на краю деревни, — она махнула рукой, указывая направление. — Обычно все приезжие останавливаются у него.

— Хорошо, спасибо, — кивнула Дария и отправилась в указанном направлении.

Я последовала за ней. Деревенька оказалась совсем небольшой, и уже через десяток домов мы пришли к тому, который нам был нужен. На деревянной табличке, что висела над входом, так и значилось неумело накарябанными буквами: "Староста". Поднявшись по ступенькам, постучали в дверь. Некоторое время ничего не происходило, но вскоре дверь скрипуче отворилась, и показалось лицо немолодой женщины.

— Кто такие?

— Мы две путешественницы, нам нужен ночлег, — неуверенно начала Дария.

— А-а-а, конечно, проходите. Рады гостям, — улыбнулась хозяйка, шире отворив дверь, и сошла с порога, пропуская нас внутрь. Когда мы вошли, добавила, — три серебрушки с каждой за ночлег.

Серебрушки? Очень интересно. Скорее всего, так в простонародье называют серебряные монеты. Ну а что я ожидала? Другой мир — другие деньги. В любом случае, у меня не было никаких.

— Хорошо, вечером заплатим, — проговорила Дария.

Нас провели в уютную гостиную, весь интерьер которой составляли небольшой стол, диван и пара стульев.

— Чувствуйте себя, как дома, — сказала женщина, — а я сейчас вернусь.

Приглашающим жестом махнув рукой в сторону дивана, она удалилась в соседнюю комнату. Должно быть, там находилась кухня. Мы уселись на потёртый диван, который при этом натужно скрипнул, и я тихим голосом, чтобы услышала только Дария, спросила:

— У тебя разве есть деньги?

— Да, я проверила свой кошель утром после того, как потеряла память. Там оказалось довольно много денег. Так что не пропадём, — улыбнулась она.

— Я буду тебе должна…

— Пустяки! — отмахнулась девушка.

Я только вздохнула. Мало того, что она спасла мне жизнь, так теперь ещё и платит за меня. Становилось как-то неуютно. Я никогда не любила быть кому-то должной, но что я могла сейчас поделать? Оказалась в совершенно чужом мире без гроша в кармане.

Тем временем хозяйка вернулась, поставив на стол блюдо с горячими, ароматными пирожками и две чашки с чаем.

— Приятного аппетита, — сказала она, усаживаясь на стул. — Сейчас в доме нет никого, но к вечеру вернутся и мой муж, и детишки. Вы откуда будете, девушки?

— Мы из Березников, — осторожно ответила Дария, видимо назвав свою родную деревеньку. — Мы немного заблудились в лесу, поэтому не подскажете… где мы сейчас находимся?

— Это Лучинки, — простодушно сказала женщина.

— А-а-а, — протянула Дария. Видать, ей это название тоже ни о чём не говорило, — это в какой части Антории?

Хозяйка удивлённо приподняла брови, но ответила:

— На Западе. Здесь совсем недалеко есть город Найль. Там собирается много приезжих, и поэтому многие заглядывают к нам в деревню, мимоходом, так сказать.

По виду Дарии я сделала вывод, что она знает, где находится Найль. Ну что ж, хорошо. Значит, не потеряемся теперь.

С удовольствием перекусив и поблагодарив хозяйку, мы поднялись из-за стола. Хотели отправиться на прогулку, да заглянуть на площадь, где раскинулся небольшой базар, но женщина окликнула нас у порога и предупредила:

— Только возвращайтесь дотемна, а то по деревне бродит теневик.

— Это кто такой? — заинтересовалась я, когда мы вышли из домика.

Дария вздохнула. Её можно понять, — столько глупых вопросов задаю. Но я ведь ничего не знаю об этом мире… Так что придётся ей потерпеть.

— Теневик — порождение Царственного Леса. Ночное создание, которое боится огня и нападает на людей, потому что очень кровожадное… Его довольно трудно убить, а убежать от него — невозможно. Поэтому с ним лучше не встречаться.

— Да уж, лучше не встречаться, — пробормотала я, пребывая в некотором шоке. — Много у вас тут всяких монстров!

— Неужели, у вас таких нет? — удивилась Дария.

— Нет, у нас только люди и всякие животные.

— Да это и есть обычное животное, в некоторой степени, — пожала плечами девушка.

— Вот именно, что в некоторой степени, — уточнила я.

На базаре было немноголюдно. Да и где взять народ в такой маленькой деревеньке? Продавали в основном разные фрукты да овощи, и ничего интересного мы не обнаружили. Только бессмысленно бродили вдоль ряда с лавками, единственного на весь базар. Обе были погружены в свои мысли, и я никак не решалась начать разговор на тему, давно терзающую меня. Может быть, многие считают лучшим не заглядывать в будущее и всю жизнь живут одним днём. Однако я так не могу, я должна знать, что делать дальше. Хотя бы один единственный следующий шаг. Вот только данная ситуация напоминает прогулку в тумане, — можно что-либо разглядеть лишь на расстоянии вытянутой руки.

— Теперь ты знаешь, где находишься, — осторожно начала я. — Что собираешься делать? Вернёшься домой?

Дария перевела на меня задумчивый взгляд. Мы остановились напротив колодца и опустились на скамью. Рядом сидели старые бабульки и обсуждали новости, перебирая всех возможных знакомых. Надо же, они так похожи на моих соседок, любивших вечерком собраться на лавочке перед подъездом и посплетничать.

— Я думала над этим, — сказала Дария, — но я ведь почему-то спасла тебя. Наверное, это судьба! Для тебя всё здесь в новинку, и я не представляю, как можно оставить тебя одну. Ты ведь пропадёшь в первый же день! Волку что принцесса, что разбойник!

— Чего? — не поняла я последнюю фразу.

— Ну… — Дария замялась. — Смотри. Волк же нападёт на любого человека, если захочет есть, к примеру. И разбойнику, и принцессе придётся защищаться от него. То есть, не важно, знаешь ты, как здесь выжить или нет, опасности для всех одинаковые.

— А-а-а, — протянула я, мысленно вспомнив выражение "Незнание законов не освобождает от ответственности".

— А что ты намерена делать? — продолжала Дария.

Вопрос застал меня врасплох. Я ещё смутно представляла себе, как выкручиваться из данной ситуации. Отчасти потому, что приходилось думать над обоими вариантами: останусь я с Дарией или без неё.

— Если меня как-то перенесли в этот мир, — наконец проговорила я, — то должен быть способ вернуться обратно…

— Ты хочешь обратно? Если ты говоришь верно, то в вашем мире из разумных рас есть только люди, и живность совсем другая, к тому же, более скудная… Неужели, тебе не интересно?

А правда. Судьба предоставила мне шанс оказаться в другом мире, увидеть доселе невиданное. Причём, в первый же день. Вспомнить только магические волны, которыми нас атаковали… и, по словам Дарии, неизвестно откуда взявшиеся когти тьмы, спасшие нас. Должно быть, здесь столько всего интересного, необычного, порой даже страшного. Оказаться здесь и сразу заторопиться домой, не рассмотрев мир внимательнее? Не пожалею ли я потом об этом, вновь оказавшись пленницей спокойных и бессмысленных серых дней в московской квартире? С другой стороны, меня уже хотели убить… и, вполне вероятно, попытаются снова.

— Не знаю, — растерянно сказала я.

— Давай так, — улыбнулась Дария, уже успевшая подготовить ответ, — мы оказались недалеко от Найля, а там находится Академия, где обучают магии. Кто ещё может знать о возможности вернуть тебя назад, как не маги? Поспрашиваем их, а дальше решим, как быть.

— Отлично, — благодарно улыбнулась я. — Но тебе это не в тягость? Тебя дома не потеряют?

— Да кто может потерять? — махнула рукой Дария. — У меня только и есть брат, но он на службе у Короля, мы уже несколько лет не виделись.

— Тогда решено.

Вернулись, как и нужно было, дотемна. Домик на этот раз не был пустым, хозяйка сказала верно: уже пришёл Староста, и трое их детишек. Один мальчик был лет пятнадцати, остальные двое, мальчик и девочка, — близнецы годиков шести. Все собрались за столом, уставленном тарелками с печеным картофелем и сметаной в большой бадье.

Я набросилась на пищу, как голодный зверь и некоторое время не замечала, о чём идёт беседа. Однако вскоре заинтересовалась и внимательно прислушалась, не забывая при этом с наслаждением поглощать горячий картофель.

— Этой ночью, — говорил Староста, — теневик напал на ещё одного человека. Того нашли мёртвым около входной двери в… туалетную будку. Это был Генри.

— Неужели! — ахнула женщина. — Какой кошмар… И за что ж нам такая напасть?

Близнецы дружно заплакали.

— Его нужно поймать и убить! — пылко воскликнул старший сын Старосты. Хозяйка в очередной раз ахнула и с немым ужасом уставилась на него.

— Ты что, с ума сошёл?! — разозлился глава дома, грозно ударив по столу. — Чтоб не смел такой ерунды говорить! Сам же помнишь рассказ о том, как теневик растерзал десять взрослых крестьян с вилами!

Нет, мне не нравится этот мир. У нас хотя бы всякие монстры не бродят. А здесь… ужасные животные, кровожадные и беспощадные, которые готовы растерзать любого. Странно, что люди ещё не придумали способа от них защищаться, кроме как сидеть дома. Внутри всё похолодело. Мы прошли сквозь лес, и всё это время подвергались опасности, о которой ранее я даже не подозревала. Ни за что не поверю, что этот неведомый мне теневик есть гроза всего человечества! Наверняка существует много других кошмарных тварей. А ведь уже завтра утром мы отправимся в путь, и будет негде укрыться от подстерегающей на каждом шагу опасности. И что там змеи да волки? Безобидные создания.

Нас поселили на втором этаже в тесной, но уютной комнатке. Кровать была одна, довольно узкая, поэтому уместились с трудом, едва не спихивая друг друга на пол. Дария заснула быстро, я слушала её глубокое дыхание и маялась бессонницей. Вскоре я пожалела о том, что выпила за ужином слишком много травяного настоя. Немного поёрзала в постели, стараясь устроиться поудобнее и в то же время не помешать Дарии, но заснуть так и не удавалось. Нет, всё-таки нужно сходить в… туалетную будку, а то проворочаюсь без сна всю ночь. Тихонько встала с кровати и, крадучись, вышла из домика. Только оказавшись на крыльце и почувствовав прохладное дыхание ветра, вдруг вспомнила о предостережении. Нет, ну надо же, какая я "умная"! Нашла, когда гулять по улице. Впрочем, не поворачивать же назад…

Обходила дом почти "по стеночке", как неожиданно услышала тихий шорох в кустах. Остановившись и напрягая глаза, силилась что-то разглядеть в темноте. Шорох повторился, промелькнуло неясное движение.

— Кто здесь? — встревожено спросила я.

Мне никто не ответил. Только, спустя доли секунд, навстречу вышло странное существо. В темноте я разглядела его угрожающий силуэт, высотой чуть больше метра. Огромный, на мощных лапах, зверь был покрыт густой, но короткой шерстью. Телосложением напоминал волка, только хвост был длинный и тонкий, с острым костистым лезвием на конце. Да ещё пара больших, кожистых крыльев, сейчас они были полураскрыты, опускались до земли и оставляли на ней неглубокие борозды. Наверное, это и есть тот самый теневик.

Зверь, оскалив пасть и поблескивая острыми длинными зубами, медленно приближался ко мне. Я пятилась до тех пор, пока не уткнулась спиной в холодную стену дома. Теневик приподнял голову и принюхался. Чует добычу, злобный монстр! Я уже приготовилась защищаться, как получится, хотя бы даже голыми руками, но зверь, будто недоумённо, наклонил голову, глядя на меня немигающими жёлтыми глазами с вертикальными зрачками. Перестав скалиться, он вдруг подбежал ко мне, как послушная собака, и завилял длинным хвостом. Зрелище не для слабонервных.

Я вздрогнула, когда его холодный нос коснулся моей руки. Издав странный звук, напоминающий поскуливание, теневик лизнул мои пальцы. Я нерешительно погладила его по голове, а затем, осмелев, потрепала за ушами. Зверь разомлел, лёг на спину возле моих ног, подставляя пузо. Я погладила его пушистый животик, удивляясь мягкости короткой шёрстки. Должно быть, это вовсе не теневик, а какой-нибудь местный вид собаки.

Неожиданно зверь насторожился, весь подобрался и, поднявшись, зарычал. Я встревожено проследила за его взглядом.

— Эдера! — воскликнула Дария и подбежала ко мне.

Бросив на меня удивлённый взгляд, зверь метнулся в кусты и растворился в темноте.

— Ну вот, ты его спугнула, — грустно сказала я.

— Ты с ума сошла?! Он же мог тебя сожрать, это теневик!

— Теневик? Тот, который всех убивает? — не поверила я. — Но он был такой славный и ласковый…

Дария смотрела на меня, как на чёрта, только что вылезшего из-под земли. Едва не окрестилась. Кстати, а здесь крестятся? Есть демоны, значит, должно быть что-то святое…

— А вы верите в Бога? — вдруг спросила я.

Лучше б молчала. Всегда не вовремя ляпаю что-нибудь: хоть стой, хоть падай. Дария чуть не упала, по крайней мере, в ужасе отшатнулась от меня:

— Ненормальная… Только что встретилась с одной из самых кровожадных тварей, а теперь ещё говоришь всякую ерунду… — и устало добавила. — Спать пойдём.


Наутро меня разбудил навязчивый стук в дверь. Потянувшись, вяло встала с кровати, открыла дверь. Даже не успела опомниться, как человек, которого я видела впервые в жизни, схватил меня и, сведя мои руки за спину, быстрым движением начал связывать. Дария уже вскочила с постели и бросилась к нам, но ещё несколько человек ввалилось в комнату. Они связали нас обеих и буквально выволокли из дома. Толпа людей с интересом и опаской поглядывала на нас. Подумать только! Вся деревенька собралась, какая честь. Жаль, я не оценила.

— Что вы делаете?! — орали мы с Дарией, упираясь, изворачиваясь и всячески мешая продвижению вперёд.

Нас вели на площадь, а по пути объясняли:

— Сегодня ночью теневик никого не тронул! А он ведь появился незадолго до вашего прихода, значит, он явился именно из-за вас! Раз уж ему нужны вы, то не стоит спорить с судьбой… Мы отдадим вас ему, и он оставит нашу деревню в покое!

Я покачала головой. Бред какой-то. Никогда не слышала подобных глупостей. Зверь явился за кем-то определённым? Терроризировал деревеньку от скуки, пока ждал нас? И, главное, уйдёт, когда получит нас? Они спятили! В голове мелькнула ехидная мысль: "А люди-то здесь умом не блещут…"

Тем временем нас привязали к деревьям на краю площади, крепко затянув узлы верёвок. Захочешь — не распутаешь, только разве что перегрызть. Жаль, не дотягиваюсь.

Солнце ещё поднялось невысоко, до полудня оставалась пара часов. Зачем нас связали так рано, — дело ясное, ведь покинуть деревеньку мы хотели уже утром. Местные жители опасались, что мы уйдём, и зверю это не понравится. Однако от понимания легче не становилось. Всё-таки целый день простоять связанными на самом солнцепёке — перспектива не блестящая. "Зато смогу загореть", — не вовремя мелькнула мысль. Внутри поднималась непреодолимая волна раздражения. Глупые люди! Из-за их бредовых рассуждений теперь нам стоять так до самой ночи. А потом… сомневаюсь, что теневик придёт. Хотя почему нет?

— Надо бы мне нормальную одежду раздобыть, — со вздохом заметила я. Дария была в коричневых широких штанах и женской белой рубахе. А у меня — грязное и ободранное платье, которым меня одарили мои похитители.

— Раздобудем, если выживем, — пообещала Дария.

— Ночью попробуем выбраться отсюда, — оптимистично предположила я.

— Ты думаешь, теневик не придёт? — иронично усмехнулась девушка.

— Так хорошо, если придёт. Верёвки сгрызёт.

— И нас вместе с ними.

— Да не тронет он нас, — неуверенно сказала я.

— Всех ел, а нас не тронет?

— Но ведь этой ночью не съел, — резонно заметила я.

— И то верно, — не стала спорить Дария. — Хотя очень странно.

— Неужели, он никогда не уходил, не убив человека?! — недоверчиво воскликнула я.

— Никогда. Всех убивал, — твёрдо отрезала Дария и странным голосом добавила, — тебя первую не тронул…

— И тебя, — напомнила я.

Солнце поднялось достаточно высоко и по-летнему припекало. Верхушки деревьев, к стволам которых нас привязали, почти не могли спасти от жары. Люди сновали по площади и кидали на нас заинтересованные взгляды. Каждый занимался своим делом, но, в то же время, проходя мимо, не мог не посмотреть на нас, двух несчастных девиц, которые должны были избавить их от злой напасти.

— Как они меня раздражают, — пробурчала Дария.

— Глазеют, как в цирке, — согласилась я, бросая убийственный взгляд на очередного зеваку. — И почему они решили, что, отдав нас, спасутся от теневика? Разве он может приходить за кем-то определённым, да ещё и просчитывать на несколько дней вперёд?

— Конечно, нет. Просто эти деревенщины — неграмотные люди и навыдумывали себе всякую ерунду. Тёмный народ. Впрочем, у всех свои поверья, и с этим не поспоришь…

Мы простояли так до самого вечера. Ноги затекли и ломились от усталости — стоять на одном месте было намного тяжелее, чем весь день идти по лесу. В животе урчало. Жаль, что продукты мы решили закупать только сегодняшним утром. Теперь останемся без еды. Если вообще сможем отсюда выбраться, конечно.

С приближением сумерек народу на площади становилось всё меньше, и вскоре все разошлись. Слабые сполохи заходящего солнца ещё медленно скользили по тёмному небу, и то лишь вдали над верхушками деревьев.

— Вот, если бы я могла дотянуться до кинжала, — сказала Дария, пытаясь высвободить руки.

Я тоже попыталась как-то поворочаться, чтобы ослабить верёвки, но узлы были слишком крепкими. Сразу чувствуется, что работали профессионалы. Хотя какие профессионалы возьмутся в деревне? Разве что практиковались много. Последние лучи солнца скрылись за деревьями, а Дария только усилила попытки высвободиться. Я безвольно повисла на верёвках, выдохнувшись от усталости. Темнота быстро сгущалась, и с её наступлением Дария начала волноваться ещё больше. Неожиданно среди деревьев что-то мелькнуло, и ловким, едва уловимым движением, большой зверь оказался перед нами. Давешний теневик.

— Ногами не брыкайся, а то откусит, — предупредила Дария.

— А что не откусит? — с интересом спросила я.

— Не знаю, — девушка пожала плечами, — смотря, с какой части начнёт грызть…

— С верёвок? — предположила я, почувствовав мокрое прикосновение и горячее дыхание на своих связанных, неудобно вывернутых руках.

Пару раз куснув верёвки, теневик освободил меня. Размяв тело, я благодарно потрепала зверя за ушком. Заодно, обслюнявленные пальцы вытерла… Дария не могла поверить своим глазам. Смотрела на меня, как на демона. И всё-таки… здесь крестятся, отгоняя нечистую силу?!

— Спасибо, дорогой, — сказала я теневеку, — а ты не мог бы ещё освободить вот эту девушку?

Девушка дёрнулась, видимо, представив размеры клыков теневика. Зверь повернул голову и глянул на меня удивлённо. Ну почему все смотрят так, будто я ненормальная? Что Дария, что теневик… Сговорились, что ли?! Наконец, недовольно фыркнув, зверь перегрыз верёвки едва живой от страха Дарии. Снова посмотрел на меня, теперь уже укоризненно.

— Ну что тебе не нравится? — не поняла я. — Меня же сам спас, почему бы не спасти и мою подругу…

Всё ещё не понимая, чем не угодила теневеку, погладила того по голове. Зверь довольно заурчал.

— Нам пора уходить, — сказала Дария дрогнувшим голосом. Должно быть, до сих пор не могла прийти в себя.

— Да-да, ты права, пойдём, — заторопилась я. Конечно, ночью никто из деревенских не рискнёт выйти на улицу, однако подвергать себя опасности лишний раз не стоило.

Мы поспешили покинуть деревеньку и отправились в том направлении, где, по словам Дарии, находился город Найль. Теневик некоторое время наблюдал за нами, после чего скрылся среди тёмных силуэтов деревьев. До наступления утра мы пытались уйти как можно дальше на случай, если вдруг деревенским жителям взбредёт в больные головы прочесать окрестности. Запыхались, устали и без сил повалились на мягкую траву. Небо уже светлело, потому ползком добрались до ближайших кустов, где и заснули.

Дария разбудила меня примерно часа через два после полудня, и мы снова продолжили путь.

— Далеко ли до города? — вяло поинтересовалась я, едва переставляя ноги. Есть уже не хотелось, но от этого ощущение было ещё противнее.

— Не очень. Смотря, как идти будем… В таком темпе дойдём до Найля к завтрашнему вечеру. Если прибавить ход, то раньше.

Прикинув в уме, сколько мы ещё протянем без нормальной пищи, я сказала:

— Давай попробуем идти быстрей.

На ночь снова устроились в кустах, а утром обнаружили подле себя ещё тёплую кроличью тушку. На горле были следы зубов и небольшие кровоподтёки.

— Это здесь откуда? — удивилась Дария.

— Может, лесное зверьё сжалилось над нами и решило подкормить? — наивно предположила я. А сама мысленно отметила, что теневик неотрывно следовал за нами. Неужели, беспокоился о нашем благополучии?

Развели костёр, зажарили кролика и вкусно поели за весь предыдущий день. Жаль, впрок наесться нельзя. Засыпав кострище сухой землёй, вновь продолжили путь, уже немного повеселевшие. Как и предсказывала Дария, к городу пришли за несколько часов до наступления вечера.


Найль был окружён высокой каменной стеной, из-за которой виднелись верхушки домов, тоже каменных. Мы подошли к крепким дубовым воротам, высотой немногим меньше стены. Дорогу нам преградили двое стражей в сверкающих доспехах, с копьями в руках. Я с нескрываемым ощущением отметила, что они выглядели, как настоящие рыцари в средневековых фильмах. Сильные, грозные и уверенные в себе. Один стражник в ответ загляделся на меня, а второй, едва не покрутив пальцем у виска, строго спросил:

— Кто такие, зачем пожаловали?

— Мы две путешественницы, хотим на время остановиться в вашем городе, — быстро произнесла Дария уже отрепетированную речь.

Стражник окинул нас внимательным, оценивающим взглядом и, наконец, решив, что опасности городу мы не представляем, отворил ворота:

— Проходите.

Я с интересом оглядывалась по сторонам, хотелось обнаружить отличия этого города от городов нашего мира. Если сравнивать со Средневековьем на Земле, то, пожалуй, особых отличий не было. Истоптанная каменная мостовая, кое-где камни были не целые, расколотые, виднелась засохшая и пыльная земля. Обычные дома, сделанные из обшарпанных, плохо отёсанных камней, состояли из двух, а то и трёх этажей. Местами высились более высокие здания, но особенно выделялось одно — с высокими башенками. Оно напоминало дворец, красивый и величественный. Я загляделась и чуть не наткнулась на прохожего, что-то недовольно пробурчавшего.

— Это и есть Академия, — пояснила Дария, — где обучают магии. Туда мы отправимся завтра с утра, а сейчас нам нужно найти гостиницу.

— В Академии не любят поздних гостей? — поинтересовалась я.

— Поздних нигде не любят…

Всю дорогу оглядывалась по сторонам, следуя за Дарией. Похоже, та бывала здесь ранее. Она ведь рассказывала, что пыталась поступить в Академию. Вместе с Дарией, петляя по улочкам, вышли к мощному трёхэтажному зданию, именовавшемуся гостиницей. Только выглядело оно довольно угрюмо, окна маленькие и редкие, как бойницы в замке. Стены тёмные, местами даже почерневшие, будто обуглены. Не хватает только решёток на окна, гостиница могла бы сойти за городскую тюрьму.

— Дария!

— Что? — отозвалась девушка, уже намереваясь толкнуть тяжёлую деревянную дверь и войти в здание.

— У вас есть инквизиция? — вдруг поинтересовалась я. Наверное, снова выглядела глупо. Да и ладно, мне не привыкать. Весь город навевал воспоминания о Средневековье, вот и задала подобный вопрос. У кого что вспоминается при слове "Средневековье", а у меня — инквизиция. Жестокие пытки, горящие костры… пробирающие до дрожи ужасные картины. Здесь есть магия, значит, вполне возможно, была и охота на магов.

— Инквизиция? — недоумённо переспросила Дария. — Нет, видимо нет… По крайней мере, впервые слышу подобное слово.

Острая мысль вдруг резко кольнула моё сознание. Она не знает такого слова! А откуда его знаю я? Точнее, не совсем так. Что-то я путаюсь в двух языках. Один, родной, здесь на нём разговаривали. "Инквизиция" же я произнесла на русском, не найдя аналога здешнему. Но откуда я могу знать этот язык?! Если это не другая страна, а другой мир! Быть может, мама когда-то встречала людей из этого мира? Или даже нелюдей… Голова кругом.

Размышляя, даже не заметила, как мы вошли в гостиницу. Здесь было холодно и сыро, как в старом подземелье. Я поёжилась, обхватив себя за голые плечи. Нет, всё-таки нужно избавиться от этого ужасного савана! Платья, то есть. Дария заказала номер, и мы поднялись на второй этаж. Номер состоял из двух комнат и, о Боже, ванны! Точнее, какого-то её жалкого подобия, но она всё равно радовала глаз. Всю небольшую ванну занимал огромный тазик, возле него стояли вёдра с водой, ещё довольно тёплой. Видать, специально для нас приготовили. На столике рядом расположились пузырьки с шампунем и мылом.

— Я первая! — воскликнула я и бросилась в ванну, заперев дверь на щеколду.

С наслаждением погрузилась в тёплую воду, взяла побольше мыла и начала остервенело отмываться от дорожной грязи. Натёрла себя до блеска, омылась ещё пару раз и, наконец, сообразила, что полотенца с собой не взяла.

— Дария, — жалобно позвала я.

Некоторое время ответом мне было лишь молчание, но потом, сжалившись, девушка отозвалась ехидным голоском:

— Ты что-то хотела?

— У тебя, случаем, нет полотенца? Я видела какие-то шкафчики, может быть там…

— Я первая, первая, — передразнила девушка, — могла бы позаботиться обо всём заранее.

Она немного повозилась в комнате и просунула мне в приоткрытую дверь полотенце и белый шёлковый халат. Опять белый! Зато чистый… Вытеревшись, надела халатик и довольная вышла в комнату. Дария фыркнула и отправилась в ванну.

Разомлев от удовольствия, я легла на кровать. Видимо, даже задремала, потому что скрип открывшейся двери оказался для меня неожиданностью. Я подскочила прямо на кровати и уставилась на полностью одетую Дарию.

— Ну ты и соня, — заметила она. — Одевайся.

Я изумлённо огляделась по сторонам и обнаружила сразу несколько вещей. Во-первых, было уже утро. Получается, я "задремала" на ночь. Во-вторых, на столике стоял мой остывший завтрак. Надела ненавистное платье, быстро позавтракала лепёшкой и чаем, после чего мы с Дарией отправились на улицу. Однако шли не в направлении Академии.

— Тебе нужно купить одежду, а то в Академии засмеют, — пояснила девушка. Стать посмешищем средневекового мира? Это что-то новенькое.

По рынку ходили долго, я привередливо выбирала подходящую одежду, постоянно к чему-нибудь придираясь. То некрасиво, то неудобно, то жмёт где-нибудь. Наконец, купили мне довольно узкие и обтягивающие чёрные штаны, красивую женскую рубашку салатового цвета и чёрные кожаные сапожки. Последние могли бы показаться симпатичными даже по моим строгим меркам. Довольная и прилично одетая, я была готова идти, куда угодно. Впрочем, это "куда угодно" находилось довольно близко, что очень радовало.


Глава 3

<p>Глава 3</p>

Здание Академии было самым высоким в городе, ярким и красочным. Солнечные блики весело играли на сверкающих серебристых куполах, отражались в окнах, сделанных из цветных резных кусочков стекла. Я восхищённо хлопала глазами, как ребёнок, оказавшийся в сказочной стране. Да так оно и было, в общем-то.

Стражи у дверей не наблюдалось, но я почувствовала странный холодок, пробежавший по спине, когда поднималась по мраморным ступеням к дверям. Двери отворились сами, впуская нас в хорошо освещённый просторный зал. Пол и стены здесь были сделаны из одного и того же камня, гладкого, отполированного до блеска, серебристого цвета. Стены уходили высоко вверх, заканчиваясь куполообразным потолком, сделанным из обычного стекла, потому солнечный свет беспрепятственно проникал в зал. Серебристый камень слегка светился тёплым светом, должно быть, отражая солнечный.

Я увидела нескольких самых обычных человек. На магов, как я решила, они не походили совершенно. Кто-то направлялся к выходу, другие спешили к лестнице, чтобы подняться на второй этаж. К нам подошёл человек лет тридцати и спросил:

— Девушки, вы чего-то хотели?

— Да, — неуверенно сказала Дария. — Мы бы хотели поговорить с каким-нибудь профессором. Нам очень нужна информация… на тему перемещения по разным мирам.

Мужчина удивлённо вскинул бровь, но всё-таки ответил:

— У нас есть такой специалист, но у него ещё не закончилась лекция. Пойдёмте, я вас провожу.

Нас провели на второй этаж, уже не такой освещённый. Мы оказались в длинном коридоре и прошли почти до самого конца, когда мужчина остановился около большой двери:

— Вот, в этой аудитории профессор Алар Каданский ведёт свою лекцию. Подождите, минут через десять выйдут студенты, и вы сможете с ним поговорить.

Я топталась на месте и боролась с желанием прогуляться от одной стены к другой. Руки нервно теребили аккуратно обшитые края рубашки. Примерно через десять минут, как нам и обещали, дверь отворилась, и в коридор хлынула волна возбуждённых студентов. Все они были примерно моего возраста, весело переговаривались между собой, шутили, увлечённо спорили.

— Что-то мне страшно, — пролепетала я.

— Мага испугалась? — усмехнулась Дария, вталкивая меня внутрь.

— Конечно! Ведь единственный маг, которого я видела, пытался убить меня! — заметила я и умолкла, глядя по сторонам во все глаза.

Аудитория была огромная, со множеством столов и стульев, широкими рядами уходивших вверх, почти как в театре. Некоторые студенты ещё собирали вещи, а пожилой профессор с интересом глянул на нас. Очень проникновенно глянул, отчего внутри всё похолодело. Он словно прощупывал нас взглядом, и его брови при этом медленно ползли вверх.

Мы вежливо поздоровались и подошли к профессору.

— Нам сказали, — без обиняков начала Дария, — что Вы очень хорошо разбираетесь в перемещениях между мирами.

— Вам правильно сказали, — заинтересованно согласился Алар Каданский. — А зачем вам?

— Да вот у нас одна, — Дария кивнула на меня, — случайно оказалась в нашем мире. А вообще она не отсюда.

Профессор окинул меня внимательным взглядом.

— Что-то не похожа ты на иномирянку, — заметил он с сомнением.

— Да я вот тоже гляжу на всех вас и не могу найти отличия от обычных людей, — ляпнула я.

Алар усмехнулся, покачав головой:

— Ну что ж, присаживайтесь.

Мы все трое прошли к первому ряду стульев и с удобствами расселись. Видать, разговор будет долгим. Профессор заговорил:

— Путешествовать между мирами не так уж и трудно. Достаточно знать необходимое заклинание, название мира, куда вы хотите попасть, и быть довольно сильным магом.

— Да-а, — протянула я, — вот с этим у нас напряжёнка.

— Но нам ведь могут помочь здесь, в Академии? — с надеждой спросила Дария.

Профессор покачал головой:

— Здесь — нет. Видите ли, путешествовать между мирами можно только в определённых местах, где межмировое пространство тоньше. Таких мест много, но все они находятся на определённом расстоянии от нашего города. Если вы найдёте мага, который согласится вам помочь… Скорее, его придётся искать уже на месте.

— Ясно, а как называется этот мир? — спросила я.

— Анавар, — ответил профессор. — Скажи-ка…

— Эдера.

— Скажи-ка, Эдера, а ты не проверяла свои магические способности?

— Да я всего лишь несколько дней здесь, не успела ещё… А что?

— Думаю, у тебя они есть, и очень неплохие, — усмехнулся Алар Каданский. — Вот только странные, впервые такое чувствую. Не желаешь остаться в Академии?

— Может, — я задумалась и покачала головой, — может потом. Но сейчас я хочу вернуться домой.

— Твой выбор, — профессор Алар пожал плечами и поднялся, сразу потеряв к нам интерес. — А сейчас, извините, мне нужно идти.

— Но как мы узнаем место, где можно путешествовать между мирами? — спросила я, спохватившись и вскакивая со стула.

— В библиотеке, конечно же.

Мы поблагодарили профессора и вышли из аудитории.

— И как теперь искать библиотеку в подобном заведении? — растерянно вопрошала я. То был риторический вопрос, и я совсем не ожидала получить на него ответ.

— Я могу вам помочь, — раздался голос, словно бы из ниоткуда, и в следующий миг прямо перед нами появился студент.

Вздрогнув, я ошалело уставилась на него. Только что в углу было пусто, как вдруг он появился! Симпатичный, надо заметить. Высокий, стройный, я бы даже сказала, худой. У него были тёмно-русые короткие волосы, которые топорщились смешным ёжиком и почти такого же цвета карие глаза, взиравшие на меня с насмешкой. Я поспешно закрыла рот. Надо бы научиться удивляться незаметно для других, а то выгляжу, как слабоумная.

— Мы были бы тебе благодарны, — ответила Дария.

— Меня зовут Гэбрил, — представился студент и повёл нас вдоль по коридору к лестнице.

Когда мы назвали свои имена, Гэбрил поинтересовался, насмешливо глядя на меня:

— Так это ты из другого мира?

— А ты подслушивал в том углу? — в тон ему сказала я.

— Ну да, — невозмутимо подтвердил Гэбрил. — Как увидел, вы такие чудные, сразу понял, что повеселите меня…

— Сходи в цирк, — великодушно посоветовала я.

— Не-е, — протянул он, ухмыляясь, — зачем ходить, если цирк выездной.

— Академия выездная?! — наигранно изумилась я.

— Да хватит уже, — с досадой бросила Дария, немного укоризненно покосившись в мою сторону.

На третьем этаже мы подошли ко входу в библиотеку.

— Спасибо, что проводил, — сказала я, давая понять, что дальше мы справимся сами. Этот парень начал меня раздражать, и я поспешила от него отделаться.

— Мне было нетрудно, тем более я никуда не тороплюсь, — и он вошёл в библиотеку вслед за нами.

Как ни странно, библиотекаря нигде не наблюдалось. Лишь длинные, высокие стеллажи, заполненные тысячами книг. Я удивлённо смотрела на это изобилие и не знала, с чего бы нам начать, за какой край хвататься.

— Эта библиотека создана, чтобы ею пользовались маги, — довольно сказал Гэбрил. — Любой маг, даже самый завалящий, найдёт здесь нужную книгу, если она есть.

— Странно, — тихо заметила я, — а профессор отправил нас сюда, уверенный, что найдём…

— В общем, — как ни в чём не бывало, продолжал Гэбрил, — я могу помочь вам. Причём, не просто найти книгу, а ещё и отправить в нужный мир.

— И что ты за это потребуешь? — настороженно спросила я.

— А ничего.

— Не верю в бескорыстную помощь.

— Моя помощь и не бескорыстная, — усмехнулся Гэбрил, — просто от вас не требуется ничего.

Где-то здесь подвох. Не нравится мне это дело, очень не нравится. Я вопросительно посмотрела на Дарию. Та пожала плечами:

— Думаю, нужно согласиться.

— Ладно, — вздохнула я и повернулась к Гэбрилу, — помогай нам.

Парень внимательно посмотрел на стеллажи с книгами, после чего слегка прикрыл глаза, наморщив лоб, а в следующий момент уверенно направился к одному из них. Махнул рукой, и с верхней полки к нему на ладонь опустилась книга. Порхала, как бабочка. На этот раз я не открывала рот от удивления и выглядела вполне серьёзно, что не могло не радовать.

— Вот, должно быть здесь, — он открыл книгу, пролистал. — Ага, вот! Хм… ближайшее место истончения межмирового пространства — это город Карнир.

— То ещё местечко, — недовольно заметила Дария.

— А чего там? — сразу заинтересовалась я.

— Ну, понимаешь, — замялась девушка, нерешительно глядя на меня, — в этом городе водится много…

— Вампиров, — закончил за неё Гэбрил и с удовольствием посмотрел на меня. Должно быть, ждал истерики или диких воплей ужаса.

— Вампиры, так вампиры, — я равнодушно пожала плечами и гордо заявила. — Мне очень нравится знакомиться с новыми существами этого мира!

— Ты про теневика, что ли? — улыбнулась Дария, подмигнув мне.

— Милое создание, — мечтательно проговорила я.

Гэбрил удивлённо переводил взгляд с одной на другую:

— Ну и шуточки у вас. Ненормальные.

— А ты вообще маг, — обиделась я, — так что молчи.

— Я вообще могу вам не помогать.

— Можешь, — равнодушно согласилась я.

Гэбрил некоторое время испытующе смотрел на меня, словно хотел убедиться, что я говорю серьёзно. Видимо, решил больше не рисковать.

— Ладно, встречаемся завтра на рассвете у ворот Академии, не забудьте взять с собой лошадей и продовольствие, — сказал он и вышел из библиотеки.

— Лошадей? — ужаснулась я.

— У вас, что, и этих нет? — удивилась Дария.

— Есть, просто я не умею на них ездить…

— Научим, — оптимистично заявила девушка. Будь я на её месте, то не говорила бы столь уверенно. Я вообще трудно поддавалась обучению.

На первом этаже Академии увидели проходившего мимо профессора Алара. Тот, не останавливаясь, подмигнул нам и скрылся в толпе студентов. Что-то здесь нечисто!

— Дария, а профессор, должно быть, очень опытный маг? — с подозрением поинтересовалась я.

— Конечно, — кивнула девушка, не понимая, к чему я клоню.

— Он мог заметить, как прятался Гэбрил под чарами?

— Наверное…

— Ха! Да он почти что подсунул нам незадачливого студента! Должно быть, Гэбрил его сильно достал…

— Что ты хочешь этим сказать?

— Профессор почти наверняка понял, что тот подслушивает, но не показал этого. Затем отправил нас в библиотеку, где нужную книгу может найти только маг. Да ведь он просчитал, что Гэбрил увяжется за нами!

Некоторое время Дария странно смотрела на меня, а потом сказала:

— А ведь ты права…

Кого же нам подсунули?..

Весь остаток дня бродили по рынку, закупали различные вещи, которые могут пригодиться в пути. Приобрели побольше продовольствия, а также сумки, фляжки, чашки, котелок, тёплые одеяла, немного одежды и ещё кое-какие мелочи. За лошадей Дарии пришлось выложить двадцать золотых монет, зато мы стали владелицами двух небольших, но выносливых гнедых лошадок. Однако самое интересное то, что Дария решила купить оружие не только для себя, но ещё и для меня. Судя по всему, она искренне верила, что научит меня драться на мечах. Мне становилось как-то не по себе, в жизни не держала в руках оружия, кроме, разве что, кухонного ножа. Окинув внимательным взглядом мою худенькую фигурку, Дария взяла для меня лёгкий, изящный меч. Домой вернулись поздно и, быстро поужинав, сразу завалились спать. Необходимо было хорошенько отдохнуть перед трудной дорогой.


Я проснулась от странного шороха — показалось, будто услышала тихие шаги. Едва не вскрикнула, увидев нависшего надо мной волосатого мужика. Он попытался зажать мне рот, но я резко дёрнулась в сторону и с грохотом упала с кровати. В соседней комнате, где была Дария, слышались вскрики и странный шум, будто там пронёсся табун лошадей. Ясное дело, что девушка там уже не спала…

— На этот раз не уйдёшь! — довольно прорычал мужик, нападавший на меня. Неужели, один из тех, которых отправили в погоню за мной? И, неужели, они последовали за мной так далеко?

Сильная рука попыталась схватить меня за шиворот, но я, лёжа на полу, откатилась в бок и вскочила на ноги. Хотела броситься в соседнюю комнату, но мужик схватил меня за руку и резко дёрнул на себя. Я попыталась освободиться и со всей силы метнулась в сторону комнаты Дарии, однако выполнить задуманного не удалось — мужчина держал крепко. Вырываясь и всевозможно сопротивляясь, краем глаза уловила в комнате движение. Борясь со мной, мужчина повернулся спиной к двери и не заметил, как сзади подкралась Дария и ударила его по голове рукоятью кинжала. Тот покачнулся, ослабил хватку и опустился на пол без сознания. Я перевела дух:

— И здесь отыскали…

— Странно, — заметила Дария, — значит, им нужна именно ты.

— А ведь их было около десяти человек…

— Значит, скоро могут пожаловать другие. Пойдём отсюда скорей.

Мы быстро собрали сумки, приготовленные ещё с вечера, и спешно покинули комнату. На первом этаже гостиницы Дария расплатилась за проживание, и мне снова стало неуютно. Сколько же денег я буду ей должна! Самое главное, что я ведь не зарабатываю… вряд ли ей понадобятся рубли, которыми я могла бы заплатить, даже оказавшись в своём мире.

На улице было темно и прохладно. Луна временами выплывала из-за туч, освещая узкие улочки каменного города. Странные и зловещие тени скользили по стенам, углам и под ногами. Я вдыхала ночной воздух и улыбалась, несмотря на то, что произошло всего несколько минут назад. На Земле у меня никогда не было времени, чтобы наслаждаться ночной прохладой, таинственной темнотой и далёкими звёздами. С работы я приходила усталая, а на следующий день нужно было снова рано вставать, поэтому я ложилась спать и почти никогда не просыпалась до противного звона будильника. А сейчас… за нами гнались какие-то психи, но я наконец-то обратила внимание на всю таинственную прелесть ночи.

Мы вывели из конюшни своих лошадей, и я с ужасом уставилась на животных, не представляя, что делать дальше. Окинув меня задумчивым взглядом, Дария вздохнула:

— Я совсем забыла, что ты не умеешь… А сейчас нет времени учить тебя.

— Ну хоть помоги на неё забраться, что ли, — беспомощно пробормотала я.

Оказавшись в седле, я почему-то безостановочно сползала то в одну сторону, то в другую. Дария показывала, как нужно держать спину, как нужно управлять лошадью, а мне становилось страшно и неловко. Наконец, двинулись в путь. Я покачивалась, как мешок с картошкой и с каждым шагом лошади норовила вывалиться из седла. Видя этот беспредел, Дария вздыхала, но пустить свою кобылку быстрой рысью не решалась.

— Вот чёрт! — воскликнула я.

— Опять падаешь? — поинтересовалась Дария, с опаской оглядываясь на меня.

— Нет… то есть, падаю я всегда, но только что вспомнила про Гэбрила, — проговорила я упавшим голосом, — он же будет нас ждать утром у ворот Академии…

— Да, нехорошо как-то вышло.

— Нам без мага не обойтись… а этот согласился помочь бесплатно.

— Предлагаешь вернуться в город на рассвете?

— Нет, — я покачала головой, — это слишком опасно, нас могут поймать. Но мы же без него пропадём…

— Как заговорила, — усмехнулась Дария, — а ещё днём готова была его покусать.

— Да он вредный какой-то, — нахмурилась я, — но в нашем положении помощников не выбирают. Может, нам удастся проникнуть в Академию и вытащить его оттуда чуть пораньше условленного времени?

— Ты хочешь незаметно проникнуть в Академию, где больше сотни магов? — скептически переспросила Дария.

— М-да, как-то не подумала об этом. Мы ведь можем проникнуть туда заметно! Ну, как гостьи одного из студентов, — неуверенно предложила я, понимая, что говорю глупость.

— А давай, — наигранно радостно подхватила Дария, — будем камушки в окошки кидать! А если покажется недовольный профессор, скажем, что обознались… и спросим заодно, где живёт Гэбрил.

— Ты сама предложила, — заметила я и повернула кобылку по направлению к Академии. Конечно, при этом чуть не свалилась с неё, лишь каким-то чудом удержавшись в седле.

— Ты ненормальная! — воскликнула Дария, но последовала за мной.

Небо на востоке начинало светлеть, и я подумала, что нас теперь, должно быть, легко заметить даже издалека. То ли таковым было своеобразное предчувствие, то ли мои мысли притягивали неприятности, но позади мы услышали крики и, обернувшись, увидели пятерых всадников в тёмных одеждах. Теперь, когда небо слегка посветлело, и первые лучи солнца уже скользили по его краю, я точно разглядела, что это были те самые преследователи, что никак не оставляли меня в покое. А ведь совсем скоро должен был появиться Гэбрил! Но я, как всегда, думаю не о том.

Мы мчались на лошадях по улицам города по направлению к выходу, по пути старательно петляя и заезжая в подворотни, чтобы сбить с толку погоню. Не могу представить, каким чудом я ещё держалась в седле! Видать, в экстренных ситуациях человек способен на многое. Я сползала то в один бок, то в другой, постоянно подпрыгивала в седле и рисковала не попасть в него обратно, но ещё держалась верхом на лошади.

Стражники ворот ошалело ринулись в стороны, пропуская нас. Я чувствовала, что преследование не прекратилось, однако немного отстало. Неожиданно из ворот города вслед за нами бросился всадник на вороном жеребце. Не один из тех, что гнались за нами, этот был и одет по-другому: просторная светлая рубаха развевалась на ветру, такие же просторные брюки чёрного цвета.

В следующий миг я пожалела, что забыла о том, как плохо езжу на лошади. Почувствовав сильный рывок, вывалилась из седла, с головокружительной скоростью перекувырнулась в воздухе, чуть не вывернув себе шею, и уже падала на землю. Незнакомец что-то вскрикнул, и волны воздуха подхватили меня, слегка смягчив удар. Я плюхнулась на спину и застонала от боли, подумав, что сломала позвоночник. На глаза выступили слёзы, не от обиды, что так глупо и скоро закончится мой путь, просто боль была уж совсем нестерпимая. Дария, соскочив с лошади, уже мчалась ко мне. С другой стороны медленно подошёл… Гэбрил!

— Вот неряха, — недовольно выговорил он, опускаясь на корточки рядом со мной.

— Эдера, как ты? — взволнованно спросила Дария. Она с беспокойством то и дело поглядывала в сторону городских ворот.

— Наверное, позвоночник сломала, — выдавила я. Попыталась пошевелить рукой, но резкая боль отозвалась в плече. Я что, все кости себе переломала?!

— Они нас догонят, — упавшим голосом сказала Дария.

Я пыталась повернуть голову, чтобы посмотреть на то, что видела девушка, но боль застилала глаза, и я решила не двигаться вовсе. Лучше пусть принесут в жертву. Зато мучиться перестану.

— Так вот, от кого вы улепётывали, — заметил Гэбрил.

Он поднялся на ноги, разом забыв обо мне. Размял руки, после чего изобразил какой-то узор и пробормотал слова на неизвестном мне языке. Послышались крики, а затем звук удара о землю. Наверное, это всадники упали с лошадей. Гэбрил схватил меня за руку, резко дёрнув на себя. Я вскрикнула от сильной боли, охватившей сразу всё тело.

— Терпи, — грубым голосом бросил маг, водрузив меня на вороного жеребца и усадив прямо перед собой.

Не знаю, возможно ли находиться в сидячем положении при сломанном позвоночнике, но я сидела, до боли закусив губу. Дария, быстро оценив обстановку, уже была на своей лошади, привязывая мою за узду, чтобы та покорно следовала за ней. Гнавшиеся за нами всадники уже взбирались на коней, потирая ушибленные места и готовые жестоко мстить, а мы мчались по широкой дороге, окружённой с обеих сторон лесом.

Я крепилась из последних сил, стараясь не разрыдаться от боли. Ну как я могла так опростоволоситься? Впервые сегодня пыталась ездить верхом, толком не научилась держаться в седле, а уже должна была пустить лошадь галопом. Удача была на моей стороне, и я не падала, но надо же было оглянуться назад на скаку и посмотреть на Гэбрила! Вот и получила по заслугам за свою глупость. Я кусала губу и тряслась в седле, хотя было намного надёжнее ощущать за своей спиной опору в виде Гэбрила, который не позволит мне упасть ещё раз. Впрочем, ломать мне больше нечего.


Мы долго ехали по главному тракту, затем поворачивали на узенькие дорожки, где могла проехать только одна лошадь, а телега не поместится, путали следы, чтобы найти нас было невозможно, и всё ехали, ехали… Лошади хрипели, дышали всё тяжелее, но ещё мчались, слушаясь хозяев. Наконец, этот кошмар закончился, и мы остановились на небольшой полянке, отделённой от дороги высокими кустами. Солнце уже стояло высоко над горизонтом.

На этот раз Гэбрил осторожно снял меня с лошади и положил на траву. Я кусала несчастную губу, но молчала. Почему-то для меня было бы ужасно сейчас застонать или заплакать, намного ужаснее, чем терпеть эту боль. Лошадей отпустили, и они, взмыленные, уставшие, паслись на полянке.

Гэбрил осторожно осматривал меня. Я затаила дыхание, готовая услышать любые неутешительные выводы.

— Сильный ушиб, только и всего, — наконец сказал он, насмешливо посмотрев на меня.

— А позвоночник не сломан? — недоверчиво спросила я.

— Если б он был сломан, ты бы не выдержала поездку на лошади, — заметил Гэбрил. — Впрочем, я могу тебе немного помочь.

Он порылся в сумке, достал оттуда какую-то гадость растительного происхождения и бросил в котелок, приготовленный Дарией. Развели костёр, и Гэбрил принялся варить для меня эту подозрительную штуку. Я попыталась пошевелиться, но каждое движение отдавалось сильной болью. Впрочем, теперь она была более терпимая, или просто я уже привыкла.

Жидкость в котелке начинала закипать, издавая неприятный запах. Гэбрил помешивал её ложкой, но, видимо, она ещё не была готова.

— А теперь рассказывайте, кто и зачем за вами гонится, — потребовал он.

Разговаривать в лежачем положении мне совершенно не хотелось, поэтому я предоставила это право Дарии. Стыдно было чувствовать себя настолько беспомощной, но я никак не могла поверить, что это просто ушиб. Обычные ушибы так не болят. Если позвоночник не сломан, то что-то другое… определённо сломано!

— Ты думаешь, как Эдера попала в этот мир? — начала Дария. — Какие-то люди напали на неё там и перенесли сюда. Держали в замке и, судя по всему, хотели принести в жертву.

— Эдеру? В жертву? — усмехнулся Гэбрил и окинул меня оценивающим взглядом. Наконец, выдал. — М-да, могли бы выбрать что-нибудь получше…

Я обиженно фыркнула. Дария тем временем продолжала:

— Как бы там ни было, им нужна именно Эдера. Я каким-то чудом смогла её спасти, но они отправили погоню. Как видишь, последовали довольно далеко, а выбрать другую жертву не решились. По крайней мере, оказавшись в довольно большом городе, преследовали именно нас.

— Да, очень интересно, — задумчиво проговорил Гэбрил. Он уже мешал варево в котелке, убрав его с огня. Когда то остыло, налил в кружку и подал мне. — Пей.

Я выпила, не вставая. Вкус был противный и отдавал гнилью. Чуть не подавилась, закашлялась, а в глазах потемнело от боли. Может, я рёбра сломала, а не позвоночник? Дария смотрела на меня с жалостью, Гэбрил хмурился и повторял:

— Пей.

Опустошив кружку, я некоторое время прислушивалась к своим ощущениям, но не чувствовала никаких изменений. Потом, довольно быстро, странное тепло стало растекаться по всему телу, захотелось спать. Казалось бы, всего через пару мгновений, меня потрясли, и я открыла глаза:

— Ну что тебе ещё надо?

— Нам пора ехать, — холодно сказал Гэбрил, поднимая меня за руку.

Я уже приготовилась к новой волне боли, но той не последовало, — лишь слабость и желание упасть прямо здесь и больше никогда не подниматься. Я послушно шла за ним, превозмогая вялость. Окинув задумчивым взглядом, Гэбрил затащил меня на своего коня, и мы продолжили путь. На ходу засыпала и проваливалась в темноту…

— Что с ней? — испуганно спросила Дария, я это слышала сквозь наплывающий туман.

— Скажем так… она была почти права насчёт своего диагноза. Пара позвонков ближе к шее встали немного не на своё место. В принципе, это не сильно опасно, только очень больно. Я дал ей сильнодействующее зелье, которое быстро исцеляет от многих недугов. Правда, есть побочный эффект — пациента охватывает слабость, и он засыпает… Можно было бы обойтись без этого, но за нами погоня, терять время нельзя…

— И долго так будет?

— К утру придёт в себя, уже здоровая.

Ненавижу его. "Всего лишь ушиб"! Врун несчастный.

И я провалилась в темноту.


Глава 4

<p>Глава 4</p>

Разбудил меня запах приготовленной пищи. В котелке плескалась ещё горячая каша с кусочками мяса. Потянулась, разминая затёкшее тело, и с удовольствием обнаружила, что больше не было той противной боли.

— Доброе утро, спасибо за прекрасный завтрак, — бодро сказала я, присаживаясь около котелка и нагло расталкивая Дарию с Гэбрилом.

— Ожила, — хмыкнул тот.

— Конечно, всё благодаря твоему чудодейственному зелью, — с наигранным восхищением сказала я. Для верности бросила на него пару восторженных взглядов, полных бесконечной благодарности.

Гэбрил фыркнул и отвернулся. Я незаметно принялась за кашу…

После завтрака мы продолжили путь. Ехали, как мне казалось, на северо-запад. Солнышко светило ярко, и уже через несколько часов начало припекать. Прекрасное лето. Сейчас бы лежать где-нибудь на берегу озера в открытом купальнике, а при желании окунаться в прохладные воды и смывать с себя горячие лучи солнца… Я вздохнула и в очередной раз поправилась в седле, чтобы не упасть. Оказывается, можно привыкнуть даже к вечно подпрыгивающей спине лошади, которая постоянно норовит выскочить из-под меня. Словом, к полудню я держалась в седле более уверенно. Теперь даже огляделась по сторонам внимательнее.

Мы двигались по пыльной и довольно широкой дороге. Один раз навстречу нам проехал обоз, запряжённый тройкой резвых лошадок. Наверное, купец направлялся в Найль. По обочине дороги располагались чахлые, запылённые кусты, а за ними стройной полоской тянулся лес. Некоторые деревья были мне знакомы, такие как, например, берёзы и клён. Другие — нет. В те я вглядывалась с особенным интересом и пыталась понять, есть ли вообще такие на Земле или это особенные деревья, принадлежащие только этому миру.

Во время остановки на обед мои спутники решили надо мной поиздеваться. Дария хотела обучать меня использованию меча, дабы тот не висел бесполезной железякой, привязанный к лошади. Гэбрил же говорил, что неплохо бы научить меня некоторым заклинаниям, уверяя, что отчётливо чувствовал во мне магические силы. Пока оба спорили и не могли решить, кто займётся моим истязанием, я медленно и незаметно кралась подальше от них. Вот уже поляна осталась за спиной, я брела по узенькой тропинке в гущу леса, стараясь при этом запоминать дорогу, чтобы не заблудиться. А то ведь сами отыщут и убьют… Подошла к необычному деревцу, с интересом коснулась его остреньких, узеньких листочков, которые оказались на удивление мягкими. Странно, ведь они выглядели острыми, как лезвия кинжалов. Нет, даже не так. Из веточки словно выросло множество длинных иголочек, готовых вот-вот проткнуть мою руку. Я осторожно ощупывала листочки и поражалась их мягкости и невесомости, будто в руках держала пушинки.

— На твоём месте я бы не бродил так по лесу.

Я подпрыгнула и, повернувшись к Гэбрилу, окинула его испепеляющим взглядом. Сердце бешено колотилось. Напугал, а ещё ухмыляется!

— Так — это как? — спросила я с подозрением.

— Так — это одна, — передразнил он. — Лезешь, куда не надо… А если бы это дерево оказалось ядовитым? На тебя зелий не напасёшься…

— Бросил бы меня умирать, тебе-то какое дело?

— Никакого, — согласился он ехидно. — Но мне бы хотелось побывать в твоём мире.

— Поэтому ты решил нам помочь?

— Не только… Пойдём, мы решили, что начнём обучать тебя оба.

Вернулись на поляну, и я с интересом воззрилась на них. Уж очень хотелось посмотреть, как они оба будут меня обучать. Оказывается, интересного здесь ничего и не было. Просто сначала Дария заставила меня взять тяжёлую и гадкую железяку, ошибочно именовавшуюся мечом, и принялась показывать мне приёмы. А ведь при покупке этот меч казался мне изящным и лёгким. Удивительно, как предметы сами по себе меняются. Я множество раз падала, больно стукалась, поднималась заново, пыталась отбить удары Дарии и снова падала… Когда я выбилась из сил, она недовольно убрала свой меч в ножны и отдала на растерзание Гэбрилу. Изверги!

— Волей-неволей ты оказалась в нашем мире, — строго сказал он, поразительно напоминая в этот момент учителя. Я с трудом подавила смешок. — К тому же, не на простой прогулке, и за тобой охотятся. Поэтому ты должна суметь постоять за себя. Словом, начинаем…

Я громко вздохнула, ещё не успев отдышаться после тренировки с Дарией, но промолчала, ожидая продолжения.

— Как я понял, магии в вашем мире нет. У нас есть, и ты обладаешь кое-какими способностями, хотя у меня недостаточно опыта, чтобы сказать точнее. Придётся выяснять методом проб и ошибок.

Интересно, что бы это значило? А можно ли пасть бездыханным, перезанимавшись магией или оказавшись неспособным к какому-нибудь заклинанию? Лучше не буду спрашивать.

— Для начала расскажу тебе основы. У разных рас разная магия, и силу они черпают из разных источников. Например, эльфы берут силы прямо из воздуха, им и ближе эта стихия. Потому у них почти бесконечный запас магической энергии, они считаются лучшими и самыми сильными магами во всём мире. Люди же черпают силы прямо из собственной ауры, она быстро восстанавливается, но, как ты понимаешь, на это нужно время, а значит, маг-человек довольно ограничен в своих возможностях. Но как бы там ни было, мы все берём силу, скорее даже неоформившуюся энергию, а затем преобразуем её с помощью заклинаний, а иногда и определённых пассов рукой. Всё понятно?

— Да, — кивнула я. — В общих чертах.

— Теперь попробую обучить тебя самым азам, для начала. Что же мы проходили на первом уроке, — Гэбрил на некоторое время задумался, — так, ладно.

Он поднял с земли сухую ветку дерева и сказал:

— Попробуешь её зажечь. Для этого требуется совсем простенькое заклинание. Ты должна почувствовать в себе силу, а затем произнести магическое слово…

Гэбрил продемонстрировал всё на собственном примере и одним-единственным словом заставил ветку загореться. Так же легко потушил её, на этот раз произнеся похожее, но всё-таки другое слово. Затем подал ветку мне. Вроде бы всё просто. Я посмотрела на обгоревшее дерево и произнесла заклинание, однако ничего не произошло.

— Ты должна почувствовать свои силы, — терпеливо подсказал Гэбрил.

Легко сказать! Я прикрыла глаза, стараясь обратиться в чувство. Сила, где ты? Как ни старалась, не чувствовала ничего. Вспомнив, что мне когда-то давно рассказывали о человеческой ауре, попыталась представить её вокруг себя. И будто бы в самом деле… Не знаю, было ли то силой, но моему внутреннему взору предстало что-то сияющее, обволакивающее меня со всех сторон. Я мысленно потянулась к этому сиянию и, зацепив кусочек, дёрнула на себя. Небольшая нить нехотя оторвалась, но повиновалась моей мысли. Я направила этот сгусток энергии в сторону палки и произнесла короткое заклинание. Почувствовав жар, поспешно открыла глаза и увидела огромное пламя, охватившее веточку целиком. Слегка обожглась, взвизгнула и выронила из рук.

Ещё в полёте Гэбрил потушил её с помощью магии, и я словно бы почувствовала небольшой сгусток энергии, которую он направил в заклинание.

— Неплохо, — заметил Гэбрил. — Только в следующий раз не закрывай глаза.

— Мне нужно было почувствовать силу! — возмутилась я.

— Почувствовала, — иронично согласился он, — и чуть весь лес не спалила.

— Научи меня ещё какому-нибудь заклинанию, — неожиданно мирно попросила я. А сама в душе лелеяла приятную мысль об отмщении.

— Потом. Сейчас нужно ехать.

Вот так всегда! Только задумаешь что-нибудь, как все надежды рушатся…

Снова мы тряслись в сёдлах, теперь уже до самого вечера. Во время остановки перед ужином меня опять мучили и жестоко истязали. Сначала Дария учила драться на мечах, показывала различные приёмы и вроде бы даже осталась довольна тренировкой, хотя я по-прежнему постоянно падала и была бы убита в настоящем бою уже сотню раз. Затем Гэбрил учил меня простеньким заклинаниям, таким как поддержка ветром (именно данным способом он не дал мне совсем уж окончательно убиться при падении с лошади), телекинез на небольших расстояниях и другие, не представляющие особой опасности для человека, использующего заклинания.

— Может, ты меня научишь чему-нибудь путному? — разозлилась я из-за бессмысленно потраченных времени и сил.

— А что ты хочешь? — поинтересовался Гэбрил.

— Когда мы убегали от мага, похитившего меня, он атаковал нас золотистой волной энергии. Конечно, вдарило не сильно, но я хотела бы научиться чему-нибудь подобному, а также защите от этого.

— Научу, но позже. Ты с ног валишься от усталости.


Как мне удалось выяснить, до Карнира оставалось ехать около пяти дней. Впрочем, с нашими темпами, а именно с обучающими остановками, можно было предположить, что целую неделю. На пути нам должна была встретиться небольшая деревушка, название которой никто из моих спутников не помнил.

Судя по всему, от преследования нам удалось оторваться достаточно далеко, потому что дни протекали довольно спокойно, никто нас не трогал, никто не нападал, и даже лесное зверьё обходило стороной. Впрочем, дело, наверное, в том, что мы глубоко в растительность и не углублялись, двигаясь по широкой дороге, рассекающей лес.

Тренировки проходили два раза в день, перед завтраком и ужином, с каждым днём они становились более зверскими и ожесточёнными. У меня даже начало складываться впечатление, что эти двое извергов хотят вовсе не подготовить к трудностям жизни в этом мире, а, наоборот, поскорее заморить, чтобы я перестала быть им обузой. Впрочем, то были лишь мои необоснованные и невысказанные догадки. За неделю нашего путешествия изверги собирались меня многому научить, и это многое, похоже, было всем, что они умели. Так мне казалось, когда я без сил валялась на траве, не способная пошевелить ни одной частью тела.

Вскоре я узнала, что похитивший меня маг атаковал вовсе не заклинанием, а просто чистой энергией.

— Представь себе, — объяснял Гэбрил, — если ты используешь атакующее заклинание, то вложенная в него сила становится стрелой в твоей руке. Эта стрела прицельно пронзает твоего противника, куда ты её направишь: в грудь, ногу, голову или куда пожелаешь. Для такого заклинания нужно совсем немного энергии. В другом случае ты можешь не использовать никаких заклинаний, выбрасывая из себя огромное количество энергии, тогда противника атакует, допустим, каменная плита метр на метр, словно сброшенная с десятого этажа. Что более эффективно, решать тебе, но ответь… Какой способ наиболее энергоёмкий?

— Каменная плита, — не задумываясь, сказала я и добавила. — Можно заклинанием сделать не стрелу, а стилет, например?

Гэбрил вздохнул и посмотрел на меня как на человека, который соображает немного хуже, чем все остальные.

— Есть разные атакующие заклинания, и они по-разному бьют. Стрела — всего лишь наглядное сравнение, чтобы тебе было более понятно. Ясно?

— Ага, — не стала спорить я. Чувствовала себя довольно глупо.

За несколько дней мы изучили много разных защитных и атакующих чар. Каких только ни придумывал больной мозг человека! Есть одно забавное заклинание, которое стирает в прах, правда требует оно слишком много сил, поэтому экспериментировать мы не стали, только заучили на всякий случай.

По пути меня не забыли ознакомить и с некоторой ситуацией в мире. Существует всего два материка, разделённых океаном, но разумная жизнь есть только на одном, где мы сейчас и находимся. Примерно в центре располагается королевство Антория, где живут люди. Остол Третий правит уже тридцатый год, и вроде бы все довольны. Войн на данный момент нигде нет. На северо-западе Антории, на окраине расположилось небольшое графство вампиров. Эти земли являются частью королевства, но, в то же время, там живут именно вампиры. Говорят, когда-то давно сам Король, то был ещё Остол Первый, пожаловал земли какому-то вампиру и обещал, что там люди не будут охотиться на них. Я была в неком восторге, узнав, что за вампирами, оказывается, издавна ведётся охота, но, то ли тех слишком много, то ли они слишком живучие, а истребить их не удаётся уже сотни лет, может, и тысячи. Как бы там ни было, Графство Даланское, так оно называется, всегда остаётся местом, где людям лучше не бывать, ибо кормом для вампиров там стать легко, и никто даже пальцем не пошевельнёт, чтобы отомстить злобному хищнику. Это их земли.

Примерно на северо-востоке расположилась страна Лиэрия. Там живут эльфы, находясь в гармонии с природой. На юге протянулся огромный горный хребет, где живут гномы. Чуть восточнее от них поселились орки, тоже в горах. На юго-западе от Антории находятся земли демонов, — это пещеры, подземные ходы и лабиринты.

Всё остальное — бескрайние, а главное, бесхозные просторы. Людей пока ещё не так много, чтобы заполнять всё новые пространства, что, в общем-то, и не удивительно. Слушая рассказы своих спутников, я сделала вывод, что развитие этого мира находится на стадии Средневековья. А в Средневековье выжить не так-то просто. Зато, правда, перенаселение не грозит.

Ещё узнала, что довольно далеко от Антории, за просторами, которые никому не принадлежат, находится Царственный Лес, так его называют. Говорят, из этого леса и лезут в мир всякие теневеки и другие монстры. Более подробно мне обещали рассказать позже.

На пятый день пути мы подъехали к обещанной деревеньке. Для этого пришлось свернуть с главного тракта и немного углубиться в лес. Эта остановка немного удлинит нашу дорогу, но она просто необходима, потому что припасы еды уже заканчиваются, а ленивый Гэбрил только и может, что мучить меня, но никак не хочет пойти на охоту.

Деревенька заметно отличалась от предыдущей той, что я уже видела в этом мире. Вся деревня была обнесена довольно высоким деревянным забором, мне даже показалось, что он сделан из осины. Вход охраняли двое полусонных стражников, несмотря на то, что до наступления вечера ещё оставалась пара часов. Окинув нас равнодушными взглядами, безропотно пропустили и даже не поинтересовались целью визита. Хотя с какой ещё целью можно оказаться в подобной деревеньке, как не проездом?

По деревне жители ходили сонные, какие-то нервные, бледные и напоминали собой вампиров. Правда, на мой неопытный взгляд, это были обычные люди. Поделившись своим наблюдением, я вопросительно посмотрела на спутников.

— Просто мы уже недалеко от города, облюбованного вампирами как место охоты, — пояснила Дария. — Видать, некоторые забираются и сюда.

— И покусали всех жителей? — оживилась я.

— Вряд ли, скорее просто держат их в страхе, вот они и не высыпаются, дежурят ночами…

— Наверное, весело жить в деревне, куда частенько заглядывают вампиры, — заметила я.

— Посмотрю, как тебе весело будет в городе, где вампиры привыкли кушать, — встрял Гэбрил.

— Неужели, тебе так интересно за мной наблюдать?! — наигранно восхитилась я.

— Ну… момент, когда тебя будут есть, точно не пропущу…

Проходившая мимо старушка и явно услышавшая наш разговор, перекрестилась. Точнее, как сказать, перекрестилась… Изобразила руками какой-то странный жест, очень похожий на тот, коим у нас отгоняют злых духов. Только в исполнении этого мира жест выглядел немного по-другому. Старушка выставила перед собой руку ладонью в нашу сторону, затем в воздухе нарисовала ею треугольник, а не крест, как то было у нас, в христианской религии.

— Это что с ней? — на всякий случай спросила я.

— Отгоняет нечистую силу, — подтвердила мои догадки Дария.

— Тебя, — ехидно добавил Гэбрил.

— Странно, — удивилась я, — точно видела, как она с ужасом смотрела в твою сторону…

— Бедная, ты, наверное, перезанималась.

— С таким извергом, ой, — я осеклась и невинно посмотрела на Гэбрила, — учителем, то есть, можно и помереть ненароком…

— Кто ж знал, что ты такая хлипкая, — пробормотал тот и вызывающе добавил, — тебе дома сидеть положено и носки вязать мужу, а не на мечах драться и уж тем более не магией заниматься!

— Тебе не хватает носков? — поинтересовалась я. — Бедняга, наверное, сапоги уже натёрли голые ноги…

Тем временем мы подъехали к постоялому двору и сдали лошадей на ночь в конюшню. Хозяин постоянно торопил нас и взволнованно озирался по сторонам. Какие-то они все здесь дёрганые. Правда, солнце уже почти скрылось за верхушками деревьев… Несмотря на то, что вампиров я никогда не видела и совсем не знала, что они на самом деле собой представляют, этой ночью я твёрдо решила не выходить из дома. Не всем везёт, как мне в прошлый раз — с теневиком.

Нам с Дарией выделили небольшую, даже тесную комнатушку, где и предстояло томиться целую ночь. Лёжа в темноте, я вслушивалась в скрип половиц, таинственные шаги в коридоре, а может и прямо за окном, звук распахиваемых ставней, звон разбиваемой посуды… Всё это мешало уснуть и навевало какую-то тоску. Пожалуй, мне даже нравилось проводить ночи в лесу, на свежем, пахнущем свободой воздухе. Мне нравилась здешняя природа, не испорченная последствиями развитых технологий, но вот деревни… есть в них что-то неприятное и я никак не могу понять, что. Может, всё дело в жителях? В прошлой деревне нас вообще хотели отдать на растерзание зверушке, и вовсе не важно, что зверушка не была голодной!

Как бы посторонние звуки ни мешали, вскоре я задремала. Какие-то неясные и тревожные тени мелькали в голове, но весь сон был слишком хаотичным и непонятным, чтобы возможно было хоть как-то запомнить. Наутро осталось лишь тревожное и неясное ощущение.

После небольшого завтрака втроём отправились на рынок, чтобы закупить ещё продовольствия. Благо, денег у Дарии ещё хватало, только она уже начинала хмуриться при виде цен и платила нехотя. Гэбрил тоже добавлял своих денег, но чувствовалось, что сладкая и вполне беззаботная жизнь скоро закончиться. Радует только, что скоро мы доберёмся до города, где сможем с помощью специального заклинания попасть в мой мир. А что потом? Ладно, ещё добраться надо…

— Бедняжка! — слышались голоса с площади.

— У-у-у, мерзкий кровопийца!

— Да как же так её обескровили…

— Расступитесь, чего встали?! Дайте лекарю посмотреть!

Мы с интересом подошли к толпе людей, окружившей бледную девушку. Та лежала посреди площади бездыханная, распластав в пыли руки. Лекарь осмотрел девушку и, наконец, выговорил:

— Не всю кровь выпили… Должно быть, она от страха умерла.

Ну почему там, где я появляюсь, всегда кого-нибудь убивают? По крайней мере, в деревнях… Может, и в Найле кого порешили, но город был довольно большим, до нас просто не успели дойти новости, тем более мы так резво убегали от погони. Не до новостей и мертвецов было, знаете ли.

Мы не стали дальше слушать, а поскорей отправились в путь, но не успели далеко отъехать от деревеньки, как возобновились мои тренировки. Гэбрил, решив, что многому меня научил, уже вовсю использовал различные заклинания, чтобы подготовить меня к магическому бою. Наверное, на тот случай, если всё-таки мои похитители нас настигнут. Хотя мне порой казалось, что ему просто доставляет удовольствие избивать меня, несчастную и беззащитную.

В меня летел небольшой огненный сгусток в форме стрелы. Мне не хотелось тратить время на какой бы то ни было щит, потому я просто метнулась в сторону. Стрела пролетела в нескольких сантиметрах от моего плеча, обдав жаром, а я уже атаковала Гэбрила своим заклинанием. Но, видать, чего-то напутала, и вместо того, чтобы запустить в голову Гэбрила глыбой льда, вызвала малёхонькую тучку… Из неё на ошарашенного мага полилась вода.

— Ну ты даешь, — изумился он, — такую глупую ошибку совершить…

Я не отвечала, слегка опустила голову, словно послушно принимая всю его критику. Сама же тайком прошептала ещё одно заклинание, и вода, не успевшая впитаться в землю под ногами Гэбрила, заледенела. Тот поскользнулся, не ожидав подобной подлости, беспомощно взмахнул руками и упал. Я злорадно рассмеялась. Однако отвлекаться не стоило. Даже не поняла, что именно толкнуло меня в спину, и я рухнула, уткнувшись носом в траву.

— Подлец! — возмутилась я, поднимаясь на ноги и отряхиваясь от пыли. — Ударил! В спину!

— Ты тоже хороша, — огрызнулся Гэбрил. — Так что не возникай теперь, своими же методами получила.

— Дошёл пожар и до реки, — философски заметила Дария.

У меня же в мыслях сразу возникла аналогия — нашла коса на камень. Интересно…


Сидя вечером у костра и поедая варёный картофель с кусочками говядины, купленными в деревне, мы обсуждали дальнейшие действия.

— Уже завтра днём мы должны добраться до Карнира, — говорил Гэбрил. — Самое интересное, что межмировое пространство намного тоньше в центре города.

— Много зрителей будет, — согласилась я. — И в самом деле интересно.

— Нам не нужно привлекать к себе лишнее внимание. Хотя какая разница? Переполох городку не повредит.

— Знаете, мне кажется, что жителям будет наплевать. В конце концов, там каждую ночь охотятся всякие вампиры, они и не такое повидали… Или для вас вампиры — совсем уж обычное явление?

— Для их города — обычное, — сказал Гэбрил. — Для остальных — не очень.

— Слушайте, а вы часто путешествуете между мирами? — задала я давно интересующий меня вопрос.

— Нет, это вообще редкость, — ответил Гэбрил, слегка замявшись.

— Кто-нибудь мог бывать в моём мире? Мы называем его Земля. Мы чем-то походим, даже поговорки почти одинаковые…

— Возможно, кто-то и бывал, но… Понимаешь, миров бесконечное множество, и некоторые населены такими странными и опасными существами, что выдавать своё местоположение просто нельзя. Поэтому в местах, где обычно пытаются перейти в другой мир, стоят охранные заклинания, блокирующие магию. Не у всех хватит сил побороть их.

— Значит, ещё неизвестно, сможем ли мы проделать задуманное? — спросила я с тревогой.

— Да.

— Надо было взять другого мага… — расстроено проговорила я. Всё-таки Гэбрил всего лишь студент-недоучка.

— А мы и взяли двух, — усмехнулся Гэбрил. — Если что, потрачу твои силы. Поваляешься несколько деньков в обмороке, всего лишь…

— Счастливые, наверное, будут деньки, — я мечтательно улыбнулась. — Не видеть твою наглую ухмылку.

— Вот брошу вас одних, и будешь знать.

— Нет, ты не рискнёшь! — притворно ужаснулась я. — Ты не сможешь оставить меня на растерзание всяким монстрам и чудовищам!

— Да они тебя не трогают, — огорчился Гэбрил. — Вон, целую ночь по деревне бродил вампир, а укусил другую девушку. Может, ты им не нравишься? Пропадает аппетит?

Дария хмыкнула и с трудом подавила смешок. Должно быть, вспомнила историю с теневиком.

Я изобразила глубокую задумчивость. Наконец, с умным видом проговорила:

— Нет, вряд ли. Скорее, им просто совестно покуситься на меня, так жестоко истязаемую тобой! — и ехидно добавила. — Да и, наверное, опасаются, что ты приревнуешь и покусаешь их.

— Приревную — это точно, — невозмутимо согласился Гэбрил, — сам бы с удовольствием придушил тебя.

Я довольно улыбнулась и благосклонно предложила:

— Попробуй.

Некоторое время Гэбрил настороженно поглядывал в мою сторону и размышлял, не задумала ли я какую-нибудь гадость. Я мило улыбнулась ему.

— В другой раз, — вздохнул он, — а то будет потом совесть мучить, что обижаю маленьких и слабеньких.

— Испугался, — понимающе кивнула я.

— Глупая, — недовольно отмахнулся Гэбрил. — Спать пора, вон, Дария уже давно дрыхнет.

— Будешь тут спать, когда вы припираетесь, — сонливо проворчала девушка.

Почувствовав, что на самом деле вымоталась и устала, я блаженно растянулась на своём одеяле и мгновенно заснула. Снился мне мелодичный шёпот листьев, сладкий аромат необыкновенно белых цветов и тихое покачивание ветвей на ветру…


Утром после очередной утомительной тренировки Гэбрил порылся в своих сумках и выдал мне потрёпанную книгу.

— Почитаешь в свободное время, — пояснил он, — это учебник по заклинаниям.

Я поблагодарила и убрала книгу в сумку. Обязательно почитаю, чтобы найти что-нибудь интересное, чем можно будет ответить Гэбрилу на его издевательства. Магические и словесные.

Как и было предсказано, примерно к середине дня мы подъехали к городским воротам. Карнир был окружён мощной каменной стеной, выглядевшей намного более внушительно, чем стены Найля. Наверху стена заканчивалась многочисленными острыми металлическими шипами, должно быть, для того, чтобы никто не смог через неё перелезть. Стражники, что были в тёмных, потёртых, но прочных доспехах, долго и угрюмо осматривали нас, прежде чем пропустить в город.

— Проверяют, не можем ли мы оказаться сподвижниками вампиров, — тихо сказал Гэбрил, когда ворота города остались позади.

— А разве у них есть сподвижники? — удивилась я.

— Вряд ли, но осторожность не помешает.

Все улочки города были узкие, мы с трудом протискивались в них на лошадях. Высокие каменные дома так близко теснились друг к другу, что между некоторыми пешим приходилось бы проходить боком, не говоря уже о конных, коим там просто не проехать. Эти закутки отдавали сыростью и находились постоянно в тени, — самое то для вампиров, которые боятся света, но оказались сильно голодными и потому готовыми рискнуть. По спине пробежал холодок, мне Карнир не понравился. Хотя радовало одно, я теперь чувствовала себя намного увереннее, благодаря не особо выдающимся, но всё же новоприобретённым навыкам в драке мечом и магией. Потому лишь гордо выпрямилась в седле и перестала разглядывать город, чтобы не портить себе настроение.


Сняли себе две комнаты в небольшой гостинице, дешёвые и не особо удобные. Дария рылась в своём заметно опустевшем кошельке, выгребала мелочь. Глядя на нас понимающе, в то же время с некоторой ехидцей, Гэбрил предложил:

— Эдера, давай я за тебя заплачу. А то разоришь бедную Дарию.

Бр-р-р, ну зачем он решил именно сейчас проявить дружелюбие?! Хотя, какое тут дружелюбие. Посмотришь только на одну его наглую улыбочку, сразу предпочтёшь удавиться, чем позволишь ему заплатить! Хотела вежливо отказать, но Дария с такой искренней благодарностью посмотрела на него, после чего перевела сияющий взгляд на меня. Боюсь, вся последовательность решений отразилась на моём лице, потому что улыбка Гэбрила стала ещё шире.

— Спасибо, — поблагодарила я и натянуто улыбнулась. — Век тебе буду должна.

Парень усмехнулся, отдавая деньги за мою комнату:

— Я уверен, что ты сумеешь расплатиться гораздо раньше!

Была б моя воля, да я бы… да голыми руками удавила б! Но пришлось смолчать. Грубить в ответ на такое великодушие просто неприлично. Ничего, я отомщу позже.

Гэбрил поселился в комнате прямо напротив нас. Я не успела ещё устало повалиться на единственную кровать, находившуюся в нашем с Дарией номере, как девушка, что-то пробормотав насчёт важных и неотложных дел, куда-то умчалась.

Оставшись одна, я огляделась. Ну что ж, помимо кровати, здесь были ещё: тумба, небольшой столик и напротив него — диванчик. Забросив мысль о кровати, я пересела на диван и принялась изучать книгу с заклинаниями. Как раз выдалось время. И повод для мести Гэбрилу появился. Глядишь, смогу удивить его чем-нибудь интересненьким, отчего глаза на лоб вылезут. Я довольно улыбнулась, представив эту картину. Однако примерно через полчаса в дверь вежливо постучали. Преодолевая неожиданно охватившую лень, поднялась и подошла к двери.

— Кто там?

— Да я это, я, — ответил нетерпеливый голос Гэбрила.

— Ну заходи, коли не боишься, — сказала я, отворяя дверь. Не дождавшись, когда он войдёт, вернулась на диван и, устроившись удобнее, принялась читать книгу.

— Полезным делом занята, — хмыкнул он, усаживаясь рядом.

Я не обращала на гостя никакого внимания, всё так же продолжая изучать книгу в поисках интересного заклинания. Нужно что-то не особо болезненное, чтобы потом не набросился на меня сильно разозлённым… в то же время, достаточно сильное и довольно изощрённое, чтобы он не смог мне ответить. И неожиданное, чтобы не успел отразить.

Заметив, что я продолжать разговор не собираюсь, Гэбрил вздохнул и начал сам:

— Вижу, тебя заинтересовала магия? — как мне показалось, начал он издалека.

— Весьма и весьма, — пробормотала я, отыскав кое-что интересненькое.

Гэбрил придвинулся ближе, заглядывая в книгу. Я приподняла локоть, чтобы он не увидел, какую страницу читаю, и отодвинулась от него на край дивана. Даже не заметила, как Гэбрил вновь оказался рядом. К сожалению, отодвигаться было больше некуда, и пришлось захлопнуть учебник.

— Чего ты хочешь? — спросила я, выжидающе посмотрев на парня.

— Вот, так-то лучше, — довольно хмыкнул он. — Тебе нравится магия, а в вашем мире её нет, как ты уже говорила. Почему ты так стремишься вернуться? Семья? Друзья? Любимый человек? Или что ещё?

Я удивлённо смотрела на него. По крайней мере, цель визита теперь ясна. Мне так кажется…

— Да, мне здесь нравится, — неуверенно начала я, — но… Нет, у меня никого там не осталось… Если б ты только знал! Я всю свою жизнь жила, уверенная в завтрашнем дне. У нас спокойно, всегда всё одинаково, всегда знаешь, чего ожидать… А здесь… я не знаю этого мира.

— Так что тебе мешает узнать наш мир получше? — он с неожиданной серьёзностью посмотрел на меня. — Боишься?

— Боюсь?.. не знаю, — я помотала головой, — всё очень сложно. Почему ты хочешь, чтобы я осталась здесь? Почему тогда пошёл с нами, помогая мне вернуться домой?

— А что для тебя дом? — резко спросил Гэбрил. — Ты сама сказала, что там не осталось ничего.

— Отвечаешь вопросом на вопрос?

— Ладно, я отвечу, — медленно сказал он, мысленно пытаясь придумать ответ или же просто подобрать нужные слова. — Я решил пойти с вами, чтобы сменить обстановку. Мне наскучили эти холодные стены Академии, вереница дней, как замкнутый круг, предсказуемый и совершенно неинтересный. Теперь ты, наверное, понимаешь, почему я не хочу, чтобы ты отправилась в свой мир.

— Значит, ты просто убегал? — обвиняющим тоном спросила я.

— Все отчего-то бегут, — Гэбрил равнодушно пожал плечами и вдруг резко добавил. — Только знаешь, что? Я бегу от того, к чему ты стремишься. Тебе же наскучила твоя жизнь, и ты пытаешься всё это вернуть? Глупо. Ты просто боишься перемен, а я их жажду.

Я удивлённо смотрела на Гэбрила и не знала, что ответить. Он был необычно серьёзен, даже его наглая улыбка, так раздражавшая меня, сейчас исчезла. Он пошёл за нами, чтобы разукрасить свою жизнь? Наполнить её хоть какими-то приключениями? Я всего лишь интересная игрушка, которая притягивает к себе неприятности, а потому становится ещё более ценной. Что самое противное… я вовсе была не против так поиграть. Но что тогда тянуло меня домой? То неизвестное, неуверенность в будущем… вот, что пугает.

— А если я останусь? Что тогда? Куда мы пойдём, что будем делать? У меня даже денег нет, — я горько усмехнулась.

— Ты вовсе не обязана оставаться здесь навсегда, — всё так же серьёзно сказал Гэбрил. — Просто задержись на некоторое время, приглядись к миру… Получше научись магии, почувствуй, как здесь живут! А если тебя волнуют деньги, то… у меня их пока что хватит. Да и заработать магу проще простого… Хоть даже в этом городе.

— Отгонять вампиров? — поинтересовалась я.

— Ну только если ты самоубийца.

— Конечно, самоубийца. За мной тут гоняются, в жертву принести хотят, а я ещё выслушиваю твои уговоры и начинаю даже серьёзно задумываться…

— Боишься, что принесут в жертву? — Гэбрил иронично усмехнулся.

— Нет, — честно ответила я, — а что потом будет? Моя душа окажется в клетке?

Гэбрил задумался на некоторое время, а потом неуверенно ответил:

— Наверное… или в плен попадёт, или исчезнет бесследно.

— Было бы жаль… Я надеялась, умерев, взлететь на небо, — улыбнулась, сама не веря в то, что говорю. Какое небо? Скорее, гореть мне в подземных огнях.

— Маг не отправился за тобой в погоню, а с десятью людьми мы как-нибудь справимся.

Я отвела взгляд и тихо сказала:

— Давай всё-таки попробуем завтра попасть на Землю…

— Как скажешь, — Гэбрил пожал плечами и поднялся на ноги. — Тогда завтра утром я зайду за вами.

— Как быстро, — прошептала я, когда он закрыл за собой дверь.

Так долго убеждал меня остаться, и так быстро готов отправить домой. С самого утра. Внутри что-то перевернулось, я легла на диван, уткнувшись лицом в подушку и зажмурив глаза. Он специально! Специально так сказал! Чтобы я ощутила, что совсем скоро окажусь дома, покинув этот страшный, таинственный и безумно привлекательный мир навсегда. Он надеялся поколебать мою уверенность вернуться! Бесчестный удар. Что самое обидное… у него получилось.

Дария вернулась расстроенной и удручённой. Того оживления, с каким она покидала наш номер, совсем не осталось.

— Что случилось? — спросила я, беря себя в руки и загоняя свои переживания в самый дальний угол. Пусть мечутся там, оставаясь вне моего сознания. — Куда ты так спешила?

— Видишь ли, — девушка устало бухнулась на кровать, — пока мы ехали по городу, я слышала, как люди говорили, что в последнее время здесь совсем неспокойно, и в Карнир прислали небольшой отряд из королевского войска для поддержания порядка.

— Ты надеялась встретиться с братом? — догадалась я.

— Верно. Я расспрашивала многих, но, судя по всему, моего брата в городе нет…

— А почему вы так давно не виделись? Ведь ты могла бы разузнать, где он, и отправиться к нему…

— По королевству не так просто путешествовать, — горько усмехнулась Дария, — как тебе могло показаться. Кругом полно разбойников и прочих недоброжелателей. Я ведь жила в своей деревне привычной жизнью, а отправляться так далеко… Я бы, наверное, не рискнула.

— Но как-то же ты оказалась так далеко, спасая меня…

— Сама не понимаю, почему так произошло. Но, знаешь, — она улыбнулась, — я ни о чём не жалею. И к брату теперь обязательно отправлюсь, только сначала тебя пристрою.

— Спасибо.

Как всё-таки хорошо, когда не давят на психику и принимают мои решения без протеста. Дария согласится с любым моим выбором, останусь я здесь или вернусь домой.


Глава 5

<p>Глава 5</p>

С самого утра, как и обещал, Гэбрил ввалился в нашу комнату, а мы едва успели вымыться и переодеться. Позавтракать не успели, как раз этим и занимались, когда он нарушил нашу идиллию.

— Надо же, ты так спешишь попасть домой, — едко заметил Гэбрил.

— Это тебе не терпится от меня избавиться, — не согласилась я.

Поели мы быстро, после чего Дария прикрепила ко мне меч в ножнах, а также небольшой кинжальчик, который засунула за пояс.

— На всякий случай, — пояснила она.

По узеньким улочкам, вызывающим неприятные чувства, мы направились к главной площади. Она представляла собой довольно большой пустырь, окружённый лотками с различными товарами. Словом, всё как обычно, только городок казался мрачнее, чем Найль. Прислушиваясь к магическим волнам, Гэбрил уверенно шёл к центру площади, где каменные плиты были пробиты, и из земли произрастало небольшое, довольно чахлое деревце. Я тоже чувствовала какие-то изменения, но не могла понять, что именно тревожило. Должно быть, большие сгустки магии, ведь Гэбрил говорил, что места истончения межмирового пространства защищены заклинаниями.

Неожиданно, словно от тени дерева, отделилась странная фигура и направилась к нам. Гэбрил насторожился, напряжённо рассматривая незнакомца, а Дария окинула того заинтересованным взглядом, но без опаски. Незнакомец был в капюшоне и излучал странную силу. Подойдя к нам, скинул капюшон, и его длинные серебристые волосы рассыпались по плечам. Я чуть не ахнула. Высокий, хрупкий, предо мной стоял не кто иной, как эльф. Серебристые волосы до боли ярко сверкали на солнце и едва ли могли скрыть заострённые уши. Его необыкновенно красивые серо-голубые глаза холодно и презрительно взирали на нас, словно мы были одеты в лохмотья и клянчили у него денег на пропитание. Обведя всех взглядом, он остановился на мне. Глаза чуть сузились.

— Нам нужно поговорить, только не здесь, — сказал эльф холодным голосом, идеально подходящим к его образу. — Пойдёмте.

Снова накинув капюшон на голову, он направился в одну из особенно тёмных улочек. Я уже последовала за ним, как резкий рывок за руку остановил меня.

— Ты с ума сошла? — прошипел Гэбрил. — Вдруг это ловушка?

— Этот не очень похож на тех, что охотились за мной, — неуверенно возразила я.

— Зато как хорошо нас подкараулил!

— Он всего лишь хочет поговорить, — твёрдо сказала я и, высвободив руку, направилась за эльфом, который уже скрылся за поворотом.

— Дура, — пробормотал Гэбрил, но последовал за мной. Дария шла молча, однако от нас не отставала.

Ни разу не обернувшись, эльф привёл нас в небольшую харчевню и уселся за самым дальним столиком. Я первая заняла место напротив него, рядом расположились мои друзья. Когда все были в сборе, эльф прочитал заклинание, и все звуки стали чуть приглушёнными.

— Чтобы никто не подслушал, — тихо пояснил Гэбрил, наклонившись к моему уху.

— Вы хотели поговорить? — спокойно обратилась я к эльфу.

— Да, хотел. Меня зовут Ассилин, — сказал он неприятно холодным голосом. — Не буду тратить время на пространные вступления и сразу перейду к делу. За тобой ведь охотятся люди?

— Охотятся, — согласилась я, стараясь не выдавать тревоги, охватившей меня из-за удивительной осведомлённости незнакомца.

— И ты, наверное, даже не догадываешься, почему?

— Нет.

— Я так и знал, — хмыкнул эльф. — Ты, конечно, даже не задумывалась, откуда знаешь наш язык, почему порой чувствуешь себя неуютно среди людей и городов, почему столько внимания к твоей персоне и прочие мелочи.

— Я не человек?! — изумилась я, услышав всего пару слов из всей тирады эльфа.

Глядя на меня, он брезгливо поморщился:

— Только отчасти. Твой отец был лесным духом, одним из последних. Мать — обычным человеком.

— Что за бред? Я вообще не из вашего мира.

— Ошибаешься, — Ассилин зловеще усмехнулся, — неужели, ты ещё не ознакомилась с историей этого мира?

— Ознакомилась, — холодно ответила я. Не так уж и сильно соврала…

— Так вот, лесных духов окончательно истребили лет двадцать назад. Ты осталась последней, хотя всего лишь полукровка. Твоя мать хотела защитить тебя, потому и сбежала вместе с тобой в другой мир.

— Значит, меня тоже хотят истребить? — равнодушно осведомилась я, а внутри что-то оборвалось.

— Нет. Теперь, как бы прискорбно ни звучало, ты — надежда всего мира.

— С чего бы?

Эльф вздохнул, словно должен объяснять элементарные вещи для умственно отсталых.

— Наш мир погибает. Согласно древнему преданию, ещё до начала времён в хаотической пустоте появилось Великое Мировое Древо, а уже потом — всё остальное. Однако в последние годы оно начало чахнуть. Все цветы давно уже опали, теперь на землю осыпаются и листья. Как только Древо потеряет последний лист, весь мир погибнет, ведь именно Мировое Древо наполняет всё вокруг жизнью. На землю опустится тьма, и все живые существа бесследно исчезнут. Ты всё ещё не понимаешь? — эльф внимательно посмотрел на меня. Впрочем, призрения оттого в его глазах меньше не стало.

— Нет, — спокойно ответила я, стойко встречая его взгляд.

— Вернуть жизнь Великому Мировому Древу может только лесной дух. Ты осталась последней…

— Именно поэтому меня хотят убить? — насмешливо поинтересовалась я. — Толпа сектантов, мечтающих о скором конце света?

— Не совсем. Слушай и не перебивай.

Я фыркнула, но промолчала. Эльф продолжал:

— Если тебя убьют, то ничто не спасёт этот мир, Древо скоро совсем зачахнет. Однако где-то спрятан амулет, в котором хранится последний цветок, упавший с Мирового Древа. Считается, что обладатель амулета обретает власть над жизнью и смертью. Тот, кто пытался тебя убить, либо уже владеет амулетом, либо надеялся раздобыть его у тебя.

— Ага, ясно. Всех убью, один останусь, — не удержавшись, прокомментировала я.

— Видимо так, — согласился Ассилин, не обратив внимания на иронию в моём голосе. — Но мы, эльфы, хотим спасти всё живое. Потому мне поручили проследить за тем, чтобы ты добралась до Великого Мирового Древа и вернула ему способность цвести.

— А теперь ответь мне, — тихо сказала я, но в голосе моём слышалась некоторая угроза, — с какой стати я должна спасать мир, если вы сами истребили лесных духов, которые оказались мне роднёй?

— Не мы, а люди, — эльф недобро сузил глаза, — да я тебя и не спрашивал. Всего лишь объяснил, что к чему. Сегодня даю тебе время свыкнуться с обстоятельствами, а завтра с утра отправимся в Царственный Лес.

Ассилин поднялся из-за стола и, уже собираясь уходить, равнодушно бросил через плечо:

— Да, и не пытайся сбежать. Я найду тебя где угодно.

Как только эльф покинул харчевню, мои друзья сразу перестали изображать немоту.

— Ты, оказывается, из нашего мира! — воскликнула Дария.

— Ну ты и попала, — заметил Гэбрил, передёргивая плечами.

— На тебя такая миссия возложена! — изумлялась Дария.

— А вы оба молчали, что мир погибает, — холодно сказала я.

— А ты только что хотела отказаться его спасать, — обвинил меня Гэбрил.

— Я не отказывалась! — возмутилась я. — А вы истребили всех лесных духов, как зверьё какое-то, и теперь все надежды возложили на меня.

— Не мы, — резко поправил Гэбрил. — Сама слышала, что их нет уже двадцать лет. Мне было всего два года, когда лесных духов не стало.

— Нас всегда учили, что лесные духи опасны, — тихо, словно оправдываясь, сказала Дария.

— Довольно, — я поднялась из-за стола и, не оглядываясь назад, быстрым шагом покинула харчевню.


Я не замечала, куда иду, полностью погрузившись в свои невесёлые мысли. Натыкалась на прохожих, двигалась вместе с толпой и отдельно от неё, бездумно сворачивала в узенькие улочки, но не останавливалась.

Всё так резко обернулось совершено неожиданным образом. Только я хотела вернуться домой, на Землю, как вдруг оказалось, что мой мир именно здесь. И я… не совсем человек, а всё человечество беспощадно истребило лесных духов. На глаза навернулись слёзы. Я никогда не узнаю, каким был мой отец. Ведь он совсем и не человек даже… Перед мысленным взором возник образ уверенного в себе мужчины, сильного, надёжного, с добрым взглядом и ласковой улыбкой. Таким я всегда представляла своего отца. Образ исчез, и я почувствовала себя необыкновенно растерянной и одинокой.

Теперь понятно, почему за мной охотились. Им нужна я, и вовсе не для жертвы. Убить, чтобы не оставить миру надежды на спасение. Как бы больно ни было, я не могу злиться на всех людей в целом за то, что они натворили. Забавно, а мне жизнь на Земле казалась жестокой…

Мои раздумья прервали очень невежливо. Какой-то мужик разбойной наружности приставил к моему горлу лезвие ножа. Я вдруг обнаружила, что нахожусь в совершенно безлюдном переулке.

— Гони деньги, — грубо сказал мужчина.

— Весьма неудобное положение для осуществления твоих требований, — недовольно заметила я. Он настолько меня разозлил, что страха не было и в помине.

— Только не делай глупостей, — предупредил грабитель, убирая кинжал от моего горла.

— Да-да, обязательно.

Я слегка наклонила голову, делая вид, что ищу кошелёк. Быстрым движением, — спасибо Дарии — выхватила из-за пояса кинжал и резко выставила перед собой. Мужчина ошалело отпрянул.

— Лучше свали подобру-поздорову, — прошипела я.

Незадачливый грабитель попытался пырнуть меня в живот своим ножиком, но я успела увернуться, да к тому же, по пути исхитрилась ударить его по руке так, что он выронил нож.

— Убирайся, — повторила я, переводя многообещающий взгляд со своего кинжала на горло нападавшего.

Тот, разом оценив ситуацию и решив не рисковать, поспешно ретировался.

— Надо же, растворился, аки вампир, — пробормотала я, пряча кинжал.

Где-то за углом шелохнулась странная тень, промелькнув совершенно беззвучно.


Я вернулась в наш номер ещё задолго до наступления вечера и была встречена двумя парами встревоженных глаз.

— Как ты? — спросила Дария; вскакивая с дивана, она бросилась ко мне.

Что-то мелькнуло в глазах Гэбрила, он фыркнул и перестал обращать на меня внимание.

— Всё хорошо, — улыбнулась я. — Думаю, у меня нет иного выхода, как отправиться к этому Древу в Царственный Лес. До него далеко?

— Далеко, — присвистнула Дария.

— Так и думала, — кивнула я. — Гэбрил, ты не мог бы мне помочь? Я хочу до завтра успеть побывать на Земле.

— Мог бы, — сказал он, поднимаясь с дивана. — А зачем?

— Понимаешь… там осталась одна вещь — единственное, что мне досталось от мамы. Хотела взять с собой.

— Пойдём, — кивнул Гэбрил, выходя из комнаты.

— Дария…

— Я подожду вас здесь, — с готовностью отозвалась девушка.

На площади было много народу, и я чувствовала себя немного неуютно. Ещё бы! Столько наблюдателей. А они именно наблюдали, внимательно так, заинтересованно, когда Гэбрил обходил по кругу деревце, которое находилось в центре, и что-то нашёптывал. Краем глаза я заметила движение — что-то метнулось к дереву и скрылось среди пожухлых листьев. Должно быть, птица.

— Да, это именно здесь, — наконец выговорил Гэбрил.

— Отлично, начинай, — сказала я.

— Ты так просто об этом говоришь, — нахмурился он.

— Ладно, я буду говорить очень сложно, только извольте поторопиться.

— У меня может не хватить сил.

— Возьми мои, если ты такой слабенький.

Гэбрил задумался и вдруг довольно улыбнулся:

— Точно, ты же можешь использовать источник сил лесных духов!

— Это который? — не поняла я.

— Всё живое на земле.

— Ты так доходчиво объяснил! — наигранно восхитилась я.

— Нормально объяснил. Давай свою руку.

Гэбрил долго произносил заклинание, отчего я даже начала засыпать. Сначала ничего особенного не происходило, но потом всё окружающее подёрнулось дымкой и начало расплываться. По-прежнему хорошо я видела только Гэбрила да унылое деревце. Неожиданно Гэбрил резко сжал мою руку, словно почувствовал боль. Я даже с опаской покосилась на него, чтобы проверить, не бьётся ли он в конвульсиях. Воздух сгустился, какие-то силы давили на нас со всех сторон, пытаясь прижать к земле. Наверное, это сработало заклинание, которое блокирует переходы между мирами. В следующий миг я почувствовала, как все силы разом покинули меня, устремившись по руке в Гэбрила. Стало трудно дышать, сильное головокружение чуть не заставило меня потерять равновесие. Я мысленно за что-то хваталась, чтобы не упасть, и вдруг новая энергия полилась отовсюду в моё обессилевшее тело. Кажется, я поняла, о чём говорил Гэбрил…

С чистого неба, на котором не было ни облачка, к нам устремилась фиолетовая молния, я почувствовала удар электрическим разрядом, и… словно провалилась в пустоту… Мы куда-то летели в кромешной темноте, затем я почувствовала толчок, и очнулась уже лёжа прямо на полу своей гостиной. Рядом Гэбрил приходил в себя.

— Где мы? — спросил он, поднимаясь на ноги.

— Какой ты меткий, прямо ко мне в квартиру закинул! — я с трудом встала.

— Отлично, тогда забирай, чего хотела, и пойдём отсюда…

— Слушай, а почему мы оказались именно у меня дома? Земля-то большая…

— Хм… — парень задумался, — скорее всего, именно сюда был направлен предыдущий переход. Они ж тебя искали, вот и вычислили примерное местонахождение. Правда, не представляю, каких затрат подобное могло стоить.

Пока я рылась в ящиках комода, Гэбрил с интересом обходил мою квартиру, выглядывал из окна и вообще выглядел очень любознательным. Раздался звон, я резко обернулась и увидела виноватое лицо Гэбрила:

— Прости, — он поднял с пола упавший сувенир, привезённый мною из отпуска, и поставил обратно на полку.

Я лишь покачала головой и продолжила перебирать вещи в старом комоде.

— Нашла! — обрадовано воскликнула я, держа в руках тонкую металлическую цепочку с простеньким медальончиком. Он был почти правильной круглой формы с красивыми узорами по краям и восьмиконечной звездой в центре. Я никогда его не открывала, да и не могла. Наверное, заржавел от старости…

— Ага, молодец, — равнодушно откликнулся типичный житель Средневековья.

Я повесила медальон себе на шею и удивлённо перевела взгляд на Гэбрила. Тот стоял напротив телевизора и с интересом оглядывал его со всех сторон.

— Знаешь, тебе жизни не хватит, чтобы рассмотреть все необычные вещи Земли, — заметила я.

Гэбрил вздохнул и отвёл взгляд от телевизора.

— Странная штука, — сказал он. — Тумбочка какая-то, но из неизвестного мне материала.

— Тумбочка? — я рассмеялась. — Гениально. Обратно-то переносить нас будешь?

— Буду, — кивнул он. На несколько мгновений взгляд Гэбрила стал отстранённым, как вдруг он удивлённо воскликнул. — Я вообще не чувствую магии!

— Как это? — не поняла я. Надо же, всего несколько дней провела в другом мире, а уже привыкла к наличию магии.

— У меня нет больше сил, — пояснил Гэбрил.

— А-а-а… как же мы вернёмся?

— Не знаю, — пожал он плечами и опустился на диван, словно был у себя дома.

— Вот так раз… — пробормотала я, едва не падая с ног от внезапного осознания. В глазах резко потемнело. Даже облокотилась о стену, чтобы удержаться.

Как я не подумала, что если за все свои двадцать лет не встретила ни одного колдуна, кроме глупых шарлатанов, то, значит, магии на самом деле может не быть в целом мире. И дело здесь даже не в способностях. Вон, Гэбрил, студент Академии, но потерял все свои силы, оказавшись здесь. Мы смогли попасть сюда, но как вернуться обратно? А главное, как мои похитители умудрились утащить меня из этого мира без магии?

— Кофе? — неожиданно предложила я. А что, не сидеть же без дела…

— Чего? — не понял Гэбрил.

— Напиток такой, пойдём на кухню.

Гэбрил удручённо сидел за кухонным столиком, а я поставила кипятиться чайник.

— Удивительно, огонь горит прямо на этих странных плитах…

— Это конфорки, — улыбнулась я.

— Всё равно, мир без магии — глупость.

Я и не спорила. Сама бы теперь магию ни на что другое не променяла, пусть даже на прогресс цивилизации.

— Как ты здесь жила столько времени? — вдруг спросил Гэбрил.

— Нормально, — я пожала плечами, — я ведь не знала, что есть другой мир…

Медленно налила в две чашки кипятка, приготовила кофе и одну подала Гэбрилу. Вторую собиралась опустошить сама. Чем ещё-то заниматься?

— Теперь ты уже не хочешь здесь оставаться? Скажи, тебе ведь понравился твой родной мир? — спросил Гэбрил, внимательно вглядываясь в тёмную жидкость в своей чашке.

— Да, понравился, я хочу туда, — теперь в этом было легко признаться, когда вернуться не представлялось возможным. Я с наслаждением выпила свою порцию кофе. — Ты пей, это вкусно.

Гэбрил поднёс чашку к лицу, понюхал, брезгливо поморщился и рискнул отпить. Некоторое время вслушивался в свои ощущения, а потом, проглотив, вынес вердикт:

— Гадость.

— Это ты просто ничего не понимаешь, — обиделась я. Уж чего-чего, а кофе готовить я умею. — Добавила бы молока, но оно скисло, пока я в другом мире шаталась.

Я подошла к окну, выглянула на улицу. Машины с шумом проносились по мокрой дороге, разметая в разные стороны мелкие грязные брызги. Пасмурное небо, затянутое тучами, начинало медленно темнеть. Ветви дерева, росшего слишком близко к дому, иногда покачивались на ветру и задевали стекло, оставляя на нём влажные следы. В такие моменты раздавался тихий скрежет, пробиравший до костей. Возникали неприятные ассоциации, мне казалось, будто какой-то зверь, промокший и голодный, жалобно скребётся в окно. Я прислонилась к холодному стеклу и устало прикрыла глаза.

— О чём думаешь? — тихо спросил Гэбрил прямо над моим ухом. Надо же, а я опять не заметила, как он подошёл.

— О том, что я только смирилась с мыслью остаться в новоприобретённом мире, а теперь, — я горько усмехнулась, — всё, как обычно, сложилось наперекосяк.

— Должен быть какой-то выход из этой ситуации.

Неожиданно раздался громкий треск, словно небеса разрывались на части. Молнию я не увидела, но поняла, что кто-то перешёл в этот мир! Именно так перенесло и нас — разряд электричества, сорвавшийся с неба. Странные звуки доносились из гостиной, и я бросилась туда.

— Держите её!

Я ввалилась в комнату и с ужасом обнаружила десятерых человек, которые, казалось бы, заполонили собой всё пространство. Они ринулись на меня всей толпой, и лишь это спасло меня — в их рядах началась толкотня и неразбериха. Гэбрил дёрнул меня за руку, и мы бросились к входной двери. Я не стала искать ключи, чтобы закрыть квартиру на замок, сейчас было главным выбраться отсюда.

Пока бежали по лестнице, я споткнулась и чуть не убилась прямо на ступенях, однако удача ещё не полностью покинула меня. Может быть, она приберегла для меня смерть пострашнее. Позади раздавались грозные крики и топот ног, что лишь подгоняло вперёд. На улице уже сгустились сумерки, наш двор был пустынным, разом куда-то подевались все прохожие. Вслед за нами на улицу высыпали и наши преследователи. С уверенными улыбками они обнажили мечи и медленно двинулись в нашу сторону.

— Убейте её прямо сейчас, — ещё один человек вышел из подъезда. Я узнала его, это был тот самый маг, который собирался проводить надо мной смертельный обряд ещё в замке, где я была пленницей. Лёгкая дрожь пробежалась по телу.

Мы пятились назад, обнажая и своё оружие. Правда, без магии успешно противостоять десятерым опытным воинам у нас шансов не было. Хорошо, что, против обыкновения, сегодня двор пуст. Должно быть, погода отбила желание подростков, да и взрослых людей пьянствовать на мокрых скамейках. Зато, простые люди не пострадают.

— Ну что ж, милая, покажи им, чему тебя научила Дария, — сказал Гэбрил с безнадёжной усмешкой, а в следующий миг его меч взметнулся, отражая первую атаку врага.

На меня тоже напали и даже, как мне показалось, с нескольких сторон. Одним движением мне удалось отразить сразу два удара, но это было лишь случайным везением. Нас профессионально сжимали в кольцо, и вскоре мы с Гэбрилом встали спина к спине. Правда, я была для него довольно слабым прикрытием. Всё смешалось, удары сыпались со всех сторон, до поры до времени я ещё умудрялась их отбивать, но постепенно мои движения становились всё более вымученными и неловкими. До сих пор спасало одно — противники не могли навалиться на нас всем скопом и существенно мешали друг другу. Мой меч запоздал всего на доли секунды, и острая боль полоснула мой бок, я почувствовала, как что-то горячее хлынуло из раны. Одежда намокла и прилипла к телу. Разозлившись на саму себя, я сделала резкий выпад в сторону, и лезвие моего меча полоснуло плечо одного из противников. Тот дёрнулся от боли и сбил своего товарища с ног, но в этот момент ещё двое с разных сторон бросились на меня. Стиснув зубы, я приготовилась хорошенько ударить хоть одного из них, главное успеть…

Неясная тень молнией метнулась в нашу сторону, ворвалась в кольцо воинов и ураганом разметала сразу нескольких. Это был человек в длинном чёрном плаще, развевавшемся на ветру во время его удивительно быстрых и ловких движений. Казалось, он находился сразу в нескольких местах, и ничто не могло остаться для него незамеченным. Я даже сообразить не успела, как всё закончилось. Десять воинов лежали на земле в неестественных позах со сломанными руками, ногами и шеями.

Тяжело дыша, я мысленно отметила, что Гэбрил в порядке. Ранен, истекает кровью, едва держится на ногах, но всё-таки жив. На странном человеке в чёрном плаще, казалось бы, не было даже царапины.

— Думаете, эта горстка бестолковых людей всё, на что мы способны? — рассмеялся маг, наблюдавший за сражением со стороны.

— Да у тебя шизофрения, — заметила я. — Или ты всегда о себе говоришь во множественном числе?

— Глупая девчонка. Мы — это я и мой могущественный господин.

— Здесь нет магии, сдавайся, — проговорил Гэбрил, направляя меч в сторону мага.

Спасший нас незнакомец стоял неподвижно и внимательно следил за каждым движением оставшегося противника. Маг рассмеялся:

— Дураки! Здесь невозможно воспользоваться собственной магией, но есть амулеты-накопители!

Он воздел руки к небу, и между ладоней скользнула серебристая змейка. Постепенно утолщаясь, она превратилась в шар, который маг бросил в мою сторону. Незнакомец толкнул меня, и я упала на землю, однако это и спасло мне жизнь. В следующий миг небо расчертили сразу несколько молний, и рядом с магом стали появляться люди, с ног до головы увешанные магическими амулетами. Пошатываясь, я поднялась на ноги. "Всё теперь бесполезно, — мелькнула неясная мысль, — их слишком много".

— Эдера, воспользуйся своим амулетом, — тихо сказал незнакомец. Я вздрогнула от его твёрдого как камень и холодного как лёд голоса.

— Каким?.. — мой собственный голос дрогнул.

— Вот этим, — он резко повернулся ко мне и указал на медальон, висевший у меня на шее.

Его лицо скрывал капюшон, но я смогла разглядеть, как полыхнули огнём его глаза. От страха мои ноги подкосились, а руки задрожали. В следующий миг сразу несколько магов бросили в нас атакующие заклинания, незнакомец метнулся вперёд, заслоняя нас собой, и вспышки магии потухли на полпути к нему.

— Но что мне делать? — беспомощно спросила я.

— Дай мне руку, — быстро сказал Гэбрил и, не дожидаясь моей реакции, начал произносить заклинание.

Одну руку я подала Гэбрилу, второй держалась за амулет. Обострив все свои чувства до предела, я ощутила яростные всплески магии, метавшиеся в медальоне. Они так и норовили вырваться наружу и при соприкосновении с моей рукой, наконец, выплеснулись с неимоверной силой. Волна магии прокатилась по моему телу, вмиг ослабевшему, и устремилась к Гэбрилу. Ряды магов спутались, там что-то кричали, кто от боли, кто от ярости, некоторые люди падали на землю, убитые незнакомцем. Он метался по сторонам с такой скоростью, что уследить за ним было невозможно, а потом всё подёрнулось уже знакомой пеленой, — заклинание набирало силу.

За мгновение до того, как всё исчезло, незнакомец рванул в нашу сторону, нечеловеческим прыжком преодолевая расстояние, и уже знакомая молния ударила в нас троих. Я чувствовала, что падаю в бесконечной пустоте, последовавший за этим удар о каменную мостовую на мгновение вышиб весь воздух из груди. На ногах устоял один лишь человек в чёрном плаще.

— Они сейчас будут здесь, — проговорил незнакомец, рывком поднимая меня на ноги.

Голова кружилась, и всё перед глазами расплывалось. Мне хотелось только одного — снова упасть на каменную мостовую Карнира и больше никогда не шевелиться. Однако моим мечтам не суждено было сбыться. Злобно шипя, к нам бросился разъярённый Ассилин, а за ним едва поспевала Дария.

— Как вы додумались сунуться в другой мир?! — рычал он. — Все переходы сейчас специально отслеживались, чтобы поймать вас!

Значит, мы попались в умело расставленную ловушку. Точнее, не мы. Это я во всём виновата, подвела всех из-за своей сентиментальности.

— А ты кто?.. — удивлённо осёкся эльф, глядя на незнакомца. Это прозвучало довольно смешно в данной ситуации.

Вспышка молнии заставила нас резко отскочить от несчастного деревца, возле которого истончалось межмировое пространство. Один за другим начали появляться маги, их было около шести-семи. Первым в бой бросился незнакомец, не дав опомниться магам. На лету он выхватил меч, которым, надо заметить, не пользовался на Земле в борьбе с обычными воинами, и сразу отрубил голову одного из магов. Меня чуть не вывернуло наизнанку от такого зрелища. Тем временем остальные маги, Ассилин и Гэбрил уже плели заклинания. Дария выхватила из ножен меч, немного продвинувшись вперёд, хотя в подобном бою была так же бесполезна, как и я. Впрочем, я кое-что ещё могла сделать.

Мысленно потянувшись к окружающей энергии, я впитала часть в себя и выпустила, вкладывая в простенькое заклинание магической стрелы. Со всех сторон сыпались яркие вспышки, врезались друг в друга, рассыпались горячими искрами, а моя стрела истлела ещё на полпути к противникам. В следующий миг перед глазами всё потемнело, и я потеряла сознание.


…Полумрак зала навевает ощущение таинственности и волшебства. Сотни маленьких золотистых огоньков мелькают в воздухе и на мгновение зависают под высоким потолком. Прекрасная, чарующая музыка льётся отовсюду. Блеск ярких нарядов, силуэты пар кружатся по залу, словно взлетая над мраморными плитами на доли секунд. Я с восторгом наблюдаю за ними и уже сама готова влиться в этот завораживающий круговорот.

— Леди, позвольте пригласить Вас…

Я смотрю в глаза мужчины, неожиданно оказавшегося рядом, и не могу отвести взгляда от огненных лепестков в его глазах. Всё, что было вокруг, куда-то исчезает, и для меня перестают существовать люди, что кружатся в прекрасном танце. Только эти искрящиеся глаза. Я понимаю, что околдована, но не в силах бороться.

Прекрасный незнакомец, обхватив за талию, медленно наклоняется к моей шее, обнажая длинные белые клыки. Я прикрываю глаза, чтобы больше не видеть этого, и чувствую, как что-то острое пронзает мою кожу насквозь. Мне не больно, только блаженная слабость растекается по телу. Он вытягивает из меня кровь, и я чувствую, как сердце бьётся всё более надрывно, а мертвенное дыхание холода уже подбирается ко мне. Больше не держат собственные ноги, зато его сильные руки не дают мне упасть…


Я вздрогнула и оттого проснулась. Сердце бешено колотилось в груди, некоторое время я пыталась успокоить участившееся дыхание. Страшный сон до сих пор отчётливо всплывал пред мысленным взором. Медленно приходило осознание того, что это всего лишь сон, и бояться больше нечего. Так же медленно вспоминались недавние события. Я резко вскочила с одеяла, а в боку раздалась глухая боль.

— Только тихо, — ко мне подошёл Гэбрил и усадил обратно на одеяло.

Вокруг было темно, лишь слабо шевелились ленивые языки пламени на остатках хвороста. Шелест листьев пронёсся над головой вместе с порывом ветра. Рядом спали Дария и Ассилин. Гэбрил, видимо, остался сторожить.

— Что произошло? — прошептала я.

— Ты потеряла сознание, и нам одним пришлось отдуваться, — тихо ответил Гэбрил.

— А подробнее? — мне стало стыдно за свою слабость. Подумаешь, немного ранили! Из-за меня влипли в эту ситуацию, а я ещё и отлежалась в обмороке, когда все сражались. — Как отбились? Никто не пострадал? Кто тот незнакомец, который помог нам?

— Бой был коротким. Мы быстро разделались с первой партией магов и сбежали. Ассилин сказал, что за ними последовало бы ещё больше, потому нельзя было задерживаться на месте. Тот незнакомец очень помог нам, но сразу после боя исчез. Мы даже не поняли, в каком направлении. Все свои раны и твои, кстати, тоже, залечили. Сейчас мы в лесу, довольно далеко от Карнира. Ты провалялась без сознания целый день.

Я опустила голову и закрыла лицо руками. На глаза наворачивались слёзы. Какая же я глупая! Подвергала их всех такой опасности… и от погони мы наверняка ушли ещё не достаточно далеко.

— Впрочем, ты сделала кое-что очень важное, — продолжал Гэбрил. — Твой медальон… это дальин.

— Что это значит? — сквозь слёзы спросила я.

— В буквальном переводе с древнего языка это означает "дар создателя". Тот самый амулет, который дарует власть над жизнью и смертью.

Рывком опустила руки и посмотрела на Гэбрила.

— Что?! — воскликнула я, а затем, опомнившись, уже тихо спросила. — Значит, теперь будут охотиться и за этим амулетом?

— Да, — голос его был серьёзен и строг.

— Заберите его… Если меня поймают, то хоть дальин им не достанется.

— Послушай меня, — вдруг резко сказал Гэбрил, отчего я вздрогнула. — Не смей так говорить. Пойдём, немного прогуляемся.

Мы углубились в лес, оставив лагерь позади. Отошли довольно далеко, даже свет костра лишь угадывался среди угрюмых деревьев. Я замёрзла и, поёжившись, обхватила плечи руками, но продолжала идти за Гэбрилом. Наконец, он остановился и сказал:

— Ты своим возгласом наверняка всех перебудила. Я не хотел, чтобы Ассилин услышал… — он наклонился к моему уху и уже еле слышным шёпотом продолжил, — за твоим амулетом теперь будут охотиться многие. Даже Ассилин. Конечно, эльфы не хотят, чтобы весь мир погиб, поэтому он проследит за тем, чтобы ты выжила. По крайней мере, до тех пор, пока не оживишь деревце. Но уж амулетом он постарается завладеть, поэтому держи его у себя и никому не давай. Ты меня поняла?

— Да, — я кивнула, стараясь выглядеть уверенной и решительной. Только, чувствую, у меня это не очень получилось.

— Тогда пойдём обратно.

Оставшуюся часть ночи я спала плохо, больше размышляла. Теперь каждый мой поступок должен быть обдуманным, нельзя поддаваться глупым мимолётным порывам и желаниям. Я должна выжить уже не ради себя, а ради целого мира. Жизнь уже не принадлежит лично мне… И если амулет настолько могущественный, то не должен попасть в плохие руки, иначе последствия могут оказаться слишком непредсказуемыми, даже ужасными. Я не просила эту ответственность, но, несмотря на это, теперь должна нести её…


Глава 6

<p>Глава 6</p>

Вот уже несколько дней мы ехали по широкой дороге, окружённой лесом. Судя по всему, от погони оторвались достаточно далеко, по крайней мере, никто нас не тревожил своими нападениями. Возможно, дело было в другом, и погоня шла по пятам, но почему-то не решалась атаковать. Впрочем, думать о том, что против нас замышляется какой-нибудь коварный и смертельно опасный план, совершенно не хотелось. Я предпочитала надеяться на лучшее.

Мои тренировки с каждым днём становились более ожесточёнными и, как ни странно, успешными. Я занималась с неутомимым энтузиазмом и старалась не обращать внимания на усталость и боль. С некоторых пор Ассилин тоже стал обучать меня, раскрывая некоторые секреты эльфийского волшебства. Наверное, очень уж опасался, что меня убьют при следующем нападении, раз такими заклинаниями делился, что не доступны обычным людям!

Вдоволь намахавшись мечом, изучив ещё парочку опасных заклинаний (причём, как для противника, так и для использующего их), я устало опустилась на траву. Ассилин отправился на охоту, не желая слишком часто питаться кашами и другими долгохранящимися продуктами.

— У тебя очень хорошо получается, — ободряюще улыбнулась Дария и опустилась рядом со мной.

— Да уж, — проговорила я, выравнивая дыхание, — зато сколько сил на это уходит. Впрочем, мне нравится учиться.

Я не могла расслышать, как подкрался Гэбрил, но ясно почувствовала небольшой сгусток магической энергии, вложенный в какое-то заклинание. Резко обернувшись, я вскочила на ноги и увидела, как в меня летит небольшой шарик воды, размерами около десяти сантиметров в диаметре. Ну кто, спрашивается, вчера тянул эльфа за язык, зачем он сказал, что я должна быть начеку всё время?! И кто просил Гэбрила так буквально воспринимать его слова?! Я повела перед лицом рукой и произнесла заклинание, которое создало уплотнение воздуха на пути у водяной сферы. Та с размаху врезалась в магическую стену и разлетелась сотнями маленьких капелек.

— Молодец, — хмыкнул Гэбрил.

— Спасибо, — я весело улыбнулась, а затем быстро произнесла заклинание, которому не так давно меня обучил эльф.

Прорывая землю, на поверхность вырвался длинный зелёный росток, он обвился вокруг ног Гэбрила и пополз выше. Парень удивлённо посмотрел на агрессивное растение, попытался сделать шаг, надеясь разорвать длинную мясистую плеть, но не тут-то было. Не удержав равновесие, Гэбрил повалился наземь и, уже не задумываясь над заклинаниями, выхватил коротенький кинжал. Однако растение оказалось достаточно плотным, чтобы некоторое время противостоять лезвию и довольно быстро росло, чтобы добраться уже до пояса Гэбрила. Я злорадно ухмылялась, наблюдая эту забавную картину, так радовавшую глаз.

— Вот наглая девка! — разозлился Гэбрил и бросил в меня атакующее заклинание.

Слабая огненная нить сбила меня с ног, больно обжигая кожу. Если б огонь не был ослабленным, то вряд ли мне бы удалось отделаться лёгким ожогом. Падая, вовремя выставила руки перед собой, спасая лицо от удара о землю. Когда поднималась на ноги, заметила, что растение уже оплетает руки Гэбрила, и тот извивается, как червяк. Глядя на это прискорбное зрелище, я сжалилась и развеяла действие заклинания. Растение обмякло, и Гэбрил без труда освободился, однако я, судя по его злому виду, немного перестаралась.

— А теперь попробуем без магии, — прошипел он, обнажая меч и медленно двигаясь в мою сторону.

— Я… немного не рассчитала, — пролепетала я, пятясь назад.

— Понравилась эльфийская магия, да? — ласково спросил Гэбрил, но глаза его при этом недобро блестели.

Опасливо глядя на Гэбрила, я вынула из ножен меч. Всё-таки он меня сейчас убьёт.

— Вообще-то она нужна нам живая, — заметил Ассилин, только что вернувшись с охоты. В руках он держал две безжизненные кроличьи тушки. Дария спешно сгребала хворост в одну кучу, чтобы развести костёр.

— Я её только покалечу, — пообещал Гэбрил, подходя ко мне на опасно близкое расстояние.

Я готовилась защищаться до последнего и боролась с постыдной мыслью броситься в бегство. Резкий выпад мечом не застал меня врасплох, и я успешно парировала удар. Лезвие Гэбрила скользнуло вниз, я никак не успевала повернуть свой меч, чтобы отразить удар, поэтому резко отпрыгнула в строну. Гэбрил, быстро среагировав на мой манёвр, направил меч вдогонку, и тот бы определённо задел меня, но в этот момент я споткнулась о корягу и грохнулась на землю.

Наблюдая моё распластанное и беспомощное тело, Гэбрил хмыкнул, убрал меч в ножны и направился к костру, от которого вкусно пахло жареным мясом.

— Нас преследуют, — сообщил эльф во время обеда. — Кто-то идёт за нами от самого Карнира.

— Маги? — предположила Дария.

— Он один, маги держатся от нас на расстоянии, а этот подобрался очень близко, — возразил Ассилин. — Я не могу его выследить.

— Эльф не может кого-то выследить? — с долей иронии удивился Гэбрил.

— Именно. Вы хоть понимаете, что это значит?

— Опасный противник? — предположила я, опережая остальных.

— Да, — кивнул Ассилин, — и это не человек.

— Ещё один эльф? — спросила я.

— Возможно, но я точно не знаю. Будьте осторожны, — он выразительно посмотрел на нас, добавив, — и не покалечьте друг друга.

После обеда мы продолжили путь и вскоре выехали к небольшой деревушке. Ещё издалека я разглядела долину с многочисленными чёрными домиками, которые испуганно жались друг к другу.

— Что-то здесь не так, — сказал эльф, с подозрением смотря вдаль.

Когда мы подъехали ближе, воздух наполнил неприятный запах гари. Первые домики оказались обгорелыми, а навстречу нам вышло несколько человек с крестьянскими вилами в руках.

— Кто такие? — грубо спросил один из них, судя по всему, главный.

— Мы всего лишь путешественники, направляемся на запад Антории, — спокойно ответил эльф, но по его тону было ясно, что нам лучше не прекословить.

— Да ладно, это же не демоны, сразу видно, — махнул рукой один мужик по левую сторону от главного, — пропустим их?

— Демоны? — удивилась Дария.

— Пропустим, — кивнул тот, опуская оружие.

Нас разместили на ночлег в пустующем доме, запах гари здесь казался совсем невыносимым.

— Недавно на деревню напали демоны, — пояснил сосед погибшего владельца дома, притащив нам немного соломы вместо матрасов. — Часть домов они сожгли, часть просто погромили. Тех, кто пытался с ними сражаться, жестоко растерзали. Остальные убежали в лес, где и переждали нашествие.

— В Антории уже безнаказанно бесчинствуют демоны? — хмуро спросил Гэбрил.

— Обычно они нападали только на приграничные земли, на юго-западе, недалеко от своих пещер. А сейчас… они куда-то шли.

— Разве такое возможно?

— Они направляются на северо-запад, — не желая больше разговаривать, мужик ушёл, оставив нас в гордом одиночестве.

— А ведь нападения демонов — ещё один признак умирающего мира, — тихо пробормотала Дария. Мне стало совсем неуютно.

Темнота быстро опускалась на землю, и даже ночная прохлада не смогла ослабить мерзкий запах гари. Первым не выдержал Гэбрил, который, кстати говоря, больше со мной не разговаривал, и отправился спать на улицу. Эльф недовольно повозился на соломе, затем прошептал какое-то заклинание и уснул довольный. Мог бы и с нами поделиться своим магическим секретом! Вскоре уснула и Дария, а я не могла. Некоторое время ворочалась, стараясь улечься удобнее, но дело было вовсе не в удобстве. Запах гари, мрачный вид обгоревшего дома, — всё это не желало способствовать здоровому сну. Не выдержав, я взяла сумку со своими вещами и вышла на улицу.

Поскольку мерзкий запах наполнил всю деревушку, я вышла за околицу. К тому же, не хотелось оставаться в этом жутковатом месте, пропитанном болью и страхом. Небо затянули облака, и чтобы не спотыкаться на каждом шагу, я создала небольшой шарик, светящийся золотистым светом. Подчиняясь моей воле, он скользил над землёй и слегка освещал мне дорогу.

— Тоже не вытерпела запах? — лениво поинтересовался Гэбрил.

Я вздрогнула, только сейчас заметив, что он расположился на ночлег недалеко от облюбованного мной места под двумя высокими пушистыми деревьями.

— Да, — кивнула я, устраиваясь рядом с ним, — и ещё эта мрачная атмосфера как-то давит…

Гэбрил бросил на меня равнодушный взгляд, после чего сделал вид, будто меня здесь и вовсе нет.

— Обижаешься? — спросила я.

— Да, — он даже не посмотрел в мою сторону.

Подумаешь, неудачно пошутила. Ну использовала неизвестное для него заклинание, так ему ж лучше! Настоящий противник не будет думать, с чем он умеет бороться, а с чем — нет.

— Ты же мне отомстил, — напомнила я.

— Думаешь, отомстил? — невесело усмехнулся Гэбрил. — После того, как ты применила на меня ТАКОЕ заклинание?

— Между прочим, с заклинанием не так трудно бороться. Ты столько времени тренировал меня, и вот, когда я наконец могу чем-то ответить, ты обижаешься? Как так можно?

— А ты не понимаешь? Это эльфийская магия! — разозлился Гэбрил.

— Считай, что я подготовила тебя к возможному нападению эльфов.

— Хорошо, считаю, — холодно согласился он.

— Ну… — я замялась, — а чем это отличается от того, как ты издевался надо мной, пока учил магии?

— Наверное, тем, что я давал тебе необходимую информацию для защиты от моих заклинаний?

— Ты мог спокойно рассеять моё заклинание. Например, иссушить растения или оборвать их подпитку. Да много способов, о которых ты мог догадаться!

Гэбрил молчал. Что же он ведёт себя, как ребёнок?!

— Может, я просто ущемила твоё самолюбие? — предположила я, начиная злиться.

— Может, — равнодушно кивнул Гэбрил.

— Тогда прости меня.

— С чего я должен тебя прощать?

— С того, что я не хотела тебя обидеть и попросила прощение?

— Маловато, — он покачал головой, по-хозяйски откидываясь на дерево, как на спинку дивана.

— Что мне ещё сделать, чтобы ты перестал обижаться? — со вздохом спросила я.

— Даже не знаю, — сказал он с ехидной улыбкой, не предвещавшей ничего хорошего. Немного подумав, наконец нагло предположил. — Поцеловать меня?

— А не много ли ты хочешь?! — возмутилась я, ошалев от такой наглости.

— Ну не хочешь, как хочешь, — проговорил Гэбрил, поправляя своё одеяло, словно собирался уже ложиться спать.

— Ладно, я согласна, — сказала я, — если я тебя поцелую, то ты перестанешь обижаться. Договорились?

— Хм… — он задумался, ища в моих словах какой-то подвох, — договорились.

— Вот и отлично, — улыбнулась я, нагло усевшись на его одеяле, и быстро чмокнула в щёку.

— Хитрая девка, — Гэбрил недовольно поморщился.

— Ну что, прощаешь меня? — ехидно поинтересовалась я.

— Нет, — он резко притянул меня к себе, мягко целуя в губы.

Не ожидав подобного поворота событий, я ненадолго растерялась, но, опомнившись, с силой оттолкнула его.

— Ты… ты что себе позволяешь? — прошипела я.

— Зато теперь прощаю тебя, — Гэбрил довольно ухмыльнулся и блаженно растянулся на одеяле.

Я вскочила на ноги, пылая праведным гневом, и возмущённо сказала:

— Я не позволю так со мной обращаться!

— Ага, молодец, — пробормотал он, закутываясь в одеяло и отворачиваясь от меня в противоположную сторону.

Мне хотелось наброситься на него и придушить собственными руками. Горячая волна ярости поднималась во мне, я сжала кулаки и стиснула зубы, зашипев как змея. Посчитала мысленно до десяти, стараясь успокоиться. Когда мысли немного прояснились, тихо шепнула простенькое заклинание и с удовольствием воззрилась на иллюзорное пламя, охватившее "постель" Гэбрила. Иллюзия, надо заметить, вышла довольно правдоподобной. Кроме вида искрящихся языков пламени, человек получает полный спектр физических ощущений: огонь обдавал жаром, и даже могло показаться, что причинял боль. Впрочем, боль заклинанием не вызывалась, это уже проделки подсознания. Вскрикнув, Гэбрил вскочил на ноги и попытался затоптать пламя. Я довольно усмехнулась и, захватив свою сумку, направилась прочь, подальше от сыпавшего проклятиями Гэбрила.

Немного углубившись в лес, но не упуская деревушку из виду, я устроилась на ночлег. На всякий случай, произнесла охранное заклинание, которое должно было предупредить меня о чьём-нибудь приближении. Конечно, комары и мелкое зверьё не считались. Однако поспать этой ночью мне было не суждено.

Заклинание даже не среагировало, когда ко мне метнулась человеческая тень. Я бы закричала от неожиданности, но холодная рука закрыла мне рот.

— Я не причиню тебе вреда, — тихо прошелестел знакомый голос.

Да, я его никогда не спутаю! Это был тот самый человек, который спас нас на Земле и помог победить целую ораву магов. Внутри всё похолодело от страха.

— Не будешь кричать?

Я помотала головой и почувствовала, как он убрал руку.

— Кто ты? — тихо спросила я. Голос слегка дрожал и норовил исчезнуть вовсе.

— Не важно, — холодно отрезал он, — сюда движутся демоны. Те самые, которые напали на деревню. И поджидали они вас.

— Но… — мой голос совсем осип, — почему ты нам помогаешь?

Вместо ответа мужчина рывком поднял меня на ноги. В ночной темноте я не видела ничего, кроме разве что устрашающего блеска в его глазах. Хотела создать небольшой огонёк света, но, видимо, предугадав мои намерения, незнакомец сказал:

— Пока не используй магию, иначе демоны почувствуют.

— Что теперь делать? — испуганно спросила я.

— Уходить отсюда. Чем быстрее, тем лучше.

— Я должна предупредить остальных, — пробормотала я, спешно запихивая спальное одеяло в сумку.

Схватив за руку, незнакомец потащил меня в направлении деревушки. Я спотыкалась и норовила упасть на каждом шагу, не в силах разглядеть ничего в кромешной темноте и заметно задерживая наше продвижение. Поняв, что таким темпом мы ничего не успеем, незнакомец с лёгкостью взвалил меня на своё плечо, как мешок без картошки и уже в два нечеловеческих прыжка оказался перед Гэбрилом. Я успела только ахнуть, а моя душа испуганно юркнула в пятки.

— Кто ты такой?! — Гэбрил вскочил на ноги, ловким движением выхватив из ножен меч, выставил его перед незнакомцем.

— Ваш спаситель, — холодно ответил тот, — демоны уже близко, собирайся!

— Эдера, это ты?! — изумился Гэбрил, должно быть, внимательно глядя на мою… на плечо незнакомца. Впрочем, я этого видеть не могла, потому что висела вниз головой, лицом уткнувшись в спину.

— Я… — пробормотала еле слышно. — И лучше поторопись!

Теперь незнакомец тащил уже обоих, — меня на плече, а Гэбрила, дёргая за руку. Казалось бы, прошло всего несколько мгновений, как в нос ударил запах гари. Мы добрались до деревни. Не задумываясь о направлении, незнакомец безошибочно привёл нас к домику, где оставались эльф и Дария. Я вновь ахнула, оказавшись на земле. От неожиданности ноги подкосились, и я ухватилась за плащ незнакомца. Тот не обратил внимания.

— Что здесь творится? — спросил Ассилин, выскочив из домика с мечом в руках.

— Какой же ты эльф, если не чувствуешь приближение демонов? — холодно поинтересовался незнакомец.

Ассилин недоверчиво замер, прислушался к своим чувствам. Вздрогнув, быстро спросил:

— Сколько их?

— Семь, — ответил странный человек. Если это был человек, в чём я очень сомневалась.

— Мы ведь уже не успеем уйти?

— Уже нет.

— Значит, выйдем с северной стороны деревни и встретим их во всеоружии, — решительно проговорил Ассилин.

По его голосу нельзя было сказать, что он сейчас чувствовал. Но мне почему-то показалось, что семь демонов — это нечто ужасное. Я вынула из ножен меч, готовясь к нападению. Быстро оседлав лошадей, мы проехали деревеньку насквозь и оказались на довольно просторной полянке, за которой начинался лес. Удивительная тишина окружала нас, но приближение чего-то ужасного и неотвратимого всё сильнее ощущалось в воздухе. Мы спешились, эльф произнёс какое-то заклинание, и лошади умчались в лес, но не вперёд, откуда должны были появиться демоны, а немного в сторону. Скорее всего, Ассилин приказал им переждать в безопасном месте.

Уже не таясь, — скрываться не было смысла, — мы создали несколько светящихся огоньков, чтобы хоть немного осветить пространство в эту тёмную ночь. Я напряжённо сжимала рукоять меча, всматриваясь в силуэты деревьев, казавшихся теперь зловещими и страшными.

Они вышли совершенно беззвучно. Семеро огромных существ, отдалённо напоминающих людей. Лишь отдалённо, ибо каждый из них ростом превышал два метра. Высокие и широкие в плечах, они были обтянуты толстой кожей, которая влажно блестела. От самой головы и до кончика длинного тощего хвоста, вдоль тела каждого демона тянулся мощный костистый гребень, на руках, или правильнее сказать, лапах, поблескивали острые когти, длиной около десяти сантиметров. Демоны скалились, показывая ряд длинных тонких, но, несомненно, крепких и острых зубов, и медленно к нам приближались.

Первым в атаку бросился наш незнакомец, целясь остриём меча прямо в горло одного из демонов. Не соображая, что делаю, я побежала к демону, который находился передо мной, намереваясь нанести режущий удар по его толстокожей груди.

— Куда лезешь! — крикнул эльф, бросившись вслед за мной.

В следующий миг всё смешалось, и начался бой. Отовсюду слышались крики моих спутников, свирепое рычание демонов, лязг оружия. Мне удалось задеть мечом грудь противника, на коже появился порез, но крови не было — рана оказалась неглубокой. Каким-то чудом я успела увернуться от направленных в моё горло острых когтей, вовремя нырнув под руку огромного демона. Оказавшись сбоку от него, я собиралась ударить мечом, но демон надрывно рыкнул и повалился наземь. Над ним я увидела мелькнувшую тень незнакомца, что спасал нас во второй раз. Он уже бросился к следующему противнику.

Удивительно, но человек в плаще успевал, казалось бы, везде, к тому же, в самые ответственные моменты, когда кому-то грозила смертельная опасность. Я потеряла счёт времени, стараясь выжить и по возможности нанести удар противнику, но, наконец, это закончилось. Потрёпанные, запыхавшиеся, мы огляделись по сторонам, всё ещё не веря, что повергли семерых демонов. Я едва держалась на ногах, но глупо улыбалась, поняв, что все мы ещё живы.

— Кто ты?! — голос эльфа резко разорвал ночную тишину.

— Ты всерьёз думаешь, что я отвечу на твой вопрос? — недобро усмехнулся незнакомец.

— Если ты эльф…

— То я не могу ослушаться приказа? Ошибаешься.

— Предатель?

— Не эльф.

— Тогда… — Ассилин осёкся, не успев договорить.

Только он смог уловить резкое движение незнакомца. Человек в плаще метнулся в сторону, но Ассилин ухватил того за руку, намереваясь задержать. Что произошло дальше, я так и не поняла, но уже в следующий миг эльф лежал на земле, а тень незнакомца скрылась среди деревьев, даже не шелохнувшихся, когда он пронёсся мимо.

— Что за… — пробормотал ошеломлённый эльф, поднимаясь на ноги. И вдруг с пугающей пустотой в голосе проговорил. — Он был ранен. На мне его кровь.

— Эльфа завалил раненый человек? — с иронией поинтересовался Гэбрил.

— Вы ещё не поняли?! — со злостью прорычал Ассилин. — Это был вампир!

Обессилев, я опустилась на землю. Правда, сразу вскочила, потому что трупы демонов сразу прибавили мне недостающих сил. В таком соседстве отдыхать расхотелось совершенно. Эльф позвал лошадей, мы забрались на перепуганных от запаха крови животных и двинулись в путь. Впрочем, далеко мы не уехали, наскоро разбили лагерь и провалились в глубокий сон.


Проснулась я, когда солнце стояло уже высоко в небе. Как всегда, спала дольше всех. Над костром готовилась каша — видимо, у Ассилина не было желания сегодня идти на охоту. Гэбрил залечивал раны Дарии.

— Проснулась, соня, — хмыкнул он, — между прочим, ты пострадала меньше всех, одни царапины.

— Так хорошо же, — сказала я, потягиваясь.

— Конечно, — усмехнулся Гэбрил, — ведь тебя защищал сам вампир!

Я вздрогнула, почему-то вспомнив свой сон о том, как меня укусило одно такое существо.

— А с чего вы вообще взяли, что это был именно вампир?

На этот раз заговорил Ассилин, выглядевший очень удручённо и задумчиво:

— Большее количество демонов убил именно он, потому был довольно серьёзно ранен. Однако даже после такой раны он сумел уйти от меня! На такое способен только вампир, даже не любой, а довольно сильный.

— Вампир, значит, — задумчиво проговорила я, — но почему это должно быть плохо? Он ведь на нашей стороне, хотел помочь…

— Во-первых, помочь он хотел только тебе, — резко оборвал меня Ассилин, — нас бы он с радостью бросил.

Я хотела было возразить, но вдруг вспомнила короткий разговор. На самом деле, это ведь я сказала, что нужно предупредить остальных.

— Во-вторых, — продолжал эльф, — ни один вампир ничего не делает просто так. Они живут для себя, это дикие животные.

— Но ведь им наверняка не выгодно, чтобы мир погиб? — неуверенно предположила я.

— Они не думают о будущем, им наплевать, что мир погибает, — резко возразил Ассилин. — Этот вампир определённо преследует какие-то свои цели, и они вряд ли совпадают с нашими.

— И что же нам теперь делать?

— А мы пока ничего и не можем. В будущем желательно всё-таки узнать, чего он добивается.

— А вас не заинтересовал тот факт, что демоны поджидали именно нас? — вмешался в разговор Гэбрил.

— С чего ты взял, что они нас поджидали? — спросил Ассилин.

— Точно! — подхватила я. — Так сказал вампир.

— Бред, — возразил эльф, — демонам наплевать, что будет с миром ещё больше, чем вампирам. Тем более, интеллект у них развит довольно слабо.

После завтрака мы отправились в путь. Ассилин сообщил нам, что скоро подъедем к большому городу, самому красивому в королевстве, он называется Вальен. Говорят, там проводится много праздников и карнавалов, на которых присутствует сам Остол Третий.

К вечеру на самом деле показались ворота Вальена. Я в изумлении смотрела на красивые деревянные двери, украшенные изящной резьбой. Когда въехали в город, я не сумела сдержать восторженного вздоха. Все домики удивительно опрятны и покрашены в различные цвета: от кирпичного до светло-бежевого, отчего Вальен казался пёстрым и красочным. К тому же, большинство из них украшено профессиональной резьбой по дереву. Сами жители города излучали радость и добродушие. Они весело переговаривались между собой, улыбались прохожим и смеялись над шутками. Как-то незаметно мою тревогу заменил оживлённый интерес, и я наслаждалась каждым мгновением, любуясь цветастыми городскими улочками.

Эльф оплатил для нас самую красивую и дорогую гостиницу во всём городе. Нам с Дарией достался просторный номер, включающий две большие комнаты и шикарную ванную. Всё, о чём только можно было мечтать во время долгого и сложного пути.

Чистая, освежившаяся, я блаженно растянулась на кровати, когда в наш номер постучали. Хорошие люди всегда приходят вовремя, а сейчас мне хотелось просто отдохнуть, однако не тут-то было. В комнату вошли Ассилин и Гэбрил. Кто бы сомневался…

— Ассилин хочет поделиться с нами важной информацией, — ехидно заявил Гэбрил, отчего эльф одарил его испепеляющим взглядом.

— Прямо сейчас? — я лениво перетекла из лежачего положения в сидячее.

— Это не требует отлагательств! — с наигранной серьёзностью сказал Гэбрил. Всё происходящее явно доставляло ему немалое удовольствие. Неужели, эльф провинился?

В комнату вошла Дария и недовольно поинтересовалась:

— Что за шум?

— Сегодня вечером мы должны посетить королевский бал, — наконец, сказал Ассилин. — Вы же знаете, что сегодня юбилей Антории, в честь этого проводится шикарный бал. Ну, по человеческим меркам шикарный…

— Но мы же простые подданные! — удивилась Дария. — Нас не пустят.

— Это вы простые подданные, — холодно поправил эльф, — а я приглашён на бал.

— Скажи ещё, почему, — усмехнулся Гэбрил.

Судя по виду Ассилина, он был готов растерзать его прямо сейчас, голыми руками. Впрочем, ярость смешивалась с презрением ко всему человеческому роду и нежеланием марать свои ручонки.

— Я старший сын правящей династии Лиэрии.

Хорошо, что я сидела. Падать было некуда. Некоторое время я изумлённо хлопала глазами, разглядывая Ассилина неприлично долго и внимательно. Наследник эльфийского королевства собственной персоной меня защищал?! Какая честь… Тьфу! Ну за что ж мне такое наказание?

— Остол Третий наверняка уже знает о том, что в мир вернулся единственный потомок лесных духов. Ни в коем случае нельзя, чтобы он заподозрил, что эльфы помогают тебе, Эдера, иначе могут возникнуть ненужные споры и дискуссии. Нельзя привлекать внимания людей к делам эльфов. Поэтому я обязан явиться на бал, тем самым доказывая, что могу спокойно развлекаться, и не нахожусь на опасном задании. Лишняя информация может повредить нашему королевству, тем более Остол Третий нас явно недолюбливает. Впрочем, как и мы — его.

— А почему именно наследник Лиэрии отправился на такое опасное задание? — с подозрением спросила я. — Неужели, о тебе не беспокоится твой отец?

— Он — прежде всего правитель, который должен заботиться о благополучии страны, — холодно сказал Ассилин, — и о будущем, которого может не быть, если не справиться с этим заданием. Потому отправили самого лучшего воина и мага, то есть, меня.

— А нам что делать?

— Вы отправитесь на бал вместе со мной. Всё равно в лицо вас никто не знает, будете почётными, но неизвестными гостями. Через охрану я вас проведу.

— Но зачем тебе это нужно? — не поняла я.

— Затем, чтобы присматривать за вами. Мало ли, что может случиться в моё отсутствие.

— А вампир?

— На твоём месте, — угрожающим тоном сказал эльф, — я бы не сильно ему доверял. От него ещё нужно будет избавиться. В общем, к чему это я… сейчас придут слуги и приведут вас в порядок к балу.

Мне сразу почему-то вспомнилась непонятная фраза: "Не могу ослушаться приказа?" Значит, вампир знал, что Ассилин — эльфийский принц, который должен меня защищать! Но откуда он мог это знать?..


Глава 7

<p>Глава 7</p>

Я чувствовала себя настоящей принцессой. Необыкновенно красивое платье бардового цвета очень шло мне. Длинный подол пышными волнами струился до самого пола. Чёрные волосы, обычно прямые, сейчас воздушными локонами ниспадали на обнажённые плечи. Я долго крутилась перед зеркалом и любовалась своим сказочно-прекрасным отражением, пока не явился эльф и не предупредил, что мы можем опоздать.

На бал отправились все, однако после того, как Ассилин провёл нас через ворота дворца, все как-то разбрелись, и я незаметно осталась одна. Ладно, эльф, ему положено поприветствовать короля от лица всей Лиэрии, и всё такое. Но куда подевались Дария и Гэбрил? Впрочем, я довольно быстро забыла о них…

Просторный зал находился в полумраке, отчего создавалось ощущение таинственности, и поневоле я начала ожидать какого-то волшебного события. Многочисленные маленькие огоньки магического происхождения мерцали в воздухе, переливаясь в оранжево-золотистых тонах и покачиваясь в странном, им одним известном ритме. Прекрасная музыка завораживала, проникая в самые потаённые уголки души и делясь своим светом. Неясное ощущение дежавю промелькнуло в голове и тут же исчезло, померкнув пред очарованием сказки, в которой я очутилась.

Гости смеялись и кружились в танце, очень напоминавшем вальс. Яркие, красочные наряды мелькали со всех сторон и смазывались в пёстрые пятна. Я растерянно вертелась по сторонам и чуть не вскрикнула, когда передо мной появился мужчина. Прежде всего, моё внимание привлекли его красные глаза. Таких у людей не бывает! Внутри всё похолодело, сильный страх потянулся ко мне цепкими когтями. Длинные волосы были необыкновенного чёрного цвета, который, казалось бы, поглощал весь свет в помещении. Стройный, высокий, он был одет в знакомый чёрный плащ. Улыбнувшись, вампир обнажил красивые хищные клыки.

— Леди, Вы прекрасны.

Ярко вспомнился сон. Чарующий бал, танцы, вампир, который пил мою кровь… Мысленно попыталась успокоиться, но страх подбирался всё ближе, не желая уходить.

— Позвольте пригласить Вас… на танец.

Я даже не успела ответить, как мы закружились в вальсе. Я смотрела в красные глаза, которые одновременно и пугали, и завораживали. Волшебство…

— Кто ты? — тихо спросила я. Повторяюсь.

— Меня зовут Вариархар, — с улыбкой представился вампир, вновь обнажая клыки. — Некоторые знакомые зовут меня Арх.

— Почему ты нам помогаешь?

— Сразу о делах, как так можно? — невесело усмехнулся вампир. — Пойдём.

Я и не заметила, как в танце мы оказались около выхода на балкон. Вампир потянул меня на небольшую площадку, уставленную вазами с красивыми цветами. Вьющиеся растения оплетали стену королевского дворца и белые бортики, высотой до пояса. Я подошла к бортику и посмотрела вниз. Мне открылся прекрасный королевский сад, посередине которого журчал небольшой фонтан. Он тоже излучал волшебство, словно напевая колыбельную. Ночь ещё недавно началась, рассыпав по небу, словно бисер, маленькие сияющие звёзды. Здесь, чувствуя окружающую природу, я была счастлива, ведь стены зданий с некоторых пор начали на меня давить.

— Как здесь хорошо, — мечтательно сказала я.

— Здесь нас не подслушают, — сказал вампир, возвращая меня на землю.

Я оторвалась от созерцания пейзажа и перевела ожидающий взгляд на Вариархара.

— Здесь ты в опасности больше, чем в любом другом месте, — продолжил он. — Ты ведь не знаешь, кто тебя пытался убить?

— Нет…

— Тебя хочет убить сам Остол Третий. Он даже не ожидал такого подарка на свой юбилей, ведь добыча сама пришла ему в лапы. Но теперь он уже знает…

— Но почему король хочет убить меня?! Неужели, ему наплевать на всех своих подданных? — удивилась я.

— Мне удалось кое-что узнать. Остол Третий ненавидит все остальные расы, особенно эльфов, кстати говоря. Он верит, что с помощью дальина, твоего амулета, сможет спасти всех своих подданных в то время, как все остальные погибнут, потому что ты уже не сможешь вернуть Мировому Древу возможность цвести.

— То есть, он хочет, чтобы во всём мире жили только люди?

— Да.

— Но это ужасно! — я вспомнила Землю, где нет других разумных рас, кроме людей. А что, если когда-то они были? И потом все погибли…

— Он приказал королевскому магу, — как ни в чём не бывало, продолжал вампир, — помочь тебя поймать. Сначала Остол Третий хотел провести обряд, которым бы подтвердил свою власть, но после того, как ты сбежала, решил не рисковать. Теперь он пытается просто убить тебя и завладеть амулетом, надеясь, что сможет им управлять с помощью мага.

— О его задумке знают люди во всей Антории? — упавшим голосом спросила я.

— Нет. Как бы там ни было, официальная политика заключается в том, что все разумные расы равны между собой. По крайней мере, эльфы, гномы и люди. Он не может открыто выступить против них. Да и поддержка конца света может очень сильно подпортить его репутацию… Вообще мало кто знает о твоём существовании.

— Несмотря на это, королевским дворам людей и эльфов известно о моём существовании, — задумчиво сказала я, — и вампирам.

— Нет, из вампиров знаю только я. Впрочем, любой из них почувствует, что ты не человек.

— Как эльфы?

— Да. В отличие от людей, мы лучше чувствуем, чья кровь течёт в жилах существа.

При слове "кровь" я вздрогнула, снова вспомнив свой сон. Я уже видела бальный зал, неужели это был вещий сон? Значит… значит, вампир укусит меня?

— Ты меня боишься? — он приблизился, внимательно заглядывая в мои глаза.

— Нет, — я ответила уверенным взглядом, хотя мне на самом деле было страшно. Однако я боялась вовсе не укуса, скорее именно присутствия вампира. — Ты так и не ответил, почему нам помогаешь.

— Мне так захотелось, — он равнодушно пожал плечами, но в глазах мелькнула хищная искорка.

— Но тебе всё равно, что будет с миром? — не унималась я.

— Слишком много вопросов, — усмехнулся Вариархар, — и слишком мало времени.

Со стороны бального зала послышались странные звуки. Возмущённый гул голосов, тяжёлый топот ног, и у входа на балкон появились вооружённые люди. Они были одеты в красивую форму красных и золотистых цветов, а также серебристые кольчуги довольно тонкого плетения. Королевские воины.

Они медленно двигались в нашу сторону, обнажив мечи. Я с сожалением вспомнила, что всё своё оружие оставила в гостинице, но теперь с этим ничего не поделать. Вариархар весело рассмеялся и бросился на ближайшего воина. Тот даже сообразить не успел, как вампир впился в его глотку клыками. Вопреки моим ожиданиям, он не пил кровь, лишь отбросил безжизненное тело с разодранным горлом и кинулся на следующего.

Посчитав Вариархара опасным противником, воины на некоторое время забыли обо мне и окружили его. Зря. Хорошо запомнив уроки магии, я произнесла заклинание, и из моих рук посыпались обжигающие искры, которые я кидала в воинов. Я старалась не задеть вампира, но те искры, которые всё-таки летели в его сторону, исчезали без следа. Быстро расчистив дорогу, Вариархар потащил меня прочь с балкона, и мы вновь оказались в зале. Некоторые гости испуганно топтались около стены, некоторые в спешке покидали зал, в центре которого стояло около двадцати вооружённых человек.

— Это предательница нашего королевства! — громко прозвучал обвиняющий голос.

Я узнала того самого мужчину, который находился в зале, где я лежала связанная и где меня хотели убить во время ритуала. Значит, это и есть Остол Третий. Я изумлённо смотрела на Ассилина, который стоял рядом с ним и равнодушно взирал на нас. Неужели, он предатель?!

В следующий момент, повинуясь приказу короля, воины бросились на нас. Я пускала искры, но того было слишком мало, чтобы защититься, потому Вариархар не отходил от меня, убивая всех, кто успел приблизиться ко мне достаточно близко. Неожиданно я почувствовала мощную волну магии, которая неслась в мою сторону. Едва успела произнести заклинание и вызвать энергетический щит, который спас мне жизнь. Волна была настолько мощной, что меня сбило с ног. Без щита меня бы стёрло в порошок. Я огляделась и увидела мага, неподалёку от Остола Третьего. Того самого, который гнался за мной и Дарией по коридорам замка. Значит, когти тьмы его не убили.

Я приготовилась ответить магу, чем смогу, но меня опередил Гэбрил, взявшийся невесть откуда. Он метнул огненную стрелу в мага и бросился ко мне. За его спиной я разглядела Дарию, у которой в руках был кинжал. Надо же, никогда с ним не расставалась! И где спрятала в таком открытом платье?..

Вампир вихрем крутился вокруг нас, в буквальном смысле прогрызая дорогу к выходу. В руках у него был меч, но, похоже, Вариархару больше нравилось пользоваться зубами и звериными когтями.

Королевский маг не задумывался над заклинаниями, атакуя нас волнами неоформившейся энергии. Объединив силы, мы с Гэбрилом кое-как защищались. Медленно вчетвером продвигались к спасительному выходу, но воины давили своей массой, да и маг не давал передохнуть.

— Прикроешь? — спросила я Гэбрила.

Тот, стиснув зубы, кивнул и произнёс очередное заклинание, создающее хоть какое-то подобие защиты от мощных атак мага. Впитав побольше окружающей энергии, — хорошо, что вокруг дворца рос прекрасный сад, из которого я и черпала силы, — я произнесла уже отрепетированное заклинание. Это была эльфийская магия, которую королевский маг просто не мог ожидать. В следующий миг дворец дрогнул, и прямо из пола, проламывая каменные плиты, полезли огромные стебли растений. Мраморные колонны, упиравшиеся в потолок, задрожали; сверху посыпалась мелкая каменная крошка. Маг яростно вскрикнул, когда мясистые стебли растений начали опутывать его, крепко сжимая, словно норовили раздавить.

Оставшихся воинов, которых ещё не растерзал вампир, охватила паника, и мы бросились к выходу. Даже не заметили стражу, должно быть, снесли её на ходу. Что есть сил, мы мчались по ночному городу в направлении нашей гостиницы. Переодевшись в дорожную одежду и быстро захватив все свои вещи, мы спустились в конюшню. Как ни странно, преследования не было, и нам удалось спокойно добраться до лошадей.

Посмотрев на красивого жеребца, принадлежавшего эльфу, я ухмыльнулась:

— Вариархар, не желаешь прокатиться на нём?

— Я? На лошади? — он странно рассмеялся. — Мне не нужно.

— Ты не поедешь с нами? — спросила я с разочарованием.

— Эдера, нам пора! — резко одёрнул Гэбрил, оседлав своего коня.

— А ты хочешь, чтобы я поехал? — вампир окинул меня внимательным взглядом, словно видел насквозь.

Меня пугало присутствие Вариархара, даже когда он нас спасал. В нём чувствовалась сила и животная грация хищника. Но, стоя за его спиной, я чувствовала себя защищённой. К тому же, мне хотелось понять, зачем он помогает нам. Помогает мне, выжить. Все эти мысли моментально пронеслись в голове, и я твёрдо ответила, смело посмотрев в его глаза:

— Хочу.

Хищно усмехнувшись, Вариархар сказал:

— Я пойду с вами, но лошадь мне не нужна.

И вскоре я поняла, почему. Мы пустили лошадей в галоп, а вампир мчался расплывающейся тенью вслед за нами, нисколько не отставая. Домишки мелькали в темноте с неимоверной скоростью, и вскоре впереди показались городские ворота. Гэбрил произнёс заклинание, и те, дрогнув, стали как-то странно расплываться.

— Не останавливайтесь, мы пройдём сквозь ворота! — крикнул он.

Это было удивительное ощущение. Мчаться вперёд, прямо в мощные деревянные двери. Моя лошадь испуганно заржала, но я не позволила ей остановиться. В момент, когда должен был последовать удар, я неожиданно оказалась в темноте, но почувствовала лишь уплотнение воздуха. Дыхание на мгновение перехватило, а в следующий миг я уже мчалась по пыльной дороге прочь из города Вальен.

Мы ехали всю оставшуюся часть ночи, лишь изредка ненадолго останавливаясь и давая лошадям передохнуть. Я удивлялась, как же вампир без устали бежал наравне с лошадьми и, казалось бы, даже не запыхался. Наутро, обессилев, мы разбили временный лагерь и, разведя костёр, готовили кашу.

— Как ты? — спросила я Вариархара. На всякий случай…

— Хорошо размялся, — улыбнулся он.

— А свет… тебя хорошо защищает капюшон? — неуверенно спросила я.

— Свет? — он рассмеялся и скинул с головы капюшон.

Лучи утреннего солнца коснулись бледной кожи вампира, блеснули на острых клыках… и больше ничего не произошло. Никаких воплей, дыма из ушей и прочих мерзостей. Стоит себе, ухмыляется, с интересом смотрит на меня. Наверное, я опять выглядела глупо. Даже ведь не поинтересовалась о физиологических особенностях вампиров. Думала, в книжках на Земле правду пишут…

— А вы… совсем не боитесь света?

Окинула взглядом Гэбрила и Дарию, но те тоже выглядели ошарашено. Пожалуй, даже некоторый ужас читался на их лицах вперемежку с замешательством.

— Почти все вампиры боятся света, — сказал Вариархар. — Честно говоря, давно не встречал тех, кто не боится…

— А-а-а, — протянула я, — так, значит, всё-таки боятся?

— Боятся, — успокаивающим тоном сказал вампир. Мне показалось, или он разговаривает со мной, как с маленьким ребёнком?

— Понятно, — кивнула я.

— Ой, каша! — воскликнула Дария, поспешно снимая котелок с огня.

Забытая всеми каша окончательно и бесповоротно подгорела. Впрочем, мы не жаловались и съели всё без остатка. Вариархар от предложенной мною каши отказался, и во время еды Дария почему-то постоянно поглядывала в его сторону. Наверное, пыталась понять, не проголодался ли вампир и не желает ли подкрепиться кем-нибудь из нас.

После еды мы снова отправились в путь и, стараясь уехать как можно дальше от Вальена, остановились только к вечеру.

— Вам чего принести с охоты или кашу будете есть? — вдруг поинтересовался вампир.

— Ну… если тебе не трудно, то принеси, — сказала я, заметив, что никто отвечать ему не торопится.

Вариархар кивнул и умчался вглубь леса. Мы развели костёр и наконец-то смогли хоть немного передохнуть.

— Ты с ума сошла?! — неожиданно набросился на меня Гэбрил.

— Чего? — не поняла я.

— Позвала… вампира… с нами! — с яростью прошипел он.

— Между прочим, он нас спас, — холодно заметила я.

— Эдера, Гэбрил прав, — вмешалась Дария, — он же пьёт кровь! Тем более, света не боится… Может убить нас в любой момент.

— Вот видишь, может, а не убил.

— Но кто знает, что ему в голову взбредёт! — с отчаянием воскликнула девушка.

— Он дикий зверь, и никого не пощадит, — уже более спокойно сказал Гэбрил. — Зачем ты его позвала?

Я вздохнула. Как трудно подобрать верные слова, особенно, когда не знаешь ответа.

— Понимаете… он ведь всё время нас преследовал. Нам просто не сбежать, он найдёт нас. Однако пока не причинил вреда, а наоборот, защищал! Так пусть пока защищает, а там посмотрим.

Я некоторое время помолчала и вдруг твёрдо добавила:

— Если честно, то я Вариархару доверяю больше, чем доверяла Ассилину.

— Да уж, — вздохнула Дария, — не ожидала, что он нас предаст.

— Я ему с самого начала не верил, — сказал Гэбрил, — сразу было понятно, что ему всего лишь нужен амулет.

Я опустила голову, чтобы они не увидели моих глаз. С тех пор, как я вернулась в свой родной мир, всем чего-то нужно от меня. Кто-то пытается раздобыть амулет, кто-то хочет убить. Даже помогают мне в собственных целях, только ради того, чтобы не погиб мир, чтобы выжить самим.

— Держите, — вампир неслышно подошёл к нам, бросив на землю странное животное, напоминающее небольшого дикого кабана.

Я посмотрела на Вариархара и заметила странный блеск в его необыкновенных красных глазах.

— Как я понимаю, ты уже поужинал? — старалась говорить, как можно спокойнее.

— Да, — он довольно улыбнулся.

Я вздрогнула, вспомнив свой сон. А ведь мне тогда снился именно Вариархар. Не хотелось бы стать его ужином. Гэбрил с отвращением посмотрел на вампира, но смолчал. Даже удивительно, что не сказал ничего, так не похож в этот момент на самого себя. Хотя, наверное, не я одна робела в присутствии вампира.

— Ваш знакомый крадётся, — равнодушно сообщил Вариархар во время нашего ужина.

— Кто? — удивилась я, и в этот момент на поляну вышел Ассилин.

Дария вскочила на ноги, выхватив меч, а Гэбрил, ясно чувствовалось, был готов запустить в эльфа в любой момент заклинанием.

— Успокойтесь, — мирным тоном сказал Ассилин. Попробовал бы он другим тоном сказать, заметив вампира…

— Зачем ты пришёл? — резко спросил Гэбрил.

— Затем, что я собираюсь защищать Эдеру и дальше.

Гэбрил скептически хмыкнул, а я не сдержалась и ядовито поинтересовалась:

— Так же, как на балу Остола Третьего? — называть этого человека королём мне почему-то расхотелось.

— Нет, — эльф показал руки, в которых не было оружия, после чего опустился на корточки перед нашим костром, — я не мог выдать себя. Для меня было неожиданностью, что именно Остол Третий хочет убить Эдеру. Судя по всему, он собирается использовать дальин, чтобы спасти только человеческую расу в погибающем мире.

— Ничего нового ты нам не сказал, — недовольно перебил Гэбрил.

Эльф бросил на него взгляд, полный презрения и продолжил:

— Если бы я перед Остолом попытался защитить Эдеру, у него появились бы все основания начать войну с эльфами. Он мог бы, например, обвинить меня в убийстве многих людей, что пытались её поймать. Нам не нужна война, потому моя миссия должна оставаться в секрете. Вы должны понять, что я обязан всё сделать так, чтобы моя страна не пострадала! — впервые на его лице отразились какие-то человеческие эмоции, и я поняла, что он очень любит Лиэрию. — Если начнётся война, то мы не победим, а если даже победим, то ценой больших потерь. Люди слабее, но их намного больше.

— Всё равно ты предатель, — с отвращением сказал Гэбрил.

— Я пойду с вами, — холодно заявил Ассилин, вновь нацепив маску равнодушия, — хотите вы того или нет.

— А ты не боишься, что можешь однажды уснуть и не проснуться в нашей компании? — с живейшим интересом спросил Вариархар.

— Я не боюсь тебя, вампир, — надменно заявил Ассилин. — Кто его вообще звал?

Все, словно сговорившись, одновременно посмотрели на меня.

— Да, я его позвала, — с вызовом сказала я. — И если кому-то что-то не нравится…

— Ты пожалеешь об этом, — эльф пожал плечами, — а я предупреждал.

Вариархар лишь хищно улыбнулся. Всё-таки… что же он задумал?..


Часть 2

Тайна вампира

Глава 1

Глава 2

Глава 3

Глава 4

Глава 5

Глава 6

Глава 7

<p>Часть 2</p> <p>Тайна вампира</p>

Он видел, как рушатся старые горы,

Как бурные реки меняют потоки,

Как воют, грызутся бесчисленны своры,

В борьбе за права и людские пороки.

Искушения жизни познал он сполна,

Но у вечности нет, и не может быть дна.

<p>Глава 1</p>

Вот уже несколько дней шёл дождь. Небо заволокли серые тучи; грозно нависая над землёй, они словно опирались всей своей тяжестью на поникшие верхушки деревьев. Резко похолодало, пришлось повытаскивать из сумок куртки и немного утеплиться. Лошади понуро плелись по прокисшей, размякшей грязи, которая раньше была хорошо наезженной дорогой. С тех пор, как покинули Вальен, не останавливались ни в одном людском поселении, предпочитая для ночлега лесные поляны, несмотря на дождь. Утомлённые долгой, однообразной дорогой, большую часть пути проводили молча.

Дождь припустил с новой силой, застилая пространство холодной водяной пеленой. Оказавшись напротив развилки, мы остановились. Одна дорога вела прямо по направлению к Царственному Лесу, а вторая забирала немного западнее.

— Сейчас нам придётся свернуть на запад, — не терпящим возражений голосом проговорил Ассилин. — Эта дорога хоть немного и длиннее, но более безопасна.

— Хочешь объехать Графство Даланское? — спросил Гэбрил и ехидно добавил. — Боишься вампиров?

— А ты хочешь закончить свой путь ужином для какого-нибудь вампира? — холодно осведомился эльф.

— Думаю, бессмысленно зря тратить время, — вмешался в разговор Вариархар, как всегда, неожиданно оказавшись рядом, — мы вполне спокойно можем проехать через Графство.

— Хочешь заманить нас в ловушку? — недовольно спросил Ассилин. — Мы едем в обход.

— А никто не хочет поинтересоваться моим мнением? — резко спросила я, не выдержав их препирательств. Раньше эльфа беспрекословно принимали главным в нашей небольшой компании, но после событий в Вальене никто ему уже не доверял. Гэбрил постоянно оспаривал его решения, а теперь в спор вмешался и Вариархар. Ох, не нравится мне это…

— Ну и что же ты предлагаешь? — равнодушно поинтересовался Ассилин.

— Я предлагаю, — спокойно сказала я, — сэкономить время и выбрать дорогу, пересекающую Графство Даланское.

— Может быть, ты не понимаешь всей ответственности, возложенной на тебя, — надменно заметил эльф, — и поэтому рискуешь своей жизнью. Так я тебе объясню. Если ты не доберёшься до Великого Мирового Древа и погибнешь в дороге, то из-за тебя погибнет весь мир. Перестань вести себя, как маленькая девочка, которая не верит, что с ней может случиться что-то плохое.

— Я всё прекрасно понимаю, но вспомни, что мы не одни. Вариархар проведёт нас.

— Глупая девчонка, вы будете слушаться меня, — твёрдо заявил эльф.

— Нет.

Я направила свою лошадь по северо-западной дороге, решив раз и навсегда доказать, что я буду поступать так, как считаю нужным. Мне надоело, что Ассилин постоянно мною помыкает, считая себя главным.

Неожиданно эльф оказался рядом. Бросив коня мне наперерез, он грубо схватил меня за руку:

— А я говорю, что мы не будем так рисковать.

В следующий момент всё произошло слишком быстро для человеческого глаза. В резком прыжке вампир метнулся в нашу сторону и сбил эльфа с лошади. Ассилин тут же вскочил на ноги, окинув вампира изумлённым взглядом.

— Насколько я понял, — угрожающе проговорил Вариархар, — Эдера хочет сократить дорогу и пройти через земли вампиров. Именно от неё зависит судьба Древа, а потому и всего мира. Думаю, она имеет право решать.

— Я разгадаю тебя, вампир, — прошипел Ассилин.

Вариархар в ответ лишь усмехнулся. Мы отправились прямо на северо-запад, той дорогой, которая обещала существенно сократить нам путь.

— Спасибо, — тихо сказала я Вариархару.

Дождь лил, не переставая, только усиливаясь с каждой минутой. Мне даже постоянно казалось, будто нас может смыть волной воды и унести в далёкое море. Насквозь промокшие и продрогшие до костей, вскоре мы решили остановиться на некоторое время, да заодно и подкрепиться.

Для устройства временного лагеря слегка углубились в лес, покинув затопленный тракт, и нашли небольшую полянку. Ещё пару подобных остановок назад были распределены роли, поэтому сейчас каждый быстро занялся своим делом. Вампир отправился на охоту, углубившись дальше в лес. Дария и Гэбрил пошли собирать хворост для костра. Я присела на корточки, одной рукой коснувшись размокшей земли, и прошептала заклинание, которому меня научил эльф. От моей руки пошло тепло, слегка подсушившее землю на всей полянке, будто дождя и вовсе не было. В то же время Ассилин колдовал в воздухе, поскольку эта стихия и давала ему магические силы. Над всей полянкой возник упругий воздушный купол, преодолеть который капли дождя не могли; с тихим стуком они стекали по куполу и оказывались за пределами поляны.

Дария и Гэбрил принесли охапки хвороста, которые тут же высушил Ассилин, после чего у нас весело разгорелся костёр. Вскоре вернулся Вариархар с двумя довольно упитанными тушками птиц, напомнившими мне земных куропаток. Отдых обещал быть замечательным. И кто бы мог подумать, что за пределами нашего небольшого лагеря всё так же, не переставая, льёт дождь.

Мы уселись около костра, чтобы согреться, и только Вариархар устроился чуть поодаль от нас, впрочем, оставаясь под воздушным куполом. Немного погрев руки, я поднялась и подошла к вампиру. Сразу стало как-то неуютно, мне всё ещё было не по себе в его присутствии.

— Пойдём к костру, — тихо позвала я, — ты ведь замёрз.

— Только промок немного, — улыбнулся вампир, — но не замёрз.

— Как? — я осторожно прикоснулась к его руке и вздрогнула, такой она была холодной.

— У вампиров температура тела ниже, — пояснил Вариархар, — мы можем замёрзнуть, разве что покрывшись коркой льда.

— Эдера, ты есть идёшь или нет?! — воскликнул Гэбрил.

— Иду! — отозвалась я и обратилась к вампиру. — Пойдём есть?

— Я уже подкрепился.

Я передёрнула плечами, представив себе ужасающую картину, как он кусает какого-нибудь несчастного путника и пьёт его кровь.

— А ты… ты обычную пищу совсем не ешь? — спросила я упавшим голосом.

— Нет, только кровь, — усмехнулся Вариархар. Как мне показалось, в его глазах мелькнул хищный огонёк.

— А-а-а, понятно, — совсем растерявшись, я поспешила к костру. И в самом деле… зачем я его позвала? Это же дикий хищник, который пьёт чужую кровь!

После еды меня немного потренировали во владении мечом и магией, а тем временем наконец-то прекратился проливной дождь. Впрочем, был уже поздний вечер, и мы решили остаться здесь на ночлег. Не снимая курточку, я закуталась в одеяло и некоторое время стучала зубами, пытаясь согреться. Незаметно для самой себя, провалилась в сон.


Вокруг в странном танце плясали какие-то неясные тени. Если приглядеться к ним внимательнее и попытаться сосредоточить взгляд, то они, расплываясь, становились совсем невидимыми. Было жутко, холодный воздух неприятно касался кожи, заставляя вздрагивать. Я оглядывалась по сторонам, надеясь хоть как-то унять нарастающую панику. Вдруг прямо передо мной возникла девушка, и я отшатнулась от неожиданности.

— Дария! Ты меня напугала, — со вздохом облегчения воскликнула я, когда разглядела её лицо.

— А я не Дария, — холодно проговорила она и в следующий миг бросилась на меня, замахнувшись рукой, в которой хищно поблескивал кинжал.


Наверное, я кричала, потому что все сразу собрались надо мной, и я проснулась оттого, что кто-то тряс меня за плечо. Открыв глаза, первым делом увидела Дарию, потому сначала пришла в ужас, не в силах отличить страшный сон от реальности.

— Что случилось? — девушка выглядела обеспокоенной, но нападать, судя по всему, не собиралась. Да и с чего бы ей это делать?

— Кошмары мучают? — усмехнулся Гэбрил.

— Да, это просто сон, — выдавила я, — извините, что разбудила.

Как ни старалась, повторно заснуть у меня не получалось. Я постоянно ворочалась, отгоняя неприятные картины сна, то и дело вновь всплывающие перед глазами.

— Ну что ты ёрзаешь? — недовольным шёпотом спросил Гэбрил.

— Другие не жалуются, — так же тихо ответила я.

— А мне ты мешаешь, вот и говорю…

— Ну извините, что мешаю! — прошипела я и, выбравшись из окутывающего меня одеяла, направилась подальше от нашего лагеря.

Я уселась прямо на холодной земле на самом краю полянки. Хорошо, курточка была длинной, и сидеть на ней было вполне нормально. Особенно если спать уже не собираешься. Гэбрил поднялся и подошёл ко мне, присев рядом.

— Не обижайся, — сказал он. — Я хотел тебя отвлечь от сна.

— Вообще-то я уже довольно давно на тебя обижаюсь, — заметила я.

— А-а-а, — понимающе протянул он, — поэтому мы с тобой давно нормально не разговаривали.

— Разве мы с тобой когда-нибудь нормально разговаривали? — искренне удивилась я. — А мне казалось, мы с тобой постоянно препирались, ругались и ссорились.

— Но ведь тебе же это нравится? — усмехнулся Гэбрил.

— Мне?! Нравится?! — возмутилась я. — Да что ты вообще обо мне знаешь!

— Многое, — с наслаждением проговорил этот наглец. — Ты целеустремлённая и если что-то решила, идёшь до конца. Умеешь вовремя осознать свою ответственность и смириться с ней, но иногда ты совершаешь крайне безрассудные поступки. Ты любишь, когда тебя воспринимают всерьёз, и терпеть не можешь, когда твоего мнения никто не слушает. Однако ты не любишь, когда с тобой постоянно соглашаются. Ты пытаешься доказать себе, что чего-то стоишь в этом мире, да и в любом другом. Тебе нравится наше противостояние, ты любишь мне возражать и отвечать хамством на моё хамство. Ты не очень доверчивая, иногда даже подозрительная, но если ты кому-то доверяешь, то готова доверить ему всё без исключения, даже собственную жизнь. Я прав?

Я ошеломлённо смотрела на Гэбрила и не знала, что ответить. Он ведь довольно правильно охарактеризовал меня. Неужели, всё написано у меня на лице, и любой вот так вот просто может узнать, что пожелает?

— А ты постоянно пытаешься вывести меня из себя, — наконец, проговорила я, взяв себя в руки.

— Конечно, пытаюсь, — не стал спорить Гэбрил, — ты очень мило выглядишь, когда злишься.

— Я? Мило выгляжу?!

— Ну вот видишь, какой интересный разговор, хоть ты и обижаешься. Вообще я ещё хотел кое-что сказать…

Он начертил в воздухе прямо перед собой какой-то знак и добавил заклинание, после чего пояснил:

— От подслушивания.

— Неужели, такая важная тема? — ехидно поинтересовалась я.

— Да, — серьёзно сказал Гэбрил. — На мой взгляд, ты слишком близко общаешься с вампиром.

— Близко? — недовольно повторила я. — Что ты хочешь этим сказать?

— То, что ты вообще с ним разговариваешь. Неужели, хочешь найти общий язык с вампиром? — он голосом выделил последнее слово.

— Может, и хочу… Ты мне указывать будешь, с кем разговаривать?

— Вот! Что я говорил про твоё безрассудство? Точнее, в данном случае это глупость. Ты не понимаешь, что вампиры — дикие животные, и люди для них — просто еда?

— Вариархар тебя тронул хоть пальцем? — честно говоря, мне и самой становилось жутко, когда я представляла себе, как Вариархар пьёт кровь какого-нибудь прохожего, который и сообразить-то не успел, что произошло. Но я не могла сейчас признать, что неправа! К тому же… я до сих пор считала, что всё делаю правильно.

— Ты хотела сказать, коготком? — ехидно уточнил Гэбрил. — Пока не тронул, но ты не знаешь, что у него на уме.

— Не знаю, — спокойно согласилась я и твёрдо добавила, — Гэбрил, послушай. Если тебе что-то не нравится, ты можешь не идти больше с нами. Я никого не держу, и все здесь находятся по собственному желанию.

— Значит, тебе всё равно, если меня не будет? — тихо спросил Гэбрил.

— Нет… просто ты же сам знаешь, в какой мы ситуации… всё это наше путешествие очень опасно.

— Значит, я тебе не безразличен? — он хитро посмотрел на меня.

— Ну… — я замялась, ожидая какой-то подвох, — нет, не безразличен.

— Тогда почему ты так долго на меня обижалась? — Гэбрил слегка наклонился ко мне, заглядывая в глаза, и его рука незаметно оказалась на моей талии.

— Потому что ты самовлюблённый наглец, — сказала я, освобождаясь из его объятий и поднимаясь на ноги.

— Какой есть, — улыбнулся он, — и ведь я тебе таким нравлюсь!

— Я постараюсь больше не ёрзать и не мешать тебе спать, — холодно сказала я, возвращаясь к своему одеялу.


Ближе к полудню мы подъехали к стенам города, последнего из тех, что находятся на пути к Графству Даланскому. Город окружал широкий ров, заполненный слегка фосфоресцирующей водой странного зеленоватого цвета. Мы проехали по мосту, к краям которого были прибиты тяжёлые крепкие цепи. Наверное, на ночь его поднимали, и через ров было не пройти. Вариархар специально опустил капюшон и всем своим видом старался походить на человека. Бледный, конечно, однако пока не улыбается, на самом деле не догадаешься, что перед тобой самый настоящий вампир, который не боится дневного света.

— Почему город называется Солнечным? — поинтересовалась я.

Дария уже собиралась рассказать мне что-то интересное, но Гэбрил её опередил:

— Сейчас увидишь.

Стража окинула нас внимательным взглядом, но, видимо, никто особых подозрений не вызвал, и нас пропустили в город. Оглядевшись по сторонам, я ахнула от восторга. Этот город не походил ни на один из тех, что я видела до сего момента. Даже Вальен по сравнению с ним казался не таким красочным. На месте Остола Третьего, так мечтавшего о моей смерти, я бы выбрала для бесконечных карнавалов именно Солнечный Город. Однако, видать, Остола пугала непосредственная близость с вампирами.

Опрятные кирпичные домики располагались достаточно далеко друг от друга, отчего создавалось ощущение простора, и улочки были довольно широкими. На крыше каждого домика стояло по огромной прозрачной чаше, в которой жидким сверкающим золотом плескалось что-то странное. Солнечные лучи падали с неба, скользили по воздушным волнам и тонули в чашах. Весь воздух пропитала сильная концентрация магии, даже я это чувствовала.

— Что это такое? — ошеломлённо спросила я, взглядом указывая на крыши домов.

— Это ловцы солнца, — тут же отозвался Гэбрил, оказавшись рядом со мной. — Чувствуешь, здесь всё пропитано магией. С помощью магии их и создали. Солнечные лучи, попадая в чашу, уже не могут её покинуть и, благодаря определённым заклинаниям, становятся жидкими.

— Удивительно… а зачем всё это?

— Глупая, ты где находишься? По ночам все скопившиеся солнечные лучи вновь возвращаются в исходное состояние и подаются в дома, создавая дневное освещение. Любой вампир, проникнув в дом, сгорит.

— Любой вампир мог бы надеть плащ, натянуть на лицо капюшон и пониже опустить голову, — скептически заметила я. Насколько мне удалось узнать, боялись они только прямого попадания солнечных лучей.

— Только если он любитель острых ощущений. Всё-таки, нападать в освещённый солнцем дом… мало кто рискнёт.

— А разве они не все — любители острых ощущений?

— Ты так говоришь, будто знаешь многих вампиров, — хмыкнул Гэбрил. — В любом случае здесь было мало нападений. По крайней мере, до тех пор, пока мы не провели сюда одного…

— Да брось ты, — беспечно отмахнулась я. — Вариархар, ты ведь не будешь здесь никого кушать?

— Не буду, — равнодушно отозвался вампир.

— Вот видишь, — я снова повернулась к Гэбрилу и пообещала, — он не будет.

Гэбрил одарил меня таким взглядом, будто я только что сбежала из психушки. Я равнодушно пожала плечами и всё внимание перевела на визуальное ознакомление с городом. За напускной беспечностью у меня скрывался страх. Солнечный Город просто невозможно покинуть ночью, разве что переплыть ров, но вода в нём явно была отравленной. Вариархар говорил мне, что обычная еда ему не подходит, и он может питаться только кровью. На самом ли деле он не будет здесь охотиться?! Придётся с этим попозже разобраться. Причём, самой. Вот только как?..

Тем временем, минуя многолюдные улицы, мы подъехали к городской гостинице. Сдав лошадей конюхам, вошли в просторный, хорошо прибранный зал. Чувствовалось, что гостиница эта шикарная и дорогая. Впрочем, почти всё оплатил эльф. Ещё бы! Королевских кровей всё-таки, выбрал дорогую гостиницу, пусть сам и платит. Он снял три номера. Один, состоящий из двух смежных комнат — нам с Дарией, второй, однокомнатный, для себя и третий — для Гэбрила. Вариархар снял для себя отдельную комнату и заплатил сам, потому что никто этого делать в общем-то и не собирался. Удивительно только, откуда у него столько денег! Нет, этот вампир не так прост…

— В Солнечном Городе мы пробудем пару дней, — сообщил нам Ассилин, — поэтому можете отдохнуть, и не забудьте закупить побольше продовольствия.

— Мы? А у нас денег нет, — нагло заявила я. Гэбрил одобрительно усмехнулся. В конце концов! Кто у нас тут главного из себя строит? Кто выбирает дорогие гостиницы? Кто эльфийский принц?

— Люди, что с вас взять… всегда клянчите, — с недовольством проворчал Ассилин, однако подал мне мешочек с деньгами, который сразу почему-то оказался в руках у Гэбрила.

— Спасибо, дорогой эльф, — я мило улыбнулась и обратилась к Гэбрилу, выразительно посмотрев на мешок с деньгами, — вот ты у нас и будешь отвечать за снабжение продовольствием.

Комнаты на самом деле оказались шикарны. Чего только стоит моя огромная пышная кровать с балдахином! Чуть ли не королевские покои… Прекрасную ванну тоже нельзя не упомянуть.

Довольные и разомлевшие, мы с Дарией сидели на кровати и смотрели на Гэбрила, устроившегося в кресле напротив, как на что-то лишнее и совершенно неуместное в нашей комнате.

— Вам не показалось странным, что эльф предложил нам всем отдохнуть, а сам сбежал куда-то по делам? — спросил Гэбрил.

— Ты хочешь сказать, что он решил нас сдать королевским властям? — лениво поинтересовалась я.

— Сомневаюсь, эльфы любят природу, — задумчиво проговорил Гэбрил, — они не захотят, чтобы весь мир погиб.

— Тогда в чём проблема? — не поняла я.

— Просто это подозрительно…

— Вы как хотите, а я пойду спать, — сказала Дария, поднимаясь с кровати, — тем более, уже солнце почти село…

И девушка, демонстративно зевнув, отправилась в соседнюю комнату.

— Гэбрил, не говори ерунды. Ассилин хоть и противный, а всё же не предатель.

— Когда-нибудь твоя беспечность погубит тебя.

— Ага, — мне совершенно не хотелось спорить. Я поднялась с кровати и направилась к выходу из собственной комнаты.

— Ты куда? — удивился Гэбрил, вскакивая на ноги.

— Мне нужно кое с кем поговорить, — бросила я и вышла в коридор.

Пока меня не догнал любопытный Гэбрил, я поспешила дойти до поворота и постучала в дверь. Кажется, он здесь остановился.

— Заходи, — сказал Вариархар, открывая двери и пропуская меня в номер.

Забавно, комната оказалась точно такой, как та, которая досталась мне.

— Я тебя не побеспокоила? — нерешительно спросила я, топчась у порога.

— Всё нормально, — вампир жестом предложил мне сесть на диван.

Я присела на самый краешек, чувствуя жуткую неловкость. Ну почему он так на меня действует? Ух, как страшно. Собравшись с силами, я заговорила:

— Мы останемся здесь на пару дней, а тебе ведь что-то нужно есть. Ты обещал не нападать на жителей, но… что ты будешь делать?

— Вообще-то, — вампир усмехнулся, — покинуть город ночью совсем не трудно.

— Ты будешь охотиться за стенами города?! — ужаснулась я.

— Ну да. А что?

— Знаешь… мне кажется… нам больше не стоит путешествовать вместе, — мне хотелось оказаться где угодно, только не смотреть сейчас в эти красные глаза! Я даже согласна бороться с королевскими магами. Ну где ж они, когда так нужны? Сердце бешено колотилось, и я спрятала за спину дрожащие руки.

— Тебе жалко зверушек, которыми я питаюсь? — усмехнулся вампир, в его глазах загорелся странный огонёк.

— Ты называешь людей зверушками?! — возмутилась я. Прав был Гэбрил… но как же не хочется признавать его правоту.

— Да не питаюсь я людьми, — с досадой сказал Вариархар.

— Как?.. — опешила я, глядя на вампира во все глаза.

— Я пью кровь только у животных, — пояснил тот.

— Да-а-а? — я совсем растерялась и поспешно сказала. — Прости.

— Ничего. Мне стоило сказать об этом раньше. Но ты так забавно на меня смотрела…

— Что?! — воскликнула я, разом забыв о том, как робела перед вампиром. — Да все вы… вы…

Не договорив, что думаю обо всех мужиках, я бросилась к выходу. Гэбрил специально злит меня, ему, видите ли, это доставляет удовольствие. Так теперь ещё и Вариархар, оказывается, надо мною потешается!

— Постой, — сказал вампир, разом оказавшись предо мной и перекрыв дорогу к двери.

Я отшатнулась от неожиданности и со смешенным чувством посмотрела на него. С одной стороны, чувствовала себя униженной, отчего злилась, а с другой стороны — я только сейчас осознала, как он опасен.

— Хочу тебе про вампиров рассказать одну интересную вещь, — сказал Вариархар. — Знаешь, когда я за вами последовал? В Карнире я заметил вас на площади и очень заинтересовался. Я сразу почувствовал, что ты не просто человек, да и появление эльфа в Карнире — событие весьма необычное. Ассилин тогда в харчевне использовал заклинание, чтобы никто не мог подслушать. Но на вампиров не распространяется ни одно заклинание. Услышав его рассказ, я и решил последовать за вами…

— То есть, на тебя совсем не действует магия? — спросила я, вдруг вспомнив, с какой лёгкостью Вариархар разрушал всю магию, направленную на него.

— Да. На вампиров не действует магия, — он посторонился, пропуская меня к двери. — Можешь идти.

Уже покидая комнату вампира, я вспомнила разговор с Гэбрилом прошлой ночью. Несмотря на заклинание, Вариархар всё слышал… Какая же я всё-таки глупая!

<p>Глава 2</p>

Ночь выдалась замечательная. Как только солнце скрылось за горизонтом, прямо с потолка в комнату полилось слабое, но всё-таки солнечного происхождения свечение. Должно быть, именно по этой причине кровать была с балдахином. До того момента прозрачная, теперь ткань стала тёмной и почти не пропускала ко мне свет. Заснула я быстро и спала очень хорошо в мягких объятиях шёлковой постели. Даже кошмары не тревожили, а наутро я проснулась довольная и выспавшаяся. Приняла ванну, позавтракала, после чего мы с Дарией отправились на исследование города. Отдыхать, так отдыхать!

Большую часть дня бродили по базарной площади, с интересом разглядывая разные диковинные товары. Больше всего Дарию привлекали различные виды холодного оружия: от мечей и сабель до кинжалов, стилетов, кортиков, и прочих разновидностей сего прекрасного семейства. Меня же было не оттащить от прилавков с красивыми безделушками, сделанными из аккуратно огранённых камней. С особенным восторгом я рассматривала небольшую статуэтку, изображавшую необычное существо, каких я никогда раньше не видела. Судя по всему, она была сделана из обсидиана насыщенного чёрного цвета, слегка отливавшего синевой.

— Кто это? — спросила я Дарию, взглядом указывая на фигурку.

— Это? — девушка улыбнулась. — Везде-то найдёшь своих! Этих существ называют гаархи. Как и теневеки, они являются выходцами из Царственного Леса… Постой-ка! Наверное, поэтому теневик тогда тебя не тронул? — Дария с жаром заговорила. — Почувствовал в тебе лесного духа! Они ведь, все эти животные, не любят людей, но бесконечно преданны лесным духам…

— Расскажи о гаархи подробнее, — попросила я, стараясь отогнать неприятные мысли о лесных духах и Царственном Лесе. Позднее я обязательно расспрошу о своих предках, только потом, когда боль потери немного утихнет. Пока же я могла бродить только вокруг да около.

— Да мы мало, что знаем обо всех этих выходцах из Царственного Леса. Гаархи считаются не менее опасными, чем теневеки и, в отличие от последних, умеют летать. Иногда нападают на людей и скот, обязательно с воздуха; скрываются в лесах. Они очень умные и, говорят, умеют телепатически общаться. Правда, это только сказки, ведь гаархи никогда не захотят поговорить с человеком.

— Их боятся, да? — спросила я, неотрывно глядя на небольшую статуэтку четвероногого крылатого зверька.

— Боятся… — тихо сказала Дария.

— Тогда почему сделали эту статуэтку?

— Не знаю, ведь её никто не купит. Держать дома, а тем более, носить с собой, считается плохим знаком. Но знаешь что! Я ведь вижу, она тебе нравится! — и уже, обращаясь к продавщице. — Сколько стоит эта фигурка гаархи?

— Пять медяков, — отозвалась пожилая женщина.

— Дария, ты ведь уже и так на меня много денег потратила, — сказала я, чувствуя неловкость.

— Ничего, она ж совсем дешёвая… — весело отозвалась девушка, отдавая деньги. — Возьми её.

— Спасибо, ты настоящий друг, — радостно улыбнулась я, в порыве чувств обняв Дарию.

Я бережно положила на ладонь маленькую обсидиановую статуэтку. Какие же всё-таки красивые эти гаархи!

Мы уже хотели покинуть главную площадь, когда увидели толпу людей, образовавшую кольцо. Оттуда доносились весёлые возгласы, шутки и смех. Заинтересовавшись, подошли поближе и разглядели в центре странного пожилого человека, одетого в чёрный пыльный плащ. В воздухе, прямо над головой он крутил три небольших сверкающих зеленоватым светом шарика. Зрители смеялись и восторженно аплодировали фокуснику. Очень забавно было наблюдать подобную реакцию зрителей на мага, если учесть, что живут они в городе, в котором каждую ночь с потолка льются самые настоящие солнечные лучи.

— А я видела кое-что и получше, — хихикнула Дария, глядя на представление.

— Что? — заинтересовалась я.

— Ваши с Гэбрилом тренировки! — вдруг развеселилась девушка.

— Ну спасибо, подруга, — сказала я, рассмеявшись. — Меня там всяко разно убивали, а ты…

— Девушки!

Я вздрогнула, сообразив, что окликнул нас именно тот самый фокусник. Неужели, мы так громко разговаривали?

— Девушки, я чувствую, — продолжал он, — что вы способны к магии. Не желаете ли нам что-нибудь показать?

— Это он о ком? — удивилась Дария, на всякий случай, озираясь по сторонам. — Ну ладно, ты… а я-то каким местом?

— Э-э, — замялась я, — почтенный маг, Вы, наверное, ошибаетесь, а мы, пожалуй, пойдём…

Я быстрым шагом направилась, куда подальше от этой толпы и навязчивого пожилого человека, потянув за собой Дарию, которую держала под локоть.

— Хм… ну что ж ты так сразу и сбегаешь? — удивлённо спросила девушка.

— Куда же вы?! — кричал вдогонку фокусник.

Когда мы повернули за угол дома, скрывшись от заинтересованных взглядов зрителей, я пояснила:

— Не думаю, что нам нужно привлекать к себе излишнее внимание. Если бы я выступила и показала что-нибудь магическое… такой поступок наш эльф назвал бы безответственным, — невесело усмехнулась. — Да и Гэбрил тоже.

— Но ведь тебе хотелось?

— Хотелось?.. какая разница? Я ведь теперь не могу делать только то, что мне хочется.

— Не можешь, но я уверена, что когда всё это закончится…

— Порой мне кажется, что это никогда не закончится, — устало перебила я Дарию.

— Да, Царственный Лес ещё далеко, но ведь мы уже такой путь проделали… и с остальным справимся.

— Давай не будем об этом…

Мы долго ещё бродили по необыкновенному городу и радовались выдавшимся мгновениям спокойствия и безделья, которых теперь так не хватало. Когда сгустились сумерки, мы повернули в сторону гостиницы, однако Дария вдруг остановила меня.

— Смотри, это ведь Ассилин? — прошептала девушка, указывая в конец улицы.

— Похож, — кивнула я.

— И он определённо куда-то спешит…

— И мы сейчас узнаем, куда.

Мы поспешили догнать эльфа, чтобы не потерять из виду, когда он скроется за поворотом. В то же время старались идти как можно более тихо, чтобы острый его слух не уловил наше приближение. Вспомнив о том, как он хорошо обнаруживал всякое преследование, я остановила Дарию:

— Нам придётся держаться от него на большом расстоянии.

— Но что если мы потеряем его?

— Придётся рискнуть. Иначе он обнаружит наше присутствие, и тогда мы уж точно ничего не выясним.

— А ты не можешь нас скрыть магически?

— От эльфа? Нет, это ещё больше нас выдаст.

Так и преследовали Ассилина, очень осторожно, держась от него подальше, пока он целеустремлённо куда-то направлялся быстрым и уверенным шагом. Хорошо, люди ещё не все разошлись по домам, потому эльф и не замечал преследования — мы сливались с остальными прохожими. Тем временем Ассилин свернул в какую-то уж совсем подозрительную улочку, и мы, немного подождав, подошли к углу дома.

Затаив дыхание и боясь лишний раз пошевелиться, я заглянула за угол и увидела двоих. Ассилин, стоя к нам спиной, обращался к странному человеку в плаще со скрытым лицом. По крайней мере, отсюда мне его разглядеть не удалось. Заметила только, что незнакомец был высокий и очень худой.

— Если хотели оставаться незамеченными, — вдруг громко проговорил Ассилин, оборачиваясь в нашу сторону, — то могли бы шуршать одеждой поменьше.

Надо же, а мне казалось, что мы не издали ни одного звука.

— Идите сюда, раз уж взялись подглядывать.

Настороженно, с опаской мы подошли к Ассилину и воззрились на странного незнакомца. Сейчас, вблизи мне удалось разглядеть, что это эльф. Уж слишком черты лица правильные, изящные, и совсем неважно, что не видно заострённых кончиков ушей.

— Это Венлитин, — представил нам своего знакомого Ассилин. — Один из самых верных подчинённых королевского двора. А это, друг мой… Эдера и Дария.

— Рад знакомству, леди, — проговорил Венлитин, галантно целуя наши руки. Вот так раз… Оказывается, не все эльфы такие мерзкие, как Ассилин!

— Очень приятно, — хором ответили мы с Дарией.

— Когда ты понял, что мы идём за тобой? — поинтересовалась Дария. Видимо, для того, чтобы в следующий раз учесть наш промах.

— Да вот, буквально только что, — эльф явно не был в восторге от данного обстоятельства.

— Так мы ещё молодцы, долго продержались, — ехидно заметила я.

Венлитин расхохотался, но тут же замолк, поймав убийственный взгляд Ассилина.

— Хм, ладно, — смутился он, — перейдём к делу. Мне можно прямо сейчас говорить? — кивком указывая в нашу сторону.

— Да, их всё равно теперь отсюда не вытолкать, — сказал Ассилин.

— Докладываю. Всё время в окрестностях города было спокойно, однако пару дней назад здесь появились демоны. Выследить мне их не удалось, они появлялись то в одном месте, то в другом, небольшими компаниями от двух до четырёх штук. Однако вели себя тихо и даже ни на кого не напали. Думаю, они что-то вынюхивают.

— Например, ждут появления Эдеры? — предположил Ассилин.

— Вполне вероятно.

— Ну что ж… теперь мы будем ещё более осторожны. Можешь завтра же возвращаться в Лиэрию.

— Что прикажете доложить королю?

— Пока всё идёт хорошо… Эдера жива, даже в полном здравии, к тому же, она может постоять за себя. Вернее, могла бы, не будь противник столь многочисленным.

Неужели, он меня похвалил?! Ну всё… теперь свершится что-то невероятное.

Возвращались в гостиницу уже в полной темноте, слегка освещённой холодными далёкими звёздами. Пренебрегая конспирацией, Венлитин предпочёл проводить нас, ведь мало ли, кого можно встретить на улице ночного города, находящегося в столь опасной близости к землям вампиров. Однако в гостиницу входить он не пожелал, потому прощались на крыльце.

— Удачи Вам, Эдера, — Венлитин на удивление тепло улыбнулся мне. — Я верю, что Вы со всем справитесь.

— Спасибо, — сказала я, отводя взгляд. Вот, человек совсем меня не знает, а уже верит. Эльф, то есть. Зато я не верю в собственные силы. Оно и понятно. Ведь я-то себя знаю, и не нахожусь в блаженном заблуждении.

— Завтра отправляемся в путь, — сказал Ассилин, когда я открыла дверь нашего номера. — Нужно поскорей отсюда убираться, пока нас не заметили демоны. Гэбрила я предупрежу.

— Ты куда? — удивилась Дария, когда я, так и не войдя в номер, поспешила в противоположную сторону.

— Предупредить Вариархара, чего наверняка не удосужится сделать наш досточтимый эльф, — бросила я через плечо, уже почти скрывшись за поворотом.

Неуверенно потоптавшись у двери, я наконец решилась постучать. Вариархар незамедлительно отворил дверь и окинул меня удивлённым взглядом.

— Завтра с самого утра отправляемся в путь, — быстро сказала я без предисловий.

— А ты всё ещё желаешь видеть меня рядом? — иронично поинтересовался Вариархар.

— Да, желаю, — со вздохом сказала я. И на что ж мне это? Все такие ехидные, жуть.

— Хорошо, тогда я пойду с вами.

— Неужели, тебе нужно моё приглашение? — неожиданно для самой себя, выпалила я.

— Я единственный предоставляю тебе право выбора, неужели тебе этого не хочется?

Я ошеломлённо смотрела на Вариархара и не знала, что ответить. Не понимаю я этого вампира. Однако внутри, будто что-то перевернулось, и мне захотелось оказаться где угодно, только не здесь.

— Да, мне необходимо решать за себя самой, — наконец сказала я. — Но зачем тебе это нужно?

— Просто так? — с усмешкой предположил вампир.

— Я, наверное, пойду, — сказала я и, резко отвернувшись, направилась к себе. Похоже, я одна-единственная чего-то здесь не понимаю.

Ясно одно — он что-то задумал. Хотя разве не об этом мне все вокруг твердили?


Наутро все мы собрались на первом этаже гостиницы, после чего, более не задерживаясь, отправились в путь. Я долго оглядывалась назад на красивые крыши домов города, где стояли прозрачные чаши, в которых плескались жидкие золотистые солнечные лучи, такие необычные и волшебные. Надо будет обязательно выяснить, как действует эта магия, и какие требуются заклинания. Мы ещё недалеко отъехали от Солнечного Города, когда вампир насторожился:

— Демоны приблизились к нам слишком близко.

— Что? — удивился Ассилин, останавливая коня и к чему-то прислушиваясь. — Чёрт. И они идут прямо на нас?

— Да, они почуяли, где мы, — ответил Вариархар и добавил, опережая следующий вопрос эльфа, — их много, около двадцати.

Я поёжилась, с ужасом вспоминая прошлую встречу с демонами. Кажется, тогда мы с трудом одолели семерых…

— Думаю, нам нужно разделиться, — наконец проговорил Ассилин, а в его голосе я заметила что-то, напоминающее отчаяние. — Кто-то их отвлечёт, пока Эдера успеет скрыться.

— Что?! — возмутилась я. — Не хочу отсиживаться в безопасном месте, когда кто-то будет подвергаться опасности!

— Вот только сейчас не надо со мной спорить! — разозлился эльф, сверкнув на меня испепеляющим взглядом.

Я ответила ему не менее красноречивым взглядом и огляделась в поисках поддержки.

— Эдера, ты не понимаешь, что такое двадцать демонов, — строго отозвался Гэбрил, принимая сторону этого гадкого эльфа.

— Сейчас не время на споры… — подтвердила Дария. Предательница.

— Вариархар, а ты что скажешь? — обратилась я к своей последней надежде.

— Если нам не разделиться, то все погибнут, — равнодушно ответил вампир. — По крайней мере, эльф придумал весьма неплохой план.

Я со вздохом опустила взгляд:

— Ну хорошо, я сделаю так, как вы скажете.

— Демоны движутся с севера, — быстро сообщил Ассилин, — Гэбрил, ты вместе с вампиром, продолжишь ехать по дороге, причём периодически используя простую магию. Ну, например, огонёк света, чтобы демоны почувствовали и направились за вами. Мы с Эдерой ну и Дарией поедем через лес, где и постараемся уйти от преследования. Всё понятно?

— А где мы потом снова встретимся? — спросил Гэбрил.

Ассилин замялся, и его опередил насмешливый голос Вариархара:

— Мы не встретимся. План рассчитан на то, чтобы выжили только эти трое. Не так ли, эльф?

— А что ты предлагаешь? — огрызнулся тот.

— Да ничего, — вампир ухмыльнулся, — всё сделаем так, как ты сказал.

— Тогда поторопимся.

Ассилин пристально и очень внимательно наблюдал за мной. Не сомневаюсь, что ожидал от меня каких-нибудь глупостей, которые могут поставить под удар всех нас.

— Гэбрил… — я осеклась, не зная, что сказать дальше.

— Не волнуйся, мы обязательно что-нибудь придумаем, — сказал он, ласково коснувшись моей щеки, и усмехнулся, — ты так просто от меня не отделаешься.

Резким движением повернув коня и не дав мне больше ничего сказать, Гэбрил направился вперёд по дороге. Я перевела взгляд на Вариархара:

— Но ты ведь мог…

— Не помогать вам? — перебил он. Его красные глаза загорелись весёлым огоньком. — Мы ещё встретимся, не сомневайся. И, быть может, тогда я отвечу на твои вопросы.

В два прыжка вампир догнал Гэбрила, успевшего отъехать довольно далеко. Я последовала в растительную гущу за поторапливавшим меня Ассилином. Дария ободряюще коснулась моей руки и поехала замыкающей в нашей унылой процессии. Лошадь фыркала и воротила морду от лезущих отовсюду ветвей деревьев. Я уже с трудом управляла ею, когда впереди показалась узенькая тропинка. Здесь мы ускорили наше продвижение, но эльф продолжал, то и дело, с тревогой оглядываться назад.

— Они идут за нами! — вдруг воскликнул Ассилин. Мне показалось, или он на самом деле был испуган?

— Все? — ужаснулась Дария.

— Нет, не все. Точно не знаю, может четверо. Спешивайтесь.

Лошадей мы отпустили, и те умчались дальше в лес, а мы готовились к встрече с демонами. Точнее, Ассилин готовился. Он не доверил мне никаких заклинаний, потому всё делал сам. Я даже не поняла, что именно он приготовил, но почувствовала, как магические силы окружают нас со всех сторон, представляя собой некий плотный круг.

— А теперь прячемся в кусты, — наконец, когда всё было готово, сказал эльф. — Дария, ты можешь помочь мне в битве с демонами, держи наготове свой меч. А ты, Эдера, — он окинул меня предостерегающим взглядом, — сиди здесь до конца боя. Если что с нами случиться, ты должна попытаться убежать. Тебе всё понятно?

— Да, — со вздохом согласилась я. Как бы не так… Дарию не брошу.

Мы затаились, и вскоре увидели их. Демонов было всего двое, что не могло не радовать. Возможно, мы ещё выберемся из этой переделки живыми. Они остановились за пару шагов до места, где начиналась невидимая магическая линия и, словно бы, принюхались.

— Я чувствую магию, — прорычал один из них, я едва смогла разобрать слова в этом гортанном звуке.

— Они где-то здесь, — отозвался второй и переступил невидимую линию.

В следующий момент произошло сразу несколько событий. Магический огонь охватил демона с ног до головы, и тот громко, то ли зарычал, то ли завыл. Ассилин, резко подскочив, бросился в атаку. Вслед за ним, чуть замешкавшись, бросилась Дария. Магический огонь быстро потух, оставив на разозлённом, но очень даже живом демоне небольшие ожоги. С замирающим сердцем я наблюдала за схваткой и уже вскочила на ноги, выхватив из ножен меч, когда демон вонзил свои когти Дарии в живот.

Неожиданный шорох за спиной заставил меня настороженно обернуться, и вовремя. Я едва успела нырнуть под руку ещё одного демона, направившего свои когти к моему горлу. Оказавшись сбоку от него, я хотела ударить мечом, но тот, неожиданно проворно поворачиваясь, локтем толкнул меня, повалив на землю. Уворачиваясь от очередного удара, я откатилась в сторону и вскочила на ноги, для равновесия взмахнув рукой, в которой был меч. Лезвие со звоном встретилось с когтями демона и, сломав половину, по инерции вылетело у меня из рук. Злобно взревев, демон бросился в атаку, я шарахнулась назад, уходя от его поломанных когтей, однако почувствовала, как острая боль обожгла мою грудь — всё-таки он задел меня — и снова упала на землю. Я не могла уже увернуться, да и отбиваться было нечем, но вдруг, издав странный хрип, демон повалился рядом со мной, едва не раздавив. Запыхавшийся Ассилин, довольно улыбнулся и, подняв мой меч, подал мне.

— Как Дария? — спросила я, поднимаясь на ноги.

Девушка неподвижно лежала на залитой кровью траве, и у меня на мгновение потемнело в глазах, когда я бросилась к ней.

— Она ещё жива, — сказал эльф. — Я могу её спасти.

— Так спасай! — воскликнула я, стараясь унять дрожь, охватившую всё моё тело.

— Это сложное заклинание.

Эльф опустился на землю рядом с Дарией и принялся нашёптывать заклинание, одну руку держа над её раной. Золотистое сияние вливалось в девушку, а вокруг поднялся сильный ветер. Я чувствовала, как магическая сила Ассилина растёт, вместе с ней усиливался ветер, перерастая в небольшой ураган. Дыхание перехватило, уши заложило от громкого гула, и с каждым мгновением эльф повышал голос, чтобы перекричать взбесившийся ветер. Деревья гнулись к земле, некоторые ветви с треском ломались и закручивались в бешеном вихре, я упала на колени, вцепившись пальцами в землю, чтобы меня не унесло вместе с ветвями деревьев. Когда я уже задыхалась и теряла сознание, всё неожиданно прекратилось, и на лес опустилась неестественная тишина.

Открыв глаза, я обнаружила эльфа, лежавшего без сознания рядом с Дарией. Нащупала у девушки пульс и с облегчением поняла, что она жива. Под окровавленными одеждами оказался красный шрам, где совсем недавно была эта ужасная рана. Значит, скоро Дария придёт в себя.

Услышав странный шорох, я обернулась, однако никого не увидела. На том месте, где лежал демон, от которого меня спас Ассилин, было пусто. Выжил и сбежал. Ну что ж, не думаю, что есть смысл за ним гнаться. Боясь оставить Дарию и Ассилина, я не отходила от них ни на шаг и старалась прислушиваться к каждому шороху, чтобы никто не мог застать меня врасплох. Каждый нерв был на пределе, сердце бешено колотилось, а о том, живы ли ещё Гэбрил с Вариархаром, я вообще старалась не думать.

Минуты тянулись невыносимо медленно, я не знаю, сколько так сидела на холодной земле, внимательно оглядываясь по сторонам, однако этот кошмар наконец закончился, и Ассилин очнулся. Немного погодя, в себя пришла и Дария. Мы нашли лошадей и продолжили путь в полном молчании. Никому не хотелось озвучивать то, что было у каждого в мыслях. А думали мы о тех двоих, что приняли на себя около семнадцати демонов…

К вечеру выехали на главную дорогу. Как утверждал Ассилин, демонов близко нигде не было. Сварили кашу, поели, как ни в чём не бывало. Я ела через силу, хотя этого делать совершенно не хотелось.

— Эдера, ты в порядке? — вдруг спросила Дария.

— А? Что? — отозвалась я, переводя на неё невидящий взгляд.

— Я уверена…

— Нас чуть не убили три демона! — воскликнула я, не сдержавшись. — И ты думаешь, что они выжили при встрече с семнадцатью?

— Успокойся, — попросила Дария, — пока мы не узнаем точно…

— Ладно, извини, — я опустила голову, устало прикрыв глаза. Просто не нужно об этом сейчас думать. Иначе я не смогу продолжить путь, когда обязана идти дальше.

Этой ночью мы не ложились спать. Все вымотались, очень устали и едва держались верхом, но было необходимо уехать подальше от места схватки, ведь мы не знали, сколько ещё демонов нас преследует. Впрочем, мне это даже нравилось. Лёгкий ветерок отбрасывал назад непослушные волосы, обдавая холодом лицо и шею. Всё сознание концентрировалось лишь на одной мысли — удержаться в седле, не выпустить повод из ослабших, заледеневших пальцев. И лишь где-то вдалеке, в подсознании маячили боль и отчаяние.

Наутро все окончательно выбились из сил. Когда первые лучи солнца скользнули по краю неба, мы остановились на небольшой полянке и повалились спать. Даже дежурить никого не оставили, только эльф успел прочитать защитное заклинание перед тем, как окончательно провалиться в сон.

…Я падала в бесконечную пустоту, кого-то звала, пыталась за что-то ухватиться, но мои пальцы соскальзывали, в руках оказывалась всё та же пустота, и я падала, падала…

Ближе к полудню Ассилин разбудил нас с Дарией, а сам отправился на охоту, чтобы развеяться, предоставив нам разведение костра. Поели, как и в прошлый раз, в полном молчании, в глубокой задумчивости и уже собирались оседлать лошадей, когда эльф насторожился. Некоторое время он вслушивался в тишину, а потом и я услышала, как кто-то пробирается со стороны дороги сквозь заросли кустарника. Эльф вытащил из ножен меч, а я не успела опомниться, как на полянку вывалились два потрёпанных путника.

— Вы живы! — радостно взвизгнула я и бросилась Гэбрилу на шею.

— Я же сказал, что так просто от меня не отделаться, — довольно усмехнулся тот, обнимая меня.

За спиной послышался лязг убираемого оружия и быстрые шаги Дарии. Как только я оставила в покое Гэбрила, за него принялась она. Я повернулась к Вариархару и, как всегда, растерялась.

— Я так рада, что с тобой всё в порядке, — сказала я, искренне улыбнувшись.

— Вот мы и увиделись снова, — улыбнулся вампир, хищно блеснув клыками.

— Ты, наверное, из любой переделки выберешься, — облегчённо рассмеялась я.

— О да…

— И ты обещал ответить на мои вопросы, — напомнила я.

— Обязательно отвечу, но позже, — неожиданно холодно сказал Вариархар.

Встретившись с ним взглядом, я вздрогнула и опустила глаза. Опять провёл меня, как маленькую девочку. Не пойму я этого вампира… Или он не рассчитывал вернуться?

Решив ещё немного задержаться на этой поляне, мы уселись вокруг костра и принялись рассказывать друг другу, что с кем произошло за время, пока мы были разделены. Гэбрил быстро и немногословно поведал нам, что напало на них всего четыре демона, а остальные где-то притаились. Двоих монстров убили, а оставшиеся двое, поняв, что меня с ними нет, быстро ретировались с поля боя.

— Странно, — задумчиво проговорил эльф, — где же тогда остальные демоны, что не напали ни на вас, ни на нас?

— Ждали их на развилке? — предположил Гэбрил.

— Эдера, а где твой дальин? — вдруг спросил Вариархар.

Я коснулась груди, где раньше висела цепочка с медальоном, и внутри вдруг всё похолодело. На месте дальина не оказалось.


…Я шарахнулась назад, уходя от его поломанных когтей, однако почувствовала, как острая боль обожгла мою грудь — всё-таки он задел меня, и снова упала на землю…

<p>Глава 3</p>

— Думаете, демоны выполняли задание Остола Третьего? — всё ещё не верил Ассилин.

— Лично я в этом уверен, — сказал Вариархар.

— Значит, нужно наведаться в Вальен, ведь до конца сезона карнавалов Остол будет там.

— С чего вы взяли, что они просто так отдадут амулет Остолу? — вдруг спросил Гэбрил.

— А мы сейчас узнаем, куда направились демоны, — сказал эльф. — Эдера, дай мне руку, ты ведь связана с дальином.

Взяв меня за руку, Ассилин начал произносить заклинание, при этом на земле чертя какие-то знаки свободной рукой. Странный рисунок указывал своими гранями на четыре стороны света. Подул ветерок и перемешал разрыхлённую землю, но, когда эльф взглянул на результат, то уверенно сказал:

— Они разделились. Меньшая часть демонов, отправилась по направлению к Вальену, а вторая, большая часть, строго на юго-запад.

— Они возвращаются в свои земли… — задумчиво проговорил Гэбрил.

— Да. Причём, дальин может быть как у одних, так и у других.

— Вы снова предлагаете разделиться? — удручённо спросила Дария.

— Это лучший вариант, — кивнул Ассилин.

— Тогда я отправляюсь туда, где демонов больше, — обрадовано предложил Вариархар, предвкушая весёлое мероприятие. Мне стало жутковато.

— А я, — сказал эльф, — за теми, кто направился в Вальен.

— А мы?! — напомнил Гэбрил.

— А вы отправляетесь в Солнечный Город, где будете охранять Эдеру и ждать нашего возвращения.

Я хотела было возмутиться, но вдруг вспомнила, что ведь именно я не уберегла амулет, из-за чего теперь приходится снова разделяться. Может, и в самом деле от меня никакой пользы? Только и могу, что прятаться за чужими спинами…

Решив, что больше нельзя терять времени, разделились прямо сейчас. Эльф и вампир хотели сократить путь, потому покинули наезженный тракт, свернув на узенькие тропинки, а мы втроём отправились по главной дороге обратно в Солнечный Город. От радости встречи не осталось и следа, сейчас на душе было тяжело и неуютно.

Во время ужина Дария обратилась ко мне:

— Я понимаю, как тебе тяжело сидеть без дела. Тебе просто нужно смириться и переждать…

— А они сейчас, быть может, рискуют жизнью…

— Нет, сейчас ещё не рискуют, — вмешался Гэбрил, — пока только идут по следу демонов.

— Утешил, — невесело улыбнулась я.

— Да не слушай ты его, всё обязательно будет в порядке, и дальин вернут, — уверенно сказала Дария. — Ты только вспомни, из скольких переделок мы выкарабкивались! А они… Ассилин же не просто какой-то там эльф, а наследник королевского трона! Знаешь, как их обучают? Да и вампир… ты же видела его в деле.

— Ты права, — кивнула я, — спасибо.

После того, как магическая защита была поставлена, я первой вызвалась дежурить. Некоторое время непрерывно смотрела на пылающий огонь, вспоминая ужасных демонов. Их силу, их жестокость и желание убивать. По спине пробежал холодок, несмотря на то, что ночь сегодня стояла довольно тёплая. Нет, так нельзя.

Я тихо поднялась на ноги и, крадучись, подошла к своей лошади. Отвязав её от ветви дерева, ловко забралась в седло и медленно повела прочь с поляны. Хоть защитные заклинания были расставлены не эльфом, но мы с Гэбрилом потрудились на славу. Значит, ничего с ними не случится за эту ночь. Затаив дыхание и опасаясь лишний раз пошевелиться, я медленно выехала на дорогу и направилась в сторону Солнечного Города. Сейчас самое главное было — уйти подальше от Гэбрила и Дарии, чтобы они не смогли меня нагнать. Уже позже придётся искать направление, в котором отправился вампир.

Отъехав достаточно далеко, я бросила свою лошадь в галоп, постоянно ожидая услышать за спиной возмущённые крики друзей, но всё было тихо и спокойно, только ветер свистел в ушах. Неужели, всё так просто? Мне казалось самым сложным — это сбежать, но ведь удалось! Я взволнованно подгоняла кобылку и с наслаждением мчалась по ночной дороге, чувствуя в душе необыкновенную лёгкость. Никогда не любила сидеть без дела, и это угнетение, вызванное необходимостью возвращаться в Солнечный Город, наконец покинуло меня. Теперь было только удивительное оживление и ожидание чего-то.

Даже не верится, что всё так просто!


Я сидела на корточках, пытаясь вспомнить заклинание, которое эльф использовал, чтобы выследить демонов. Солнечные лучи ещё лениво растекались по краю неба, медленно отгоняя ночные сумерки. Должно быть, Гэбрил и Дария уже обнаружили, что я сбежала, и пустились в погоню. Впрочем, если понадеяться на удачу и на их сонливость… то они могли ещё даже не проснуться, ведь будить-то их некому. Однако в любом случае медлить не стоило.

Память упорно препятствовала важному делу, запрятав слова заклинания глубоко в потаённый и пыльный уголок. Ладно, придётся довериться интуиции. Если Ассилин использовал как маяк мою связь с амулетом, то на что ориентироваться мне? Я начертила на земле корявую геометрическую фигуру, отметив четыре стороны света. Надеюсь, хотя бы это мне удалось сделать безошибочно. Затем прикрыла глаза, стараясь мысленно воссоздать образ вампира, особенное внимание уделяя его бездонным красным глазам. Картинка получилась такой живой, будто я на самом деле смотрела на него, отчего даже стало неловко. Я медленно произносила заклинание, постоянно сбиваясь и заменяя некоторые слова, которые позабыла, своими, надеясь на равносильность замены. Никакого ветра не было, как то случилось, когда магию творил эльф, однако в совершенно неподвижном воздухе листья деревьев зашуршали, слегка покачиваясь на ветвях. Я не видела, но знала это. И ощущала всем своим существом. Неожиданно я почувствовала под собой сильный толчок, будто земля разрывалась на части, и, не удержав равновесия, опрокинулась на спину. Наверное, я всё-таки что-то напутала. Не стоило творчески подходить к уже готовому и правильно работающему заклинанию…

Возвращаясь в исходное сидячее положение, я глянула на свой рисунок и ахнула от изумления: в юго-западном направлении высился небольшой холмик земли, очень правдоподобно изображающий вампира. Даже, как мне показалось, можно было разглядеть клыки. Пару раз моргнув, я убедилась, что всё это не пригрезилось мне. М-да, у эльфа это явно выглядело да и происходило как-то по-другому. Нет, ставить эксперименты — определённо слишком рискованное дело!

Поднявшись с земли, я уже направилась к своей несчастной, уставшей лошади, как вдруг резкое ощущение приближения магии заставило меня обернуться. Небольшой золотистый шарик довольно быстро мчался прямо на меня, и я едва успела отпрыгнуть в сторону. Однако тот, пройдя по небольшой дуге, повернулся и снова полетел в меня. Надо же, самонаводящийся! Вот бы и мне научиться такие создавать… На долго меня не хватило; не спавшая ночь, я слишком быстро выдохлась, и шарик исхитрился ударить меня в спину. Под действием силы удара я упала, уткнувшись носом в землю. Золотистый шарик расплылся, превратившись в нечто, напоминающее вязкую жидкость, которая быстро обволокла меня и затвердела в виде слегка поблескивающей сети. "Мы тебя догоним", — в голове пронеслась чужеродная мысль, принадлежащая Гэбрилу.

Так это его шуточки! Я попыталась высвободить руки, но те были плотно прижаты к телу магической сетью, и всё, что мне удалось сделать, это перевернуться на спину. А ведь Гэбрил вычислил меня после того, как я использовала заклинание поиска. Значит, почувствовал мою магию. Что если те маги, которые преследовали нас, тоже почувствовали мою магию и скоро будут здесь, пока я лежу связанная?! Я с ещё большим энтузиазмом попыталась вырваться, но сеть была прочной. Значит, физическим образом с ней не разделаться…

Порывшись в своих скудных знаниях, я пришла к весьма неутешительному выводу. Попробовать-то, конечно, можно одно заклинание… эльфийское, специализированное. Правда, жить мне ещё почему-то очень хочется. Хотя… разве может быть хуже? А, была не была!

Я впитала побольше сил из окружающей растительности и на одном дыхании произнесла заклинание. Слова привязывали впитанную энергию к моей собственной ауре, делая её более яркой и осязаемой в магическом плане. Нестерпимый белый свет пламенем разгорался вокруг меня, резал внутренний взор, словно я долгое время глазами смотрела на солнце, заполнял собой всё вокруг и, будто бы, лучами пронзал всё моё тело. Я чуть не закричала, почувствовав невыносимую боль в голове, а тем временем магические сети Гэбрила не выдержали такого натиска энергии и порвались. Некоторое время я неподвижно лежала на земле, восстанавливая дыхание и пытаясь прийти в себя после этой ужасной боли. Свет медленно затухал, постепенно становясь обыденным, каким и должна сиять аура человека.

Я поднялась на непослушные ноги и, пошатываясь, дошла до лошади. Еле забравшись на неё, взяла повод в дрожащие руки и пустила кобылку в галоп. Надеюсь, сюрпризы от Гэбрила на этом закончатся.


К вечеру я позволила отдохнуть уставшей лошадке и сварила себе кашу. К сожалению, крупы у меня с собой было не так много, поэтому приходилось существенно экономить. Глаза слипались, и в какой-то момент я поймала себя на том, что уже некоторое время сплю, склонившись над пустой чашкой. Встрепенувшись, я начала произносить защитное заклинание на ночь, как вдруг услышала шаги и шорох листьев, — кто-то пробирался сквозь кусты.

На всякий случай вытащила из ножен меч и приготовилась встретить незваного гостя, а в следующий миг прямо из кустов на меня полетел огненный шар. Отпрыгнув в сторону, я едва увернулась от шара, и огонь слегка обжог левое плечо. Этому гостю точно не поздоровится!

Из-за дерева мне навстречу вышел человек. И кто бы сомневался, он был одет в тёмные одежды, характерные для законспирированной королевской армии. К тому же, лицо уж больно знакомое, это он всё время преследовал меня: в замке, где меня держали в плену, на Земле и во дворце Вальена.

— Вот мы и встретились, наконец, — довольно улыбнулся маг и, особо не задумываясь, метнул в меня огромную волну магической энергии.

Увернуться от такой невозможно, да и защититься — тоже… Я поставила перед собой щит, однако волна смела его и меня вместе с ним. Отлетев назад, я упала на землю, больно ударившись спиной и затылком. Уже знакомая слабость растеклась по телу — это магическая волна малость потрепала мою ауру. Да и после эксперимента над усилением ауры для прорыва сетей, я всё ещё плохо себя чувствовала. С трудом поднялась на ноги и, переводя дыхание, поинтересовалась:

— А что это ты один? Где твои коллеги?

— Как видишь, мне удалось застать тебя врасплох, я предполагал, что ты одна… А с одной я уж как-нибудь справлюсь, — он мерзко рассмеялся, предвкушая лёгкую победу. Конечно, амулетами обвешался, как новогодняя ёлка! Иначе откуда б столько сил, что даже заклинания придумывать не надо?

— Какой самоуверенный, — заметила я и быстро произнесла заклинание.

Перед моим взором возникло множество маленьких ледяных иголочек, которые метнулись в сторону мага. Поленившись тратить силы, он увернулся от иголочек, а я тем временем, предугадав его действия, метнула вслед ещё одно заклинание. Нечто, напоминающее огненную стрелу, угодило магу прямо в грудь, и того отбросило на добрые полметра, а чёрная рубаха задымилась. Не теряя времени, я бросилась на противника, который уже успел подняться на ноги, и нанесла колющий удар мечом в грудь. Это было странное ощущение. Раньше мне приходилось драться со множеством воинов, нападающих кучей, и было не понятно, где и кого я задела. Сейчас же я ощутила, как острое лезвие пронзило плоть, как маг дёрнулся от боли и повалился наземь.

Мне стало противно, голова закружилась, и я с трудом удерживалась, чтобы не упасть рядом с убитым магом. Стерев кровь с меча, на непослушных ногах подошла к лошади, ползком взобралась на неё и пустила рысцой. Темнота уже сгустилась, дорогу было трудно разобрать, но мне хотелось поскорей покинуть это место сражения. Однако далеко я не уехала и, кажется, вскоре потеряла сознание.


Я очнулась, лёжа на спине лошади и уткнувшись носом в её шею. Пушистая грива защекотала, и я несколько раз чихнула, чуть не вывалившись из седла. Когда привела мысли хоть в какое-то подобие порядка, по положению солнца определила, что уже около полудня. Что ж, нужно поторопиться. Не хватало ещё, чтобы после всего меня нагнали Гэбрил с Дарией. Убьют ведь, жестоко и мучительно.

За весь день на отдых остановилась только один раз, немного перекусив, и снова продолжала путь до самого вечера. Несмотря на усталость, спала этой ночью тревожно и видела какие-то странные, пугающие сны. Наверное, нервы пошаливают. С чего бы?..

Наследующий день я выехала к небольшому озерцу и, разом потеряв осторожность, радостно бросилась в воду. Я плескалась, ныряла и просто плавала, наслаждаясь ощущением чистоты и такой приятной прохлады. Поэтому меня застали врасплох.

— Это ты так меня ищешь? — послышался насмешливый голос с берега.

От неожиданности я на мгновение замерла, и этого хватило, чтобы начать тонуть. Снова оказалась на плаву только после того, как хлебнула приличное количество воды.

— Ну зачем же было так пугать?! — возмутилась я, выбираясь на берег и откашливаясь.

— Кто ж знал, что ты так бурно отреагируешь, — усмехнулся вампир. — Так зачем ты отправилась за мной?

— Ну… — я замялась, делая вид, что занята магической просушкой одежды, — видишь ли… я не могла просто сидеть в городе и ждать, когда вы вернётесь. Тем более, вы подвергаете себя такой опасности…

— Ладно, задам вопрос немного иначе. Почему ты пошла именно за мной? — Вариархар интонацией выделил слово "именно".

— Ты вспомни, как ко мне относится Ассилин.

— Как к маленькой безответственной девочке? — странно улыбнулся вампир.

— Примерно так, — сказала я неуверенно. Намёк мне не понравился. Ведь и данный мой поступок можно назвать весьма безответственным, если рассматривать его с той стороны, что жизнью рисковать мне строго не рекомендуется. — По крайней мере, ты мне постоянно на это не указываешь… Отправишь меня назад?

— Назад? — задумчиво повторил вампир. — Нет, не отправлю. В конце концов, со мной ты находишься в большей безопасности, чем разгуливая по лесу в одиночестве.

— Даже если мы идём по следам кучи демонов? — хитро улыбнулась я.

— Поверь, демоны ещё не так страшны. А сейчас, раз уж ты отдохнула, нам пора догонять их.

Кобылка в галопе едва поспевала за вампиром, причём создавалось такое впечатление, что он даже сдерживает себя и способен бежать намного быстрее, чем сейчас. Остановились ближе к вечеру под большим раскидистым деревом, Вариархар принёс мне кроличью тушку, и я быстренько зажарила её, глотая слюни и мечтая о сочном мясе. Прекрасный ужин после длительной голодовки! Аппетит не смог испортить даже пронзительный взгляд вампира, буравивший меня на протяжении всего ужина.

— Что ты так смотришь? — наконец спросила я, вдоволь наевшись и прислонившись спиной к дереву. Ох, сколько же в меня влезло…

— Да вот думаю… как ты умудрилась меня выследить?

— Так заклинание поиска, которое использовал эльф. То есть… я его немного переделала.

— Вот именно, что заклинание. А ты не помнишь, что я говорил? Вампиры разрушают магию.

— Хм… — я задумалась. И правда, странно как-то. Может, это я чего-то напутала? Хотя разницы нет, какое заклинание, ведь ни одно не должно было сработать. — Как-то так получилось…

— Но это невозможно, — холодно заметил Вариархар, вперив в меня внимательный взгляд, от которого мне хотелось куда-нибудь спрятаться. Вот честное слово, уползла бы за дерево, если б так не обожралась, что аж лень пошевелиться.

— Ну, может, у меня богатое воображение, и я слишком ярко тебя представила? — предположила я, с трудом сдерживаясь, чтобы не отвести взгляд.

— Интересная мысль. Воображение усилило заклинание, позволив тебе узнать, где я нахожусь, прежде чем я разрушил магию…

— Вот, сам ответил на свой вопрос, — довольно сказала я. — А теперь я посплю, если не возражаешь… Не так-то просто было до тебя добраться.

— Не сомневаюсь, — хмыкнул вампир.

— Ты что-то знаешь? — я расстелила одеяло и блаженно закуталась в него.

— От твоего меча кровью пахнет.

— Да это королевский маг, — сонно отмахнулась я. Правда, потребовалось всё моё самообладание, чтобы не показать, как его слова взволновали меня. Могла бы догадаться, что вампиры чуют кровь. Я внутренне содрогнулась, представив, как Вариархар ощущает моё присутствие. Вдруг я для него всего лишь говорящий обед?


Наутро вампир обрадовал меня, сообщив о том, что демоны уже близко.

— Жди меня здесь… — начал он и вдруг осёкся, с сомнением посмотрев на меня, — всё равно ведь не послушаешь?

— Нет, — подтвердила я.

— Тогда… — Вариархар зловеще улыбнулся, — полетаем.

— Чего? — опешила я.

Даже сообразить не успела, как вампир оказался позади меня. Обхватив за талию, он резко оттолкнулся от земли, ветер ударил мне в лицо, и мы вдруг взмыли над верхушками деревьев. У меня перехватило дыхание, а в следующий миг мы с дикой скоростью понеслись вниз, но Вариархар беззвучно оттолкнулся от ветвей дерева и подпрыгнул ещё выше. Я вдруг поняла: жителям Солнечного Города было очень глупо полагать, что высокие каменные стены с острыми кольями как-то могут их защитить. Мы словно плыли по воздуху, лишь изредка отталкиваясь от веток, и это действительно походило на самый настоящий полёт. На какое-то время я даже забыла о нашей цели, с восторгом стараясь перекричать ветер:

— Это восхитительно!

— Я знал, что тебе понравится, — усмехнулся Вариархар. — Вот и они. Теперь тихо.

Мы так же беззвучно опустились на довольно мощную ветку дерева, казалось бы, не потревожив ни одного листочка. Сквозь пышную зелень я увидела поляну, на которой пировали демоны. Обед был в самом разгаре, запах свежей крови и сырого мяса стоял повсюду, навевая неприятные ощущения. Я насчитала ровно двенадцать штук этих чудищ.

— Сиди тихо и не высовывайся, — едва слышно прошептал вампир мне на ухо, — а то они будут рады полностью выполнить своё задание.

Я послушно кивнула, держась за ветку руками и крепко обхватив её ногами, а Вариархар ловко соскользнул на землю, оказавшись на некотором расстоянии от демонов. Он не скрывался, позволив демонам обнаружить себя, и не торопился нападать.

— Мне нужно поговорить с главным из вас, — негромко сказал Вариархар, однако его голос прозвучал впечатляюще.

Ближайший демон с грозным рычанием бросился на вампира, но тот без труда увернулся, в одно мгновение оказавшись за спиной демона, выхватил меч и проткнул того насквозь. Тело убитого тяжело повалилось наземь, а вампир с невозмутимым видом поинтересовался:

— Вы что, разговаривать не умеете?

Некоторое время демоны удивлённо переглядывались между собой, временами что-то нечленораздельно порыкивая, и, наконец, один из них выдвинулся навстречу Вариархару:

— О чём ты хотел поговорить? — я с трудом разобрала слова в этом рычании.

— О вашем задании, — сказал вампир, хищно улыбнувшись. — Вам приказано было убить девушку, в которой течёт кровь лесных духов, не так ли? Ну или, на крайний случай, хотя бы отобрать у неё амулет.

— Ну… — демон замялся и почесал гребень на макушке. О, это было воистину впечатляющее зрелище! — Да.

— Я так и думал, — кивнул Вариархар. — И как, вам удалось раздобыть амулет?

— Почему я должен тебе отвечать?! — разозлился монстр, грозно рыкнув.

— Чтобы я не перебил половину твоего войска? — невинно предположил вампир.

— Мы убьём тебя! — взревел демон, делая шаг вперёд.

— Убьёте, скорее всего, — спокойно согласился Вариархар, а затем практично добавил. — Сколько вас тут, двенадцать? То есть, извините, ошибся… уже одиннадцать. Как минимум на шесть штук вас станет меньше. А я предлагаю просто мило побеседовать и разойтись, каждый в свою сторону.

— Ладно, — спустя полминуты усиленных раздумий, прорычал демон. — Чего ты хочешь?

— Узнать, раздобыли вы амулет или нет, — повторил вампир, а я поразилась его выдержке. Лично меня бы подобный собеседник уже начал выводить из себя.

— Да, но его у нас нет. Часть наших отдадут амулет королю людей, а мы идём домой.

— Почему вы решили помочь королю людей? — спросил Вариархар, напряжённо всматриваясь в лицо демона. Правда, я бы не называла столь уверенно "это" лицом…

— Он обещал нам эльфов.

— Это как?

— Он проведёт нас к эльфам, и мы сможем поживиться их магией.

— Ну вот и поговорили…

— Может, нам убить тебя?

— Оно того не стоит, поверьте.

— А мы попробуем! — с хохотом заявил демон и набросился на Вариархара.

В этот же момент ещё двое кинулись на вампира с разных сторон. Я с трудом сдержала себя, чтобы не вмешаться в драку, хотя бы даже маленьким огненным шариком. Но знала, что сделаю только хуже. Вариархар вовремя нырнул вниз, и все трое с довольно громким звуком стукнулись головами. Смазанная тень метнулась в сторону, я даже не заметила, как вампир нанёс удар, но один из демонов, странно запрокинув голову, упал на землю. С необыкновенной скоростью Вариархар метался то в одну сторону, то в другую, а вместе с тем ещё двое демонов погибли от его меча. Может, кто погиб и от его когтей — за этой неразберихой человеческий глаз уследить был не способен. Вдруг, прямо из этой кучи рычащих и дерущихся существ, выскочил вампир, мгновенно оказавшись на дереве рядом со мной. Я вздрогнула, чуть не свалившись с ветки, но Вариархар ловко подхватил меня и подпрыгнул ещё выше. Дыхание перехватило, мне показалось, будто какая-то часть меня всё ещё находится внизу (скорее всего, желудок), в то время как мы уже оказались над верхушками деревьев и помчались назад, лишь изредка соприкасаясь с ними, чтобы оттолкнуться.

Земля, листья деревьев, всё это мелькало под ногами с такой скоростью, что сливалось в одно смазанное пятно. Сопротивление воздуха усилилось, отчего становилось трудно дышать, будто пытаешься вдохнуть что-то плотное, густое. Меня никогда не укачивало в транспорте, однако сейчас я почувствовала себя, как во время совсем уж страшного аттракциона, рассчитанного на сумасшедших любителей экстрима. Судя по всему, в этот раз вампир не сдерживался, используя все свои возможности. Хотя кто его знает…

Наконец, это прекратилось, и мы с дикой скоростью помчались вниз. Когда оказались на земле, мои ноги подкосились, и я чуть не упала; некоторое время недоумённо озиралась по сторонам, стараясь бороться с головокружением, тошнотой и сбивчивым дыханием. Прийти в себя помогло одно обстоятельство — вампир безжизненно рухнул на землю.

<p>Глава 4</p>

В дикой растерянности, я присела на колени рядом с Вариархаром и обнаружила в нескольких местах порванную одежду, заляпанную кровью. Под одеждой оказалось несколько ран, очень серьёзных и даже смертельных, с точки зрения физиологии человека. Однако передо мной лежал вампир, и я очень надеялась, что у него хорошая регенерация, как я читала в книгах. Но вот насколько они до сих пор соответствовали действительности?

Целебной магии меня так и не научили, всё внимание уделяя атакующим и защитным заклинаниям, считая, что в данной ситуации мне это понадобится больше. Впрочем, в случае с вампиром магия и не поможет. Аптечки с собой тоже не было. Что же мне оставалось делать? Дрожащими руками я на всякий случай перевязала раны, используя чистую одежду, и уселась рядом, спиной откинувшись на дерево. Что ж, будем надеяться, что Вариархар выживет, вопреки стараниям такой неумелой врачевательницы.

Ужаснее всего было сидеть и просто ждать. Вампир не шевелился и не подавал никаких признаков жизни, а я старалась унять дрожь, которая с каждым мгновением только усиливалась. Было страшно и хотелось плакать — от безысходности и собственной беспомощности. Ну чем человек может помочь серьёзно раненному вампиру? И вдруг я сообразила. Точно, кровь! Вот только как бы всё это устроить?..

Не особо соображая, что делаю, я вытащила из-за пояса кинжал. Хотела уже было надрезать тонкую кожу на запястье, как вдруг почувствовала движение. Вариархар, немного поёрзав, приоткрыл глаза и с удивлением воззрился на меня. Чуть не сойдя с ума от облегчения, я выронила из рук кинжал, который плашмя упал мне на колени. Повезло, однако…

Некоторое время мы молчали, глядя друг на друга и, наконец, собравшись с силами, вампир хриплым, слегка надрывным голосом поинтересовался:

— Что это ты… только что делала?

— Я… ну… думала, тебе поможет моя кровь…

— Если ты зарежешься, — он закашлялся, пытаясь вернуть севший голос, — то не поможешь мне.

— Да я не собиралась резаться, — со страхом глянула на кинжал, спокойно лежащий на коленях, — просто хотела… тебе поможет кровь?

— Поможет, — тихо отозвался вампир. — Зайчика поймаешь?

— О-о-о, — удивлённо протянула я, — зайчика, говоришь. А не проще будет мою…

— Нет, — холодно отрезал вампир. И откуда у него вдруг голос взялся? Правда, сразу после этого он издал подозрительный хрип, и я, перепугавшись, вскочила на ноги.

— Я не умею охотиться, но попробую!

Пулей сорвалась с места и помчалась, куда глаза глядят. Вскоре я остановилась и растерянно огляделась по сторонам. И как прикажете выслеживать зайца, не говоря уже о его поимке? Тем более, когда надо действовать быстро… Некоторое время я медленно шла по тропинке, вслушиваясь в звуки леса и вглядываясь в каждую тень. Наконец, удача мне улыбнулась, правда — это с какой стороны посмотреть. По крайней мере, оскалилась в ехидной усмешке. Я наткнулась на небольшого дикого кабана, который, кстати говоря, меня заметил намного раньше и не очень был доволен тем фактом, что я шла в его сторону. Словно налетев на стену, я шарахнулась назад и замерла без движения. Кабан, с подозрительным вниманием глядя на меня, издал странный звук. Так, сейчас главное не оплошать.

Сфокусировав взгляд на лбу животного, я начала произносить заклинание, которое должно было пронзить его огненной искрой, но, видать, кабану ждать надоело, и он бросился прочь.

— Куда же ты! — на автомате воскликнула я, дивясь собственной глупости. Не успевая закончить заклинание, я резко изменила его и бросила вдогонку животному небольшой сгусток энергии.

Раздался негромкий хлопок, и кабан, как подкошенный, повалился на бок. Критически осмотрев добычу, поняла, что изрядно подпалила тушку, но будем надеяться, что вампир не особо прихотлив.

С трудом нашла нашу поляну, однако и на этот раз мне повезло — просто я услышала недовольное ржание лошади и бросилась на звук. Оказалось, к ней прицепился овод и, кажется, даже укусил. Кровопийца несчастный.

— А я думал, ты не вернёшься, — хрипло заметил Вариархар, всё так же лежавший на земле.

— Надеюсь, ты не сильно из-за этого расстроился? — я опустила возле него слегка поджаренную тушку кабанчика, растирая занемевшие руки. Ох, и тяжёлый! — Зайчиков не нашла.

— Зачем было его жарить? — огорчился вампир. — Вон, только один бок сырой остался.

— Как получилось, — я пожала плечами. — Так ты будешь его есть?

— Буду-буду, — угрюмо пробурчал вампир и, подтянув добычу ближе, с упоением впился клыками в её тело.

Жуткое зрелище. Сейчас передо мной был настоящий хищник, который с наслаждением пил ещё тёплую кровь, не в силах оторваться от трапезы. Мне было страшно смотреть на это, но в то же время я не могла отвести взгляд и потому продолжала наблюдать. Наконец, Вариархар отбросил тушку кабана и, обтерев кровавые губы, блаженно закрыл глаза. Я стояла, не шевелясь, и боялась помешать отдыху вампира. Прошло всего минут пять, которые растянулись для меня на целые часы, как вампир открыл глаза и, спустя ещё пару мгновений, плавно перетёк в сидячее положение. Я присела напротив него.

— Как ты?

— Намного лучше, — Вариархар довольно улыбнулся. — Теперь регенерация идёт очень быстро.

— Это кровь даёт вам силы?

— Да.

— Почему ты не пьёшь человеческую? Ведь другие её пьют, — мне так хотелось услышать пространные рассуждения о том, что нехорошо убивать людей или что-нибудь в этом роде, однако ответ меня удивил.

— А нет смысла пить человеческую кровь. В ней есть что-то такое, из-за чего вампиры не могут воспринимать солнечный свет, и он их губит.

— Так поэтому ты не боишься света?! — ахнула я. — Потому что не пьёшь человеческую кровь?

— Да.

— Как странно…

— Помнишь, эльф рассказывал о том, что первым в пустоте появилось Великое Мировое Древо?

— Да, — кивнула я, внимательно посмотрев на вампира. Чувствовалось, что сейчас я узнаю ещё много интересного.

— Вокруг этого Древа образовался наш мир, потому что Духу Древа так захотелось. Потом он начал создавать живых существ. Сначала появились растения, потом животные, а потом… разумные создания. Думаешь, кто был первым разумным существом? Вампир. Наша раса была создана, как нечто промежуточное между людьми, появившимися позднее, и животными. Вампиры охотились на животных, пили их кровь. Позднее появились лесные духи, эльфы и многие другие расы. Последними были люди, но оказались довольно глупыми существами. Вампиры приняли их за какой-то особенный вид животных, и стали питаться ими тоже. Тогда узнали, к чему это приводит…

— Значит, все вампиры считают людей просто животными?

— Изначально считали, но потом поняли, что люди тоже обладают разумом и даже умеют говорить. Однако, как тебя не раз предупреждали твои друзья, мы очень кровожадные существа, и вампиры не пожелали отказаться от человеческой крови.

— Несмотря на последствия? — удивилась я. — Они отказались ради этого от солнца?

— Да. А потом просто забыли… Нынешние вампиры даже не подозревают о том, что могут избавиться от боязни света, если не будут пить кровь людей.

— Ты так говоришь… но откуда ты всё это знаешь? Ты разве не "нынешний" вампир?

Вариархар странно рассмеялся. Окинув меня задумчивым взглядом, пояснил:

— Немного позднее вампиры поняли, что человека можно превратить в вампира. Они начали так развлекаться, создавали себе живые игрушки, из-за этого всё реже можно было встретить чисто вампирскую семью. Так терялись знания… Что же касается меня, то я один из тех трёх вампиров, которые были первыми.

Я ошеломлённо смотрела на Вариархара, хлопала глазами и никак не могла сообразить, что же за вопрос такой вертится у меня в голове. Наверное, потому что вопросов появилось бесконечное множество, все они путались между собой и перемешивались в кашу.

— Сколько же тебе лет? — наконец выдавила я.

— Четыре тысячи пятьсот семьдесят шесть.

Должно быть, у меня отвисла челюсть. Не знаю, не заметила. Однако голос пропал бесспорно.

— А где… — я не договорила, боясь спросить.

— Те двое?

В ответ я смогла только кивнуть, и Вариархар ответил:

— Они погибли.

— Извини…

— Это было давно.

Даже трудно представить, насколько давно. Целую вечность в человеческом понимании…

Эту ночь я спала плохо, постоянно ворочалась и чувствовала неясную, совершенно не понятную мне тревогу. Не зря, наверное, появилась пословица: "Меньше знаешь, крепче спишь".

Наутро мы отправились в путь, по направлению к Солнечному Городу. Предполагалось, что через сутки мы должны до него добраться. Оставалось совсем немного, но на землю опустились сумерки, и мы решили остановиться, чтобы въехать в город завтра, с самого утра. В конце концов, мы не сильно спешили, а осторожность не повредит никогда. Стражникам вряд ли понравятся столь поздние гости, ибо они наивно полагают, что каждый поздний гость может оказаться вампиром. Впрочем, не так уж это и далеко от истины в нашем случае.

Я смотрела на яркие языки пламени, в которых недавно запекался мой ужин, пойманный Вариархаром. Сегодня вампир выглядел вполне живым и здоровым, бежал, как раньше, быстро и без каких-либо усилий. Но я всё-таки хотела убедиться:

— Как ты себя чувствуешь?

— Отлично, — отозвался Вариархар из темноты, куда не доставал свет костра. Немного помолчав, добавил. — Спасибо за то, что помогла мне.

— Я рада, что смогла хоть чем-то помочь, — грустно улыбнулась, всё так же глядя в огонь, а на душе как-то потеплело, ведь вампир впервые за что-то благодарил. — Ты ведь знал, насколько это будет опасно?..

— Конечно, знал.

— И что я захочу вмешаться в драку, тоже знал?

— Да.

— Тогда я не понимаю, почему ты всё-таки взял меня с собой.

— А я мог запретить тебе так, чтобы ты послушала? — вдруг заинтересовался Вариархар.

После недолгих раздумий, я кивнула:

— Да, мог бы.

— Мне незачем навязывать своё мнение. Поступай, как знаешь.

Ох, и что же я хотела от него услышать? Теперь я перестала понимать не только его, но вдобавок и себя. Стало как-то неуютно, я зябко поёжилась, несмотря на то, что тепло костра отгоняло от меня холодный ночной воздух.

— Все так уверены в том, что знают, как лучше. Ассилин, Гэбрил… Иногда они даже навязывают своё мнение, но ведь они всего лишь хотят меня защитить, защитить свой родной мир. Ты не такой. Ты даёшь мне право выбора, но я не верю, что ты считаешь, будто я такая умная, что всегда поступлю правильно.

— Тебя так это волнует? — его голос показался мне небрежным. — Да, я не считаю, что ты обязательно поступишь правильно. Все ошибаются, от этого никто не застрахован.

— Тогда в чём дело? — я посмотрела на Вариархара, но в ночной темноте смогла разглядеть лишь отблески огоньков его красных глаз.

— Твои действия непредсказуемы. Мне интересно.

— То есть, ты просто развлекаешься, глядя на меня?

— Можно и так сказать. Мне интересны и твои верные решения, и ошибочные.

— Даже если ошибочные приведут к чему-то непоправимому?

— Например?

— Обрекут мир на гибель, или кого-то из нас… — я осеклась и с опозданием поняла, что не хочу услышать ответ. Только было уже поздно.

— Да, — равнодушно отозвался вампир. — Всё, что ни случится, в некоторой степени представляет для меня интерес.

— Для тебя вся наша жизнь, как игра? — мне стало трудно дышать, я с силой сжала руки в кулаки, до боли, когда ногти вонзились в ладонь.

— Хорошее слово подобрала. Да, это именно игра. Помнишь, ты всё время интересовалась, что мне нужно? Почему я помогаю вам? Теперь ты знаешь ответ. Мне просто захотелось в этом поучаствовать и понаблюдать за развитием событий. К тому же, ваша затея казалась настолько безнадёжной, что даже моя помощь вряд ли может что-то сильно поменять.

— Понятно… — я снова смотрела в огонь, такой подвижный, такой изменчивый.

Мы больше не разговаривали, и я всё глубже погружалась в собственные мысли. Как глупо было полагать, что Вариархар просто хочет помочь нам, что ему не всё равно. Что же я успела себе напридумывать в его таинственном и немного пугающем образе? Он всего лишь играл. Он взял меня с собой потому, что ему всё равно… всё равно, что со мной случится… и с целым миром. Просто он вампир.


Солнце ещё не успело высоко подняться над горизонтом, когда мы вошли в Солнечный Город. Дарию и Гэбрила не трудно было найти, они остановились в уже знакомой гостинице, без зазрения совести растрачивая эльфийские деньги.

Я постучала в номер, и мне открыл Гэбрил, окинув довольно странным взглядом. Он был растерян и не знал, то ли радоваться, что я жива, то ли прямо сейчас свершить жестокую расправу за то, что сбежала. Пока он размышлял над сей трудной дилеммой, за его спиной я увидела Дарию. Бледная девушка лежала на кровати в бессознательном состоянии, безвольно распластав руки. В глазах потемнело, оттолкнув Гэбрила, я бросилась к ней:

— Дария!


Я сидела на краю кровати, не отрывая встревоженного взгляда от девушки.

— Ей стало плохо почти сразу после того, как ты уехала, — рассказывал Гэбрил. — Сначала мы отправились за тобой в погоню, и обязательно бы догнали, но что-то вдруг стряслось, и она потеряла сознание. Несколько раз приходила в себя, говорила несвязно, словно в бреду. Мне пришлось привезти её сюда.

— Но из-за чего это случилось? — не поняла я.

— Не знаю. У меня есть предположение, что это последствие заклинания эльфа, когда он спасал Дарию. Такая сильная магия может оставлять последствия, но всё равно это очень странно. Не должно так быть.

— И что нам теперь делать?

— Спросим Ассилина, а пока я поил её витаминным отваром, больше ничего применять не рискнул, всё-таки, если дело в заклинании…

— Значит, Ассилин ещё не вернулся?

— Нет. Но как ты умудрилась сбежать к этому вампиру?! — вдруг разозлился Гэбрил, и я поняла, что всё это время он держал гнев в себе, только сейчас дав ему выход.

— Как-как… я хотела ему помочь и не могла сидеть без дела.

— Помогла? — неожиданно ласково поинтересовался Гэбрил. Не к добру такой тон, не к добру…

— Помогла, — осторожно ответила я.

— А ЕСЛИ БЫ ТЫ ПОГИБЛА? — он отчеканил каждое слово.

— Но ведь не погибла же, — холодно возразила я, встречая его яростный взгляд.

— Думаешь, тебе всегда так будет везти? Думаешь, можешь совершать разные глупости, и тебе это сойдёт с рук?

— Может, ты будешь больше мне доверять?

— Доверять?! Она сбегает от нас среди ночи и требует ещё, чтобы я ей доверял?!

— Да какое ты право имеешь на меня кричать? — я старалась разговаривать спокойно.

— Я беспокоился за тебя, — резко сказал Гэбрил, — я волновался, что с тобой что-нибудь случится, а ты даже не подумала о том, что я могу чувствовать? Тебе ведь главное было найти этого вампира. И как тебе его общество?

Весь ночной разговор с Вариархаром отчётливо всплывал в памяти, а слова Гэбрила резали, словно каждое было хорошо заточенным кинжалом. Мне хотелось бросить всё и забиться в дальний угол, чтобы никто не трогал, никогда! Как же я устала от всего…

— Я понимаю, что ты беспокоился обо мне, — наконец, взяв себя в руки, проговорила я. — Пойми и ты, что я точно так же беспокоилась о Вариархаре и Ассилине, потому так и поступила. Но причём здесь общество Вариархара?

— Притом, что тебе лучше с ним не общаться.

— Мы уже говорили на эту тему.

— Значит, мало говорили.

— Прекрати.

— Думаешь, ему так нравится, когда ты пристаёшь со своими глупостями? Думаешь, ему интересно с тобой? Он вампир! И все люди для него…

— О да, ему интересно! — я перебила Гэбрила и, чтобы прогнать навернувшиеся на глаза слёзы, я смотрела на него с ожесточённой усмешкой.

— Что у вас случилось? — как удивительно быстро поменялся тон Гэбрила. Только что он обвинял меня, злился, и вот уже заботливо беспокоится.

— Ничего… — рассказывать совершенно не хотелось, тем более жаловаться на свою же собственную глупость. Или, скорее, наивность.

— Он тебя обидел? Расскажи, пожалуйста.

— Я лишь узнала правду… только и всего.

— О чём?

— Можешь быть уверен, что Вариархар не предаст нас и не подстроит никакую ловушку, — я лишь не стала договаривать: "Ведь ему так интересно посмотреть, на что мы способны и получится ли у нас выполнить задуманное".

— Присмотришь за Дарией? Я хочу прогуляться, — и, не дожидаясь ответа, Гэбрил покинул номер.

Да что ж такое творится? Дарии плохо, с Гэбрилом поругались, Вариархар признался в том, что помогает нам ради интереса, и мы для него — словно актёры на сцене. Ассилин… тот вообще относится ко мне, как к маленькой, неразумной девочке, за которой нужен глаз да глаз. И ведь, судя по всему, он прав.

Мои невесёлые размышления прервал шорох за спиной. Обернувшись и встревожено посмотрев на Дарию, я заметила, что она с беспокойством заворочалась.

— Нет-нет, уйди… — в беспамятстве простонала девушка.

— Дария, — тихо позвала я, наклоняясь к ней.

— Уйди! — не открывая глаз, она с силой вцепилась в одеяло и неожиданно выгнулась всем телом, через мгновение вновь откинувшись на подушку.

— Дария! — испуганно вскрикнула я, вскакивая с кровати. В растерянности я порывалась броситься то в одну сторону, то в другую, не зная, что делать и куда бежать: то ли напоить чем из запасов Гэбрила, то ли найти его самого, то ли ещё чего.

Вдруг я ощутила сильное присутствие магии, и в следующий момент чёрная вспышка, вырвавшаяся прямо из тела Дарии, ударной волной отбросила меня к противоположной стене комнаты. Я почувствовала острую боль, и всё вокруг померкло…


— Эдера! Эдера, да очнись же! — встревоженный голос Гэбрила. Что-то с силой тормошило меня за плечи.

— Перестань, — с трудом пробормотала я, лениво открывая глаза. Оказывается, я сидела на полу, облокотившись спиной о стену.

— Как ты? — в его голосе чувствовалось облегчение.

— Голова болит, — призналась я, поморщившись.

— Что произошло? — спросил Гэбрил, помогая мне подняться на ноги.

— Если б я знала…

Более ли менее придя в себя, я во всех подробностях рассказала о странных словах Дарии и о магической вспышке. Гэбрил ненадолго задумался, после чего проговорил:

— И в самом деле, в ней ведь есть магические способности. Но она говорила, что не обладает ими?

— Да…

— Тогда ничего не понимаю. Обманула?

— Она не могла! — возмутилась я.

В этот момент Дария зашевелилась и неожиданно вскочила с кровати:

— Где я?!

От неожиданности мы тоже повскакивали со своих мест.

— Дария! — в порыве радости, я обняла подругу. — Как я рада, что с тобой всё в порядке.

— Мы в Солнечном Городе, — спокойно пояснил Гэбрил.

— Что со мной было? — спросила Дария, отстранившись от меня. Я вздрогнула, увидев её глаза песочного цвета. Ведь они такими были, когда она пришла спасать меня. А думала, что пригрезилось в темноте…

— Ты потеряла сознание, — сказал Гэбрил, — и мне пришлось отвезти тебя в город, отказавшись от погони за нашей сбежавшей Эдерой.

В дверь постучали. Запинаясь и теряясь в догадках, я пошла открывать их. На пороге стоял Ассилин.

— Все в сборе? — сразу сказал он. — Думаю, можно выдвигаться прямо сейчас, хватит терять время.

— А дальин? — опешила я.

— А его не было у демонов…

Час от часу не легче, голова кругом. То ли, это она от удара о стену?..

— Но у Вариархара его тоже нет! — воскликнула я.

— Почему ты так в этом уверена?

— Уж поверь, я знаю.

— Да-а? — протянул эльф, недобро сверкнув глазами. — Ладно, потом разберёмся. Собирайтесь.

Как быстро порой и оперативно можно работать. Спустя несколько минут, мы все пятеро собрались на первом этаже гостиницы и отправились в путь. Вторая попытка. Я совсем позабыла о Дарии, с грустью думая о том, что столько усилий потрачено напрасно, а мой амулет, не понять где. Если его не было ни у одних демонов, ни у других, тогда где он теперь? Но что-то ещё тревожило меня и никак не давало покоя.

Во время привала эльф вкратце рассказал о своём походе. Демонов было совсем немного, ему удалось заманить их в ловушку и убить, но дальина при них не оказалось. Вот и вся история. Моё же напряжение быстро нарастало. Хотелось сорваться с места и куда-то мчаться, что-то искать… Наверное, это моя реакция на потерю амулета и на неутешительные новости. Решив немного отвлечься, я пригляделась к глазам Дарии. Яркие, песочного цвета. Интересная догадка мелькнула в голове… Что, если она всё вспомнила? Ведь той ночью у неё были именно такие глаза…

— Дария, почему ты спасла меня? — вдруг спросила я, желая проверить свою догадку.

— Хм… — замялась девушка, — я же говорила, что не знаю.

Нет, так бы она не ответила. По крайней мере, та Дария, которую я знала. Что-то здесь не чисто. Но ведь не силой допытываться? Я снова погрузилась в свои мысли.

…Ослепительный блеск — это зеленоватая восьмиконечная звезда так ярко сияла, а под ней пульсировало что-то живое, что-то притягательное… Вот же оно, совсем рядом, стоит только протянуть руку и прикоснуться…

— Эдера!

— А? Что? — я моргнула, глядя на Гэбрила, и возвращаясь в реальность.

— Всё нормально? Ты словно была в трансе…

Вариархар не сводил с меня внимательного взгляда.

— Я чувствую его… — растерянно и немного испуганно сказала я. Сердце бешено колотилось. Дальин, мне привиделся именно он.

Сразу поняв, о чём я говорю, вампир деловито спросил:

— У кого он?

Я перевела растерянный взгляд на Ассилина. Да, именно от него исходила эта притягательная энергия. Неужели, это чувствовала только я? Вариархар мгновенно оказался рядом с эльфом:

— Отдай Эдере амулет.

— О чём ты говоришь? — удивился тот.

— Подумай, стоит ли оно того… — прошипел Вариархар.

Ассилин запустил руку за пазуху и что-то достал из внутреннего кармана. Дальин!

— Да что же это такое, — ошеломлённо пробормотала я. Не день, а чёрти что… Никому нельзя верить!

Эльф протянул мне амулет, и я поспешно надела его на шею. Все молча смотрели на нас. Я тоже молчала. А что можно было сказать?

Сразу вспомнилось детство…


Мне было тогда лет девять. Я бежала домой в лёгком летнем платьице, и дождь ласково смывал с лица мои слёзы. Я всё ещё вспоминала ту маленькую девочку, которую дразнили мои одногодки из параллельного класса, дёргали за пушистые хвостики, с силой толкали и ставили подножки. Всё потому, что она была не такая, как все. Не любила выступать на праздниках, никогда не сражалась за место старосты, всегда сидела одна, за последней партой, и читала толстые книги без картинок. В тот день они особо сильно её обидели, начав кидаться маленькими камушками на школьном дворе. Я проходила мимо со своей подругой и не выдержала:

— Отстаньте от неё!

— Да тебе-то что?

— Ну нельзя же так обращаться с человеком!

— А вот и можно! — крикнул кто-то особо умный. — Если не уйдёшь, и тебе достанется!

— Отстаньте от неё, — упорно повторила я.

Камешки полетели и в нашу сторону. Тут моя подруга взвизгнула:

— Эй, ребята, вы чего?! Я же не с ней!

Мальчишкам тогда очень досталось, ведь я, в отличие от маленькой девочки, не собиралась стоять, сложа руки. С поля боя уходила с гордо поднятой головой, ни разу не обернувшись на умоляющие оклики бывшей подруги. Потом долго бежала сквозь пелену дождя, спотыкаясь и поскальзываясь, но не позволяя себе остановиться. Наконец, оказавшись дома, со слезами на глазах и надрывными всхлипами рассказала обо всём произошедшем своей маме. Она гладила мои мокрые волосы, с которых холодными струйками по спине стекала вода, и тихо приговаривала: "Надейся только на себя, не доверяй никому, ведь люди так часто предают…"


— Пойдём со мной, я тебе кое-что расскажу, — Вариархар предложил мне руку, однако я поднялась без его помощи. Мы нашли узенькую тропинку и направились по ней, удаляясь всё дальше от лагеря. Медленно смеркалось, но дорогу ещё было видно достаточно хорошо. Я молчала, ожидая продолжения, и вампир заговорил. — Эльф с самого начала раскрыл перед тобой не все карты. Да, он искренне хочет помочь тебе целой и невредимой добраться до Мирового Древа и попытается сделать всё возможное, чтобы не позволить ему погибнуть. Но я уверен, что ему поручили раздобыть дальин, во что бы то ни стало или, по крайней мере, очень постараться. Всё дело в самих эльфах, в их отношении к людям. Они просто напросто им не доверяют. Эльфы считают, что люди не способны ни на какие благородные поступки, что они думают только о себе, что они эгоистичны и трусливы. В некоторой степени эльфы правы, но я многое повидал и могу сказать, что не все люди такие. Для эльфов же разницы нет.

— Ты хочешь сказать, Ассилин считает, будто я натворю глупостей? — с грустью спросила я.

— Не совсем. Он считает, что подобной силы вещь просто не должна находиться в руках человека. Любого.

— Ну да, он не доверяет мне… — я смотрела под ноги и радовалась, что могу не поднимать глаза.

— Для него ты просто человек. Он не доверяет никому, кроме эльфов. Такое уж у него воспитание.

— И я не сделала ничего, чтобы изменить его мнение о людях…

— Ты сделала многое, но он не желает менять своих взглядов.

— Что же я сделала? — мы остановились, сообразив, что ушли уже достаточно далеко, и пора поворачивать назад.

— До сих пор жива, несмотря на то, что частенько поступала так, как считала нужным.

Я не удержалась и удивлённо посмотрела на Вариархара. Неужели, не шутит? Но его взгляд был серьёзен и светился странным огнём.

Мы в молчании вернулись к остальным, и все сразу начали готовиться ко сну. Я долго ещё не могла заснуть, неспокойные мысли роем метались в голове. Кому теперь доверять? Вариархар помогает нам лишь ради интереса, ему наплевать на то, что с нами случится. Ассилин помогает ради всеобщего блага, но при этом тайно вынашивает мысли о том, как бы прибрать к рукам мой амулет. И как его собираются использовать эльфы? Я ведь тоже не могу им доверять. Другие расы так ненавидят людей, но сами не замечают, сколько в них самих пороков. Кто же у меня остался? Дария и Гэбрил? Забавно… именно Люди, которым я пока ещё могу верить.

<p>Глава 5</p>

Через пару дней с тех пор, как снова объединились, мы оказались в Графстве Даланском. На первый взгляд, совершенно ничего не поменялось: всё такие же разномастные деревья вокруг, всё та же пыльная земля под ногами и бледно-голубое небо над головой. Разве что дорога становилась менее наезженной, пока совсем не превратилась в узенькую, едва заметную тропинку. Высоко над горизонтом стояло полуденное солнце, потому я даже не тревожилась, вспоминая рассказы Вариархара.

С каждым шагом лошади Ассилин оглядывался всё чаще и внимательнее, что выдавало его тревогу. Гэбрил и Дария тоже чувствовали себя явно не в своей тарелке. Вообще, если задуматься, то я тоже должна трястись от страха и озираться по сторонам, словно страдающий от мании преследования больной. Всё-таки вампиры — кровожадные существа, жестокие убийцы и дикие животные! Но разве демоны не хуже? Словом, и не такое видали… Впрочем, один только Вариархар был совершенно спокоен и весьма потешался, глядя на наших спутников.

Очередной раз посмотрев на солнце, Ассилин спросил:

— И сколько времени потребуется, чтобы пересечь вампирские земли?

— Пара дней, — добродушно отозвался Вариархар.

— Что?! — возмутился эльф.

— И правда… что? — Вариархар оставался невозмутимым.

— Ты издеваешься, вампир? Я не собираюсь оставаться здесь ночью!

— Да кто тебе мешает? Ты ещё успеешь вернуться назад.

На том разговор и закончился, снова воцарилось молчание. После небольшого привала, лошадь Дарии повела себя очень странно. Она никого не желала к себе подпускать, испуганно ржала и била копытами, а спустя несколько минут этого сумасшествия, болезненно повалилась на бок и затихла.

Первым лошадь осмотрел наш специалист по живым существам — Ассилин. Довольно быстро эльф вынес неутешительный вердикт: кобылка была отравлена, причём со знанием дела. Спасти её возможно, однако очень трудно и долго. К тому же, яд очень редкий и специфичный.

— Интересно, кто же её отравил? — вслух подумал Гэбрил.

— А как вы думаете, кому выгодно нас задержать на землях вампиров? — ядовито поинтересовался Ассилин.

Все взгляды устремились к Вариархару.

— Да кто ж ещё, как… — с ненавистью начал Гэбрил.

— Эти обвинения совершенно беспочвенны, — вмешалась я, перебив Гэбрила. Не хватало ещё поругаться сейчас.

— Как долго ты ещё будешь защищать этого вампира?

— Если вы считаете меня предателем, то можете вежливо попросить, и я избавлю вас от своего общества, — вдруг сказал Вариархар, с равнодушной усмешкой взирая на нас.

Ну конечно. Он ведь всё просчитал. Хотите, чтобы я вас оставил? Пожалуйста. И выбирайтесь сами, как сумеете, с земель вампиров. А вы не сумеете, но разве меня это волнует? Я же предатель.

— И правда, зачем нам тебя терпеть? — со злостью сказал Гэбрил.

— Для того, чтобы выбраться отсюда живыми, — вместо вампира ответил Ассилин.

— Разве вы не понимаете? Он всё специально подстроил, — не успокаивался Гэбрил. — Без него нам будет только лучше.

— А ведь правда, мы не можем с уверенностью утверждать, что мою лошадь отравил Вариархар, — задумчиво вмешалась Дария, сейчас её глаза были карего цвета.

— Да и в любом случае, без Вариархара мы здесь, как в ловушке… — тихо, но настойчиво проговорила я.

Вампир улыбался. Все мы так предсказуемы и, наверняка, смешны для него.

— Давайте лучше решим, что теперь делать, — продолжила я, завоевав всеобщее внимание.

— Я смогу вылечить лошадь, — сказал Ассилин, — но на это потребуется довольно много времени.

— Вы могли бы погостить у меня, — равнодушно предложил Вариархар, — пока не сможем продолжить путь.

Гэбрил молчал, но по его взгляду ясно можно было прочитать: "А! Что я говорил? Он всё подстроил!" Да не подстроил он… Или я уж совсем поглупела, если ошибаюсь.

— А остальные вампиры не будут против? — с интересом спросила Дария.

— Так их никто и не спрашивает, — пожал плечами Вариархар.

— Ты ведь что-то не договариваешь? — скорее утверждал, чем спрашивал Ассилин. — Если даже мнение других вампиров тебя не интересует…

Ну ещё бы. Он ведь один из первых…

— Мы отличаемся и от эльфов, и от людей, даже от того, как живут демоны. Каждый вампир сам за себя, у нас нет государства и привычки повиноваться какому-нибудь правителю.

— Анархия? — презрительно бросил эльф.

— Почти.

— Почему только почти?

Вариархар усмехнулся, но отвечать не стал.

Порывшись в своих вещах, Ассилин приготовил густое и противное на вид варево, после чего безжалостно влил его в рот лошади. Из разных тряпок для неё соорудили нечто, напоминающее носилки, которые укрепили сложными заклинаниями. Лишь после этого осмелились водрузить животное на данную конструкцию. Всем пришлось спешиться, чтобы не заставлять остальных лошадей везти слишком большую тяжесть. Так и продолжили путь, медленно двигаясь по направлению к жилищу Вариархара.

Такими темпами далеко уйти до наступления сумерек, конечно же, не смогли. Пришлось устраиваться на ночлег в лесу, выбрав небольшую, поросшую высокой травой, полянку. Защитных заклинаний не ставили, понимая, что это бесполезно.

— Я буду дежурить всю ночь, — сказал Ассилин.

— Как пожелаешь, — усмехнулся Вариархар, — тогда я могу спокойно отдохнуть.

Гэбрил и Дария ещё довольно долго в беспокойстве ворочались, но я, устав за день, вскоре заснула. Разбудили меня среди ночи звуки голосов. Не шевелясь и не открывая глаз, я с интересом прислушалась.

— Так зачем они, если нельзя пить кровь? — прошипел незнакомец.

— Тебя это не должно волновать, — спокойно ответил Вариархар. — Считай, что это мои гости.

— Зря ты их сейчас привёл…

— Сейчас?

— В последнее время здесь неспокойно. Что ж, не буду вам мешать…

Судя по всему, незнакомец ушёл, и голос подал Ассилин:

— Зачем приходил этот вампир?

— Он почувствовал запах человеческой крови, вот и заинтересовался.

— Значит, мы светимся на всю округу?

— Не на всю, только на половину. Да мимо он проходил, на охоту собирался…

— Мерзкие существа, — в голосе эльфа явно слышалось отвращение.

— Не согласен.

Подавив смешок, я ещё долго вслушивалась, но всё было тихо, и в этой тишине я вновь заснула, на этот раз спокойно проспав до самого утра.

— Мне какие-то ужасы снились, — поёжившись, сказала Дария во время завтрака.

— О вампирах? — поинтересовалась я.

— Нет… о какой-то страшной, густой темноте.

— Да это всё вампирская обстановка, — небрежно бросил Гэбрил.

— А вот я очень хорошо спала, — так хотелось чем-то возразить Гэбрилу, чтобы не сваливал всё на вампиров. В конце концов, один нас уже посетил этой ночью, а он спокойно себе всё проспал.

— Ну ты просто уже привыкла к их обществу, и всё такое, — ещё более небрежным тоном заявил Гэбрил.

— Наверное, потому что я ко всем вопросам подхожу рационально и не полагаюсь на детские сказочки, которым все привыкли верить, — равнодушно предположила я, даже не глядя в его сторону.

— Я бы не назвал твой подход рациональным. Скорее, наивным. Твои взгляды и являются теми детскими сказочками, потому что ты отказываешься верить в жестокую реальность.

— Просто я рассматриваю все возможные варианты и не принимаю общественные штампы.

— Просто ты пребываешь в глубоком неведении относительно истинного положения дел в этом мире.

— Правда что ли? А я вот считаю, что смогла во многом разобраться за столь короткий срок, в отличие, к примеру, от тебя, несмотря на то, что ты всегда жил в этом мире.

— Тогда расскажи мне, милая, в чём ты так хорошо разобралась? — он в открытую усмехался, уверенный, что мне не удастся найти ответ.

В этот момент мы вдруг заметили, что остались у костра вдвоём. Остальные уже собрали свои вещи и медленно выдвигались в путь.

— Обязательно расскажу, только позже, — на ходу бросила я и поспешила вдогонку за ними. Ответ-то был. Вот только разглашать его мне пока не хотелось.

Гэбрил быстро затушил костёр и вскоре нагнал нас. Через некоторое время лес начал редеть, и нам предстала просторная долина, наполненная солнечным светом и яркими тонами зелёного разнотравья. Кое-где, на большом расстоянии друг от друга, стояли деревянные домики. Одни выглядели опрятно и свежо, другие — как старые заброшенные избушки. По краю долины тянулась тёмная полоска леса.

— Дотемна мы должны пройти эту долину, — сказал Вариархар и, немного подумав, добавил. — Чтобы не привлекать к себе излишнее внимание.

— А то нами решат закусить? — поинтересовался Гэбрил.

— Ну да, решат, — невозмутимо согласился вампир.

Эльф бросил в мою сторону странный, очень недобрый взгляд. Должно быть, прикинул, что будет, если из своих домов выйдут все вампиры, и сможет ли один единственный представитель сей расы защитить нас. Конечно, не сможет. Будь он хоть трижды старик. А кто поддержал идею ехать через Графство Даланское? Правильно, в любом случае во всём буду виновата я. Хотя какая разница? Там уже нам будет всё равно…


Долина скрылась за первыми деревьями, когда багряный закат мерно разлился по небу. Мы продолжали идти быстрым шагом, стараясь не сбиться с тропинки. Впрочем, с таким проводником, как у нас, заблудиться просто невозможно.

— Осталось совсем немного, — сказал Вариархар, — и мы доберёмся до моего жилища.

— А мы там все поместимся? — мне сразу вспомнился один из домиков в долине — покосившаяся старая избушка, размерами в ширину и длину не превышающая четырёх метров.

— Поместимся, можешь не сомневаться.

Колючие ветви деревьев со всех сторон свисали над тропинкой и цеплялись за одежду, словно мешая идти вперёд. Лошади противились, но взгляда эльфа и парочки заклинаний было достаточно, чтобы они успокоились и продолжали идти по тропинке вместе с нами, причём двигаясь довольно осторожно, чтобы отравленная кобылка не свалилась с носилок. Куда б мы без магии?..

Наконец, пролесок закончился, и мы оказались на небольшой полянке, за которой расположился невысокий холм. Я едва не ахнула от восторга, увидев замок на холме. Это угрюмое строение, изобилующее высокими, узенькими башенками с заострёнными крышами, напоминало готическую архитектуру на Земле и поражало своим мрачным великолепием. Вот, именно в таких замках и должны жить вампиры. Сразу вспомнились фильмы про Дракулу, которых я вдоволь насмотрелась в своё время. Мой взволнованный и восхищённый взгляд не остался незамеченным, потому я поспешила спрятать столь бурные эмоции за напускным спокойствием. Не хватало только, чтобы меня потом упрекали ещё и в этом. Ну да, красивый замок, и что? Вариархар всё равно остаётся одним из этих жестоких, равнодушных ко всему существ.

У Вариархара имелась даже конюшня, хотя он никогда не пользовался лошадьми, как и все остальные вампиры. Наверное, она осталась от прежних хозяев, ещё с тех времён, когда Графство принадлежало обычным людям. Ненадолго отлучившись, вампир принёс огромную охапку соломы, на которую положили отравленную лошадь. Та была без сознания, несмотря на все старания Ассилина. Заперев конюшню, мы направились к замку.

Высокие дубовые двери отворились с глухим скрипом, и нашим взорам предстала кромешная темнота. Последний лучик света скользнул по небу и скрылся за горизонтом.

— Заходите быстрей, — поторопил Вариархар, мы ввалились в тёмный зал, и двери за нашими спинами так же звучно захлопнулись.

Я вызвала светящийся огонёк, моему примеру последовали Ассилин и Гэбрил, и помещение хоть немного осветилось. Мы были в просторном зале, вдоль дальней стены которого тянулась лестница и спускалась почти к центру зала.

— Вы будете жить на втором этаже, — сказал Вариархар и повёл нас по лестнице вверх.

Я с интересом оглядывалась по сторонам, но в слабоосвещённом помещении разглядеть почти ничего не удавалось. Каменный, плохо отполированный пол, был покрыт толстым слоем пыли, и мы оставляли за собой вмятины-следы.

— Сколько же здесь не убирали? — с отвращением, ни к кому особо не обращаясь, пробормотал эльф.

— Ну лично я здесь не был лет этак пятьдесят, — беспечно отозвался Вариархар.

Хм… и в каких же условиях нас поселят? Ответ нашёлся быстро. Мы прошлись по длинному коридору на втором этаже, и каждый выбрал себе по комнатке. Собственно, выбирать было не из чего, все комнаты примерно похожи, особенно по количеству пыли и паутины. Не успела опомниться, как оказалась одна в тесной коморке, по средневековым стандартам, конечно, довольно уютной. По крайней мере, таковой она должна была быть лет пятьдесят назад. Сейчас же это была небольшая комната со старой деревянной кроватью, такой же ветхой тумбой и наполовину развалившимся шкафом. Пол покрыт всё тем же слоем пыли, паутина грязными хлопьями свисала со стен, и маленькое окошко скорее напоминало бойницу, к тому же не обделённую прочной металлической решёткой. Несколько магических огоньков неотрывно следовали за мной и худо-бедно освещали пространство, однако разглядывать мне больше ничего не хотелось. Зачем пугаться перед сном? И без того всё выглядит довольно плачевно. Скорей бы Ассилин вылечил лошадь Дарии! Я же не протяну здесь долго…

С опаской присев на кровать, я ожидала, что ветхие ножки подкосятся, и я упаду на пол, однако та героически выдержала мой вес. Постелив поверх покрывала своё одеяло, на котором спала в лесу, так и легла, не желая близко знакомиться с пылью старого белья. Заснуть мне удалось далеко не сразу, всё мерещились в ночи какие-то тени, но вот только усталый сон сморил меня, как, казалось бы, сразу послышался стук в дверь. Я открыла глаза и обнаружила, что за "окном" уже посветлело. Выходит, я проспала до утра.

— Войдите, — сонливо сказала я, потягиваясь на кровати. Та отозвалась жалобным скрипом.

В комнату вошёл Гэбрил и сходу иронично заметил:

— Вот ты соня! Вставай, уже все позавтракали.

— Хм… чем? Нас угощал Вариархар?

— Не, хозяин из него никакой, — с этими словами Гэбрил плюхнулся на мою кровать и та, протяжно скрипнув, вдруг пошатнулась, а в следующий момент я почувствовала, что теряю опору, и вместе с кроватью падаю на пол.

— Ай! — взвизгнула я от неожиданности, находясь в неприятном состоянии полёта. Последовавший за этим удар, казалось бы, вышиб из меня дух.

— Кто ж знал, что она такая хлипкая, — пробормотал Гэбрил, поднимаясь с пола.

— Мог бы догадаться, — сказала я, пытаясь прийти в себя.

— Да поднимайся уже, — он дёрнул меня за руку, и я вмиг оказалась на ногах. — Хм… поесть тебе придётся стоя. Вот, наши дорожные запасы.

Поела я таки сидя, расположившись на одеяле, которое теперь лежало на полу. Всё это время Гэбрил крутился рядом и постоянно поторапливал, чем начинал раздражать меня.

— Ну куда ты так торопишься?

— Не сидеть же на месте… Пойдём исследовать замок, пока Ассилин возится с лошадью. Всё равно он нам не доверит такое важное дело, как помогать ему.

— А чего ты в замке-то не видел? Пыли? Пауков? Другой гадости?

— Наверняка у вампира есть какие-нибудь тайники.

Чуть не подавившись, я закашлялась:

— С ума сошёл?! Обшаривать замок вампира?! Гроб найти хочешь?

— Неплохо бы. Потайные комнаты, скелеты в шкафу, винный погреб с кровью… Нам представился шанс узнать побольше о нашем вампире.

— Если он застанет тебя за этим занятием…

— Ну почему меня? Нас.

— А с чего ты взял, что я пойду с тобой?

— Тебе же интересно…

— Ладно, позову тогда ещё и Дарию с нами.

— Хочешь рискнуть ещё одной жизнью? — усмехнулся Гэбрил.

— А мы не рискуем, — уверенно сказала я, поднимаясь. Ну что мы могли найти в замке, где вампир не был пятьдесят лет? — Пойдём.

Когда мы заглянули в комнату девушки, то обнаружили её спящей. Она беспокойно ворочалась на подушке и что-то шептала.

— Ты же говорил, что все поели, — тихо заметила я.

— Ну да… видать, она снова заснула.

— Ей, наверное, кошмары снятся. Может, стоит разбудить?

— Да ладно тебе… кому не снятся кошмары? Не будем мешать, пойдём, — и Гэбрил буквально вытолкал меня из комнаты спящей. Странное беспокойство кольнуло внутри, но я не стала обращать внимания.

Мы шли вдоль коридора, пока не наткнулись на винтовую лестницу в небольшой башенке. Со второго этажа можно было, как подняться наверх, так и спуститься вниз. Гэбрил, не долго думая, выбрал спуск.

— Это, потому что так легче? — поинтересовалась я, следуя за ним. — А то подниматься ж замаялись бы…

— Нет, просто в подвале скорее всего хранится больше интересных вещей, чем на чердаке.

— Я бы так не была в этом уверенна…

— Ну вот и славно. А то бы нам пришлось подниматься наверх.

— Да ну тебя, — обиделась я и чуть не упала, оступившись на пыльной ступени.

Казалось, мы идём по винтовой лестнице целую вечность, однако, наконец, она закончилась, и мы оказались в небольшом подвальчике округлой формы. Здесь было ещё более пыльно, чем в остальных частях замка, сам воздух, казалось бы, стал тяжелее, и я расчихалась.

— Тьфу, пойдём отсюда скорее, — выговорила я, с трудом остановив череду чихов.

— Да подожди ты.

Гэбрил с интересом оглядывал старые деревянные ящики, но большинство из них были пустыми и наполовину сгнившими. Я старалась дышать через рукав, чтобы хоть как-то уменьшить количество вдыхаемой пыли.

— Да здесь кое-что есть! — Гэбрил заинтересованно покопался в ящике и вытащил оттуда бутыль с красной жидкостью внутри. В таких обычно хранят вино. — Наверное, это запасы вампира.

— Сомневаюсь, он ведь не пьёт вино, — я равнодушно пожала плечами. Никаких гробов не было, пыточных орудий тоже, связанных жертв — тем более. Словом, ничего интересного. Старый дом самого обычного добропорядочного вампира.

— Не пьёт, — Гэбрил крутил в руках бутылку, поворачивая то одной, то другой стороной. — Это же наверняка кровь.

— Ну попробуй на вкус, проверь.

Некоторое время Гэбрил с подозрением вглядывался в красную жидкость, но затем решился и откупорил бутылку. Заглянув в горлышко, понюхал:

— Хм… странно, — сделал глоток прямо из горлышка и вдруг изумлённо воскликнул. — Да это же вино!

— Да неужели, — пробормотала я, заметив что-то громоздкое у противоположной стены. Подошла поближе, позвав с собой маленький магический огонёк света. И едва удержалась, чтобы не закричать от ужаса. — Гэбрил… кажется, здесь гроб.

— Вино в бутылках и вдруг гроб? — оживился он, подходя ко мне. — Ну-ка…

Парень откинул деревянную крышку, заглядывая внутрь, как вдруг та отвалилась и с диким грохотом упала на пол. В воздух поднялись хлопья пыли, и я снова расчихалась.

— Осторожнее… надо… — сквозь приступы чихания выдавила я, вытирая заслезившиеся глаза.

Гроб оказался пустым, однако на нас пахнуло сырым застоявшимся запахом, характерным для склепов. Я представила, как Вариархар, устав от суетной жизни, складывает на груди руки и, зевая, ложится в этот гроб. Стало жутко, нервная дрожь охватила мои руки и, судя по всему, намеревалась приняться за коленки.

— Я… неверное, пойду отсюда, — сказала я и бросилась к лестнице, ведущей наверх. Скорей, скорей из этого жуткого места!

— Трусиха, — со смешком бросил мне вдогонку Гэбрил.

— Куда торопишься? — холодным голосом поинтересовался Вариархар, возникший вдруг прямо передо мной. Не успев затормозить, я с разбегу врезалась в него и непременно упала бы, если б он не подхватил меня.

— Ой… спасибо, — пробормотала я, судорожно цепляясь за ворот его плаща.

Осторожным шагом сзади подошёл Гэбрил. Должно быть, готовился героически защищать меня до последнего вздоха, если понадобится. Да я и сама не могла предугадать реакцию вампира. Без спроса забрались в его подвал… можно ожидать чего угодно!

— Так ты куда-то торопишься? — тем же тоном повторил Вариархар, убирая руки за спину, до того придерживавшие меня за талию.

— Я… ну… — все слова куда-то вдруг исчезли, и я почувствовала себя полной идиоткой. Надо же, со мной никогда такого не случалось. С другой стороны, я раньше и не рылась в тайниках вампиров и не попадалась за этим занятием. Наконец, расхрабрившись и сообразив, что больше не падаю, я отпустила плащ Вариархара и сказала. — А у тебя там гроб.

— Ну да, я знаю, — с серьёзным видом кивнул он.

— Ты в нём спишь? — поинтересовалась я, чувствуя себя ещё более глупо. Хотя куда уж… За спиной фыркнул Гэбрил.

— Сплю? Нет, эта гадость осталась от прошлых хозяев. Как и вино, кстати говоря, — вампир кивнул на бутылку в руках Гэбрила.

— Хм… наверное, вино-то уже протухло, — заметила я, разглядев в глазах вампира весёлый огонёк. Значит, он не злился, и жестокой расправы не будет.

— Глупая, вино, чем дольше хранится, тем лучше, — вмешался Гэбрил.

— Думаю, за тысячу лет оно и вправду испортилось, — согласился со мной Вариархар.

— Сколько?! — изумился Гэбрил, чуть не выронив бутылку из рук.

— Историю надо учить, — назидательно заметила я, с трудом сдерживая смех.

— И что же стало с обитателями замка? — поинтересовался Гэбрил, окинув Вариархара недобрым взглядом.

— Так их же ваш король и выгнал, когда отдавал эти земли вампирам, — беспечно отозвался Вариархар и уже более строго добавил. — Долго вы тут стоять-то собрались?

— Уже уходим, — пообещала я, поднимаясь по лестнице.

— Да, Эдера. Можешь взять другую комнату, где кровать не сломана, — усмехнулся вампир, снова приводя меня в смущённую растерянность. Всё-то он знает!


Весь день Ассилин увлечённо колдовал над отравленной кобылкой, Дария не выходила из комнаты, а я маялась бездельем, прогуливаясь на свежем воздухе возле замка. Здесь было хорошо и спокойно, и я, довольная, разлеглась на короткой травке, глядя в небо. Думать ни о чём не хотелось, потому я наблюдала за проплывающими мимо облаками и просто наслаждалась спокойными мгновениями, которые выдавались так редко и которых так не хватало.

Однако всё хорошее когда-нибудь заканчивается, и мою идиллию нарушил Гэбрил, бухнувшись на траву рядом со мной.

— И ты поверила вампиру? — без обиняков начал он.

— Поверила. Почему нет? — кажется, отдохнуть больше не удастся. На то он и Гэбрил, чтобы всё время появляться не вовремя.

— Но тысяча лет! Сама подумай, — не унимался тот.

— И что? Для вампира, знаешь ли… — я таинственно замолчала, предоставляя Гэбрилу самому додумать мысль.

— Значит, перед нами древний и очень опасный вампир… — додумал он, конечно, совсем не то, что было нужно.

— Опять ты за своё? — перебила я, не выдержав.

— Ты слишком доверчива. Мы даже не знаем его мотивов.

— Кто это не знает? Я всё знаю, — слегка повернула голову, чтобы глянуть на Гэбрила. Тот сразу встрепенулся.

— Ты знаешь?! И что же, интересно?! — на секунду мне показалось, что он хочет удавить меня. С чего бы?

— Ну… он просто любит приключения, — со вздохом пояснила я.

— Помогает нам ради спортивного интереса? Вот, почему ты перестала к нему липнуть?

— Что ты сказал? — прошипела я, для удобства перетекая в сидячее положение.

— А разве нет? — Гэбрил бросил на меня лишь мимолётный взгляд и даже не думал спасаться бегством. Очень глупо и недальновидно с его стороны. Очень.

— Я всего лишь… пыталась понять его.

— О, это теперь так называется?

— Что именно? — холодно уточнила я.

— Кажется, я уже говорил.

— Кажется, я кого-то сейчас…

— Что? Что ты мне сделаешь? — со смешком поинтересовался Гэбрил, наконец, удостоив меня взглядом.

— Слушай, я вот не пойму, что тебе больше не нравится. Присутствие вампира или то, что я, в отличие от всех вас, с ним иногда разговариваю?

— А я вот не пойму, как ты ему доверяешь после того, как он признался, что просто развлекается, помогая нам.

— Но ведь помогает же, — заметила я и, замявшись, добавила, — это трудно объяснить…

— Конечно, не объясняй, — равнодушно согласился Гэбрил. Ведь обидится же!

— Давай, не будем об этом, я не хочу сейчас ссориться, — попросила я, вновь ложась на траву.

— Ладно.

Некоторое время мы молчали, каждый задумавшись о своём. Я думала о будущем и о своей роли здесь. Почему-то величественные облака, медленно протекающие по бледному небу, словно вышагивая по подиуму, навевали именно такие мысли. О мирской суете, как ни странно.

— Знаешь, а я совсем не чувствую себя особенной, — тихо проговорила я.

— Особенной? — переспросил Гэбрил.

— Ну, то есть, я чувствую себя самым обыкновенным человеком, а не потомком лесных духов. Просто человек, — я горько усмехнулась. — Не могу я осознать, что от меня столько зависит…

— Ты всё ещё хочешь вернуться в тот, другой мир?

— Нет, наверное. По крайней мере, я понимаю, что это невозможно. Я могу, наверное, жить здесь. Просто… — я ненадолго замолчала, подбирая слова. — Я хочу просто жить… а не во имя спасения мира. Чтобы моя жизнь принадлежала только мне…

— Смирись, — сказал Гэбрил странным голосом, будто обдумывал что-то важное и сейчас был где-то далеко. Я уже решила больше не делиться с ним мыслями, как он вдруг сам нарушил молчание. — Но ты ведь не одна. И ты должна поверить в себя.

— А если я не хочу брать на себя такую ответственность?

— И перестать быть взбалмошной девчонкой, — закончил он.

Я изумлённо посмотрела на Гэбрила. Его резкие слова причиняли боль.

— А я такая?

— Сама подумай.

— Ну что ж поделать, — обиделась я, — значит, я не подхожу на такую важную роль, что мне выпала.

— Да, жаль, — задумчиво сказал Гэбрил. — От тебя и в бою-то никакой пользы, и маг ты бестолковый, и поступки совершаешь необдуманные.

— Ты прав, я совершенно бесполезна.

— Ну да, и я о том же, — Гэбрил поднялся и, уже направляясь в сторону вампирского обиталища, добавил. — Бесполезна, если не поверишь в себя.

Возвращаться в замок я не спешила и ещё долго лежала на мягкой траве. Даже задремала и проснулась, когда сумерки уже опустились на землю. Проснулась, словно бы от толчка, который вызвал неприятное ощущение тревоги. Поднявшись на ноги, я направилась к замку, и уже у самой двери что-то заставило меня обернуться.

Неподалёку, у края поляны, где начинался пролесок, отделявший нас от вампирской деревеньки, я увидела две фигуры. Прямо на меня, хищным немигающим взором смотрел вампир. Даже отсюда хорошо был виден красный огонь его глаз. Рот вампира приоткрылся, показались острые клыки, неестественно белые в сумеречном свете. Меня обуял ужас, я не хотела смотреть, но в то же время не могла оторвать глаз от этого отвратительного зрелища. Вампир держал несчастную девушку, безжизненно повисшую на его руках. Ещё мгновение, и он исчез, смазанным движением скрывшись среди деревьев.

Резкая слабость волной накрыла меня, и я с трудом удержалась на ногах. Этот вампир принёс домой свою добычу, чтобы насладиться её кровью до последней капли…

<p>Глава 6</p>

Непослушными руками я нащупала дверь и, с трудом отворив её, ввалилась в холл замка. Ватные ноги дрожали и подкашивались в коленях, я некоторое время неподвижно стояла, облокотившись спиной о дверь и невидяще глядя прямо перед собой в кромешную темноту. Первым ко мне подскочил Вариархар и прямо в темноте провёл к ветхому дивану, на который я послушно опустилась, не говоря ни слова и дрожа всем телом. Наверное, я находилась в каком-то ступоре, потому что даже мысли не возникало о том, что надо бы заговорить. Немногим позже зал наполнили маленькие магические огоньки, тускло освещая рваный клочок пространства. Это Гэбрил спустился к нам, вспомнив вдруг, что оставил меня на улице, и с тех пор не видел.

Я ничего не замечала и была удивлена, когда в мою руку уткнулась горячая чашка с чаем. Впрочем, это как раз и привело меня в чувство. Ухватившись за чашку, я отпила вкусный напиток с лёгким, едва уловимым травяным ароматом. Дрожь начинала медленно проходить.

— Ты видела вампира? — Вариархар первым нарушил молчание, скорее утверждая, чем спрашивая.

Я кивнула, выпила остатки чая и лишь потом сказала:

— Он… он нёс на руках девушку…

— Хм… — Вариархар на мгновение задумался, — а куда он направлялся?

— Влево от входа в наш замок, — немного непонятно пояснила я, но лучших ориентиров в таком состоянии придумать не представлялось возможным.

— Кажется, я знаю, кто это.

— Он убьёт её… — тихо и совершенно безнадёжно проговорила я. Гэбрил опустился на диван рядом со мной и утешающим жестом обнял за плечи.

— Если хочешь, мы можем спасти её, — почти равнодушным голосом сказал вампир, и лишь какая-то едва уловимая нотка примешалась к безразличию. Слабый интерес? Понимание? Или снисхождение к моей сентиментальности?

Я подняла на Вариархара изумлённый взгляд. Он готов напасть на сородича, если я того пожелаю?! Неужели, его стремление к приключениям и весёлой игре зашло настолько далеко? Да и какая разница, зачем он это делает, если появилась возможность спасти девушку?!

— Хочу, — твёрдо сказала я. Наконец-то голос вернулся в полной мере.

— Тогда нужно торопиться, — ухмыльнулся Вариархар. — Хансил настоящий псих. Так зовут этого вампира. Он любит долго издеваться над жертвой, медленно и с наслаждением, каждый день пить её кровь, пока она не умрёт от истощения.

Да уж, действительно стоит поторопиться. Первым делом мы решили наведаться к Дарии. Вдруг та пожелает отправиться вместе с нами? Заглянув к ней в комнату, я очень обрадовалась: девушка была в полном здравии.

— Дария… — сказала я, убедившись, что она чувствует себя прекрасно, — мы хотим пойти в соседний замок вампира, чтобы спасти девушку, которую он хочет убить. Ты с нами или останешься здесь?

— С вами, — отозвалась Дария, надевая ножны с мечом. Что-то странное показалось мне в её поведении, да и во всём облике. Может, отсутствие прежней живой искорки? Что за бред! Скорее всего, я просто устала.

Ассилин до сих пор оставался в конюшне с больной лошадью и сейчас уже спал, сильно вымотавшись из-за магических нагрузок. Конечно же, мы только порадовались, ведь посвящать его в наш план мы не собирались.

И вот, спустя примерно двадцать минут, мы все четверо встретились в холле. Окинув нас придирчивым взглядом, Вариархар давал последние указания:

— Поскольку вы люди, то Хансил почует вас, как только мы подберёмся достаточно близко к замку. Но для него будет полнейшей неожиданностью моё присутствие. В общем, мы рискуем не сильно, однако я предупреждаю: вы должны беспрекословно слушаться меня! Всё понятно?

— Да, — с готовностью ответили мы.

— Ну всё, тогда идём.

Не думаю, что Вариархару могла потребоваться наша помощь. Ведь даже среди вампиров он один из лучших. Но всё-таки приятно, что он не сказал об этом и позволил нам поучаствовать в операции по спасению девушки.

Наверное, нам повезло, потому что по дороге к вражескому замку мы не встретили ни одной живой души. Замок Хансила оказался не таким огромным, как владение Вариархара, но оттого не менее величественным. Было что-то мрачное в этом угловатом строении, тонкими шпилями тянувшемся к ночному небу, словно пронзая его. Мы двигались быстро, ведь медлить было нельзя, но в то же время довольно осторожно, чтобы оставаться как можно дольше незамеченными. Вариархар уверенно вёл нас к одной из башен, видневшейся с задней стороны здания. Крадучись, мы подошли к небольшому окошку, расположенному чуть выше уровня земли. Вампир жестом велел нам не двигаться, а сам, опустившись на корточки, заглянул внутрь подвала.

— Она здесь, — тихо сказал он, — а Хансила нет. В самый раз пришли.

— Но на окне решётка… — заметил Гэбрил, — как ты собираешься туда пробраться? Я не знаю подходящего заклинания.

— А заклинание и не потребуется, — с ухмылкой отозвался Вариархар и, не вставая с корточек, вцепился руками в металлические прутья.

Ни за что бы не поверила, если б не увидела собственными глазами! Но разве есть смысл чему-то удивляться, когда имеешь дело с вампиром? Без каких-либо видимых усилий Вариархар раздвинул прутья решётки на необходимое расстояние, чтобы можно было пролезть в окно.

— Ну что, готовы? — поинтересовался он с весёлым огоньком в глазах.

— Да, — шёпотом ответила я, остальные утвердительно закивали.

В следующий миг Вариархар изящно скользнул в окно, я приготовилась услышать звук удара о пол, но того не последовало. Вампир проделал всё совершенно беззвучно.

— Эдера, теперь ты, — тихо позвал он, — я тебя поймаю.

Я присела на землю, просунула ноги в окошко и, собравшись с духом, аккуратно оттолкнулась. Неприятное ощущение падения длилось недолго, и меня подхватили сильные руки Вариархара. Поставив меня на ноги рядом с собой, он позвал Дарию. На некоторое время девушка замешкалась, но всё-таки спрыгнула.

— Меня ловить не надо, — предупредил Гэбрил.

Я узнала заклинание, которое он использовал — небольшое уплотнение воздуха, достаточное, чтобы смягчить падение.

— А Хансил не почувствует выброс магической энергии? — с опаской поинтересовалась я.

— Нет. Он просто унюхает присутствие людей, — ответил Вариархар. — Поэтому нужно поторапливаться, он скоро здесь появится.

Вызвав огонёк света, я огляделась по сторонам. Мы оказались в небольшом подвале, уставленном ящиками с неизвестным содержимым. Кое-где поблескивали странные металлические предметы, и я искренне надеялась, что это не пыточные орудия. К противоположной стене были прикреплены местами заржавевшие цепи, в которые и была закована несчастная жертва. Мы подошли к ней поближе, и я с облегчением поняла, что она ещё жива. Меня даже передёрнуло, когда я заметила засохшую струйку крови на шее девушки и заляпанную красным одежду.

Вариархар внимательно оглядел цепи и уже примеривался, где бы поудобнее за них взяться, как вдруг по подвалу разнёсся насмешливый голос:

— И кто это ко мне пожаловал?

Мы разом повернулись в сторону двери и увидели вампира, беспечно облокотившегося о стену. Впрочем, я не заблуждалась насчёт его напускной расслабленности и понимала, что вампир может броситься в атаку в любой момент — моргнуть глазом не успеем. На мгновение его уверенное и спокойное выражение лица сменилось неподдельным изумлением: он увидел Вариархара. Тот выступил вперёд, заслоняя нас собой, и дружелюбно проговорил:

— Ну здравствуй, Хансил.

— Э-э-э, Вариархар, — замялся хозяин замка и неуверенно поинтересовался, — что ты здесь делаешь?

— Да вот, пришёл за твоей пленницей, — небрежно ответил Вариархар.

— Зачем? — опешил Хансил.

Надо же, теперь он не казался мне таким грозным и страшным. Наверное, дело в том, что на этот раз я стояла за спиной одного из самых древних вампиров.

— Считай, что она мне понравилась, — усмехнулся Вариархар.

— Допустим… но зачем ты привёл с собой этих… людей? — Хансил перевёл на нас хищный взгляд. — Взамен хотел предложить?

— Ну… разве что… — Вариархар изобразил глубокую задумчивость, некоторое время глядя на нас, словно выбирая ту самую замену. Наконец, вновь посмотрев на хозяина дома, с насмешливой улыбкой проговорил. — Нет, я жадный.

— Тогда я не отдам её! — похоже, Хансил начинал злиться.

— Гэбрил, Эдера, вы сможете сами снять цепи?

— Думаю, да, — после недолгого раздумья ответил Гэбрил.

— Эй, вы чего это?! — возмутился Хансил и бросился в нашу сторону.

Только приблизиться к нам у него так и не получилось. Вариархар метнулся Хансилу наперерез и, схватив за горло, с силой прижал к стене. Тем временем Гэбрил, внимательно осмотрев крепления цепей, вынул из-за пояса кинжал и принялся что-то отколупывать.

— Хм… а тебе моя помощь не нужна? — ненавязчиво поинтересовалась я, периодически поглядывая в сторону вампиров.

— Нет, я всё равно не знаю нужного заклинания, а уж с помощью кинжала как-нибудь справлюсь сам.

— Вспомни, кто я, и больше не делай глупостей, — спокойно, почти по-дружески предупредил Вариархар и осторожно отпустил вампира.

Тот потёр шею, на которой остался красноречивый кровоподтёк и с ненавистью посмотрел на всех нас. Наверное, любой нормальный человек, встретив такой взгляд, поспешил бы скорей зарыться поглубже в землю и никогда больше оттуда не высовываться, но, увы, таких среди нас не было. Мне даже стало немного жаль этого несчастного вампира, ведь ему попались на редкость неблагодарные зрители. Словом, впечатления он не производил.

— Ну, долго вы ещё возиться будете? — недовольно спросил Вариархар, поворачиваясь к нам.

— Да почти готово, — сказал Гэбрил и отковырял последний болтик. Я вовремя подхватила освобождённую девушку, которая чуть не упала на пол, когда цепи перестали её держать. Ух, и тяжёлая оказалась!

— Давай мне, — Гэбрил взял её на руки и вопросительно посмотрел на Вариархара. — Как выбираться будем?

— Через парадную дверь, конечно, — ответил вампир так, будто других вариантов и не существовало. — Всё равно не удалось остаться незамеченными.

Мы уже направились к выходу из подвальной комнаты, когда Хансил резко бросился в атаку. Так и не поняла, кого он выбрал своей целью, но уже в следующий миг Вариархар остановил его ударом меча. Прямо в сердце. "Разве для этого не нужен осиновый кол?" — со странной отстранённостью подумала я. Вампир издал хрипловатый рык и повалился на спину. Вариархар хладнокровно закончил дело, отрубив тому голову.

— Он ведь был твоим знакомым, — потрясённо пробормотала я, неотрывно глядя на лужицу крови, медленно растекающуюся по полу из-под мёртвого тела.

— Я его предупреждал, — равнодушно заметил Вариархар. — К тому же, он был обращён всего двести лет назад.

— И что это значит? — спросила я, когда мы поднимались по винтовой лестнице наверх.

— Значит, что он всего лишь обращённый и ещё совершенно неуравновешенный.

Больше я не стала задавать глупых вопросов, вспомнив о рассказе Вариархара. Видимо, чистокровные вампиры считаются намного сильнее и умнее своих обращённых собратьев. К тому же, последние вряд ли пользуются особым уважением.

Мы без помех вернулись в замок Вариархара и положили спасённую девушку на диван, стоявший в холле. Внимательно осмотрев её, Гэбрил сделал вывод, что здоровью девушки ничего не угрожает, крови она потеряла ещё не много и скоро должна прийти в себя без посторонней помощи. Я только сейчас задумалась над тем, что с ней теперь делать. Взять с собой? Но не тащить же её до Царственного Леса, в самом деле! А где тогда оставить? Насколько знаю, Графство Даланское находится на границе Антории, поэтому глупо рассчитывать встретить людские поселения на продолжении нашего пути. Возвращаться же назад… будет пустой тратой времени, которое мы должны беречь.

— Спасибо, что спас её, — сказала я Вариархару, встретившись с ним взглядом.

— Ерунда, — ответил вампир без каких-либо интонаций в голосе, отчего нельзя было понять, что он сейчас чувствует. Да и может ли он хоть что-то чувствовать?

Мы поднялись на второй этаж, после чего Дария отправилась к себе, а Гэбрил отнёс девушку в мою новую комнату и, положив на кровать, спросил:

— Ты уверена, что хочешь за ней приглядывать?

— Да, её ведь нельзя оставлять одну. Вдруг она очнётся… — я аккуратно присела на кровать рядом с ней.

— А ты не подумала, что нам теперь с ней делать? — поинтересовался Гэбрил, прислоняясь к стене и явно не собираясь никуда уходить.

— Подумала. У тебя нет на примете никакого заклинания, с помощью которого можно было бы отправить её домой?

— Это сложно… не будь никаких проблем с перемещениями в пространстве, мы бы не тащились до Царственного Леса почти что пешком.

— Ты сказал "сложно". Значит, всё-таки что-то есть?

— Да. Используя огромное количество энергии, всё-таки можно переместить человека, но только в то место, которое ты хоть когда-нибудь видел. И для этого требуется как минимум два мага, а лучше — три и больше. Одному это не под силу.

— То есть, можно переместить кого-то, но невозможно подобным образом воздействовать на себя?

— Именно.

— Теперь понятно, почему мы на своих двоих… то есть, на лошадиных четырёх.

— Да, и сил, повторяю, на это требуется очень много. К тому же, расстояния, на которые возможно перенести человека, довольно малы.

— Но за пределы Графства получится? — забеспокоилась я.

— Да, получится. Если сил хватит. Но мы с тобой вряд ли справимся.

— Предлагаешь попросить Ассилина нам помочь?

— Предлагаю, но он вряд ли согласится.

— Не согласится, — с уверенностью сказала я, — но попробовать стоит. Тем более, если это наш единственный шанс.

По крайней мере, теперь мы знаем, что делать. На душе как-то сразу стало легче. Получится или не получится, но мы сделаем для этого всё возможное! Я осторожно прилегла на краю кровати, стараясь не потревожить девушку. Она уже не была в обмороке — просто спала, набираясь сил.

— А ты так и будешь стоять остаток ночи? — спросила я, насмешливо посмотрев на Гэбрила.

— А что ты предлагаешь? — хитро поинтересовался он. И вдруг ехидно добавил. — Боюсь, на твоей кровати мы втроём не поместимся… — при этом внимательно так посмотрел на мою постель, словно примериваясь.

— У тебя разве своей нет? — наигранно удивилась я. — Неужели, ты решил переломать все кровати в замке?

— Вот ты и раскрыла мой коварный план… придётся теперь убить тебя, — и Гэбрил медленно направился в мою сторону, вытянув руки вперёд, словно собирался задушить.

— Эй, ты чего? — я огляделась в поисках тяжёлых предметов, которые можно было бы отправить в прицельный полёт, но, увы, помимо моей сумки, здесь ничего и не было. — Гэбрил? А может, не надо?..

Однако парень, вовсе и не собираясь останавливаться, уже подобрался ко мне на опасно близкое расстояние. Забыв, что лежу на этой кровати не одна, я резко дёрнулась в сторону и, конечно же, налетела на девушку. А в следующий миг шарахнулась обратно, оглушённая диким визгом.

— Не трогайте, не трогайте меня! — орала девушка, соскочив с кровати и бросившись к противоположной стене. В окно, что ли, выпрыгнуть собралась? Так там же решётка…

— Да успокойся! — взмолилась я, прикрывая уши, будто это могло как-то помочь.

Наконец, девушка перестала голосить и окинула нас настороженным взглядом:

— Вы не вампиры?

— А похожи? — насмешливо поинтересовался Гэбрил, быстрее меня очухавшись после звуковой атаки.

— Ну… вообще-то нет, — пробормотала она, немного смутившись.

— У вас там всё в порядке?! — раздался за дверью голос Дарии. Она ввалилась в комнату и с изумлением посмотрела на нас. За её спиной показался Вариархар.

— Вампир… — испуганно пробормотала девушка.

Я поспешила её успокоить:

— Не бойся, он не тронет тебя, он тебя спас! — очередных криков я просто уже не выдержу. Так ведь и оглохнуть можно.

— Правда? — девушка совсем растерялась.

Этой ночью поспать так и не удалось. Мы впятером собрались в холле — всё-таки места там больше, чем в моей несчастной комнатушке. В ходе нашей беседы удалось выяснить, что девушку зовут Норра, живёт она в Солнечном Городе в семье богатого купца. Собственно, потому и оказалась за пределами города — хотела заранее встретить повозку отца, вышла за ворота ни свет ни заря и наткнулась на голодного вампира.

— Гэбрил, как думаешь, мы сможем отправить её в Солнечный Город? — спросила я, выслушав историю девушки.

— В город — нет, там слишком большая концентрация магии. Страшно представить, что из этого может получиться. Зато вот прямо к воротам — можно попытаться.

— Отлично! Осталось рассказать Ассилину…

Эльф явился на рассвете. Уставший, но довольный, он сообщил нам, что лошадь Дарии полностью здорова, и мы можем отправляться в путь. Правда, хорошее настроение у Ассилина продержалось ровно до того момента, как он увидел нашу гостью.

— Ты что, совсем сдурела?! — он мгновенно вычислил виновницу произошедшего. Какой догадливый!

— Ну не оставлять же её на растерзание вампиру, — резонно заметила я и поспешила добавить, пока он не удавил меня голыми руками. — Но мы уже всё продумали. Перенесём её прямо к воротам Солнечного Города, ты ведь нам поможешь?

— Разбежались, — недобро усмехнулся эльф, — сами эту кашу заварили, сами и расхлёбывайте. Тем более, один день ничего не изменит.

— Один день? — удивилась я. — Так мы не собирались целый день на это тратить.

Ассилин расплылся в злорадной улыбке. Похоже, хорошее настроение к нему возвращалось.

— Хотел бы я посмотреть, как вы на лошадей залезете после подобного заклинания.

Что-то мне не понравился его тон. Было в нём ожидание весёлого зрелища, но весёлого, конечно же, не для нас.

Вариархар не поскупился и отдал в полное распоряжение холл замка для претворения нашего непростого плана в жизнь. Гэбрил мелком чертил на полу небольшую гексаграмму с удивительно ровными и чётко вымеренными линиями.

— Ну что ж, можно приступать, — пробормотал он, ещё раз окинув рисунок придирчивым взглядом. — Так, Норра. Ты должна встать в центр гексаграммы. Эдера, ты встаёшь рядом с рисунком, но не касаясь его! Прямо напротив меня.

Мы беспрекословно повиновались, заняв указанные позиции. Получилось так, что Норра находилась между мной и Гэбрилом, а нам нужно было взяться за руки и представить место прямо напротив ворот Солнечного Города. Вроде бы всё просто. Дальше дело было только за Гэбрилом, я всё равно могла напутать с незнакомым заклинанием, потому оставалось только делиться собственными магическими силами. Правда, имелись определённые сомнения насчёт компетенции Гэбрила в данной области, однако особо выбирать не приходилось.

Гэбрил начал читать заклинание, и в следующий миг у меня словно разом закончился весь воздух. Это магическая энергия в небывалом количестве устремилась в центр гексаграммы. Я задыхалась, отовсюду тянула на себя силы, пропитавшие природу, но те снова и снова покидали меня, утекая в заклинание до последней капли. Со всех сторон нарастал странный гул, в центре гексаграммы по воздуху прошла лёгкая рябь, и вдруг неожиданно яркая вспышка ослепила меня. Поток энергии оборвался, и последнее, что я успела почувствовать — это ослабевшие руки Гэбрила, выпустившие мои пальцы.


Очнувшись, я обнаружила, что лежу на чём-то мягком, и на ощупь определила в этом предмете своё одеяло. Вокруг было довольно темно. Лишь серебристый лунный свет проникал в комнату и слегка освещал пространство. Надо же, выходит, я провалялась в обмороке весь день, как и предсказывал Ассилин! Ощущения были, прямо скажем, не очень приятные. Слабость растекалась по телу, хотелось снова закрыть глаза, чтобы провалиться в долгий, глубокий сон. Но всё-таки любопытство пересилило — нужно было узнать, получилось у нас вернуть Норру домой или нет.

Кряхтя и натужно сопя, я поднялась с кровати. Создала блёклый огонёк света и, пошатнувшись, облокотилась о стену. Так, нужно собраться с силами. Кто ж знал, что это заклинание пространственного перехода настолько энергоёмкое! Впрочем, выхода у нас всё равно не было. Немного постояв, я рискнула сделать шаг. Надо же, а ведь получается. Так, медленно и не спеша, придерживаясь за стену, я покинула свою комнату.

Препятствия встретились только на лестнице — тяжеловато было спускаться и не запутываться в собственных ногах, но я хорошо постаралась, чтобы потом не пришлось преодолевать оставшееся расстояние в полёте. Я сильно беспокоилась, что в холле никого не окажется, потому очень удивилась, когда услышала голоса. Что-то заставило меня насторожиться, и я остановилась на полпути, решив немного послушать.

— Зачем вы пришли? — не особо вежливо спрашивал Вариархар.

— Ну как же, — отозвался незнакомый голос, показавшийся мне фальшиво доброжелательным, — до нас дошли новости, что ты вернулся, вот и решили повидаться! Сколько лет прошло, столько лет…

— Я здесь ненадолго.

— Тогда тем более нужно ловить момент! — весело перебил незнакомец. Судя по всему, тоже вампир.

— Располагайтесь, господа, а я сейчас к вам вернусь, — в его голосе был только холод.

Я в ужасе отшатнулась назад и споткнулась о ступеньку, когда Вариархар вдруг оказался прямо передо мной. Он вовремя подхватил меня и, спустя какое-то мгновение, мы оказались напротив моей комнаты. Я перевела дух:

— Разве так можно? Меня чуть инфаркт не хватил.

— Инфаркт? — не понял вампир. — А подслушивать не надо было.

— Извини, — мне действительно стало неловко.

— Ко мне зачем-то пришли вампиры, причём не последних ролей, — еле слышно пояснил Вариархар. — Мы никогда с ними особо близко не общались и поддерживали отстранённый нейтралитет, потому их появление ещё больше настораживает. Сиди в своей комнате и не высовывайся. Понятно?

— Да, хорошо. Только скажи… у нас получилось?

— Отправить девушку назад? Получилось, — и вампир растворился в темноте.

Я доковыляла до своей кровати и устало забралась в постель. Впрочем, спать уже не хотелось. Наверное, это слова Вариархара насторожили меня. Всё-таки находиться в одном замке с незнакомыми вампирами… мало приятного.

Я решила расслабиться и ни о чём не думать, чтобы лишний раз не беспокоиться по всяким пустякам. Норру мы спасли, уже на рассвете отправимся в путь, — чего ещё надо? Как назло, в голову лезли всякие мысли… о вампирах.

Вспомнились слова Вариархара о том, что ему совершенно безразлично, получится у нас добраться до Царственного Леса, или мы погибнем где-нибудь в пути. О том, что ему интересен сам процесс, о том, что всё наше путешествие — всего лишь развлечение, весёлая игра. В тот раз меня это задело. А теперь?.. Сегодня он спас девушку, которая для него ровным счётом не значила ничего. Как, должно быть, тяжело жить целыми тысячелетиями! Возможно, когда-то он любил, переживал, как любой самый обычный человек, но всё меркнет за такое долгое время и теряется под тяжестью лет. Конечно, здесь поменяешь отношение к жизни. Вот, почему Вариархару всё безразлично. Вот, почему он пытается развлечься, впутываясь в столь опасные авантюры и не ценя собственную жизнь. Наверное, мне даже стало его немного жаль…

Моя дверь отворилась совершенно беззвучно, и если б я не лежала с открытыми глазами, то даже не заметила бы появления незваного гостя. Я резко вскочила с кровати и выхватила из-за пояса кинжал:

— Не подходи!

— Какая шустрая девочка, — усмехнулся незнакомый вампир, медленно приближаясь ко мне. Видимо, решил немного поиграть, иначе б уже убил, не позволив мне даже коснуться рукояти кинжала. — Ответь-ка, почему Вариархар заинтересовался тобой?

— Так вот, почему ты здесь, — пробормотала я, пятясь назад и отгораживаясь кроватью от вампира. — Но ты просчитался. Вариархару совершенно всё равно, что со мной будет, зато вот появится лишний повод убить тебя. Так что он в любом случае повеселится.

— Убить меня? — вампир рассмеялся. — Я слишком долго готовился, и смогу сразиться с ним. И всё-таки… ты не так проста… Чувствую кровь лесных духов… Интересно, какая она на вкус?

— А вдруг она ядовита? — ляпнула я, чтобы хоть как-то отвлечь вампира от медленного, но верного приближения ко мне. — Вдруг ты отравишься, и жизнь подпортить Вариархару не успеешь?

— Не отравлюсь, — нежно промурлыкал вампир, отчего мурашки пробежали по спине, — я даже кровь демонов испробовал…

— Фу, извращенец! — я незаметно примеривалась, как бы так успеть вонзить в него кинжал, прежде чем он успеет остановить меня. Может, удастся заболтать? — Я понимаю, девушек красивых кусаете… вампирья романтика и всё такое, но кусать этих гадких демонов…

— Я надеялся, что их кровь даст мне больше сил, чем любая другая. — Похоже, такое понятие, как "ирония" было вампиру незнакомо. — Но вот лесных духов я ещё не пробовал, — и он неожиданно оказался рядом со мной.

— Да ты маньяк какой-то! — сказала я, с лёгкой насмешкой посмотрев ему прямо в глаза. Без тени страха, совершенно безмятежно.

Кажется, у меня получилось! Он замер, не в силах отвести изумлённого взгляда, словно увидев меня в первый раз. Впрочем, чокнутые жертвы ему, наверное, ещё никогда и не попадались. А к таким встречам нужно заранее готовиться. Морально. Полностью завладев вниманием вампира, я резко вонзила кинжал ему в живот. Вампир удивлённо посмотрел на рукоять, а я, воспользовавшись его замешательством, быстро скользнула в бок и схватила свой меч, лежавший около кровати.

— Я убью тебя, — со злостью прошипел вампир, поворачиваясь в мою сторону и бросая на пол окровавленный кинжал.

Он резко метнулся вперёд, и непременно напоролся бы на лезвие, если б с нечеловеческой скоростью не скользнул вправо. Я даже отреагировать не успела, когда обжигающая боль пронзила моё плечо, и в следующий миг я полетела на пол, выронив меч из-за силы удара. На плече виднелось четыре глубоких царапины, на краях которых быстро набухали капельки крови.

— Восхитительный запах, — тихо произнёс вампир, и я поняла, что на этом игра в кошки-мышки закончилась. Теперь он убьёт меня. Вот, о чём все так долго пытались сказать мне. Настоящий хищник, дикий, грациозный зверь со сверкающим жестокостью взглядом.

Дверь в мою комнату резко отворилась, и в помещение влетел Гэбрил, целясь лезвием меча вампиру в глотку. Однако застать его врасплох не удастся ни одному человеку — он молниеносно ударил Гэбрила по лицу, и тот отлетел к стене, потеряв сознание. По крайней мере, я надеялась, что парень выжил. Следующей была Дария, сумевшая удивительно проворно оцарапать руку вампира. Пожалуй, лучший результат, на который только мог рассчитывать человек в подобной неравной драке. Схватив за горло, вампир вышвырнул девушку в коридор.

Пока его отвлекали, я успела подняться на ноги и подобраться к противнику со спины. Меч уже нёсся остриём к шее вампира, когда тот резко повернулся и схватил меня за руки. До боли сжал, отчего я поморщилась, выронив оружие.

— Какая ты упрямая, — почти ласково сказал вампир. — Что ж, пожалуй, я ещё немного повеселюсь.

Его острые клыки удлинились, и меня пронзил дикий ужас. Нет, не так представляла я свою смерть! Уж точно не думала, что стану поздним ужином! Вырываться было бесполезно, потому оставалось лишь наблюдать за приближением хищных изогнутых клыков к моей шее.

— Не трогай её! — голос, от которого на мгновение замерло сердце, до того колотившееся с бешеной скоростью.

— А, вот и ты, Вариархар, — радостно отозвался вампир, обойдя вокруг меня и оказавшись за моей спиной, чтобы посмотреть на вошедшего в комнату. Впрочем, меня он не отпускал, впившись когтями в плечи и не давая пошевелиться. — Полагаю, мои друзья уже мертвы?

— Те самые, которые отвлекали меня фальшивыми речами? — беспечно поинтересовался Вариархар. Но было в нём что-то странное. Может, выражение глаз? Неужели, он действительно не хотел, чтобы меня убили?

— Те самые, — с усмешкой подтвердил вампир. — Ты убил их, а я теперь убью твою милую игрушку.

— Артан, ты ведь пришёл за мной. Отпусти её, — так они, оказывается, ещё и знакомы!

— Конечно, отпущу! Отпущу… — и мечтательным тоном садиста добавил, — её обескровленное тело…

— Очень не советую, — зловеще улыбнулся Вариархар. — Потому что в таком случае у тебя не останется ни малейшего шанса.

И в этот момент за спиной Вариархара появился Ассилин, держа в каждой руке по метательному кинжалу. Даже если учитывать всю длительную подготовку, о которой мне с такой гордостью поведал этот Артан, даже если предположить, что он мог бы справиться с Вариархаром, то против двоих у него действительно шансов не было. Вампир, не будь дурак, тоже правильно оценил обстановку и пришёл к подобным выводам.

— Да, я здесь, чтобы убить тебя. Хочу занять твоё место, тем более что я этого достоин намного больше, — уже осторожнее сказал он.

— Было бы, что занимать, — хмыкнул Вариархар. — Вот что я предлагаю. Ты отпускаешь Эдеру, и мы с тобой дерёмся один на один. Иначе мы с эльфом убьём тебя, и нам уже ничто не помешает это сделать.

— Хорошо, — после некоторых раздумий, наконец, согласился Артан.

Он медленно разжал пальцы и подтолкнул меня к Вариархару. Я совершенно не чувствовала онемевших рук (а на месте ли они ещё?) и на ватных ногах вышла из комнаты, остановившись у порога.

— Спрячься за спину, — велел Ассилин, но я больше не могла сделать ни шага, наблюдая за каждым движением вампиров.

Вариархар медленно подошёл к противнику, но нападать не спешил, предоставляя тому право первого шага. Я успела разглядеть только, как Артан резко метнулся вперёд, и в следующий миг всё смазалось — настолько быстро двигались вампиры. Они злобно рычали, как дикие животные, используя для нападения только клыки и когти, и никакого оружия. Я вздрогнула, когда Вариархар отлетел к стенке, по которой прошёлся ряд трещин, но в то же мгновение он вскочил, вовремя увернувшись от когтей противника, и удивительно изящным движением вцепился в горло Артана. Тот прорычал что-то нечленораздельное, с силой попытался вырваться, но вдруг раздался громкий хруст сломанных позвонков, и его безжизненное тело тяжело рухнуло на пол.

Прерывисто дыша, Вариархар повернулся к нам. Я впервые видела его таким: действительно усталым, потрёпанным, немного удивлённым неожиданной силой противника и с явно читаемым облегчением в глазах. Не обращая внимания на кровь, струившуюся из многочисленных ран вампира, я бросилась к нему на шею и разрыдалась.

<p>Глава 7</p>

Ассилин быстро вылечил Гэбрила, а Дария, придя в себя, наотрез отказалась от магической помощи. Вот уж, чего не ожидала. Но я была слишком утомлена, чтобы приставать к девушке с глупыми вопросами о странном её поведении. Плечо мне, кстати, тоже вылечили, несмотря на то, что я посчитала эту рану не особо опасной. Главное, что руки на месте остались.

Быстро собрав все свои вещи, поспешили отправиться в путь. Конечно, до наступления темноты мы не успевали покинуть Графство Даланское, но и оставаться на месте тоже не хотелось. К тому же, Вариархар уверял, что ближе к завтрашнему вечеру мы должны пересечь границу Антории.

Всё это время Дария выглядела задумчивой и хмурой. Наконец, я решилась разобраться, в чём дело и подвела свою лошадь к ней поближе:

— С тобой всё в порядке?

— Да, всё хорошо, — поспешно ответила девушка, словно хотела скорей отвязаться от меня.

— Дария, ты изменилась! Или, может, я тебя чем-то обидела? Почему ты не хочешь со мной поговорить?

— Ну, может быть, изменилась. Просто в последнее время я… пытаюсь вспомнить, что же со мной произошло. Кажется, что вот оно, близко, но всё же в последний момент ускользает. А ты меня ничем не обидела, не волнуйся, — Дария улыбнулась, и в её песочного цвета глазах мелькнуло странное выражение, которое я не успела опознать, настолько быстро оно скрылось. Улыбка её тоже была другой. Не как раньше. Но, может я просто себе всё это напридумывала?.. Так и параноиком не долго стать!

— Надеюсь, скоро у тебя получится всё вспомнить. — Но Дария уже не слушала меня.

За день успели оставить позади ещё одну небольшую деревеньку со старыми обветшалыми домиками. Было как-то неприятно осознавать, что где-то там, за этими деревянными стенами скрываются спящие, а может, и не спящие, вампиры. По крайней мере, встреча с Артаном напрочь отбила интерес к знакомству с этими существами. Теперь мне довелось повидать их настоящий облик.

Ближе к вечеру Вариархар вывел нас к небольшому озерцу.

О, наш восторг трудно описать обычными словами! Таких просто ещё не придумали. На ходу раздеваясь до нижнего белья, мы с разбегу ворвались в прохладные воды, щедро одарившие нас свежестью и… пиявками. Взвизгнув, я бросилась назад к спасительной суше. Причём, скорость моя в несколько раз превышала ту, с которой я бежала по направлению к озеру. С ужасом отодрав пиявку, я изумлённо посмотрела на остальных. Гэбрил согнулся от дикого хохота, в глазах Вариархара блестели весёлые смешинки, и даже почти всегда невозмутимый Ассилин сейчас насмешливо улыбался. Дария… хм… Дария просто плавала, но её поведение в последнее время и так не поддавалось объяснению. Стоит ли добавлять, что никто из них даже не думал прерывать купание из-за столь незначительной помехи?

Почувствовав себя полной идиоткой и обиженно фыркнув, я медленно вошла в воду. А что поделать? Купаться-то хочется. Старалась ступать как можно более осторожно, чтобы не наступить на какую-нибудь притаившуюся и жаждущую моей крови пиявку. Надо же, а в этом Графстве Даланском, оказывается, всем кровопийцам хорошо живётся. Может, пиявки для вампиров — это какие-нибудь особые священные животные? Ведь у них так много общего! Не сдержалась и хихикнула, представив себе пиявку с большими красными глазами и хищными клычками.

Мои важные раздумья невежливо прервал Гэбрил, совершенно незаметно подкравшись сзади:

— Бу!

— Чтоб тебя! — воскликнула я, вздрогнув от неожиданности.

— Как ты осмелилась войти в озеро? — не переставая посмеиваться, поинтересовался он. — Вдруг пиявки набросятся на тебя всем скопом и высосут всю кровь?

— Да ну тебя… — ну как было ему объяснить, что я, обычная городская жительница, ни разу не видела этих мерзких созданий? Потому и боялась. Да и больно же кусаются!

Чтобы так больше не шутил, я попыталась утопить Гэбрила. Зря пыталась, потому что месть его оказалась страшна. Потом я долго ещё откашливалась и отплёвывалась, вдоволь испробовав озёрную воду на вкус…

Чуть позднее я узнала, что пиявок отдирать ни в коем случае не рекомендуется. Пришлось Гэбрилу поработать и наложить на не прекращавшую кровоточить ранку какое-то слизкое растение из своего бездонного запаса.

Вкусно и плотно поужинав — а зверья в этом лесу водилось много, ведь местные жители предпочитали охотиться не на животных, — мы готовились ко сну. Для этого нами была облюбована небольшая полянка, скрывавшаяся за плотными зарослями кустарника на противоположном берегу озера.

Спать почему-то не хотелось, и я вышла к берегу, присев на мягкую траву и глядя, как последние отблески солнца красноватыми сполохами пляшут среди переплетённых ветвей деревьев.

Не таясь, но всё равно беззвучно, ко мне подошёл Вариархар. Я заметила вампира только, когда он присел на берегу рядом со мной.

— Я должен извиниться, — вдруг сказал он.

— Чего? — опешила я.

— Извиниться. Я не предусмотрел возможность восстания, и из-за этого ты чуть не погибла.

— Не нужно извиняться. Чуть не погибла? Ну и что с того? — я невесело усмехнулась. — Ты ведь давно дал мне понять, что тебе плевать на наши жизни и на весь исход данного предприятия.

— Но ведь я ввязался в эту авантюру на условиях, что буду вам помогать, а уж никак не усложнять всё. Так что не отказывайся от искренних извинений.

Но что с них толку? Надо же, мне совершенно не было грустно или обидно. Мотивы, мотивы… у каждого они свои, а я действительно благодарна вампиру за то, что он спас меня. И как красиво сверкает водная гладь, словно сохранив в себе отражение закатного неба, теперь уже потемневшего.

— Хорошо, не буду, — просто ответила я. Желая перевести тему, не без интереса спросила. — Почему ты назвал нападение Артана восстанием?

— Потому что он хотел занять моё место.

— Какое место? — не поняла я, вспомнив ту странную фразу Артана о причине его нападения.

— Так я Граф Даланский, — спокойным голосом заявил Вариархар, что совершенно не вязалось со смыслом сказанного.

— Что-о?! — изумлённо воскликнула я, разом позабыв все остальные слова. С отвисшей челюстью, глупо хлопая глазами, я смотрела на Вариархара так, будто видела его впервые.

— Это я чуть больше тысячи лет назад получил земли у Остола Первого, — невозмутимо пояснил Вариархар. В его глазах плясали весёлые огоньки, но всё же именно сейчас я почувствовала, как он далёк, сколько веков нас разделяет. Он давно уже был не здесь… там, за сотни, тысячи лет, где когда-то ему была интересна эта жизнь. Но не здесь, не в это время.

— Но как? — я всё ещё не могла прийти в себя после шока.

— Тогда за вампирами велась активная охота, — начал рассказывать Вариархар, и я затаила дыхание, вслушиваясь в его тихий завораживающий голос. — Это сейчас все люди почти смирились с нашим существованием и просто стараются по ночам сидеть дома, никуда не высовываясь. А тогда вампиров пытались истребить, искренне веря, что когда-нибудь у них это получится. Конечно, навредить чистокровному вампиру люди не могли, зато вот недавно обращённым доставляли немало проблем и даже частенько убивали, собираясь в огромные толпы.

Почему-то вспомнился Хансил. Обращённый. Больная фантазия сразу услужливо подсунула мне картинку: испуганный Хансил затравленно озирается, со всех сторон окружённый толпой сумасшедших фанатиков с крестьянскими вилами на перевес. Кольцо сжимается, особо смелый охотник за вампирами начинает тыкать вилами Хансилу в… ну пусть будет, в спину. Разъярённый вампир звереет, раскидывает людей в разные стороны… б-р-р, кошмар какой лезет в голову.

— Вампирам, конечно, всё это не нравилось, — продолжал Вариархар. — Они сетовали на то, что нигде не скрыться от этих вездесущих людей, везде-то постоянно нужно быть на чеку, иначе и головы лишиться можно. Хотя, конечно, скрыться возможно. Например, уйти подальше от королевства Антории, в дикие леса. Но ведь там и питаться нечем, кому ж хочется пить кровь животных, когда есть такие большие и сочные люди? Да к тому же, такие забавные, пока не собираются в озверевшие толпы. Ну вот тогда у меня и появилась интересная мысль… Если у людей, эльфов, гномов и даже демонов есть свои земли, то почему бы вампирам не получить свои? Только это должно быть определённо в королевстве, чтобы далеко не ходить…

Надо же… он когда-то думал о том, как сделать жизнь вампиров лучше?!

— И тогда я отправился к Остолу Первому. Мне было интересно, смогу ли я выполнить задуманное, справлюсь ли с этим.

А, нет, ошиблась. Просто он придумал для себя очередное развлечение.

— Проникнуть во дворец оказалось не очень просто, но всё-таки возможно.

И всё вокруг словно растворилось: этот лес, озеро, тёмное небо с маленькими искорками звёзд… Перед мысленным взором вставали яркие картины чужого прошлого.


Охрана дворца была хорошей, но рассчитанной на людей. Были ещё маги, но те могли задержать других магических существ, например, эльфов, но никак не вампира. Оставалось только осторожнее обойти патрульных, чтобы те не заметили появления Вариархара и не подняли тревогу. Всё-таки убийство человека могло сильно подпортить его планы и несколько усложнить задачу.

Вариархар скользил по коридорам дворца, словно тень, и ни один человек просто напросто не успевал увидеть его в ночном полумраке, слабо освещённом оплывшими свечами. У покоев короля он обнаружил ещё двоих стражей, те даже не были в доспехах, чтобы не шумели и не мешали его Величеству спать. Ловким, хорошо отточенным движением, Вариархар отключил их и беспрепятственно вошёл в королевские покои. Разбудить спящего монарха оказалось непросто, тот что-то недовольно бубнил, лениво отмахивался и глубже зарывался в мягкую, воздушную подушку. Когда тот, наконец, пробудился и порывался закричать, Вариархар резко и совсем не почтительно зажал ему рот.

— Если будешь сидеть тихо, то никто не пострадает. В том числе и ты, — спокойно сообщил Вариархар. — Ты меня понял?

Нервно сглотнув, король с энтузиазмом закивал и, когда вампир убрал руку, тихо спросил:

— Кто ты?

— Вампир, — Вариархар дружелюбно улыбнулся, показывая длинные клыки. — И у меня есть к тебе довольно выгодное предложение.

— Я слушаю, — величественно проговорил Остол, даже в такой ситуации сохраняя достоинство, присущее только королевским особам.

— Для начала хочу заметить, что добраться до тебя было сущим пустяком. Вам нужно хорошенько пересмотреть оборону дворца. Я никого не убил и даже почти не потревожил. Ну так вот, пришёл я с дружеской миссией, потому и оставил в живых твою бездарную охрану. Предлагаю, чтобы ты поделился небольшим клочком своих земель на какой-нибудь далёкой и почти никому не нужной окраине.

— Насколько большим? — с подозрением поинтересовался Остол Первый.

— Совсем небольшим, каким-нибудь обнищалым графством.

— Ты говорил, это будет выгодное предложение.

— Конечно, выгодное! Ну ты только подумай. Ваши чокнутые охотники за вампирами совсем загнали обращённых бедняг. Пройдёт ещё пара-тройка лет, и эти вампиры превратятся в нервных, ещё более несдержанных существ. Да они целые деревеньки вырезать начнут, как скот. И их будет уже труднее остановить, ведь сошедшим с ума совершенно наплевать, что они стоят одни против сотен и тысяч людей с осиновыми колами. А так у вампиров появится укромное местечко, где можно будет отдохнуть от мирской суеты, не оглядываясь и не ожидая в каждую секунду очередного удара в сердце, поразмыслить о жизни, подлечить расшатанные нервы.

— Значит, людям нельзя будет заходить на вашу территорию?

— Ну почему? Можно. Только преследовать нас там будет нельзя, и любое убийство человека на территории вампиров будет совершенно законным.

— Ну я не знаю… надо подумать… — Остол явно не испытывал удовольствия от подобной сделки, к тому же, с такой сомнительной выгодой.

— Думай, кто ж мешает, — добродушно согласился Вариархар и с улыбкой добавил, — я могу назвать ещё один аргумент за твоё согласие. Мне совершенно не хочется никого убивать, но это только пока у меня хорошее настроение. А вот если я расстроюсь, то… даже предположить не могу, что останется от твоего дворца, прежде чем меня смогут остановить, — и с ещё более откровенной усмешкой уточнил, — если смогут, конечно.

— Хорошо, у меня есть на примете небольшое графство… — довольно быстро сдался Остол Первый. — Отныне ты Граф Даланский, а необходимые документы подпишу завтра же.


— Граф Даланский, — задумчиво повторила я, глядя на Вариархара. — Теперь понятно, почему ты был так уверен, что ни один вампир нас не тронет.

— У нас, конечно же, не придерживаются такой строгой иерархии, как у людей. Законов нет, но мне стараются не прекословить, а я просто не ущемляю их права.

— То есть, ты мог спокойно запретить им прикасаться к своим гостям, но приказать кому-то, например, не нападать на соседнюю деревню, не можешь?

— Да, верно.

— Тогда не понимаю, зачем Артан хотел занять твоё место. Ведь никакой власти здесь быть не может…

— Почёт и уважение. Или, может быть, он хотел что-то здесь поменять, — предположил Вариархар, — но теперь уже не имеет значения. Его поддержали немногие.

— Ну что ж… мне всё-таки пора спать, — сказала я, поднимаясь на ноги. — Иначе завтра вы меня не растолкаете. Спасибо, что рассказал мне… Граф, — и шутливо поклонилась, поспешив покинуть берег, пока Вариархар не покусал меня за такое явное издевательство.


Лес медленно редел, и, когда солнце уже начинало клониться к закату, мы выехали к небольшому косогору, у подножия которого расстилалась просторная равнина. Нашли более удобный спуск, и я с удивлением обнаружила, что высота травы на равнине достигала метра, а то и больше. Среди этих зарослей виднелась слабо протоптанная дорожка, оставшаяся, судя по всему, с давних времён. Её не использовали уже много лет, и я старалась не думать, почему.

— Ну вот мы и пересекли границы Антории, а вместе с тем и Графства Даланского, — довольно констатировал Ассилин и вопросительно посмотрел на Вариархара. — Здесь вампиры часто бывают?

— Нет, с этой стороны границы они никогда не появляются, — ответил Вариархар. Ну конечно, здесь ведь кушать нечего.

Ассилин расплылся в улыбке:

— Тогда мы больше не нуждаемся в твоём обществе.

— Ошибаешься, эльф, — спокойно сказал Вариархар, — вам ещё наверняка не раз понадобится моя помощь.

— Мы уж как-нибудь справимся сами, — его голос стал более настойчивым.

Ну что опять затевает этот эльф?! Нехорошее предчувствие странно давило на меня.

— Действительно, нам теперь вряд ли понадобится помощь вампира, — вдруг сказала Дария, в последние дни так упорно молчавшая. Конечно, она с самого начала не одобряла моего поступка, когда я позвала Вариархара идти вместе с нами, но она бы не стала так открыто выступать против него! Однако вот стала.

— Тогда, может, устроим голосование? — предложил Ассилин, явно уже всё просчитав, а потому даже не скрывая своего ликования. — Гэбрил?

— Гэбрил, я прошу тебя… — тихо сказала я, внимательно посмотрев ему в глаза. — Вспомни, сколько раз он спасал нас. Неужели, ты думаешь, что мы бы справились сами?!

— Нет, не справились бы, — согласился Гэбрил, — но теперь нам действительно будет лучше без него. Земли вампиров позади, и мы наконец-то можем оставить всё это в прошлом. Неужели, тебе мало было, когда тот мерзкий кровопийца пытался убить тебя?!

— Знаешь, я в тебе разочаровалась, — не удержавшись, сказала я. На самом деле я так не думала, но уж очень хотелось задеть его! Наверное, потом пожалею, но сейчас…

— Ну что, вампир, почти единогласно, — усмехнулся Ассилин. — Или снова предложишь, чтобы Эдера за всех решала? Так она вообще, судя по всему, неадекватна.

Что?! Это я-то неадекватна?! Со злости сжала кулаки и с трудом сдержалась, чтобы не нагрубить в ответ этому нахальному эльфу.

— Ты ведь только Эдеру и слушаешь? — закончил Ассилин свою саркастическую тираду.

— А с чего ты взял, что я вообще спрашиваю вашего мнения? — спокойно, как ни в чём ни бывало, поинтересовался Вариархар, в насмешливой улыбке обнажая хищные клыки. Знал ведь, что в данном случае моя поддержка ничего не будет значить.

— А ты не спрашиваешь?

— Нет. Вы не можете запретить мне идти с вами, если я так хочу.

— Значит, по-хорошему ты от нас не отвяжешься? — уточнил Ассилин, что-то замышляя.

— Наконец-то до тебя дошло, — хмыкнул Вариархар.

— Тогда придётся по-плохому, — улыбнулся Ассилин, вынимая из ножен меч.

— Ты что, сдурел?! — возмутилась я, сообразив, к чему подобное может привести.

— Ассилин, ты не можешь убить этого вампира! — вмешался взволнованный Гэбрил. — Он всё-таки нам помогал, так что эту проблему нужно разрешить иным способом.

— Он всего лишь вампир, — с отвращением проговорил Ассилин, словно выплюнув последнее слово. — А ты, Эдера, попридержи язык, когда разговариваешь с лицами старше и умнее тебя.

— И с принцем, не так ли? Может, я должна падать ниц перед тобой?

— Так, хватит. Пора с этим заканчивать.

Последнее слово эльф произнёс уже на ходу. Или, если можно так выразиться, на лету. Но Вариархар не был бы вампиром, если б не успел увернуться от удара, да ещё и выхватить собственный меч.

— Прекратите! — воскликнула я. Но разве кто-нибудь когда-нибудь меня слушает? Я же неадекватна! Вот только не я кидаюсь на вампира с мечом!

— Эдера, я же с самого начала говорил, что от него нужно избавиться, — прошипел эльф, готовясь к новой атаке. — Я лишь отложил это дело, но не забыл о нём!

Ассилин бросился в бой, намереваясь нанести Вариархару колющий удар в горло, но тот на месте не стоял и без труда ушёл в сторону, не совершив ни одного ответного действия.

— Эльф, я понимаю, что ты так самоуверен и надеешься меня убить, — сказал Вариархар, насмешливо наблюдая за бесполезными попытками Ассилина. — Но не обманывайся, ты же знаешь, кто на самом деле выйдет победителем из этой схватки.

Может, Вариархар злил Ассилина специально. Может, он развлекался, потешаясь над всей этой ситуацией. Только эльф не заметил, потому что действительно ненавидел… всей своей душой ненавидел вампиров и этого — в особенности, за то, что он всегда выходил победителем.

Они двигались очень быстро, я едва успевала различать отблески лезвий, мелькавшие то в одном месте, то уже совершенно в другом. Мне было страшно, ведь я догадывалась, чем всё это может закончиться. Эльф королевской крови, которого обучали лучшие воины, который превзошёл всех своих учителей и считался лучшим в Лиэрии. Вампир, проживший несколько тысяч лет и давно уже не встречавший равных себе по силе и ловкости, который равнодушен к своей собственной жизни и потому готовый на любой риск. Они схлестнулись в безумно красивой схватке. Смертельно красивой. Клинки со свистом рассекали воздух, звонко встречаясь и снова взмывая в атаку, словно хотели потягаться с ветром в скорости.

Всё прекратилось также неожиданно, как и началось. Только что они кружились в бешеном вихре, и вот уже Ассилин лежит на земле, распластав руки, но не в состоянии дотянуться до меча, отлетевшего в сторону на добрые полтора метра. Вариархар стоит над ним, с силой надавливая остриём клинка в ямочку между ключицами, отчего выступила небольшая капелька крови. Спокойный, невозмутимый взгляд вампира не таил в себе ни ликования, ни злости, лишь странную уверенность. Всё уже было решено, и его решение не сможет изменить никто.

— Ну же, убей меня, вампир, — без тени страха сказал Ассилин, с достоинством принимая своё поражение. Может быть, он хорошо разбирался в подобных себе, обычаях эльфов, их придворных интригах, но зря он вешал штампы на остальных. Потому что, руководствуясь штампами, невозможно увидеть истинное положение вещей.

— Неужели, ты так хочешь умереть, что готов бросить начатое дело незавершённым? — иронично поинтересовался Вариархар, убирая меч обратно в ножны.

Оказывается, грязный потрёпанный эльф с глазами в форме округлых блюдец и удивлённо вытянутым лицом — зрелище весьма забавное. Остаётся лишь посочувствовать этому униженному созданию, мне даже представить трудно, что он мог сейчас чувствовать. Но ведь он сам виноват, не так ли?

В угнетающем молчании, решили продолжить путь. Все пятеро. Не пришло ещё время расходиться в разные стороны, дорога у нас пока одна, общая. Почему-то я чувствовала всем своим существом, что именно так должно быть, не иначе.

И как же я была рада, что вампир на нашей стороне, несмотря на причины, побудившие его к такому решению.


Глава 1

<p>Глава 1</p>

Вот уже несколько дней шёл дождь. Небо заволокли серые тучи; грозно нависая над землёй, они словно опирались всей своей тяжестью на поникшие верхушки деревьев. Резко похолодало, пришлось повытаскивать из сумок куртки и немного утеплиться. Лошади понуро плелись по прокисшей, размякшей грязи, которая раньше была хорошо наезженной дорогой. С тех пор, как покинули Вальен, не останавливались ни в одном людском поселении, предпочитая для ночлега лесные поляны, несмотря на дождь. Утомлённые долгой, однообразной дорогой, большую часть пути проводили молча.

Дождь припустил с новой силой, застилая пространство холодной водяной пеленой. Оказавшись напротив развилки, мы остановились. Одна дорога вела прямо по направлению к Царственному Лесу, а вторая забирала немного западнее.

— Сейчас нам придётся свернуть на запад, — не терпящим возражений голосом проговорил Ассилин. — Эта дорога хоть немного и длиннее, но более безопасна.

— Хочешь объехать Графство Даланское? — спросил Гэбрил и ехидно добавил. — Боишься вампиров?

— А ты хочешь закончить свой путь ужином для какого-нибудь вампира? — холодно осведомился эльф.

— Думаю, бессмысленно зря тратить время, — вмешался в разговор Вариархар, как всегда, неожиданно оказавшись рядом, — мы вполне спокойно можем проехать через Графство.

— Хочешь заманить нас в ловушку? — недовольно спросил Ассилин. — Мы едем в обход.

— А никто не хочет поинтересоваться моим мнением? — резко спросила я, не выдержав их препирательств. Раньше эльфа беспрекословно принимали главным в нашей небольшой компании, но после событий в Вальене никто ему уже не доверял. Гэбрил постоянно оспаривал его решения, а теперь в спор вмешался и Вариархар. Ох, не нравится мне это…

— Ну и что же ты предлагаешь? — равнодушно поинтересовался Ассилин.

— Я предлагаю, — спокойно сказала я, — сэкономить время и выбрать дорогу, пересекающую Графство Даланское.

— Может быть, ты не понимаешь всей ответственности, возложенной на тебя, — надменно заметил эльф, — и поэтому рискуешь своей жизнью. Так я тебе объясню. Если ты не доберёшься до Великого Мирового Древа и погибнешь в дороге, то из-за тебя погибнет весь мир. Перестань вести себя, как маленькая девочка, которая не верит, что с ней может случиться что-то плохое.

— Я всё прекрасно понимаю, но вспомни, что мы не одни. Вариархар проведёт нас.

— Глупая девчонка, вы будете слушаться меня, — твёрдо заявил эльф.

— Нет.

Я направила свою лошадь по северо-западной дороге, решив раз и навсегда доказать, что я буду поступать так, как считаю нужным. Мне надоело, что Ассилин постоянно мною помыкает, считая себя главным.

Неожиданно эльф оказался рядом. Бросив коня мне наперерез, он грубо схватил меня за руку:

— А я говорю, что мы не будем так рисковать.

В следующий момент всё произошло слишком быстро для человеческого глаза. В резком прыжке вампир метнулся в нашу сторону и сбил эльфа с лошади. Ассилин тут же вскочил на ноги, окинув вампира изумлённым взглядом.

— Насколько я понял, — угрожающе проговорил Вариархар, — Эдера хочет сократить дорогу и пройти через земли вампиров. Именно от неё зависит судьба Древа, а потому и всего мира. Думаю, она имеет право решать.

— Я разгадаю тебя, вампир, — прошипел Ассилин.

Вариархар в ответ лишь усмехнулся. Мы отправились прямо на северо-запад, той дорогой, которая обещала существенно сократить нам путь.

— Спасибо, — тихо сказала я Вариархару.

Дождь лил, не переставая, только усиливаясь с каждой минутой. Мне даже постоянно казалось, будто нас может смыть волной воды и унести в далёкое море. Насквозь промокшие и продрогшие до костей, вскоре мы решили остановиться на некоторое время, да заодно и подкрепиться.

Для устройства временного лагеря слегка углубились в лес, покинув затопленный тракт, и нашли небольшую полянку. Ещё пару подобных остановок назад были распределены роли, поэтому сейчас каждый быстро занялся своим делом. Вампир отправился на охоту, углубившись дальше в лес. Дария и Гэбрил пошли собирать хворост для костра. Я присела на корточки, одной рукой коснувшись размокшей земли, и прошептала заклинание, которому меня научил эльф. От моей руки пошло тепло, слегка подсушившее землю на всей полянке, будто дождя и вовсе не было. В то же время Ассилин колдовал в воздухе, поскольку эта стихия и давала ему магические силы. Над всей полянкой возник упругий воздушный купол, преодолеть который капли дождя не могли; с тихим стуком они стекали по куполу и оказывались за пределами поляны.

Дария и Гэбрил принесли охапки хвороста, которые тут же высушил Ассилин, после чего у нас весело разгорелся костёр. Вскоре вернулся Вариархар с двумя довольно упитанными тушками птиц, напомнившими мне земных куропаток. Отдых обещал быть замечательным. И кто бы мог подумать, что за пределами нашего небольшого лагеря всё так же, не переставая, льёт дождь.

Мы уселись около костра, чтобы согреться, и только Вариархар устроился чуть поодаль от нас, впрочем, оставаясь под воздушным куполом. Немного погрев руки, я поднялась и подошла к вампиру. Сразу стало как-то неуютно, мне всё ещё было не по себе в его присутствии.

— Пойдём к костру, — тихо позвала я, — ты ведь замёрз.

— Только промок немного, — улыбнулся вампир, — но не замёрз.

— Как? — я осторожно прикоснулась к его руке и вздрогнула, такой она была холодной.

— У вампиров температура тела ниже, — пояснил Вариархар, — мы можем замёрзнуть, разве что покрывшись коркой льда.

— Эдера, ты есть идёшь или нет?! — воскликнул Гэбрил.

— Иду! — отозвалась я и обратилась к вампиру. — Пойдём есть?

— Я уже подкрепился.

Я передёрнула плечами, представив себе ужасающую картину, как он кусает какого-нибудь несчастного путника и пьёт его кровь.

— А ты… ты обычную пищу совсем не ешь? — спросила я упавшим голосом.

— Нет, только кровь, — усмехнулся Вариархар. Как мне показалось, в его глазах мелькнул хищный огонёк.

— А-а-а, понятно,