/ Language: Русский / Genre:sf_fantasy

Сага о Падшем Ангеле. Война трех миров.-1

Иван Лисович


Сага о Падшем Ангеле. Том первый.

Аннотация:

Что бы вы делали, если бы вам сказали, что существуют другие миры, наделенные магией и волшебством, не похожие на наш, но тесно с ним связанные? Миры, в которых уже много сотен лет идут бессмысленные и кровопролитные войны. И теперь такая война добралась до вашего дома и вы его последняя надежда. Кому в такой ситуации можно будет довериться, а кто предаст при любом удобном случае? На самом ли деле зло и добро - те, за кого себя выдают? Кто такой этот падший ангел? какие цели преследует? И в какой цвет окрасятся его крылья в итоге?

2 августа 2007 года.

Семь знаков смерти быть должно,

И мир накроет боль и хаос.

И зло убить сюда придет,

Не зная слов: любовь и жалость.

И первым знаменем конца

Раздастся волчий вой.

Он сотней тысяч голосов

Прольется над землей.

И загорятся небеса,

Иссохнут реки и моря,

А друг предаст друзей своих,

Чтобы спасти себя.

Не уберечься никому-

На Релонд ступит ад.

Произойдет открытие

Потусторонних врат.

Шестым же знаком будет бой,

Сразятся жизнь и смерть.

Прольется кровь густой рекой

Других исходов нет.

И если не спасут герои,

Наступит знак седьмой -

И с темной армией придет

Мессия роковой.

Древнее пророчество.

Война трех миров. Том первый.

Пролог.

- Ох, чует моё сердце, произойдёт сегодня что-то неладное,- водитель такси, не отпуская левой рукой руля, взялся за маленькое серебряное распятие, висевшее на его груди.

На нем сказывалось длительное отсутствие клиентов. И то, что я попросил его довезти меня в соседний город, было только на руку шоферу. Похоже, сегодня действительно был не очень прибыльный день, и таксист радовался возможности пообщаться хоть с кем-то. Мужичок, довольно плотного телосложения обладал пышными усами и тёмной бородой, местами с седыми прожилками, но зато лысой головой. Внешне он создавал приятное впечатление.

-А, вы об этом?- спросил я, указав пальцем на небо.

-Да, ты посмотри, какая чертовщина творится то. Сколько лет живу, а такого не видел еще. С каких пор солнце начинает садиться по утрам?

Шофер даже не заметил, что я совсем не удивлен этому явлению. Его потрясение было куда большим.

На приборной панели старенького форда стояли маленькие электронные часы, на дисплее которых горели цифры 11:47.

И, если начистоту, я и сам не знал причины такого аномально-красного неба. Облака словно полыхали огнем, отчего-то желая испепелить всё вокруг. Когда я садился в машину, всё было совсем не так. Или всё-таки так? Хм, не помню. Чёрт, а ведь должен был запомнить! Что я упускаю? Неужели это случится опять?

-Ты верующий? - задал странный вопрос мой собеседник.

-Нет, - бросил я уже заранее готовый ответ, не считая его зазорным.

-А я вот верую в Бога. И всегда про себя "Отче наш" вспоминаю, если не уверен в чем-то.

Этот разговор я уже слышал, и заранее знал о чем он пойдет. Все фразы крутились в моей голове как заезженная пластинка. И с каждой мне становилось страшнее - ведь я помнил, чем закончится эта поездка.

-Вот совсем недавно случай был....

И мужик погрузился в долгий и путаный рассказ о чудесных свойствах молитвы и о том, как она не один раз его выручала. Изредка он поглядывал на меня, и тогда я рассеянно кивал ему в ответ, показывая своим видом, что внимательно слушаю.

Вид за окном автомобиля не сильно радовал красивыми пейзажами, если не считать необычной цветовой палитры разливающегося красного света с небес. С обоих краев дороги тянулась лишь длинная цепь деревьев, скрывая за собой постройки и жилые дома, но сквозь их ветвистые кроны все равно пробивались огненные лучи, скрывающегося за горизонтом солнца.

Я любил те моменты, когда удавалось вырваться из нашего провинциального городка, хоть куда-нибудь, лишь бы подальше отсюда. Нет, нельзя сказать, что мне здесь не нравится, просто я такой человек, которому всегда хочется новых ощущений, побывать в других местах. В общем, почувствовать себя самостоятельным, оторванным от родных мест.

В любой другой день это бы так и было бы, но не сегодня. Я с удовольствием бы остался дома и никуда и шагу не сделав из своей квартиры. Но вот только я не мог так поступить...

Сквозь мои мрачные мысли пробились слова усатого таксиста, говоря о том, что монолог перешёл на более житейские темы такие как повышение цен на бензин и где лучше ловить рыбу в наших краях. Шофер даже немного отвлекся и перестал нервничать из-за солнца. Ему вообще не нужен был собеседник, водитель просто хотел выговориться. И я был благодарен, что он не старается втянуть меня в свою беседу. Наконец, спустя примерно час, мы добрались до пункта назначения. Расплатившись с таксистом, я вылез из машины, разминая, затекшие за время долгой дороги, ноги.

В лицо подул приятный летний ветерок.

Я бегло осмотрелся. Всё как и тогда - вместо привычной городской суеты одна единственная старушка, не боясь, переходящая дорогу на красный свет. А действительно, чего ей бояться? Ведь машин тоже нет. Я знал эту пожилую женщину, хотя мог поклясться, что раньше ее не видел. Но чувство нашего близкого знакомства, почти родства, не покидало ни на секунду.

Уныло посмотрев вслед развернувшемуся и скрывшемуся за поворотом такси, я поплелся на другую сторону улицы. Я мог бы не делать этого, но не стал. Мне были нужны ответы на все вопросы, которые так нахально поселились в моей голове и совсем не собирались уходить оттуда.

Изначально всё было весьма банально. Мне позвонила моя бывшая девушка и предложила встретиться. Почему я не отказался? Почему!? Я уже в тот момент знал к чему это приведет, но все равно сделал эту глупую ошибку, что оказался тут снова.

Я пришел в назначенное место в городском парке и сел на лавочку. Она опаздывала. И, если начистоту, лучше бы она так никогда и не появилась...

Ветер стих, но жарче не стало, а наоборот повеяло прохладой. Казалось, прошла целая вечность, а Вики все не было. Если бы я не знал, что произойдет, то наверное бы даже и не волновался. Но было одно "но" - я знал... И страх липкой жижей обволакивал меня со всех сторон. Он гладил меня своими уродливыми лапами, рисуя в голове ужасные картины грядущего. А время тикало. Тик-так. Тик-так... Взгляд скользнул на часы - 11:47.

Тем временем с погодой стало происходить что-то совсем странное. Утренний закат превратился в огромную проявочную комнату для фотографий: дома, дороги, деревья и небеса пылали огнем. Только не было ни намека на жаркую погоду. Меня обжигало холодом. Изо рта вырвался пар и сразу растаял в воздухе. Я пожалел, что не одел теплую кофту, и съежился, чтобы хоть как-то согреться.

На душе стало совсем неприятно. Я повернул голову вправо и дернулся от неожиданности, едва не подскочив с места - передо мной как будто из-под земли выросла девочка лет восьми и протягивала мне две красные розы. Интересно, как давно она стояла у меня над душой? Незнакомка же просто взглянула мне в глаза и сказала:

-Привет, Марк! Это тебе от Вики.

Я боялся ее и чувствовал, что она не просто ребенок. Черные волосы, голубые глаза и очень бледная кожа - вот и все, что я мог сказать об этом маленьком создании, если говорить о ее внешности. Это трудно передать или попытаться объяснить. Возможно меня преследовала паранойя, но что-то особенное было внутри - то, что нельзя увидеть глазами. И там, куда я ни за что бы и не хотел заглядывать.

Наряд был тоже несколько странный. Несмотря на пробирающийся под кожу холод, на девочке было надето всего лишь тоненькое летнее платье. А вот обуви и вовсе не было. Незнакомка переминалась босыми ногами с одной ступни на другую.

Розы слегка подрагивали в ее руке, а глаза смотрели прямо в мои. Взгляд ее говорил, чтобы я взял эти цветы. И это была совсем не просьба. Это был приказ. Я стиснул промерзшие пальцы на стеблях и дрожащим голосом спросил, тщетно пытаясь не выдавать своего животного испуга:

-Кто вы такие? Почему это снова происходит со мной?

-Не переживай, Вика скоро будет. Тебе предстоит важный разговор с ней, - ответила девочка и без того знакомой только мне одному фразой, проигнорировав вопрос.

Вдруг что-то дотронулось до моего плеча. Я резко обернулся, но там никого не было! Я повернулся обратно и вздрогнул: девочка исчезла! Дрожь тонкой цепочкой пробежала по спине. Кругом стояла абсолютная тишина, было слышно только биение моего сердца. Я снова посмотрел на часы - 11:47.

Руки дрожали от волнения и пальцы так и норовили наколоться на острые шипы.

"Пора" - мысленно подвел я черту.

От раздумий по поводу произошедшего меня отвлек какой-то шорох. Я мгновенно повернул голову и увидел ее...Вику.

Ту, о ком я думал все ночи и дни напролет. Ту, которая вселяла в меня надежду о лучшем будущем, которая сказала, что любит меня и навсегда останется со мной вместе. И ту, которая просто отвернулась от меня в момент, когда я особенно нуждался в ней. Она стояла рядом - всего в двух шагах от меня и улыбалась. На голове у Вики было заплетено две косички, а вместо привычной юбки и легкой летнее кофточки надето изысканное вечернее платье. Но не это заставило снова похолодеть меня до самых костей, а то, что в ее руках был нож! Причем его лезвие было направлено в мою сторону!

-Здравствуй, Марк, - сказала она и склонила голову набок.- Ты еще любишь меня?

На ее лице появилось выражение детской невинности, будто сейчас не стоит она сейчас в странном наряде и не держит в руках нож.

-Хотелось бы самому получить парочку объяснений, - сказал я, встав со скамейки и зло бросая ей в ноги цветы. Мое самообладание висело на волоске до того, чтобы не впасть в истерику. Я храбрился из последних сил. - Зачем ты мучаешь меня? Уходи! Я больше не хочу испытать это снова.

Ее улыбка расплылась еще шире, и она сделала шаг ко мне.

-Просто скажи, что ты меня очень любишь, - кровавое солнце играло на лице девушки, что придавало ей еще большую загадочность, а нож переливался всеми цветами радуги.

-Я...не знаю, - честно ответил я.

-Обними меня! - девушка сделала шаг вперед.

Мои ноги инстинктивно сделали такое же движение назад.

-Ты же говорил раньше, что любишь и хочешь остаться со мной! Так обними же меня!!! - Голос ее уже не просил, он приказывал.

С этими словами она подошла ко мне, положила одну руку на плечо и с вызовом посмотрела мне в глаза. Я попытался что-то ответить, но уже не смог сопротивляться, будто что-то управляло мной. Голову окутал туман, все мысли выветрились, и разум уже не воспринимал происходящее, мой взгляд не отрывался от её глаз, в которых теперь отсутствовали какие-либо чувства, кроме холодного спокойствия и отчуждения. Самое смешное, что я тоже стал необычайно спокоен.

-Я больше не хочу, - вырвался тихий шепот из моих губ. - Больше не хочу...умирать.

Моя рука нежно легла на безупречную женскую талию и как можно крепче прижала девушку ко мне. Губы слились в сладком поцелуе. Тело как будто пронзили мириады осколков стекла.

Лезвие ножа вошло по самую рукоятку в живот, но я уже не чувствовал боли, только холод и ничего больше. Голова закружилась, и в следующую секунду мне навстречу мчался асфальт. Я потерял равновесие и упал вниз. Последнее, что я запомнил, это Викина обворожительная улыбка, две красные розы, кровь, растекающаяся по асфальту и нож с клеймом на ручке - Keratium.

* * * * *

Грудь бешено вздымалась, когда я вскочил со своей постели. По лбу струился холодный пот. Подушка - на полу, а одеяло скомкано.

Мне снова приснился кошмар. Я сглотнул, приходя в себя, и прислушался. По тишине, царящей в доме, стало ясно, что кроме меня никого нет. Одного взгляда на часы хватило, что бы понять - я сошел с ума. Время было 11:47.

ЧАСТЬ I. Первый выбор

Глава I

Август выдался теплым. Вот и сегодня ярко светило солнце, лучи которого проходили через окно сковозь занавески в мою комнату. Медленно соображая, я встал с кровати и побрел в ванную, чтоб смыть с себя ужас прошлой ночи. В голове крутилась только одна мысль: "Что со мной происходит!?"

Зовут меня Марк. Я простой парень, как и миллионы других, типичный студент, обучающийся на заочном отделении института последний год перед выходом во взрослую жизнь, как и многие мои друзья. Совсем недавно мне исполнилось двадцать два года, но и за этот короткий срок жизни я многое повидал и пережил. Вообще я разносторонний и веселый человек. Или, по крайней мере, им был до недавних пор. Прошлым летом наш университет организовал туристический поход по лесам нашей области, где я и познакомился Викой. Голубоглазой, русоволосой девушкой с великолепной фигурой и очень доброй улыбкой, как и ее характер. Я не знал от какой организации она отправилась в то путешествие, но тогда мне было это неважно. В походе мы были просто друзьями, пока однажды не поняли, что не можем друг без друга. Поездка закончилась, но мы не прервали отношения и продолжили встречаться. Жаль, что на самом деле оказалось так, что только я один не могу без нее.

Две недели назад всё просто закончилось. Она не объяснила причины, и просто в один день я понял, что потерял её. Удар был ниже пояса, я отказывался верить в это и на все мои вопросы "почему?", она отвечала, что так будет лучше. Мы остались "просто друзьями". А неделю назад Вики просто исчезла. Я так и не смирился с этим и в тайне продолжал верить, что она вернется...

Дурак! Кого я обманывал? Тот наш последний день прокручивается в голове до сих пор. И перебирая все варианты, я понял, что не смогу ее понять, как бы ни старался.

Вот тогда всё и началось.

Совсем еще свежие воспоминания захлестнули с головой, и я подставил её под холодную струю воды, в надежде, что мысли приобретут хоть какую-то последовательность. Седьмую ночь мне снится один и тот же кошмар, как меня убивает моя, хоть и бывшая, девушка. Седьмую ночь боюсь засыпать, хоть и знаю, что это невозможно, что к утру меня все равно сморит сон. И всегда одно и то же - Непонятное число 11:47, болтливый водитель сгорбленная старуха, странная босая девочка в платье и с двумя розами.

Но самое главное, это то, что сон реален. Чувствуешь дуновение ветра, предметы к которым прикасаешься и холодное лезвие ножа в груди, по которому из тебя выходит жизнь, капля за каплей. А еще эта загадочная надпись на рукоятке - Keratium.

Я встряхнул головой и вытер мокрые волосы полотенцем. Остатки сна начали потихоньку рассеиваться.

Завтрак ждал на столе, и, судя по всему, он уже давно остыл. Это было и не страшно. Все ровно кусок в горло не лез. Поэтому было принято решение ограничиться только чаем. Но стоило сделать глоток, как зазвонил телефон. Прихлёбывая на ходу из кружки, я побрел в прихожую, откуда доносились нетерпеливые звонки.

-Да, я слушаю.

-Привет, Марк! Ты не занят?

Этот голос я знал с детства и принадлежал он моему другу Сергею.

-Пытаюсь позавтракать. - Ответил я. - Но пока не очень удачно.

- Непротив, если я сейчас зайду? - спросил он.- Тут дело небольшое есть.

-Хорошо! Только давай через 15 минут!

-Уже в пути.

С этими словами он положил трубку, а я отправился добивать свой несчастный завтрак. Когда с едой худо-бедно было покончено, настало время расслабиться. Я зашел в комнату и нажал кнопку на системном блоке компьютера. Он отозвался мне тихим жужжанием и пару раз подмигнул лампочкой монитора. На экране отобразилась привычная картинка рабочего стола: мы с Вики, еще вместе, счастливые, стоим на железнодорожном мосту. Рука не поднимается сменить рисунок. Ведь это будет значить, что я смирился с ее потерей, что все - конец!

Прежде никогда еще я так не переживал из-за потери девушки, но сейчас со мной происходило что-то пугающее. Порой даже становилось противно за себя, когда я уже готов был вот-вот расплакаться. Но всё же кое-как я себя сдерживал.

Едва я успел подумать, чем бы мне заняться, как снова раздался звонок. Но на этот раз звонили не по телефону, а в дверь.

-Эй, открывай !- Кричал Серега.

-Вылезай, гостей неприлично держать на пороге так долго!

Обладателем этого голоса был Антон. Мой друг и по совместительству двоюрный брат Сережи. Он приезжал к нам с дальнего севера на лето погостить к бабушке, хотя родился здесь и жил до шести лет. Я не без оснований считал его одним из своих лучших друзей. Если ему что-то не давало покоя, он всегда обращался ко мне, как и я к нему. У нас не было друг от друга секретов, ну, или почти не было...

Я открыл дверь. Так и есть, их было двое - долговязая фигура Сережи и немного упитанный Антон. Я пригласил их в дом и закрыл за ними дверь.

-Все никак забыть не можешь? - Спросил Тоха, с откровенной неприязнью указывая на монитор.- Где тот парень, что раньше не заморачивался по таким пустякам и всегда шел вперед с гордо поднятой головой?

-У вас вроде какое-то дело было?- Я обратился к Сереге, игнорируя слова другого своего друга. Нужно было сменить тему разговора, иначе они снова начали бы загонять про то, что кругом много девчонок, и я успею найти свою "единственную и неповторимую". В последнее время это стало их любимой темой разговора.

-Если честно, никакого дела. Просто мы соскучились. Ты не забыл, что у тебя есть друзья? - Серьёзно, уже без шуток спросил он. - С тех пор, как ты расстался с ней, - Сережа вновь указал на фон рабочего стола компьютера, - ты совсем замкнулся и перестал с нами видеться.

-Он прав. - Кивнул Антон. - И сегодня мы твердо намерены это исправить. Вечером предлагаю пропустить по паре бутолочек пива в "Берлоге". Ты как, с нами?

И тут я подумал, а почему бы и нет? Возможно, они во всем правы. Тем более это пойдет мне на пользу. Кто знает, чем все может закончиться, если я так и продолжу затворничать. И в голову снова полезли мысли о том, как меня пронзает нож. Ну уж нет!

-В восемь у входа. - Сдался я и улыбнулся. - Но если вы устроите такой же дебош, как и в прошлый раз, то потом не обижайтесь.

Парни усмехнулись.

-Не опаздывай. - Хлопнул меня по плечу Антон.

Ближе к назначенному времени я выглянул в окно - погода на улице продолжала радовать. К вечеру солнце еще не пряталось за тучами, как это происходило всю прошлую неделю. Температура в тени достигала 23 градусов. Я с трудом удерживал себя от тяжелых мыслей. Поэтому сборы заняли совсем немного времени. И буквально через пять минут я уже направлялся в условленное место.

Друзья, как мы и договаривались, ждали меня у входа. Мне кажется, что они до последнего момента не были уверены, что я приду. И похоже, они были рады, что ошиблись. В баре было довольно уютно и спокойно. Мне всегда нравилось тут, даже несмотря на название - "Берлога". Войдя внутрь, Антон повел нас сразу к барной стойке и сделал заказ.

Посетителей сегодня было столько же сколько и обычно. В основном сюда забредала молодежь, планирующая шумно провести вечер. Но и встречались и такие, кто просто приходил сюда пропустить по кружке или рюмке горячительного напитка и послушать музыку, а может, подумать о своих проблемах и в итоге напиться. Пара-тройка угрюмых типов по углам, несколько компаний молодых и чуть постарше любителей хмельной жизни и просто трудяг, забредших на бокал холодного пива после тяжелого рабочего дня. Не много, но и не так уж и мало. Как раз ровно столько, чтобы бар мог спокойно и безбедно существовать. Главное то, что в "берлоге" каждый находил себе место и занятие по душе.

Тем временем официантка принесла наше пиво и удалилась обслуживать вновь пришедших.

-За нас. - Провозгласил Антон и поднял свой бокал вверх. - За старых друзей.

Запотевшее стекло зазвенело друг о друга и затем каждый сделал глоток.

Настроение медленно ползло вверх. Может быть это уже алкоголь давал о себе знать. А может быть просто атмосфера, которая меня сейчас окружала, способствовала моему душевному благополучию. Но все мои проблемы в личной жизни и со сном, казалось, отошли на задний план. Но это было только на время. Лишь до тех пор, пока не произойдет что-то, что послужит толчком и снова вернет меня в прежнее аморфное состояние.

И такой толчок не заставил себя долго ждать.

Мне показалось, что она ждала, когда я повернусь в сторону витрины и посмотрю на улицу. А может быть мне и это привиделось, и я хотел выдать желаемое за действительное. Хотя вряд ли я бы желал видеть ее сейчас после всех моих снов. Но так или иначе она была там. Вика стояла за окном и смотрела на меня. А потом она просто улыбнулась той улыбкой, за которую я когда-то готов был пожертвовать всем.

Вика не собиралась входить внутрь бара, но и уходить она тоже не думала. Создалось ощущение, что она ждала, чтобы я сам пошел к ней. Снова проверяла меня на прочность? Вот только мой щит уже трещал по швам.

"Люблю".

Это был удар молнии, лавина сошедшая с гор или взрыв гранаты. Как ни назвать - всё будет правильно. Главное, мне не показалось. Я отчетливо видел, как она произнесла это слово. Оно сошло с ее губ и устремилось в мою сторону. Не один раз Вики говорила это когда-то. А сейчас многое было по-другому. И несмотря на это, в тот момент щит лопнул, и барьер был разрушен. Мне вдруг стало всё равно, просто захотелось к ней, к моей девочке...

Я поднялся со стула и пошел в сторону витрины. Все было как в том сне. Сопротивляться я уже не мог и совсем не хотелось. Мне даже не нужно было думать о чем-то, ноги сами несли меня вперед.

Девушка с той стороны продолжала улыбаться и теперь еще игриво манила меня пальцем. А я брел, как тогда во сне, не до конца осознавая что делаю и зачем. Глаза неотрывно следили за ней, стараясь не упустить ни мига.

Расстояние между нами сократилось и теперь только стекло витрины не давало коснуться друг друга. Но разве это теперь сможет остановить кого-то? Всего какие-то несколько сантиметров и она будет в моих объятиях. Всего лишь...

-Эй! - Антон подскочил сзади ко мне и хлопнул по плечу, заставляя обратить на него внимание.

Его рука так и продолжила держать меня, сжимая плечо с усилием немногим больше, чем следовало, как мне показалось.

-Ты чего? - широко раскрыл он глаза от удивления.

Сергей тоже привстал с места, не решаясь что-то сделать. Он даже и не понял, что сейчас произошло. А я чувствовал себя не в своей тарелке, потому что когда вновь обратил свой взгляд к стеклу, то там уже никого не было. Нет, конечно, какие-то люди брели по тратуару, но их я совсем не знал. Вики и след испарился, как будто она просто взяла и растаяла в воздухе.

-Я видел ее, Тох.

-Кого? - все так же удивленно спросил друг, стараясь разглядеть за окном что-нибудь, что смогло бы оправдать мое странное поведение.

-Ты знаешь о ком идет речь.

-Ты о Вике? - Его взгляд переменился и в нем появился оттенок недовольства. - Слушай, друг. Понимаю, что ты ее любил и всё такое. Но тебе не кажется, что это уже даже не смешно и переходит всякие рамки. Почему бы не предположить, что тебе просто показалось, и это была не она? Ты теперь в каждой прохожей девушке будешь искать знакомые черты...

-Нет! Ты не понимаешь - перебил я. - Она стояла прямо тут, - я указал пальцем на то место, где видел Вику, - и смотрела на меня.

-Слушай, мне кажется, ты сегодня перебрал с выпивкой. - Друг решил сменить тему пока стало не поздно.

Я резко дернул плечом, высвобождаясь от его руки, и повернулся к нему лицом.

-Мне не показалось. Она была тут. - Повторил я, а затем чуть тише добавил. - Просто есть еще кое-что, о чем я никому не говорил.

На нас уже косо поглядывали, и мы с друзьями опять сели на наши места. Тогда я и рассказал им о своих ночных кошмарах. Не знаю, что послужило поводом для откровений. Может всему виной оказалось выпитое мной спиртное. Да, скорее всего так оно и было. К тому же очень хотелось выговориться, чем держать этот груз у себя на сердце. И я рассказал им о своем сне, в котором меня хладнокровно убивает Вика. Рассказал во всех подробностях, каждую мельчайшую деталь. Я делился своей болью, и если честно, то ждал поддержки с их стороны. Парни молча кивали и ни разу не перебили. Когда я замолчал, то посмотрел на них.

Сережа развел руками.

-Почему ты не рассказывал нам? - спросил он.

-Да о чем тут говорить? Просто сны. Ужасные, конечно, сны, но это только плод моего воображения. Верно ведь? И сейчас я почти уверен, что мне показалось.

Знаешь, я кое в чем не уверен. - Почесал голову Сережа. - Как, ты сказал, было написано на ноже? Keratium, так?

Я кивнул в ответ.

-Однажды такой нож я уже видел,- ошарашил меня друг. - Вот только тогда это не было сном. Антон знает эту историю, но не очень мне верит.

-Теперь я готов поверить во что угодно. - Ответил он, за что получил благодарный взгляд брата.

-Так что это за история?! - я уже начал терять терпение.

Парень вздохнул, собрался с мыслями и начал по крупице выуживать из головы горькие воспоминания:

-Ты знаешь, я не всегда жил тут...

Сергей приехал с дальнего севера со своими родителями. В принципе, у полярного круга друг жил весьма неплохо до одного случая.

Ее звали Лена. Брат Антона уже как три месяца встречался с ней. Познакомились они случайно, хотя не будь этой встречи, то девушка бы не дожила до следующего дня. Однажды поздним зимним вечером друг возвращался с прогулки и представлял, как придет домой и займется своими привычными рутинными делами, но судьба распорядилась по-другому.

Парень уже почти подошел к своему подъезду, как вдруг где-то впереди в темноте услышал чей-то сдавленный крик. Хотя и не обладая большой храбростью, он бросился вперед. Возле соседнего дома на земле лежала девушка и не подавала признаков жизни. Сережа подбежал к ней, искренне желая помочь.

Куски льда, когда-то бывшие одной целой глыбой, и капли крови на белоснежном снегу сразу обрисовали ситуацию. От тяжести снега лед не выдержал и откололся от крыши. Стремительно несясь вниз, он угодил прямо в голову бедняжке. Удача сегодня была явно не на ее стороне.

Девушка еле дышала. Чудом она еще держалась за свою жизнь. Хотя такой удар вряд ли бы оставил кому то шанс. Но больше не размышляя ни секунды, Сережа схватил раненую девушку на руки, и что было сил, бросился в ближайшую больницу. Врачи спасли ее.

Уже потом, когда девушка пришла в себя, она рассказала, что зовут ее Лена, и она была в гостях у подруги. И вот, когда она возвращалась домой, что-то больно ударило ее по голове, и она потеряла сознание. Серега привязался к ней и потом постоянно навещал ее в больнице, пока не заметил, что привязанность эта переросла в нечто большее. С тех пор они начали встречаться, но три месяца спустя произошло то, что парень ни за что бы в жизни не хотел испытать еще раз.

На дворе была ранняя весна. Для тех краев это не играло особой роли, потому что все равно зима не собиралась сдавать своих позиций. На градуснике ртутная полоска редко поднималась выше минус двадцати.

Сегодня, как обычно, Сережа встретился с Леной в парке, и они неплохо провели время и уже собирались идти домой.

-Ну как тебе прогулка? - Спросил парень.

-Знаешь, мне понравилось, только домой идти что-то не очень хочется, - ответила Лена.

Она жила одна и не любила рассказывать парню о своей семье, попросту говоря, что они давно погибли в автокатастрофе, и ей бы не хотелось ворошить прошлое и вспоминать об этом.

-То есть как? - опешил Сережа. - Мы сегодня гуляем, если я не ошибаюсь, восемь часов. Да ты, наверное, проголодалась?

-Нет, не очень. Слушай, у меня есть идея, иди за мной, - девушка подмигнула, и с этими словами нырнула в ближайший подъезд.

Сережа последовал за ней. Он слышал, как девушка взбирается все выше и выше. На последнем девятом этаже она остановилась, открыла люк и поднялась на крышу. Здесь ветер гулял вовсю, а скользкая крыша и страх слететь вниз делали свое дело, выбрасывая в кровь приличную дозу адреналина. Ленка стояла на краю и смотрела на звезды, сегодня их было очень отчетливо видно. У парня съежилось сердце.

-Лен, отойди от края, ты же поскользнешься!

Но она лишь неотрывно смотрела вдаль, и казалось, что девушка погрузилась в транс. Чуть расставив руки в стороны, она будто желала обнять воздушные потоки и приласкать их у себя на груди. В правой ладони что-то блеснуло металлическим блеском.

-Лен, это не смешно!

Она повернулась к своему парню, и Сережа невольно сделал шаг назад. Глаза его возлюбленной источали такой огонь и злобу, что готовы были испепелить весь мир вокруг. В руках она держала длинный нож с фигурной рукояткой, лезвие светилось холодным, синим светом, отражаясь от луны.

-Я вас всех ненавижу! Всех! Мы раздавим вас, как тараканов! - Вместо приятного звонкого голоска, теперь раздавалось злое шипение, а привычные черты лица исказились до неузнаваемости.

С этими словами она бросилась на того, кто всего несколько минут назад держал ее за руку. Парень просто не ожидал такого исхода и не успел увернуться, опоздав лишь на долю секунды. Лезвие чиркнуло по его правому боку, оставив там небольшую борозду. Свитер под курткой сразу же пропитался теплой кровью.

Обезумевшая девушка занесла нож для второго удара, намереваясь проткнуть им сердце, но не успела - Серега вовремя среагировал и схватил ее за руку. Он с удивлением уставился на нож, на котором ярко-красным светом горели буквы KERATIUM. Отнять нож оказалось не так сложно. Парню показалось, что девушка совсем не сопротивлялась. Вывернув Ленке руку, Серега смог выиграть пару драгоценных секунд. Нож упал на скользкую крышу, недолго думая, парень отшвырнул его ногой, и оружие полетело вниз. И тут произошло невероятное - девушка обезумевшими глазами проводила стремительно удаляющийся клинок, затем легким движением руки подняла парня в воздух и откинула к противоположному краю крыши. Сама же недолго думая, прыгнула за ножом вслед.

Серега так и остался сидеть с широко раскрытыми глазами, и только злой холодный смех вывел его из транса. Поняв, что произошло, он рванул вниз. Парень выскочил из подъезда и бросился туда, где по его расчетам должно было упасть тело. Он ожидал увидеть его, лежащим на снегу и распростертым в неестественной позе. Но мало того, что трупа не оказалось на месте, там не было вообще никаких признаков того, что с крышы мог кто-то упасть. Тут страх взял свое и парень помчался с такой скоростью, что пробежал семь кварталов буквально за несколько минут. Залетев домой, он быстро обработал рану в боку, перебинтовал и сел на кровать, обхватив ноги руками и начал лихорадочно думать.

"Какого черта!?... Что!?... Как?! ...Почему?!"

Даже несколько месяцев спустя парень пытался выяснить, что же тогда произошло на крыше того дома, но потерпев ряд неудач в поисках, прекратил это занятие, решив. Что лучше ему будет всё это забыть. Хотя он знал, что вряд ли у него это получится, небольшой шрам на боку будет всегда напоминать ему о той страшной ночи.

Сергей договорил, и как бы в доказательство сказанного, оголил живот. На правом боку красовался розовый рубец.

-Но ты же говорил, что это аппендицит, - я просто не нашелся, что ему ответить.

-А что ты хотел услышать? Что меня пырнула ножом моя девушка, которая потом прыгнула с крыши девятиэтажки и исчезла? Или ты хотел услышать какую-нибудь историю, о том, что меня похитили марсиане и проводили на мне свои зловещие эксперименты? Я почти забыл об этой истории, но после твоего сна воспоминания вернулись. KERATIUM - только сейчас я вспомнил, где слышал это раньше! Черт возьми, друг, это совсем не смешно.

- Ладно, ладно, успокойся. Все нормально, я тебе верю. Хотя все это еще никак не укладывается у меня в голове, - я повернулся к Антону и спросил. - А ты знал про эту историю?

-Да! Он мне все-таки брат, хоть и дальний. Рассказал всю историю пару недель спустя после случившегося. И если честно я ему не особо верил до сегодняшнего дня.

Мы сидели в молчанье, и никто не решался заговорить. Все лихорадочно думали, и не надо было бы быть гением, чтобы понять, что думали об одном и том же. В один миг какой-то незначительный случай все изменил.

Настроения веселиться уже ушло. Мне вообще не было понятно, что заставило меня сегодня пойти на улицу. Мимолетный порыв, навеянный хорошей компанией, с наступлением вечера потихоньку развеялся. Хотелось осмыслить всё, что я только услышал.

-Я хочу побыть один. - Сказал я друзьям. - Что-то устал немного. Пойду домой отдохну, - и тут же поспешно добавил, видя, что друзья уже было собрались спорить. - Даже не думайте ничего говорить. Мне нужно всё взвесить. Я - пас.

И быстро, пока никто действительно не нашел доводов, чтобы меня задержать, я выскочил из бара на свежий воздух.

Домой я шел самой длинной дорогой через парк, наслаждаясь тишиной. Мне нравилось побродить в потемках по заросшим травой тропинкам. Кажется, что вот сейчас ты повернешь за угол, и перед тобой появится средневековый замок или, на крайний случай, старинная усадьба, где живет какое-нибудь вселенское зло и мечтает, чтобы сюда забрел одинокий путник. От одних только этих мыслей по спине пробегал легких холодок, выбрасывая небольшую дозу адреналина в кровь. Но я ничего не мог поделать, мне здесь нравилось. Несмотря на всю жуткую готичность обстановки, место располагало к размышлению.

Деревья склонились над головой, будто рассматривали путника, что решил потревожить их сон.

А я все бесцельно брел, медленно переставляя ноги. Сейчас глаза не обращали внимания на эту мрачную красоту. Они вообще не на что не обращали внимания. Перед ними стоял только один образ - Вика...

Дома я оказался во втором часу ночи, но спать не завалился, а просто достал из шкафа какую-то книгу и начал читать. Лишь бы только не думать о событиях последних ночей и сегодняшнем вечере. Хватило на полчаса, потом меня стало клонить в сон. Едва голова коснулась мягкой подушки, как все мысли моментально покинули голову, и тело накрыла томная слабость. Сопротивляться сну было бесполезно, да и не очень хотелось, поэтому, не продержавшись и пары минут, я отключился, погрузившись в сладкий сон.

* * * * *

По мощеной мостовой двигались четыре фигуры, закутанные в плащи. Они шли, не обращая внимания на прохожих. Этой группой руководила только одним им известная цель. В свете луны незнакомцы напоминали монахов. Они держались темных закоулков, сворачивая, то налево, то направо. По пути к ним по отдельности присоединилось еще четыре силуэта, таким образом, отряд достиг восьми человек. "Монахи" последний раз свернули направо, и остановились перед небольшим двухэтажным зданием. Надпись на вывеске приветливо гласила - трактир "Добрый путник". Один из незнакомцев толкнул дверь и вошел в заведение, его спутники последовали за ним.

В помещении царила полная неразбериха. Несмотря на поздний час ночи, здесь громко играла музыка. Веселой лютне аккомпонимировал барабан, и судя по всему, музыканты пользовались большим успехом среди публики. Трактир был под завязку забит людьми, кругом галдели посетители, желающие поделиться приключениями, случившимися с ними в дороге, а кто-то наоборот искал себе попутчика для путешествия в не столь близкие земли.

Один низкорослый толстячок пытался ущипнуть официантку, но та уже, наверное, привыкла к подобным выходкам и легко увернулась от его загребущей руки. Семь человек из "восьмерки" заняли столик у окна, который как ни странно был пуст, а восьмой подошел к трактирщику.

- Ну что, хозяин, вот мы и прибыли,- сказал он.

- Наконец-то, Риан. Мы уже думали, вы не придете. - На лице владельца заведения читалась радость.

-Тем не менее, мы тут,- видно было, что тот, кого назвали Рианом, не особо был расположен говорить сейчас.

-Прошу за мной,- сказал он и, повернув голову к девушке, скучавшей за стойкой, добавил, - Рейлин подмени меня. Я сейчас вернусь.

Официантка подмигнула Риану, на что тот едва заметно улыбнулся в ответ. Затем за трактирщиком, он пересек всю территорию заведения, с трудом протискиваясь сквозь толпу, дошел до стены, расположенной у входа и начал подниматься по лестнице на второй этаж. Вся его группа как по команде поднялась и поспешила следом.

Второй этаж существенно отличался от первого: здесь стояла тишина, и лишь слабые отзвуки музыки, звучавшей внизу и гомон толпы, говорили о том, что там вовсю продолжается веселье. Этаж представлял собой небольшой коридор, по краям которого располагалось несколько дверей. Между ними висели картины неизвестных художников. Из освещения присутствовали канделябры, разбрасывающие неровные всплески света, уходящего по коридору.

Двери вели в комнаты, любезно предоставляемые трактирщиком путникам. Все эти услуги предоставлялись за умеренную плату, конечно же.

Отряд остановился возле комнаты номер шесть.

-Сюда, - прошептал хозяин. - Они тут вдвоем.

-Ты уверен? - Поинтересовался кто-то из "восьмерки". Лицо говорящего было хорошо скрыто под капюшоном, и трактирщик при всем желании не мог его разглядеть, но все равно утвердительно кивнул в ответ.

- Хорошо. А теперь спускайся вниз и делай вид, что все нормально... И еще - не разрешай пока никому подниматься наверх. - Сказал Риан.

Трактирщик ушел. Люди постояли несколько секунд, будто ожидая какого-то знака, а потом начали снимать капюшоны. Незнакомцам на вид было от восемнадцати до двадцати пяти - тридцати лет. В отряд входило пять парней и три девушки. Риан оказался самым высоким из них.

Черные волосы с небольшой челкой, большие глаза и выразительные губы, особых примет у него не было, разве что небольшой шрам над правым глазом. Но тот не уродовал, а скорее придавал какой-то шарм и мужественность его обладателю.

По ожидающим взглядам остальных стало понятно, что Риан тут лидер. Парень что-то прошептал себе под нос, а потом добавил чуть громче:

-Селфи, наложи заклятие тишины, - он посмотрел как одна из фигур проделала жесты руками. - У кого-нибудь есть идеи, что они могли тут забыть?

Товарищи переглянулись, но никто не сказал своих предположений.

-Что ж, тогда мы сами все и узнаем, - пожал он плечами, и бегло пробежавшись взглядом по своим подчиненным, начал раздавать приказы. - Феррот, Меани, вы знаете, куда выходят окна этой комнаты?

Парень с девушкой утвердительно кивнули.

-Отлично, тогда идите туда и ждите сигнала. Если что-то пойдет не так, то я подам знак,- Риан повернулся к остальной группе, - Азраил, возьмешь Ирстана и Нэар, вы должны охранять лестницу.

- Будет сделано, Риан! И мышь не проскочит, - сказал Азраил и повернулся к лестнице, следом за ним направились Нэар и Ирстан.

-Ладно, нам предстоит выкурить их из комнаты. Остальные будут держать возможные пути отступления, ведьмы не должны уйти, - сообщил Риан оставшейся части группы. Чуть помолчав, он спросил, - Ну что, все готовы, Селфи, Гильт?

Те взглянули на своего предводителя, и по их взору стало ясно, что они уже давно ждут только одного слова.

- Начинаем.

Гильт мощным ударом ноги выбил дверь и троица ворвалась в помещение. Комната тускло освещалась керосиновой лампой, стоящей в углу. Из мебели был всего один шкаф, постель и маленький письменный стол, за которым сидела девушка спиной ко входу. На шум сзади она не обратила абсолютно никакого внимания, хотя грохот мог разбудить и мертвого. Риан быстро огляделся, но больше никого не обнаружил.

-А-а, вы пришли. - Девушка за столом наконец-то подала признаки жизни, но так и продолжила сидеть спиной ко входу.

-И пришли мы за тобой, Сильфа,- сказал Риан. В голосе сквозило презрение, когда он произнес это имя. Одну руку парень держал под мантией. - Я знаю, ты не одна. Кого еще ты привела с собой?

-Здравствуй Риан, давно тебя не видела! - Женщина, хотя нет, скорее все-таки девушка, даже не удостоила собеседников взглядом, продолжая сидеть к ним спиной.

-Я пришел сюда не для того, чтобы вести пустые разговоры.

-О! А ты все так же настойчив, как и тогда! Правда, раньше ты был более обходителен со мной.

- Замолчи!

-Ну почему же, пусть все знают о том, как сильно мы любили друг друга, как нам было хорошо вместе, как...

-Заткнись! - Риан стал выходить из себя, он просто обжигал гневом. - Ты предала меня! Из-за тебя погибло столько людей. И сегодня ты поплатишься за все, что сделала.

Присутствующие в комнате смущенно переглянулись. Они знали о чем сейчас говорили эти двое.

-Вы никогда не избавитесь от нас! - Сильфа резко повернулась и уставилась на отряд ненавидящим взглядом.

Её лицо все равно было трудно разглядеть в полумраке. Хотя каждый из присутствующих тут хорошо знал как она выглядела. Лишь только два желтых злых глаза все равно пробивались сквозь вуаль тьмы.

- Это мы еще посмотрим, ведьма! - Наконец Риан вынул руку из-под мантии, в кулаке он сжимал клинок.

Лицо женщины исказилось гримасой ужаса. Парню на секунду показалось, что испуг был наигранным.

-Что, не ожидала? - Селфи позволила себе презрительную усмешку.

Девушка за столом улыбнулась в ответ.

-Наивные дети, - ведьма закрыла глаза.

Неожиданно керосиновая лампа взорвалась, и стало темно. Риан не успел даже среагировать, как в тот же момент что-то тяжелое навалилось на него сзади. Он ударился головой о пол и потерял сознание.

-Это засада! - последнее, что услышал он сквозь накрывшую разум пелену.

Глава II

Я проснулся, оттого что солнце вовсю светило в окно. По привычке я посмотрел на часы - без двадцати десять. И вдруг я вспомнил, что приключилось со мной ночью. Ну и сон! Да, давненько мне такое не снилось. Я покосился на книгу, что читал перед сном. Думаю, хватит читать на ночь сказки. Мои раздумья прервал телефонный звонок.

-Я тебя слушаю! - я не стал дожидаться привычного "Привет, Марк".

- Привет, Марк!- Сережа даже не удивился, что я угадал, кто мне звонит. - Ну что? Ты подумал вчера о том, о чем мы разговаривали?

-Не уверен, что я к чему-то пришел.

-Понимаю. - Согласился друг. - Давай, мы зайдем к тебе и обсудим всё вместе? Просто есть у меня тут пара мыслей.

-Хорошо. - Ответил я.

-Скоро буду.

В трубке раздались короткие губки.

А я тем временем занялся привычными делами, котрые обычно совершал по утрам. Душ и завтрак заняли у меня пятнадцать минут.

Сегодня впервые за последнюю неделю я выспался и не вскакивал с постели под утро весь в поту. Глупые одинаковые сны, вроде тех, где я в конце умираю, мне вчера не приснились... хм, пока не приснились. Даже странно. Я уже успел привыкнуть к ним.

В дверь позвонили. Парни уже ждали меня. И я с радостью впустил их в дом. Мы проследовали на кухню. Там я достал из шкафчика кружки и принялся готовить чай друзьям.

-Ну, что, Марк, как спалось?

Антон едва ли не через силу выдавил этот вопрос. Парни заглянули мне в глаза и ждали, что же я им отвечу.

-Да вроде ничего. - Ответил я, безразлично пожимая плечами и разливая кипяток. - Сегодня она мне не снилась. Вместо этого что-то несерьезное.

-Повезло тебе, - вздохнул Сергей. - Потому что мне этой ночью было не так сладко.

-О чем ты? - напрягся я.

Друзья переглянулись.

-Я видел ее, Марк. - Ответил Сергей.

-Кого? Лену? - уточнил я.

Друг кивнул головой и взял протянутую ему кружку с горячим напитком. Сделал маленький глоток и поставил чай на стол.

-Во сне. Всего несколько секунд, но я уверен, что это была она. Это лицо я не забуду уже никогда. Было так, как ты и говорил. Всё вокруг казалось таким реальным. Едва оно случилось со мной, как я понял, что это не просто очередное сновидение. Даже сейчас я помню мельчайшие подробности.

-И в конце она... Она убила тебя?

Я сам чувствовал, как глупо звучит это из моих уст, но друзья даже не усмехнулись.

-Нет. - Отмахнулся Сережа. - Мне показалось, что она не видела меня. Как будто все происходило с кем-то другим и как-то со стороны что ли.

-Может тогда ты просто переволновался? - осторожно предположил я. - Просто на мой сон как-то не очень похоже.

В ответ была многозначная тишина.

-Да что такое? - Возмутился я. - У меня одного такое чувство? Или мне правильно кажется, что кто-то что-то не договаривает?

-Скажи ему ты. - Обратился к брату Сергей.

Я многозначно посмотрел на парня, а потом переключил внимание на Антона. Тот тоже пристально глядел в ответ, как будто хотел, чтобы я прочитал в его мыслях всё сам. Жаль, что таким талантом я не был наделен.

-В общем, я тоже видел его.

-Кого? - сначала не понял я.

А потом всё вдруг стало неожиданно понятно. Как будто несколько пазлов мозаики сами собой встали на свои места одновременно, открывая кусочек истории.

-Тот же самый сон? - на всякий случай уточнил я.

-Да, - в один голос ответили мои друзья.

-О чем он?

-Если честно, сам до конца не могу понять, - почесал голову Сергей. - В общем, шли по дороге несколько человек, забрели в трактир...

- В трактир? - Переспросил я.

-Ну, да. В трактир. Дома такие, вроде кафе, но там еще и заночевать можно.

-Это понятно, просто кое-что напомнило. Ну, а дальше?

-Ну, вот, зашли они, значит, в трактир и сели на лавочки за столиком, а один пошел дальше к хозяину заведения. Они о чем-то поговорили и направились на второй этаж.

Я провел рукой по волосам, чувствуя, как мышцы в затылке напряглись от того как сильно я стиснул зубы.

- А о чем они говорили, ты не слышал?- как бы между делом спросил я.

-Нет. А это столь важно? Да и, вообще, какая разница о чем?

-Да так, просто интересно.

-Понятно. Ну, слушай дальше. Там много людей было, все галдели, и разобрать при всем желании бы не получилось, вот.

- А дальше? - торопил я.

-Да не перебивай ты. - Взмахнул руками Антон.

Я поднял свои ладони вверх, показывая, что готов внимательно слушать.

-А дальше и продолжать особо нечего. - Немного обиделся друг. - Они все поднялись наверх и остановились возле какой-то двери. Парень сказал хозяину уйти, что тот и сделал. Затем, все тот же тип начал раздавать команды своим спутникам. Двоих отправил сторожить окна, троих лестницу. Имена у них еще чудные такие были. Дальше плохо помню, вроде, один выбил ногой дверь, и оставшиеся забежали в комнату следом за ним.

-Дай я угадаю, там сидела девушка за столом и ...

Нет! - неожиданно влез Серега. - Они забежали в комнату, и наступила тишина, затем там раздались какие-то крики, и люди с лестницы бросились на шум. Там было темно, но все равно можно было разглядеть, что на полу валяется человек, а в окно выпрыгивает девушка. Лена! Это была она. Я уверен!

-Последнее, что я помню, это то, как красивая девушка у окна повернулась к вновь прибывшим в помещение, и сказала что-то вроде "Риан! Кто-нибудь помогите ему!". - Договорил Антон.

Сережа ничего не ответил, а лишь покосился на брата и судорожно сглотнул. В комнате стало так тихо, что даже было слышно, как тикают часы на кухне, но через несколько мгновений тишину нарушил мой голос:

-Поздравляю, парни! Мы сошли с ума! Нам всем приснилось одно и то же!

Выслушав мою версию сна, друзья просто пооткрывали рты и так не нашли чего ответить.

-Разве такое возможно? - спросил Антон.

Я покачал головой, смотря поочередно то на одного, то на другого товарища.

-У меня куча вопросов, - обратился ко мне Сергей.- Во-первых, почему нам снятся одинаковые сны? Во-вторых, почему в твоем сне много других подробностей, отличных от нашего? И, в-третьих, что за глупость такая и нам снятся наши бывшие девушки?!

Снова наступила тишина. На этот раз она продлилась намного дольше.

-Поверь, я знаю не больше твоего. Но то, что это неспроста, я уверен наверняка... Что-то происходит, и я хочу разобраться что именно.

Парням было совсем не до веселья, что, по сути, было не удивительно. Я надеялся, что мы просто слишком зациклились на этой чуши. Хотелось верить, что не я был причиной тому, что начало происходить сейчас, и что нам надо немного расслабиться и все само собой станет на свои места.

Друзья заметно нервничали и спустя немного времени уже стали собираться домой. Я понимал их. Мне тоже хотелось теперь немного побыть одному. Короткая радость о смене моих ночных кошмаров сменилась очередной печалью.

-Увидимся вечером? - с надеждой спросил я.

-Извини, друг, я обещал, что сегодня проведу вечер с Катей. Она и так в последнее время слишком редко меня видит. Но если планы изменятся, я позвоню. Хорошо? - Антон попытался улыбнуться, но получилось у него это плохо.

Сергей тоже отрицательно покачал головой.

Я выдавил кислую улыбку в ответ и встал с кресла. Желая проводить друзей до выхода.

- Удачи, парни. Если будут какие-то мысли, то звоните в любое время суток, я все равно не сплю, а если и сплю, то приятного тут мало, теперь сами знаете.

Уже в дверях я добавил им:

-Да, самое главное - никому пока не слова. Пожалуйста. Может мы просто слишком близко принимаем это.

-Я могила.

-Я о случае с Леной кроме вас никому не рассказывал. Будьте спокойны, об остальном тоже никто не узнает.

Дома сидеть не хотелось, и через двадцать минут я бесцельно бродил по парку и размышлял. А подумать было о чем. Во-первых, какая связь между моими снами и рассказом друзей? Теперь я был уверен, что это не просто совпадение, слишком их много за последнее время свалилось нам на голову. Во-вторых, что же значит это слово - KERATIUM? Для меня многое, но в то же время - абсолютно ничего, и это тоже оставалось загадкой.

Я шел, отмеряя расстояние шагами. Грунтовая дорога под ногами была ужасно пыльной, что доставляло массу неудобств. После непродолжительной прогулки мои кроссовки были покрыты толстым слоем серого налета.

Затем ходить немного надоело, и я присел на ближайшую лавочку. Солнце ярко светило с неба, на котором не было ни одного облачка. Легкий ветерок мягко трепал волосы, и вообще погода была просто замечательная. И даже обещанные на днях магнитные бури совсем не сказывались на мне. Мне было жаль, что никого нет рядом, чтобы поделиться своими мыслями. Совсем никого. Впрочем, мне никто и не был нужен, кроме нее. Было бы здорово просто поседеть с Викой рядом и поговорить о всяких пустяках, но...

Я поспешно отогнал глупые меланхоличные мысли, с завидной частотой, лезущие в мою голову. Время все шло, а я так и не уходил с лавки. Все смотрел куда-то прямо перед собой. В животе заурчало. Это вывело меня из задумчивости. Только сейчас я понял, что сижу так никак не меньше пяти часов. Пришлось встать и отправляться домой.

Дорога домой оказалась несколько быстрей. Пустой желудок гнал меня обратно, требуя, чтобы его покормили.

В дверях я встретил родителей. Они собирались куда-то уходить.

- Ну и где мы ходим? - поинтересовалась мама. - Ты дома почти не появляешься. Такое ощущение, что ты живешь отдельно и заходишь лишь в гости и то по праздникам.

- У меня сейчас нет настроения шутить, - Голова пухла от мыслей, поэтому хотелось что-нибудь скушать, выпить крепкого чая и лечь спать пораньше.

-Вижу ты сегодня не в духе. Впрочем, как всегда. Может у тебя что-то случилось? Если да, то расскажи. Мы попытаемся тебе помочь, правда ведь?

С этими словами она повернулась к отцу, ожидая, что он тоже что-то скажет.

-Эээ.. Ну да, конечно. Можешь нам доверять. Так что у тебя там, выкладывай. - Папа улыбнулся и дружески хлопнул по плечу.

На секунду я задумался, а может им, правда, все рассказать. Рассказать все как есть. В конце концов, они же мои родители. Я собрался с мыслями, взглянул на них и сказал:

-Да все нормально, просто устал. С друзьями в футбол играли.

-А! Футбол - это хорошо. Я в детстве тоже любил мячик погонять.

-Ты уверен, что все хорошо? - Мама в отличие от отца продолжала сомневаться в моих словах.

-Все в порядке. Я просто хочу есть и спать, - сказал я и через силу улыбнулся. - Вы собираетесь впускать меня в дом или мы так и будем стоять на пороге?

-Да, конечно, проходи. Еда в микроволновке, разогрей и поешь, - мама сдалась и перестала задавать вопросы. - Мы идем в гости, так что придем поздно. А ты отдыхай.

-Ладно, я закрою за вами дверь.

Когда я вернулся в комнату, на душе было гадко. Пришлось соврать, а что оставалось делать? Рассказать об этой истории? Если бы я был замешан в ней один, то еще бы попытался поговорить с родителями и в психушку отправили бы меня одного. А так как в это вовлечены еще и парни, то лучше стоит помолчать. Пока...

Антон не звонит, значит все-таки сейчас хоть кто-то беззаботно проводит время. А у них с Катей может что-то и получится. Они как созданы друг для друга. Никогда не ругаются, а если и ругаются то по мелочи и сразу же мирятся, что делает их еще ближе друг к другу. Они сейчас очень счастливы. А что еще нужно? Наверно, и все.

В печи оказалась жареная картошка и куриный окорок. В животе вновь заурчало - желудок радостно предвкушал пищу, едва не начав переваривать сам себя. Минут за десять с едой было покончено, и глаза начали слипаться. До кровати я дошел на автопилоте, и едва голова коснулась подушки, я отключился.

* * * * *

В комнате тускло светила керосиновая лампа. Маленькое окошко слабо пропускало освещение с улицы, что говорило о том, что сейчас еще стоит глубокая ночь. Обстановка в помещении была, мягко говоря, не самая богатая: небольшой деревянный стол у голой стены, на котором лежала какая-то одежда и приставленный сбоку меч, пара стульев, кровать и железный таз с водой и кувшин, по-видимому, использующиеся вместо умывальника. Дубовый шкаф подпирал собой противоположную стену. На стене над кроватью висела небольшая картина. Изображен на ней был седобородый старец, властно поднявший указательный палец правой руки.

Риан открыл глаза. Он лежал на кровати в этой комнате. При попытке подняться, его тут же пронзила резкая боль, гулкими ударами разносящаяся от головы по всему телу. В глазах помутилось, и парень упал обратно на подушку. Сразу оставив попытки встать, Риан тупо стал глядеть в потолок. Во рту явственно чувствовался привкус крови. Мозг начал воспроизводить в памяти последние события. Трактир. Вот он с командой входит в комнату на втором этаже, неприятный разговор с Сильфой и темнота.

Что случилось? Что пошло не так? Где мы допустили ошибку?

Его раздумья прервал тихий скрип двери. В комнату заглянула Селфи. В руках она держала поднос с едой. Увидев, что Риан пришел в себя, девушка улыбнулась и направилась прямо к нему, поставив свою ношу на свободную от одежды часть стола.

-Привет. Я рада, что ты проснулся.

-Здравствуй, Селфи. Что со мной случилось? - Риан так и не смог поднять голову, а лишь повернул ее на бок.

-Тебя здорово приложили. А еще тебя зацепило магией.

- Подлые стервы! И как я только позволил этому случиться.

-Мы все не ожидали этого, - девушка подвина поближе к кровати стул, и сев на него, начала рассказ. - Когда мы вошли в комнату, Сильфа была там не одна.

-Да, я помню, что трактирщик говорил о двух людях. Но кто был с ней еще? - спросил Риан.

-А вот тут-то и начинается самое интересное. Второй повелительницей тени оказалась Афраэль!

-Афраэль!?

Забыв о боли, черноволосый парень снова поднялся, но затем опять рухнул на кровать. Селфи болезненно поморщилась.

-Я бы не советовала, - покачала головой она. - Лучше просто лежи и отдыхай.

Риан послушался и замер.

-Мать Теней? - еще раз, но несколько тише задал он вопрос.

-Да, Риан. Именно она.

- Но как? Я думал, что мы убили ее еще около года назад. Я сам видел, как ее завалило камнями, там, на Горе победы. Оттуда невозможно было выбраться. - Риан не хотел верить услышанному.

- Все так думали до недавних пор. Видно нужно нечто более сильное, чтобы справиться с ними. Но факт остается фактом - она вернулась, и, похоже, что-то ищет.

- Неужели деревенские сказки о том, что только Keratium может забрать их жизни - это правда?

-Риан Тероан! Ты рыцарь ордена или кто? Не говори глупостей, - Селфи скептически взглянула на товарища. - Мы оба прекрасно знаем, что это не так. Просто будем считать, что Афраэль тогда здорово повезло. Согласен?

-Я убил ее однажды и с удовольствием сделаю это снова. - Заключил парень. - Сейчас главное - это понять, что они замышляют. Если Афраэль и Сильфа сами отправились в наш мир, то это значит, жди беды, причем очень скоро... Меня волнует еще кое-что. Все выглядело так, как будто они нас уже ждали.

-Ты не один это заметил. - Горько сказала девушка. - Они были готовы. Я уверена, нас сдали, Риан. Предали, и это был кто-то из самых близких.

-Я тоже считаю, что тут не обошлось без этого. Но кто так мог поступить? В последнее время удача явно не нашей стороне. И теперь, кажется, я понимаю почему.

-Это еще не все новости. - продолжила Селфи. - Как я уже говорила, врасплох мы их не застали, а вот они нас - да. Не успел ты достать keratium, как они начали действовать. Видно, только этого ведьмы и ждали. Афраэль левитировала прямо над входной дверью. Ведьма всегда любила эффектно выйти. И тогда она парила в воздухе у нас за спиной, ожидая удобного момента для броска. И вот он настал, когда все внимание было привлечено к Сильфе. Целью, понятно, был ты. Удар пришелся точно в спину. Ты упал, стукнулся головой и потерял сознание. Но в этот момент ты выронил его.

-Твою мать!

-Да, я знаю, неприятно, но это так.

-Но почему тогда я не почувствовал присутствия магии? - злился на себя Риан.

-Вся комната была исписана защитными заклинаниями, которые сводили наши способности на минимум, - девушка от злости сжала свои кулачки. - Моя магия там тоже была не больше, чем детские фокусы.

Сильфа пользуясь суматохой, выпрыгнула в окно. А Афраэль при этом еще и прихватила с пола кинжал. Все прошло настолько быстро и неожиданно, что мы просто не успели среагировать. Моя магия тоже не возымела особого эффекта. Подбежав к окну, мы с Гильтом начали лихорадочно палить из всего магического арсенала, какой был. Только вот толку то. Мы выкрикивали заклинания один за другим, но уже поняли, что это бесполезно, и остается надеяться лишь на Феррота и Меани. Гильта зацепил файерболл, он угодил ему в руку. Удар был такой силы, что того отбросило к противоположной стене. Ребята, недолго думая, кинулись в соседний амбар за ведьмами. Через пару секунд я услышала крик Меани и наступила полная тишина. Когда мы вбежали в амбар, ведьм не было, Феррота тоже. На земле лицом вниз лежала Меани... Она погибла.

Селфи закончила и вопрошающе посмотрела на Риана, ожидая, что скажет тот. Риан стеклянными глазами смотрел прямо перед собой.

-Правильно ли я тебя понял, - начал он. - Что кинжал украли, Меани мертва, Феррот тоже исчез, а мы с треском провалили задание и находимся сейчас в таком месте, что хуже и не придумаешь?

-Думаю, так.

Риан замолчал надолго. Селфи не решалась нарушить это молчание, она знала, как капитан переживает за провал задания, но больше из-за потери двух членов команды. Меани едва только поступила на службу в рыцари ордена и подавала большие надежды. Это было ее первым заданием такой важности. Феррот тоже не так давно примкнул к передовому отряду охотников на Повелительниц Теней, но уже успел хорошо сработаться.

-А что говорит совет? - наконец спросил Риан.

-Пока ничего, с самого момента, как мы прибыли, они собрались в Палате лордов и не выходили, - Ответила Селфи.

-Сколько же я был без сознания?

-Чуть меньше суток. Я рада, что ты очнулся. Кстати, вот, поешь. Я принесла тебе еды. Если что-то будет ясно, мы сообщим.

Риан поблагодарил девушку, и та вышла. Поднос с едой она переставила на кровать. Во рту пересохло и очень хотелось пить. Хотя боль была просто ужасной, Риан сделал над собой усилие и сел. Взяв в руки кувшин, он жадно припал к нему губами. Прохладная вода разошлась по телу, словно живительное зелье. Сил значительно прибавилось, и рыцарь принялся за еду, а через полчаса он уже стоял одетый в свой походный плащ.

"Кто мог нас предать?" - размышлял он.- "Что замыслили Владычицы? Что они, черт возьми, делали в том трактире? Нужно немедленно переговорить с советом".

Едва Риан хотел открыть дверь и выйти, как она отворилась сама. На этот раз вошел Гильт. Вид у него был не очень - полы его плаща обгорели, на рукаве красовалась повязка грязная от крови, а лицо выражало такую усталость, что на него было жалко смотреть.

-Да, парень, славно тебя потрепало, ничего не скажешь.

-Тебя тоже приложили, будь здоров, - улыбнулся Гильт в ответ. - А меня просто задел файерболл. Ну да сам виноват, нечего было высовываться. Мы сделали, все что смогли, но этого оказалось мало. Меани мертва, сомневаюсь, что Феррота постигла лучшая участь. Мы подвели тебя, прости, брат.

Парень склонил голову и уставился в пол. Риан подошел к нему и положил руку на плечо.

- Ты ни в чем не виноват, Гильт, - начал Риан. - Более того, скажу, что каждый из вас в тот вечер сделал намного больше, чем я. Да что скрывать, я проиграл бой, не успев начать его. И поэтому вам не за что просить прощения. Скорее наоборот, его должен просить я, Риан Тероан, за то, что не смог предугадать все последствия.... Извини.

Гильт поднял глаза, и в них Риан с легкостью прочитал верность. Но не слепую верность пса своему хозяину, а настоящую дружескую верность. Верность преданного солдата своему командиру, борющегося за правое дело и не сдавшего ни шагу назад, даже перед врагом превышающего его в силе в сто раз. Но через секунду лицо Гильта снова приобрело маску убийцы, не выражающей ничего, кроме холодной расчетливости.

-Надеюсь, что так оно и есть, как ты говоришь, Риан. А я даю слово, что буду стараться искупить свой просчет.

-Вот это другой разговор, - одобрил командир.

-Да, старейшины просили, чтобы ты пришел в Палату лордов. - Опомнился Гильт.

- Хорошо, пойдем.

-Нет, ты не понял. Они хотят, чтобы ты был один. Видно что-то важное, и они не доверяют общему собранию, - ответил Гильт.

-Ладно, придется идти одному.

-Да прибудет с тобой благословение Солла.

-Это точно. Чувствую, оно мне сегодня понадобится.

С этими словами Риан отворил дверь и вышел из своей комнаты. Он хорошо знал это место - монастырь Солла.

Солл - древний бог, несколько тысячелетий поддерживающий порядок в мире. По легенде, однажды его брат Хенокс воспротивился ему и попытался убить Солла, но сам потерпел поражение и в итоге после кровопролитной войны был заточен в самые недра земли и закован в цепи. Солл постарался, чтобы его брата не смогли освободить, и завалил вход в подземные лабиринты. Спустя много сотен лет там поселились духи и прочая безмозглая нечисть, которая сама того не подозревая стала охранником в древнюю темницу предателя. А Солл стал единственным богом этого мира, чьим заповедям следовал Эрран и в частности монастырь, которому верой и правдой служил Риан и его команда.

При выходе из комнаты, которая оказалась кельей, Риан посмотрел вправо и влево. И там и там тянулись два длинных коридора. К ним вели не менее сотни дверей, в такие же кельи, из какой вышел парень. По коридорам ходили монахи. Они подобно духам молчаливо брели вдоль стен, не тревожа даже языки пламени в канделябрах. Рясы и капюшоны, накинутые на их лица, делали служителей Солла абсолютно одинаковыми. Риан недолго думая повернул налево и направился по коридору. Немного поодаль он увидел в стене проход, а в нем винтовую лестницу, уводящую вниз. Парень снял со стены факел и начал спускаться по ступеням.

В подвале царила тишина, а еще было неуютно, сыро и холодно. Риан продолжил свое движение по коридору, уже под землей. Долго идти не пришлось, и уже через пару минут он подошел к большой массивной двери. Вставив факел в специально отведенное ему место, охотник потянул за кольцо на двери. Несмотря на кажущуюся ветхость и массивные размеры, дверь поддалась достаточно легко. За ней оказался просторный зал, освещенный не менее сотней факелов. Повсюду висели различные экзотические мечи, сабли, шпаги, алебарды и много-много другого оружия, названия которых не знал даже молодой рыцарь ордена. Напротив входа, у противоположной стены стояла огромная кафедра, за ней восседали монахи в белых рясах, капюшоны которых скрывали их лица. Парень подошел поближе и остановился. Он ждал, что старейшие заведут разговор, но те молчали. Риан решил начать первым:

-Я, Риан Тероан, рыцарь третьего круга мечников ордена Солла, капитан передового отряда охотников на Повелительниц Теней, прибыл по вашему указу и готов отвечать на ваши вопросы.

С этими словами Риан встал на одно колено и склонил голову в знак почтения. Этот обязательный ритуал он выучил еще пару лет назад, когда впервые посетил собрание старейшин, едва став капитаном своего отряда. До этого он так же, как и все его боевые товарищи был простым воином. Хотя, по сути, с тех пор мало что изменилось, кроме разве что этих собраний в качестве командира.

Наконец, раздался голос. Хриплый и дряхлый, но властный голос человека, который прожил немало лет и много повидал. Голос старика, но в нем чувствовалась такая неподдельная живая сила, что говорящий внушал уважение.

-Встань с колен, сын мой, и внемли словам моим, ибо они несут волю божью, - говорил он.

Риан поднялся, почтительно склонил голову и продолжил слушать.

-Мы знаем, что произошло. Ветер принес нам эти печальные вести. Орден скорбит, как и вы о потере души сестры вашей и нашей. Мы будем молиться за её упокоение.

-Да простит меня мудрый за то, что я прерываю его речь, но хочу заметить, что мы потеряли двоих. О судьбе Феррота нам ничего неизвестно, - сказал Риан и снова опустился на колено.

- Зато известно нам, Риан Тероан. Оказался он не тем, за кого себя выдавал. Изменник! Вот имя ему данное. Более того это именно он предупредил ведьм, а затем хладнокровно убил юную сестру ордена. Феррот - приспешник Повелительниц Тени. Не такой сильный, конечно, как Афраэль и Сильфа, но факт остается фактом. Орден точат изнутри, сын мой. Подобно маленьким вредителям враги прогрызают наш дом изнутри. И если это продолжится и дальше, то он в скором времени рухнет. Они применяют самый подлый метод ведения войны - предательство. Мы думаем, что он не единственный, кто перешел на сторону зла. Надеюсь, теперь ты понимаешь, почему мы позвали тебя одного?

-Да, мессир Зеррот, я понимаю.

-Теперь настало время рассказать тебе, что замыслили владычицы. Ваше нападение на них в трактире, было частью ИХ плана. Не они попали в ловушку, а вы. Ведьмам нужен был клинок, и они его получили.

- Простите меня, я совершил грубую ошибку и вряд ли теперь смогу получить ваше прощение, - Риан виновато поник головой.

-Не стоит корить себя, сын доблести. Предатель предупредил их, и тем самым поспособствовал краже артефакта. Потеря Keratium'a очень велика, но это не значит, что мы проиграли войну.

-Войну? - удивленно поднял брови Риан. - Я думал, что мы закончили ее на Горе Победы год назад.

Охотник посмотрел за спину Зеррота. Там наверху на длинной скамье сидели остальные члены совета. Лица их скрывали капюшоны. Но многих из них Риан знал и так. Присутствовали тут и высшие стихийные маги. Они восседали поодаль в красной, голубой, синей и темно-серой рясе соответственно символизировавших цвет стихий - огонь, воздух, воду и землю. Фаир, Кивар, Сейрон и Фальс - эти четыре имени внушали уважение к себе всем живущим в Эрране людям и прочим рассам, ибо их мощь достигала таких высот, до каких другим магам стихийной магии просто не подняться. Мало кто способен был достигнуть 8 круга в гильдии магов. И Никто не ориентировался лучше них в родной стихии, оставляя им пальмовую ветвь первенства.

-Многие так думали, - тем временем продолжил светлый маг. - Но покуда есть генерал, всегда найдется солдат, готовый идти за этим генералом. Тогда на горе победы вы выиграли бой, но никак не все сражение. После той битвы Афраэль выжила, хотя впрочем, ты уже это знаешь, - Старец немного помолчал, а затем продолжил. - Итак, зло начало открытое наступление на наш мир. План вторжения не ясен до конца даже мне, но той информации, какой я располагаю должно хватить. Ты, наверно, знаешь, что параллельно нашему миру существуют два других - Хасион и Реллонд?

-Да, мессир, - ответил Риан. - Хасион - дом демонов и Повелительниц Теней. А Реллонд, или как его еще называют сами жители - Земля, мир напрочь лишенный магии.

-Я рад, что ты усвоил это на занятиях в свое время. - Старый маг улыбнулся. - А ты не задумывался, как это мир, имеющий общие эфирные пути с Эрраном, не имеет магии? Дело в том, что земная кора Релонда содержит особый минерал - негатор. Попросту говоря, сам этот мир глушит магию. Поэтому основной упор там идет на науку, и надо сказать, что в этой области они добились больших успехов. Но вернемся к нашей теме разговора. На Земле, как ты уже подметил это название, все равно есть люди, имеющие магический дар, но он спит, так как нет возможности им воспользоваться. У очень способных он может проявиться во сне.

Зеррот говорил медленно, размеренно, а затем и вовсе сделал многозначную паузу, предлагая Риану осмыслить то, что он только что услышал. Затем маг продолжил.

-Вот теперь мы подошли к самому главному. Как ты думаешь, откуда они берут энергию, если их мир не дает им такой возможности?

-Не знаю, - пожал плечами охотник. - Может оттуда, где она не блокируется?

Зеррот зашагал по полу возле трибуны, продолжая объяснять, будто преподаватель на лекции.

-Вот именно, там, где она не блокируется, - он поднял палец вверх. - Значит это или Эрран или Хасион. Ведь мир демонов в совокупности с нашим миром и землями Релонда образует дельту, что питает свои стороны. Ты согласен со мной?

Охотник кивнул головой, едва уже улавливая суть разговора. Старейшины о чем-то бурно шептались сзади. Но как бы ни старался Риан услышать хоть слово, у него ничего не получалось.

-Но Эрран и Хасион это две непоколебимые материи, которые не могут просто взять и часть своей энергии отправить сквозь пласты мироздания, - тем временем распалялся Зеррот, уже не видя ничего вокруг. Наука была его слабостью. - Ты ведь должен это знать.

-Да, мессир, - ответил Риан. - Я помню, нам объясняли это на теофилогии.

-И также вам должны были объяснять, куда уходит часть силы мира.

Риан напряг мозг, пытаясь вспомнить уроки профессора Мертона. Он сейчас не видел необходимости углубляться в изучение наук, но у Зеррота всегда наблюдались странности.

-Я не уверен, но, по-моему, избыточная энергия мира впитывается в биологические субстанции оного, то есть в растительную и животную среду, - предположил рыцарь.

-Ты прав, Риан. Мертон оказался прекрасным педагогом, - похвалил Зеррот. - Но основная часть все же наполняет не цветы и кошек, а более высокоорганизованных существ, например, таких, как человек.

Со скамейки поднялся маг в синей рясе. Он сделал знак Зерроту, прося дать возможность сказать. Светлый архимаг перестал прохаживаться и кивнул Сейрону. Тот снял капюшон с головы, предпочитая говорить, чтобы все его видели. Вообще, Сейрон был хорошим оратором и многие знали о его желании стать главой совета, сместив Зеррота. Вот только, похоже, старик не собирался покидать свой пост, несмотря на преклонный возраст.

-Со всем уважением, но от имени всего совета мы хотим, чтобы вы пояснили прямо, что вы пытаетесь сказать, - потребовал глава гильдии стихии воды. - Ваши речи слишком абстрактны и пока мы не можем уловить в них что-то относящееся к нашей теме.

Сейрон посмотрел по сторонам, на скамьи, где сидели маги, ища поддержки. Многие кивнули головой, соглашаясь с вопросом водного мага.

-Я рад, что вы подключились к беседе, потому что мы как раз подошли к самой сути, - ответил старик.

-В таком случае будем признательны услышать что-то действительно интересное, - сказал Сейрон и сел, потирая черную щетину на подбородке.

Зеррот недовольно сощурил глаза, но быстро успокоился и вернулся к делу.

-Как я уже сказал, энергия мира впитывается в людей, живущих в нем, позволяя им творить заклинания. И отсюда выходит простой вывод, откуда к землянам идут эфирные потоки.

- Это просто абсурд. Я не уловил и грамма здравого смысла, а вы господа старейшины? - обратился все тот же Сейрон к совету, снова вскакивая со скамьи. - Все, что я пока вижу, так это лишь парочка непонятных гипотез и небольшой экскурс в историю мироздания. Мессир противоречит сам себе. Минуту назад он говорил, что Релонд, или как он там...Земля не может давать людям магию, а теперь он утверждает обратное.

Магу удалось получить поддержку со стороны большинства. Старейшины недовольно зашумели, лишь немногие сохранили нейтралитет в споре, предпочитая подождать пока шум не уляжется.

-Я прошу всех к порядку, - воскликнул Зеррот, проклиная про себя Сейрона за его длинный язык.

В палате лордов сразу стало потише, но в некоторых углах все равно были слышны редкие недовольные возгласы.

Пальцы на руках светлого архимага напряглись. Риан, как и многие, знал, что это первый признак злости великого волшебника.

-Если бы высокоуважаемый водный магистр больше времени проводил в библиотеке, то он возможно бы понял, что я имею в виду, - язвительно бросил он. - А ведь ответ лежит на самой поверхности. Я провел небольшое исследование и теперь готов предоставить совету результаты своей деятельности. В моих словах не ни капли неправды или бессмыслицы. Релонд не может наделять магией своих обитателей, это может Хасион и Эрран.

Водный маг снова попытался что-то возразить, но Зеррот не дал ему вставить и слова. Даже в тусклом свете факелов на стенах, лицо Сейрона побагровело от злости. Он не любил, когда его, архимага стихии воды, вот так вот бесцеремонно затыкали.

-Я знаю, что сейчас хотел сказать маг, - продолжил глава совета старейшин. - Будто я вновь себе противоречу, потому что перед этим я явно дал понять, что сила миров не может идти так далеко к людям, сквозь пространство. Но вот тут есть одно "но". Она не может идти сама по себе, если ей только не помочь...

-Что вы имеете ввиду, - раздался голос мага с трибуны, чьего имени Риан не знал. Волшебник ничем не отличался от других, да и капюшона он тоже не снял, предпочтя говорить инкогнито.

Зеррот повернул голову к магу и, наконец, дал тот ответ, которого они все ждали:

-Я имею в виду, что вся сила миров идет через их обитателей прямо к обитателям Земли. Они служат как бы проводниками, пропуская через себя ману и отдавая ее, - мессир повернулся к Риану и с надеждой в голосе спросил. - Ты понял, к чему я клоню, парень?

-Пока ход ваших мыслей мне непонятен, - честно ответил тот, потерянно переводя взгляд с Зеррота на старейшин и обратно.

Светлый архимаг замолчал, прошел в сторону к месту, где восседали все остальные маги, и развернулся, смотря прямо Риану в глаза. Молодой охотник не выдержал такого тяжелого взгляда и отвел свои глаза в сторону, смотря на стену, где тихо трещали факелы, освещая оружие, украшавшее зал. Многие из этих мечей и алебард сохранились еще со времен тысячелетней битвы, но благодаря магии, они выглядели так же, как и несколько сотен лет назад.

Все затаив дыхание, ждали, чем же еще их удивит маг.

-Хорошо тогда скажу прямо, - наконец произнес он. - У тебя есть двойник на земле, Риан. Человек, которому ты посылаешь часть своей ментальной силы. И не только у тебя. У каждого из нас есть нить, тянущаяся в Релонд. При рождении мы выпускаем поток энергии, который случайно или нет, но закрепляется за каким-то человеком там. Лишь избранные способны это чувствовать. Говоря простым языком, в том мире существует твое "астральное я". Таких людей я и называю двойниками. Но это не значит, что он как две капли воды похож на тебя, он может существенно отличаться внешне, по возрасту, полу, но внутренний его мир будет очень похож на твой. Возможно это и есть принцип связи между мирами - я не знаю. И так вот теперь вопрос: кого легче убить, тебя - боевого мага или твоего двойника - парня разбирающегося в магии, не лучше гоблина, то есть никак.

Риан на несколько секунд задумался. Сказанное сейчас никак не хотело укладываться в его голове. Двойник? Что все это значит?

-Вы хотите сказать, что...

-Да, Риан, да. Я думаю, Повелительницы Теней хотят напасть на двойников ордена, чтобы ослабить вашу защиту. Уничтожив воритов, как они еще называются, они не убьют вас, но силы сократят минимум наполовину. Keratium же они хотят использовать, как приспособление для выкачивания сил и разрыва тех самых астральных линий. Зло хочет направить наше оружие против нас. Кто знает что еще они способны сделать? Вдруг после того, как орден будет уничтожен, они освободят Хенокса путем полного уничтожения Релонда?

Зеррот закончил и посмотрел в зал, сложив руки на груди - излюбленный жест мага, давая возможность понять, что у него все, и он готов выслушать похвалы или критику в свой адрес. Старейшины были удивлены. Старик действительно сделал открытие, чем еще раз подтвердил тот факт, что стал главой ордена не случайно.

-Чушь, - Сейрон вскочил с места и выбежал вниз к Зерроту с Рианом. - Вы только подумайте, что он пытается сказать. Зеррот, почему именно двойники этих охотников? Почему бы им не оборвать линии магов совета?

Но было видно, что архимаг ждал этого вопроса.

-Уважаемый глава стихийной магии воды, будь я на вашем месте, то полностью бы разделял ваши сомнения. Вы сейчас точно подметили, что так было бы логичнее всего. И ответ на ваш вопрос лежит на самой поверхности. Я задам вам встречный - сколько в среднем живут люди?

-Около 50-60 лет, если умирают естественной смертью. - Чуть поколебавшись, ответил Сейрон.

-Вот именно, шестьдесят лет. Кому из присутствующих тут старейшин меньше хотя-бы восьмидесяти?

Немногие на трибунах подняли руки.

-Если человек на Земле умирает, то его нить возвращается обратно к владельцу на Эрране, - продолжил пояснять архимаг. - Это не приносит нам никакого вреда, потому что все происходит естественным путем. Другими словами, люди, к которым мы когда-то при рождении провели свои магические пути, уже давно упокоились сном вечным. Если бы ведьмы додумались до этого раньше, то тогда бы у нас могли возникнуть еще более серьезные проблемы.

-Да это ломает все устои мироздания! - Сейрон обратился к магам. - Его речи недостойны речей главы совета. Откуда такие сведения? Так много слов, вот только ничего, что могло подтвердить эти слова.

Но маги не поддержали это высказывание, так как оно было слишком притянуто и не могло противопоставить ничего тому, что сказал Зеррот.

-Хорошо, - согласился глава стихии воды. - Если это правда, продемонстрируйте заклинание, уважаемый мессир, чтобы мы могли увидеть, куда тянется нить Риана, - Сейрон повернулся к магам. - Ведь так? Он молод и его двойник жив. Сейчас великий покажет нам неопровержимые доказательства и у нас не останется сомнений в подлинности его слов. Я прав?

Кто-то согласно закивал, принимая идею водного архимага.

-Простите, друзья. Я вынужден огорчить вас, - Зеррот даже не опустил взгляда, теребя одной рукой белую бороду. - Я не могу открыть вам это заклинание, на карту поставлено слишком многое. Скажу лишь, что вы просто должны доверять мне. Команда охотников под руководством Риана, я не побоюсь этих слов, самая сильная из всех. Она образовалась из лучших воинов, которых выпаскали наши прославленные школы. Одна только малышка Селфи является гордостью всей академии магии. В свои юные годы она уже способна на то, что до сих пор, к моему великому стыду не смогли некоторые из вас. И так с каждым в этой команде! Они лучшие и их необходимо защищать!

-Да многие из них едва только выросли. Вы доверяете будущее трех миров детям!? - Воскликнул архимаг стихии воды. - Может они и талантливы, но они не так давно закончили школу! - Сейрон не сдавался. - Вы уверены, что весь мир может положиться на кучку ребят? Или пост светлого архимага, главы ордена Солла дает вам такое право решать за всех? Как они могут защитить всех нас, когда сегодняшнее задание показало нам обратное?

Риан стоял поджав губы и молчал. Он предпочел не вмешиваться в спор магов. По силе каждый из них мог легко стереть парня в порошок одним только взглядом. Так что мечник решил просто ждать к чему это приведет.

А собравшиеся уже недовольно гудели. На этот раз возмутилось больше магов. Сейрон посмотрел на плоды своей деятельности и занял свое прежнее место среди коллег.

-А ну все тихо! - раздался грозный бас с трибун.

Это подействовало. Маги замолчали и повернулись в сторону, откуда шел голос. Риан тоже не преминул взглянуть, что за смельчак справился одной фразой с этой неуправляемой толпой высокомнящих о себе магах.

Вниз спускался человек, облаченный в темно-серую мантию. Глава клана стихии земли - Фальс Лорихен. Все это время он сидел на скамейке и наблюдал за происходящим, не принимая никакого участия. Но сейчас маг спустился вниз и почтенно поклонился светлому архимагу, Риана же он смерил сухим взглядом, но все равно едва заметно кивнул. Парень ответил тем же. Фальс улыбнулся, похоже, это его позабавило. Своим видом он уже говорил, что является магом земли. Внешне ему можно было дать пятьдесят лет, хотя на самом деле маги десятой ступени были гораздо старше. Несмотря на сравнительно немолодой возраст, этот человек был в отличной форме. Даже из-под безразмерной робы проступал рельеф тела, идеального и крепкого, как камень. Он окинул взглядом всех присутствующих и громким твердым голосом произнес:

-И вы называете себя магами, господа? Да ведь это базар. Мессир Зеррот предлагает хоть что-то для борьбы с демонами! И если он не хочет говорить формулу заклинания, значит так надо. Или, быть может, у вас есть какие-то возражения? Раз так, то не стесняйтесь, выкладывайте! А мы все вместе это обсудим. Ну, так что?

В зале повисла тишина. В Палате Лордов прекратился даже робкий шепот, звучавший на протяжении всего заседания.

-Я так и думал, - наконец, после непродолжительной тишины заявил Лорихен. - На вашем месте я бы постыдился так себя вести перед такими людьми, как архимаг Зеррот. Мало того, что он глава всего этого интеллигентного сброда, который вы зовете советом магов, так он еще и высокоуважаемый человек, знавший вас, когда вы под стол еще пешком ходили, - глава клана стихии земли повернулся к Зерроту и поинтересовался. - Сколько вам лет, мессир? Сто сорок восемь или девять, виноват, запамятовал.

-Сто сорок восемь, - ответил маг смущенно.

Риан с удивлением посмотрел сначала на Лорихена, затем на Зеррота. Он первый раз видел, как мессир краснел. И судя по всему эти двое были хорошими друзьями, раз Фальс знал даже точный возраст мага.

-Сомневаюсь, что кто-то из вас доживет до такого возраста, господа. Чтобы постичь возможность долголетия, надо много трудиться и в совершенстве овладеть телом и магией. И раз теперь вопросов у вас больше нет, то я предлагаю выслушать план дальнейших действий, что так любезно хочет предложить нам наш высокоуважаемый глава. И не будем устраивать цирк.

Фальс еще раз поклонился архимагу и гордо двинулся обратно на трибуну, где занял свое место с самым невозмутимым взглядом.

-И я ни за кого не решал, - сказал светлый архимаг. - Император знает об этом. Он полностью поддерживает меня. Есть бумага подписанная рукой его величества, в которой он полностью доверяет мне ведение этой войны, пока он находится в походе и собирает все силы, чтобы противостоять врагу... И теперь когда ни у кого больше нет ни сомнений, ни вопросов, можно сообщить о главном. На днях твой отряд, рыцарь, отправится в Релонд.

Последнее предложение было адресовано Риану.

-Земля? - воскликнул от негодования юный охотник, забыв, кто перед ним стоит. Но потом поняв, что сказал лишнего, притупил взгляд и отвел его в сторону.

-Да. И не переживай по поводу магии. Она будет с вами, ведь вы умеете притрагиваться к эфирным путям, в отличие от тех людей, хотя это будет весьма болезненно. Напоследок хочу сказать, что у Повелительниц Теней скорее всего тоже есть свои вориты. И да прибудет с вами благословение Солла.

С этими словами маг эффектно растворился в воздухе, не пожелав тут больше оставаться, окутав место своего исчезновения плотным дымом. Собрание было окончено, и остальные члены совета спустя несколько секунд поспешили покинуть помещение тем же путем.

Только один маг спустился вниз в зал к Риану и посмотрел на него. Человеку на вид было уже немало лет, нормального телосложения, с небольшой залысиной на голове, зелеными глазами и добрым лицом. Звали его Эрат. Он глядел на Риана, а потом крепко обнял его.

-Я волновался, парень, - сказал маг.

-Все нормально, Эрат. Как видишь, я вернулся живой и здоровый. Но я тоже рад тебя видеть. Ты уже все знаешь о нашей провальной операции, поэтому что-то рассказывать бессмысленно.

-Ты не виноват и...

-Я слышал это сегодня много раз, - перебил его Риан. - Все твердят одно и то же: "Ты не виноват. Они были предупреждены". И так далее, и тому подобное. Но на самом деле это моя вина. Ты бы на моем месте не допустил этого. Да никто бы не позволил случиться тому, что случилось.

Рыцарь сжал скулы от раздражения и злости на самого себя.

-Не говори так. Ты не прав. - Покачал головой его наставник. - Вы проиграли сражение, но не войну. Так что воспринимай это как ценный урок. Ты понял меня, солдат?

Парень кивнул головой, внимательно выслушав мага.

-Кстати, как тебе твое новое задание. - Поспешил перевести тему Эрат.

-Немного странно, никогда не думал, что где-то есть человек, с которым я как-то связан. Да и мир без магии... В общем, на это определенно стоит посмотреть.

-Вот и отлично, - обрадовался маг. - А сейчас может по кружечке доброго эля, как отец с сыном? У нас есть еще несколько дней до вашего отбытия. Уверен, что всю твою команду уже оповестили. Думаю, Ирстан тоже присоединится к нам. Давно я не видел этого эльфа.

Риан улыбнулся. Он не помнил своего настоящего отца. Поэтому, когда маг взял парня еще в детском возрасте под свою опеку, то малыш был несказанно рад тому факту. Эрат сам раньше занимал место Риана, пока не понял, что тот тоже способен постоять за себя и товарищей.

Предвещая небольшой отдых, они уже собирались было уходить, но их планам не суждено было сбыться сегодня.

Воздух как-то неожиданно потяжелел. Воины будто по команде остановились и попытались понять в чем дело.

-Сера! - закричал Риан и отпрыгнул в сторону от того места, на котором был секунду назад. Его наставник сделал тоже самое. И спустя несколько мгновений там прямо в воздухе открылся портал, и сразу же за ним еще два, но уже сзади. Овальные красные врата с черными прожилками внутри, похожими на молнии стали издавать низкий гул и постепенно увеличиваться в размерах.

Из них полезли различные создания. Всех этих тварей Риан уже видел ранее, как и Эрат. В бестиарии ордена многое говорилось о них. В зал вползали монстры разной внешности и размеров. Двухметровые пауки с женским туловищем, маленькие склизские личинки и прямоходящие крокодилы казались самыми безобидными из всех. Все эти создания населяли Хасион.

Хотя это было неожиданно, на этот раз Риан успел сориентироваться, и его не удалось застать врасплох. Он быстро сделал сальто назад, и жало летучего змея лишь рассекло воздух, ударив о каменный пол, выбив снопы искр. Эрат взлетел в воздух и начал щедро поливать созданий кислотными брызгами. Бесспорно, магия здесь не имела себе равных. Смертельный дождь косил врагов одного за другим. Молодой охотник тоже не стоял без дела. Пожалев, что оставил свой меч в келье, Риан бросился к оружию, висевшему на стенах. Выбор его остановился на стальной глефе. Парень сорвал ее и небольшой кинжал. Ловким движением руки рыцарь убрал кинжал за голенище сапога, и крепко схватившись за глефу, приготовился к атаке. Три взмаха оружием - три трупа. Зала орошалась кровью, туши образовывали небольшие горки, но чудища все продолжали пребывать. Никто и подумать не мог, что спустя всего несколько минут после заседания, тут начнется жестокая бойня

-Риан, прикрой меня, я попробую запечатать врата! - закричал Эрат.

Парень кивнул головой в ответ. Кислотный дождь прекратился, и пришлось утроить усилия, чтобы сдержать напор. Но как бы Риан не старался, как бы умело не работал глефой, число монстров увеличивалось. В одиночку им противостоянь не смог бы никто. Твари брали не силой, а числом.

-Эрат, быстрее! Я не справляюсь!

Тот ничего не ответил, он продолжал висеть в воздухе над одними из врат и шептал заклинание. Вдруг огромная личинка прыгнула на него, но потерпела неудачу. Пущенный Рианом кинжал, прикрепленный магией огня размозжил ей голову, оставив вместо монстра кровавое месиво. Но не прошло и секунды, как на Тероана уже бежали два паукочеловека и имп. Первый паук прыгнул, выставив свои восемь лап вперед. Намереваясь насадить на их острые окончания противника. Это была его последняя ошибка в жизни - отрубленные мохнатые отростки полетели в разные стороны, а туловище, упав, проехало по земле, оставляя за собой кроваво-красный след. Риан не стал ждать атаки следующего, а напал сам. Описав в воздухе пируэт, он опустился сзади насекомого. Паучиха быстро развернулась, и глефа плавно скользнула ей по шее. Кровь зафонтанировала из медленно оседающей туши. Имп напал со спины, как ему и положено, но получил острием в живот, сдавленно крякнул и упал замертво.

Эрату удалось закрыть двое врат, но с последними он почему-то возился.

-В чем дело?- закричал Риан.

-Я не знаю, кто-то держит портал с той стороны и не дает ему закрыться. Один я не справлюсь, - в его голосе были слышны нотки отчаяния.

Но вот еще одна личинка прыгнула на неподвижно парящую в воздухе жертву. На этот раз она была более удачлива. Огромные челюсти впились в руку магу. Он не смог больше удерживать заклинание, силы покинули его и он упал на пол. Вратам больше никто не мешал и они снова начали потихоньку расширяться, впуская в святыню ордена все больше врагов. Монстры забыли про молодого охотника и бросились на более легкую добычу. Риан одним прыжком добрался до мага и закрыл его собой. Парень рубил тварей десятками. И если бы кто-то видел это, то подумал бы, что сам дьявол явился на землю. Риан превратился в вихрь несущий смерть и разрушение.

Маг лежал и не двигался.

-Очнись, Эрат! - закричал рыцарь.

Драться стало тяжелее, удары получались не такими сильными и стремительными, а монстры все пребывали и пребывали, правда, из одних врат, но это ничего не меняло. Тем более они все еще продолжали увеличиваться и сейчас составляли три человеческих роста. С той стороны зашевелилось что-то огромное.

Неожиданно зеленый полутораметровый ящер, выждав момент, совершил контрудар и выбил из рук глефу. Та с громким звоном отлетела в сторону.

"Вот и конец", - спокойно произнес про себя Риан. - "Но напоследок я еще захвачу с собой парочку этих уродливых тварей".

Злость придала сил, и рыцарь начал палить во все стороны огненными заклинаниями. Вонь паленой шерсти и горелого мяса тошнотворным запахом подступила к носу. Даже дым оказался необычайно едким, словно старался выжечь глаза.

И неизвестно, чем бы все это закончилось, но высшие силы сегодня были явно не на стороне монстров.

Дверь с треском отворилась, и в зал влетела команда Риана. Им хватило пары секунд, чтобы оценить ситуацию. Селфи метнула магический диск. Смертоносное оружие снесло голову около пяти монстров, и, сделав рикошет от стены, вернулось назад к хозяйке, а затем растворилось. Гильт прорубал себе дорогу к Эрату и его отчаянному защитнику своим двуручным мечом. Ирстан защищал Нэар, которая пыталась сделать тоже самое, что и ее бывший командир пару минут назад - закрыть последние врата. Тыл им прикрывал Азраил. Создания тьмы не ожидали такого перелома событий: атаки их стали беспорядочными и непродуктивными, они потеряли контроль над ситуацией. Монстров осталось совсем немного, но врата, ни в какую не хотели закрываться. Селфи пришла на помощь Нэар. Они вместе сконцентрировались на входе. Азраил, Гильт и Риан уже стояли перед монстрами, загородив собой лежащего на полу мага.

Но вот под потолком загорелся небольшой шар, с каждой секундой становясь все больше. Достигнув размера бочки, он задрожал и взорвался, осветив комнату ярким белым светом.

Все невольно зажмурили глаза, а когда открыли их, то увидели старейших, помогающих девушкам с вратами. Чудища поняли, что бой проигран и начали отступать обратно в портал. Но они не успели - дверь моментально уменьшилась, а затем и вовсе исчезла. Остатки армии хаоса добили, не дав им даже опомниться. Спустя минуту все было кончено.

-Теперь все это и за месяц не вычистить, - сказал Азраил, окинув взглядом поле битвы.- Да, Риан?

Но Риан не ответил. Он бросился к магу, лежащему без каких-либо признаков жизни. Рукой он нащупал артерию на шее Эрата. Пульс был, но очень слабый.

-Кто-нибудь, сюда! Ему нужна помощь, - крикнул Риан.

К ним подбежали три мага в белых рясах и начали выводить какие-то пассы руками над телом.

-Что с ним?- спросил волшебник, по имени Аффар.

-Его укусила странная серая личинка.

-Мали Интерибиус!- Воскликнули маги в один голос.

-Его отравили?

-Да, Мали Интерибиус. Ее укус может убить слона при определенных условиях. Медленнодействующий яд.

-Вы можете помочь?

-Вполне. Сейчас это не опасно. Но он теперь неделю не сможет вставать с постели. Мы позаботимся о нем.

Риан благодарно похлопал по плечу медика и поднялся на ноги. Зеррот уже был тут. Он удивленно озирался по сторонам, все еще не веря, что Повелительницы Теней осмелились напасть на святая святых человеческой расы.

-Вам необходимо отправляться прямо сейчас - времени осталось совсем немного. Собирайте свои вещи, через пятнадцать минут ты и твоя команда должны быть здесь в полном вооружении.

Маг на этот раз говорил несколько быстро и не очень уверенно. Он всегда рассчитывал все на несколько ходов вперед, и не очень любил принимать поспешные решения, но того сейчас требовала ситуация.

-Хорошо, все будет готово, - ответил Риан, и повернувшись к отряду, добавил - Все слышали, ребята? Берите только самое необходимое. Да, и еще, Ирстан, захвати, пожалуйста, мой меч. Я останусь с Эратом и буду ждать вас здесь.

Члены команды, не говоря не слова, повернулись и бросились к выходу. Несколько минут спустя они уже стояли в полном вооружении перед своим предводителем. Ирстан протянул меч Риану.

-Послушай, парень, - обратился один из старейших к Тероану. - Мы не можем больше ждать. Враг решил действовать. Вам тоже стоит поспешить

Командир и так сам это прекрасно понимал без слов. Маги дают второй шанс исправиться. Риан просто не мог его упустить и все испортить.

-Ребята, я понимаю - вы устали еще с прошлого задания, но у нас нет времени отдыхать.

-О чем ты говоришь? - возмутилась Нэар. - Я отдохну только тогда, когда все эти твари сдохнут.

Остальные согласно кивнули.

-Пошло оно все к черту! - Азраил сплюнул на остатки одной из тварей. - Мы готовы.

-Я знал, что никто из вас не пойдет на попятную. Никто не испугается в последний момент перед лицом самой смерти. Спасибо вам, друзья...

-Это им придется бояться за свои жизни.

- Мы готовы, старейшие.

Последнюю фразу Риан произнес людям в белых рясах. Маги взялись за руки, образовав кольцо вокруг воинов. Между ними пробежала искра и ушла в землю. Волшебный круг - это мощный, но архаичный метод заклинания. Хотя до сих пор ничего действенней маги так и не придумали.

Воздух стал плотным и сжатым. Очертания зала медленно расплывались под действием волшебного потока, заменяя собой черную пустоту. Еще пару секунд друзья неуверенно смотрели друг на друга, а затем растворились, как будто бы их и не было.

Маги расцепили кольцо, но так и продолжили стоять.

-Надеюсь, у них все получится. И да хранит их всех Солл, всемогущий отец наш и заступник. - сказал кто-то из волшебников.

* * * * *

Я открыл глаза. За окном была еще ночь, и сверчки звонко стрекотали, разнося свои песни по дому. Три часа ночи, и почему мне не спится? Вот тут-то я и почувствовал, что нахожусь в спальне не один. Глаза привыкли к темноте, и я увидел, что в углу комнаты сидит фигура. Она расположилась спиной ко мне, и я не мог видеть ее лицо. Сердце бешено заколотилось в груди. Кто посреди ночи может находиться в моей комнате кроме меня?

-Мама?

-Не волнуйся, Марк, это я, Вика, - сказала фигура, вставая и направляясь в мою сторону.

-Что... ты... ? Что...тебе нужно? - мой голос предательски дрожал.

-О, сущие пустяки, всего лишь... ты!

Из-под полы плаща она выхватила уже знакомый мне кинжал со светящимися буквами. Удар в грудь - и темнота.

Глава III

-Неееееет!

-Марк, успокойся, это кошмар! Слышишь, кошмар. Все хорошо.

Мама трясла меня за плечи. Я огляделся вокруг - в своей комнате. Рукой быстро ощупал свою грудь - вроде цел.

-Что случилось?

-Это у тебя надо спросить, что случилось. Ты кричал, как будто тебя резали, - сказала она, а я в свою очередь подумал, что она недалеко ушла от истины.

-Уф-ф, ну и дела. Постараюсь, чтобы такого больше не повторилось.

-Да уж, постарайся. А то ты меня уже пугаешь. Какой-то ты не такой в последнее время. Ты уверен, что все нормально?

Я кивнул головой.

- Ну, раз ты не хочешь говорить, не говори. Давай лучше одевайся и иди завтракать.

Мама ушла на кухню. Первой мыслью было застрелиться, а второй позвонить ребятам и узнать, как у них прошла ночь. Когда я вышел из комнаты, пахло чем-то очень вкусным. На столе меня дожидались блины с творогом и чашка горячего чая. За завтраком допрос продолжился, но поняв, что от меня ничего не добиться, родители бросили попытки что-то узнать. Предупредив, что вернусь нескоро, я вышел из дома.

Несмотря на ранний час, а именно девять утра, солнце уже пекло вовсю. Спасал лишь легкий прохладный ветерок. Сегодня я изменил своим принципам, и в это субботнее утро сам решил навестить парней. Первый, к кому я наведался, был Антон. Постучав в дверь, долго ждать не пришлось. Через минуту в проеме показалось заспанное лицо моего друга.

-М-да, судя по всему, домой ты вернулся часа два назад, - усмехнулся я.

-И тебе тоже привет. Ну, раз пришел, входи, - ответил друг, и зевая, побрел вглубь дома.

Я прошел, закрыв за собой дверь. Бабуля Антона уже стояла у плиты и готовила. По запаху я довольно легко определил что - блины. У всех, что сегодня, масленица? Увидав меня, она замахала руками и чуть ли не силком заставила отведать своих чудо-блинчиков. Накрыв на стол, она поспешно ретировалась, и я решил заговорить.

-Ну, рассказывай, как прошел вчерашний вечер, а особенно - ночь?

-Тебе рассказывать до спасения галактики или после?

Я выразительно промолчал, ожидая более правдоподобного рассказа о его вчерашних похождениях.

-Ладно, уговорил, - начал Тоха. Было видно, что он и сам не против пересказать события прошлого вечера. - Гуляли мы с Катькой, посидели в кафе. Выпили, заметь, не пива, а молочного коктейля с пирожным. Поговорили. Лично мне понравилось, надо будет повторить как-нибудь.

С чувством выполненного долга друг замолчал.

-И все? А как прошла ночь? - спросил я.

-Да ничего не было, - запротестовал он.

Я хлопнул себя по лбу.

-Не о том толкую. Ничего интересного не приснилось?

-А ты про это. - Протянул друг. - Да нет, когда чему-то сниться, если я и поспать даже не успел.

-Что, совсем ничего? - немного разочаровался я.

-сов-сем ни-че-го! - медленно по слогам произнес друг.

-А вот мне приснилось, причем не один сон, а два.

И я пересказал другу события прошлой ночи. Он слушал не перебивая, лишь тихонько поедая блины и запивая их молоком. Закончив, я вопросительно посмотрел на него.

-Что глядишь? - наконец ответил Антон.- Ждешь моей рецензии? Так вот она, слушай. Марки - ты конченый психопат. Ты слишком из-за этого переживаешь. Я не спорю, конечно, все это странно, но перестань так убиваться. Хорошо? Мне кажется, что мы близко все это восприняли вчера. На вот, скушай блинчик.

Сказав это, Антон подвинул ко мне тарелку с угощением. Я уже хотел ответить ему, что думаю по этому поводу, как в дверь позвонили. На этот раз открывать пошла бабушка.

-О, Сережка пришел, - донеслось из коридора.

Что за Сережка, можно было и не угадывать. Он прошел к нам на кухню и поздоровался.

-Я звонил тебе, Марк. Твои сказали, что ты ушел гулять, поэтому вопроса, где тебя найти не стояло.

-Да разве от тебя скроешься? - Промямлил Антон с набитым ртом.

Ты мне лучше вот, что скажи, - затянул я опять свое. - Тебе то что-нибудь приснилось или ты, быть может, тоже всю ночь где-то лазил.

-Приснилось, как ни странно. Я пил сок из тропических фруктов, лежа на носу своей яхты и поглаживая по коленке стройную блондиночку.

-И все?

-Ну, что было дальше, я рассказывать не буду, перебьетесь.

-Понятно... Вы будете меня навещать в психушке?

-Слушайте, а вы не заметили, что мы вообще больше ни о чем не говорим? - поднялся Антон и бесцеремонно оборвал тему. - Я предлагаю отвлечься и сегодня сходить на речку, а то на этой жаре я просто высохну. Раз вы не даете мне спать, то я сегодня имею полное право выбрать, как мы будем развлекаться. Ну что вы со мной?

Пятнадцать минут спустя мы уже брели по полю под палящим солнцем. Хорошо, что мы додумались взять с собой воды, а то пришлось бы пить прямо из реки.

-Не могу поверить, что я согласился на это! - негодовал Серега.

-А что тебе не нравится?

-Что мне не нравится? Во-первых, восемь километров пешком при такой погоде - это чистое самоубийство. Во-вторых, я не умею плавать. А в-третьих, во сколько мы вернемся?

-Хватит ныть, Ломоносов в Москву пешком ходил, и ничего, прожил как-то. А насчет того, что не умеешь плавать - надо когда-то начинать. Если не хочешь, с Антоном рыбы половишь, вон он две удочки взял. Верно?

-А вот и нет. Я этому рыболову свои удочки не доверю, он их все запутает, - запротестовал друг. - Ходил я как-то с ним на рыбалку.

-Тогда это произошло случайно. Нечего было мешаться, - начал оправдываться Сережа.

-И по голове удочкой ты мне тоже съездил случайно, и случайно леску порвал, и всю пойманную мной рыбу ты утопил тоже случайно?

-Ну ладно, это было всего один раз.

-Потому что больше я тебя на рыбалку не брал. Нет, удочку не проси - не дам. Руками будешь ловить - может лучше получится.

-А вы не забыли, что мы идем поплавать, а не рыбачить?- напомнил я о себе.

-На месте разберемся, - отрезал друг.

Дальше мы шли, всю дорогу подшучивая друг над другом. О странных ночных событиях как-то не вспоминалось. Разговаривая, мы не заметили, что пришли. Речка весело сверкала на солнце, и желание окунуться в прохладную воду стало просто непреодолимым. Не дожидаясь особого приглашения, я снял одежду и первым окунулся в воду. На секунду время будто остановилось, я проплыл под водой пару метров и вынырнул.

-Ну как водичка? - Донесся с берега голос Антона.

-Лучше не бывает, ныряйте!

Парни уже были в одних плавках, но прыгать не спешили. Вместо этого они побежали по берегу к другому спуску, где вода была на порядок мельче. Тут я вспомнил, что помимо Сережи второй мой друг тоже не умеет плавать. Следом за мной в воду вошел Антон. Хотя, вошел, это еще мягко сказано. Его погружение напомнило мне спуск атомной подлодки. Я не видел, как спускают подлодки, но почему-то представил это именно так.

Вода была просто потрясающей. Это именно то, что было нужно нам в такую погоду. Прошло, наверно, около часа, прежде чем мы вылезли на берег. Серега пошел попить воды, а Антон начал разматывать удочки. Я же сел на солнышке и подставил свое лицо теплым летним лучам.

-А что не говори, но в жизни в таких далях о цивилизациииесть свои плюсы, - стал размышлять друг.

-Да? Какие, например? - удивился я.

-Я бы тоже хотел послушать, - вклинился Серега, закручивая бутылку с водой.

-Ну, вот, например, мы сейчас на речке ловим рыбу. Тихо, спокойно, я прям расслабляюсь.

-И все?

-Почему все? Если подумать, то еще много чего можно сказать в пользу жизни отшельников.

-Зато, не думая можно назвать сто минусов. И не спорь со мной, я знаю что говорю. - Запротестовал я. - Вот бы сейчас куда-нибудь за границу, а? Вы только представьте: Лос-Анджелес, Майами, Лондон. Здорово! А вместо всего этого мы сидим в этом маленьком городке, где совсем ничего не сможем добиться, как бы мы не старались. В принципе, это личное дело каждого из нас, и я просто высказал свое мнение.

-Не знаю, чем тебе так не нравится здесь, Марк. Но, как говорится, на вкус и цвет товарища нет. А вообще я тебе скажу, что...

Что хотел сказать мне Антон, мы так и не узнали. Поплавок скрылся под водой, и друг, забыв обо всем начал подсекать. Из воды показался карась, который плотно сидел на леске. Начало рыбалки было положено и теперь с Антоном разговаривать было бесполезно, поэтому мы с его братом отошли подальше, чтобы не распугать нашему рыболову рыбу, и снова полезли в воду.

Прошло довольно много времени, прежде чем мы снова вернулись к товарищу. Тот так и сидел в такой же позе, в какой находился, когда мы покинули его. Но лицо у товарища было настолько довольным, что на него было просто смешно смотреть.

-Что это ты, Антоша, улыбаешься, неужто кита словил?

-Смейся, смейся. Лучше загляни в пакет с рыбой, - ответил он.

Я открыл пакет и изумленно поднял брови. Да, улов определенно внушал уважение. Около десяти карасей, пяток окуней и одна щука. Эту-то он как умудрился тут поймать?

-Что, парни, оценили? - продолжал улыбаться рыбак.

-Снимаю шляпу, - я дружески похлопал его по плечу.

Тут подошел Сережа, посидел пару минут и сказал:

-У меня вопрос: кроме меня кто-нибудь еще хочет есть?

-Кстати, я тоже проголодался, - признался я.

Это был тонкий намек нашему другу-рыболову. Парень может часами сидеть у воды, высматривая рыбу, если его не увести.

-Хорошо, еще пару карасиков и мы уходим. Ладно?

-По рукам.

Но домой мы вернулись только к семи часам. Особо плотно я ужинать не стал, поскольку Антон пригласил нас к себе на рыбку. Поэтому перекусив на скорую руку, я снова начал собираться.

-Что опять? - запротестовала мама, едва я собирался выйти. - Да ты только вернулся.

-Что поделать, положение обязывает, - отшутился я и хлопнул за собой дверью.

Уже второй раз за сегодня я нажал на кнопку дверного звонка друга. В отличие от утра, дверь открыли сразу. В нос сразу ударил вкусный запах жареной рыбы. Друг предстал передо мной в кухонном фартуке с вилкой в руках. Сделав знак рукой, он пригласил меня в дом, закрыв сзади дверь на защелку. На кухне вовсю кипела работа: на плите в сковородке жарилась щука, к которой быстро подскочил Антон и перевернул ее на другой бок. Серега в углу дочищал картошку, судя по двум забинтованным пальцам на левой руке, делал он это не виртуозно. Помимо них за столом сидела бабушка, которая совсем была не прочь помочь с ужином. Она делала бутерброды с колбасой.

- Да, я смотрю, у вас работа кипит, - похвалил я. - Прямо праздник какой-то.

-А то. Лучше вместо того, чтобы трепаться помог бы, - стал возмущаться Серега и протянул мне нож.

Пришлось оказать посильную помощь. Забавно было видеть, как наша разношерстная компания орудует на кухне. Но не прошло и нескольких минут, как с этим делом было покончено. Мы высыпали картошку в другую сковородку и поставили ее на огонь.

-Знаете, у меня такое ощущение, что мы все не съедим.

-Придется постараться, - ответил Тоха.

-Поскорей бы, хочу узнать, как ты готовишь.

-Не волнуйся, скушаешь все, еще добавки попросишь.

-Посмотрим. - Цинично отозвался я.

Ближайшие полчаса мы говорили обо всем, что только можно. Начиная футболом и заканчивая подвигами второй мировой войны. Бабушка Антона сначала посильно пыталась войти в нашу беседу. Но потом ей это наскучило и она отправилась в свою комнату заниматься какими-то одной ей интересными делами.

-Кстати, парни, вы в курсе, кто-то пошуршал в наших военных государственных архивах? - поинтересовался я.

-Ага, по радио передавали. Интересно, что искали.

-Вот сволочи! Держу пари - это американцы, - вклинился Антон. - Только у них может хватить на это ума. Демократию продвигают, блин.

-Возможно, но, во всяком случае, след не отследили, - ответил Сережа.

-А, и плевать, - махнул я рукой. - Не будут хлопать ушами.

Затем подоспела картошка.

-Бон аппетит! - гордо изрек повар, и мы принялись за еду.

Надо отдать должное Антону, помимо того, что он хороший рыбак, он еще и неплохой кулинар. Все было вкусно, и от добавки действительно никто не отказался. Вечер прошел в сугубо мужской компании. Но потом Тоха бесцеремонно выгнал нас из дома, заявив, что придет его девушка, и пока он дома один, то не упустит возможность поужинать еще и с ней вдвоем.

Мы с Сережей немного еще бесцельно побродили по улице и тоже разошлись по домам. Войдя в свою комнату, я сразу запустил компьютер. Рабочий стол, заставка, я и она. Поймав себя на мысли, что я совсем не думал о Вике сегодня днем, я полностью "ушел" в виртуальный мир.

К одиннадцати часам захотелось спать. Как обычно умывшись, я лег в кровать и забылся сладким сном, не ожидая очередного кошмара.

Странный шорох в комнате заставил меня проснуться. Электронные часы на столе показывали, что сейчас почти час ночи. Шорох повторился над самым ухом. Напрягшись как пружина, я чуть повернул головой и облегченно вздохнул - в форточку лез мой кот.

-Ну и напугал же ты меня, дружище. - Сонно прошептал я, почесывая кота за ухом. Тот довольно заурчал и свернулся клубочком возле моей правой руки. Успокоившись, я перевернулся на другой бок, чтобы поспать и дальше, но увидел в углу у стены на кресле фигуру в плаще. Она тоже увидела, что я проснулся, и бросилась ко мне, прежде чем я успел хотя бы закричать. Незнакомец зажал мне рот рукой.

-Тише, не волнуйся. Я тут, чтобы помочь. Сейчас через секунду я уберу руку, и ты будешь молчать... Хорошо? - проговорил незнакомец. Это был парень, его голос оказался хорошо мне знаком, хотя я мог поклясться, что никогда с ним не разговаривал. Капюшон скрывал его лицо, и я не смог его рассмотреть.

Я кивнул головой в знак согласия. Он убрал руку.

-Какого черта ты тут делаешь? И кто ты вообще такой? - прошипел я, поднимаясь с кровати.

-Я пришел за тобой, парень. Ну, а кто я такой? Думаю, это трудно будет объяснить.

С этими словами он откинул капюшон, и в полумраке я разглядел его черты лица. Черные растрепанные волосы с густой челкой, большие зеленые глаза, тонкие губы и небольшой шрам над правым глазом.

-Риан?! - воскликнул я. Но парень снова закрыл мне рот рукой, поэтому мой возглас был не таким громким. Охотник так и держал руку, прислушиваясь к тишине в доме. Родители мирно спали в соседней комнате. Удостоверившись, что никто не проснулся, рука снова убралась от моего рта.

-Ты что, идиот? - на этот раз разозлился мой "посетитель". - Я же просил, тише. Мы можем найти место, где можно спокойно поговорить? И не смотри на меня так, будто я привидение.

Я сидел и ничего не соображал. Потом неожиданно для себя, отвесил себе мощную пощечину, затем другую. Щека сразу начала гореть от боли.

-Стой, ты что делаешь? - удивился парень и схватил меня за запястья.

-Этого не может быть, я сплю. Я всего лишь сплю. Завтра проснусь, и произошедшее будет вспоминаться мне как страшный сон. Я сплю, - сидел и повторял я, словно под гипнозом.

-Э, нет, друг, вынужден тебя огорчить, но ты не спишь. А вот насчет страшных снов ты прав, и если ты не пойдешь сейчас со мной, они станут еще более страшной реальностью. Жду тебя у входа на улице, постарайся долго не копаться, а уж тем более сделать еще какую-нибудь глупость.

С этими словами Риан пару секунд выразительно посмотрел на мои руки и щеку, а затем резко развернулся и вышел из комнаты, я лишь услышал, как тихонько скрипнула входная дверь.

Этот человек спокойно расхаживал по моему дому, не стесняясь. И вообще, как он сюда попал? Может я, правда, сошел с ума?

Странно, но буквально минуту спустя я не видел ничего необычного в том, что только что в моей комнате находился некто, которого я до этого видел лишь во сне. Да еще, в каком сне! Поразмыслив над этим, я принял, наверное, единственное правильное решение, а именно, немедленно одеться и выйти на улицу, где меня ждал мой новый знакомый. Предстояло выяснить что же происходит с нами на самом деле.

-Я рад, что ты доверяешь мне, - сказал Риан, когда я уже стоял перед ним.

-Вообще-то, нет. Но тебе придется мне кое-что пояснить, - на самом деле мне было страшно, и я лишь делал вид героя.

-Именно для этого мы и пришли, - ответил мой собеседник.

-Мы?

Я стал озираться по сторонам, ожидая увидеть откуда-нибудь из-за углов соседних домов фигуры в капюшонах.

-Не волнуйся, к тебе я пришел один. У моих друзей тут есть свои дела.

-О каких делах ты говоришь? - напрягся я.

-Не здесь. - Отрезал Риан. - Тут не безопасно. Есть место, где бы мы могли поговорить. Не привлекая интереса.

Я думал совсем недолго.

-Да. Тут есть одно, в пяти минутах отсюда.

-Тогда веди.

Из груди вырвался тихий, но протяжный выдох. Когда мы отошли от дома, смелости у меня резко поубавилось. Ноги стали ватными, а тело пробила мелкая дрожь. В полутьме ночи как назло совсем не было людей. Все жители сейчас тихо спали в своих квартирах под надежной защитой родных стен. Наивные...

Каждый шаг Риана сопровождался бряцанием под мантией. И причиной этому были, как я уже знал заранее, ножны с оружием. Мой ночной гость пришел сегодня ко мне в дом с мечом! От этого стало еще тоскливее. На секунду даже захотелось развернуться и броситься бежать сов сех ног. Но я снова вздохнул и взял себя в руки.

Показалась "Берлога", куда я, собственно, и держал путь. В заведении было людно, несмотря на время суток. В основном сейчас тут сидели любители ночной жизни. Мы заняли столик у стены. Едва я сел, Риан сразу начал говорить:

- Знаю, у тебя много вопросов. Во-первых, расслабься, я не собираюсь делать тебе ничего плохого. Я мог бы просто свернуть тебе шею еще по пути сюда.

Я промолчал. Лишь посмотрел на него и отвернулся к окну. Сразу же к нам подошла официантка.

-Меню? - улыбнулась она.

-Нет, мне, пожалуйста, просто стакан воды, - ответил я устало.

-А что будете вы? - спросила она у моего спутника.

-Будьте добры, кружку "Лесного тумана", только без фулории.

-Простите, что? Это коктейль?- Смутилась официантка.

Мои брови в недоумении поползли вверх.

-Эээ, неважно. Просто чего-нибудь безалкогольного и перекусить. - Нашелся ответить Риан.

-Мы можем предложить вам кофе и бутерброд с ветчиной. Подойдет?

- Да, Спасибо.

Девушка занесла заказ в блокнот, немного растерянно улыбнулась и поспешила на кухню.

Я удивленно смотрел на человека, сидящего рядом со мной. И как выяснилось, интересен он был не только мне. Некоторые из присутствующих тоже кидали на него взгляды украдкой.

"Странный плащ с капюшоном - это еще не повод так откровенно пялиться на человека" - подумал я. Но взгляд этих людей был прикован немного ниже плаща. Я проследил за ним, начиная понимать, что так заинтересовало посетителей. Полы одежды Риана слегка смялись и оголили ножны с мечом.

-Прикрой меч. - Прохрипел я, сразу севшим голосом.

Осмотревшись вокруг, Риан аккуратно поправил плащ, снова скрыв его под тканью.

Несколько секунд мы молчали.

-Как твое имя? - спросил собеседник.

Я даже опешил.

-Ты ворвался ночью в мой дом с какой-то целью и сказал, что у тебя есть ко мне серьезный разговор, но даже не знаешь кто я?

-Да. - Ничуть не смутился пришелец.

-Чак Норрис! - выпалил я.

-Приятно познакомиться, Чак Норрис, - спокойно ответил мой собеседник. - Меня зовут Риан Тероан, рыцарь третьего круга мечников ордена Солла. Мне кажется, что ты уже должен обо мне что-то знать.

-Да о чем ты говоришь? - я не поверил своим ушам. - Я действительно сошел с ума?

-Выслушай меня, Чак Норрис. Прости, что я ворвался к тебе в дом и сначала ничего не объяснил. Хотел бы я встретиться иначе, но у нас просто нет времени ждать. Сейчас я постараюсь рассказать все по порядку так, чтобы ты все понял. Хорошо?

-Хорошо. - Ответил я ему.

-Как бы это странно не звучало, но тебе снились сны обо мне?

-Это началось совсем недавно.

-Тогда сейчас я тебе все расскажу, прошу не перебивать меня и все вопросы задавать в конце. Ты согласен?

Я кивнул головой в ответ. Официантка принесла наш заказ, поставила все на стол и удалилась.

-Тебе угрожает опасность, - тем временем продолжил Риан, отхлебывая горячий чай из стакана. - Ты знаешь, что во вселенной существует огромное количество планет. Но ты не в курсе, что миры эти как-то взаимодействуют, связываясь между собой невидимыми магическими нитями. Именно так связаны Эрран, Релонд и Хасион. Эрран - это мой мир, мой дом, откуда я и прибыл. Релонд - ваш. Ну и третий, и самый опасный мир в этой системе - это Хасион. Его земли топчут кровожадные монстры, демоны и прочие приспешники хаоса. Распоряжается там Афраэль. Мы уже много лет ведет войну с ней и ее армиями, но так до сих пор ничего толком не знаем о них. Но сейчас не это главное. Основная задача нашей миссии - ваша защита.

-Чего? - я даже привстал с дивана от удивления. - Зачем вам нас защищать? И, вообще, кого это - "нас"!?

-Кроме тебя есть еще люди, за которыми мы пришли. А единственная причина, по которой мы должны защищать вас, заключается в том, что от ваших жизней зависит шаткое равновесие между мирами. Вы являетесь воритами. Магия, что соединяет миры, заключена в вас. Если я сам правильно понял, то через несколько людей твоего мира, включая и тебя, проходит просто колоссальная сила нашего.

Миры. Магия. От мысли, что меня хотят заставить поверить в это на полном серьезе, становилось неуютно и совсем неприятно.

-Нет!

Резко выскочив из-за стола, я намеревался послать все к черту и уйти отсюда, оставив позади все это.

И тут мои ноги подкосились. Сами по себе! Вот так просто перестали держать меня, как будто не могли справиться с весом тела. И я обмяк, увалившись обратно на диван.

В воздухе почему-то запахло дождем. Мой собеседник выставил перед собой руки и начал что-то бормотать. Раздраженное лицо исказилось гримасой боли, но то что произошло затем, заставило меня поверить во все, что рассказал ночной гость. Между руками начал образовываться синий шар, внутри которого трещали молнии. Все лампочки в заведении одна за другой начали взрываться, погружая "берлогу" во мрак. Персонал бара спешно забегал в тщетных попытках сделать что-нибудь, не понимая в чем дело. Посетитили закрывали головы руками, стараясь защититься от осколков. В то время новоявленная шаровая молния сначала перекочевала в одну руку, затем в другую и рассыпалась тысячами искр. Я притих.

-Солл свидетель, мне этого совсем не хотелось - прошептал зло рыцарь исподлобья, утирая рукавом пот с лица. - Теперь, ты готов слушать дальше?

Люди вокруг стали приходить в себя. Официантки извинялись за неудобства, убирали стекла с пола и уверяли, что сейчас все будет исправлено. Через несколько минут, когда лампочки заменили, освещение возобновилось. Стало жутко. Ну и вляпался же ты, парень!

Но теперь не хотелось делать ничего, что могло бы разозлить этого человека. Лучшей стратегией стало просто сидеть, слушать и не возражать. Тем временем отхлебнув кофе из чашки, Риан продолжил свою невероятную историю, которая с каждым словом становилась еще более невероятной.

А дальше, услышанное мной, просто не укладывалось в голове. Рассказ о войне добра и зла, легенда о богах Солле и Хеноксе просто поставили меня в ступор. Вкратце Риана со своей командой можно даже было бы назвать спецназом по борьбе с демонами. Четыре года они вели неравный бой с Повелительницами Теней и справлялись с ними до недавних пор.

-И теперь совет старейшин послал нас сюда, - закончил мой собеседник.

Наступила тишина. Мне требовалось время, чтобы все осмыслить. Риан уже не торопил меня. Он вообще сделал вид, что забыл о чьем-либо присутствии и просто наслаждался напитком. А подумать было над чем. Выходит все мои сны - правда? И судя по ним и рассказу Тероана, я в такой глубокой луже, что выплыть из нее будет проблемой.

-И что ты хочешь от меня? - наконец проговорил я.

-Конкретно сейчас просто стать твоим ангелом-хранителем.

-А если я откажусь?

-Боюсь, это не тот случай, когда ты можешь выбирать, Чак Норрис. Я и моя команда будем следовать за тобой по пятам.

-Какое счастье, - вздохнул я. Этого только еще не хватало. - Кстати, насчет твоей команды. Где она сейчас ?

-Я говорил, что ты не единственный? Мои друзья заняты охраной других воритов, находящихся неподалеку. Завтра вы встретитесь и мы решим, что будем делать дальше.

-И почему вы думаете, что все сломя голову бросятся вам помогать? Кому нужна чужая война? - развел я руками.

-Это не чужая война! - проговорил отчетливо каждое слово Риан. - Эта война теперь и ваша. Если не справимся мы, то потом уже никто не сможет помочь. Наш отряд специально готовился к этой войне. Мы можем сделать больше, чем целая армия. Пусть это звучит слишком громко, но так и есть. И от вашей безопасности напрямую зависит ее успех. Если пострадаете вы, то нам тоже останется не так долго жить. Мы ослабнем. А в нашем мире быть слабым - значит готовиться умереть.

Задумчиво покрутив в руках солонку, я посмотрел в окно. И там, на стекле мне нарисовалась картина из моего сна, когда Зеррот отправляет команду Риана в наш мир. До этого момента я смутно помнил тот разговор, но сейчас в моей памяти Риан освежил эти знания.

-Его зовут Зеррот? - спросил я неожиданно для собеседника.

Тот совсем не ожидал такого вопроса, но потом видно тоже понял, что я черпаю информацию из своих снов и согласно кивнул.

-И он никогда не ошибался?

-Никогда, - отрезал Риан. - Слова мессира Зеррота никогда не подвергались грубым сомнениям, если не считать последний случай. Существует библия ордена, которую пишут верховные маги, меняясь из поколения в поколение. Есть легенда, что первому светлому магу ее отдал сам Солл, но никаких подтверждений этому нет. Даже прочитав эту книгу, ты вряд ли что-то поймешь, хотя бы потому, что язык письма слишком древний. Я сам тут мало что разбираю. По крайней мере то, что описано до 3000 года от первого пришествия Солла.

- Трехтысячного года? Какой же у вас сейчас?

-Август 3261. У вас летоисчисление намного моложе. Но форма его отсчета такая же.

А где ты выучил наш язык?- удивился я.

-Немного магии и все.

-И я тоже смогу колдовать?

-Несколько минут ты слушать меня даже не хотел, а сейчас уже совсем не против научиться магии? Но ты прав, этому придется научить вас всех. Вы должны будете уметь защищать себя сами. Я хочу чтобы ты знал, Чак Норрис - это не игра, это жизнь. Мы поможем вам чем сможем. Правда из меня выйдет плохой учитель магии, но вот Селфи покажет парочку недурных заклинаний.

-Она тоже тут? - воскликнул я.

-Да, а ты тоже ее знаешь? Как много вообще ты видел в своих снах?

-Только последние несколько дней, не более.

-Ясно. Что ж, это избавит от некоторых пояснений.

Мы еще некоторое время помолчали. Я начал доверять парню. И не знаю почему, но теперь я думал об этой девушке - Селфи. Она показалась мне необычной. Что-то особенное было в ней и я не мог понять, что же так меня зацепило. Ведь я даже никогда не видел ее по-настоящему. А сейчас я мог лишь охарактеризовать ее, как "девушка из моего сна".

-Слушай, Риан, а ведь такое было не только со мной. Пара моих друзей тоже видели сны с участием тебя и твоей команды.

-Я знаю, - протянул рыцарь. - Каждый почувствовал свое отражение, как попал сюда. Твои друзья будут в безопасности с моими ребятами. А сейчас нам нужно идти обратно, завтра днем я расскажу план дальнейших действий.

Быстро допив свой скудный ужин (или завтрак?) мы поднялись из-за стола. Я оставил деньги на столе и вышел на улицу. Риан уже ждал там. По дороге к дому я засыпал его вопросами о войне с ведьмами, о мире, в котором он живет и о многом другом.

Подойдя к дому, я уже хотел открыть дверь и войти, но парень вдруг резко схватил меня за руку.

-В чем дело? - удивился я.

-Тише. Принюхайся.

Я поводил носом, глубоко втягивая в себя ночной воздух. Ничего необычного.

-Псиной попахивает, - прошептал Тероан.

-У меня есть собака...

- Тише! - зашипел Риан. - Отойди назад и спрячься за меня.

Я быстро подчинился и правильно сделал. Из-за угла дома на меня сверкнули две желтые точки. Спустя секунду оттуда выскочила гигантская тварь. Если бы я не видел никогда волков, то предположил бы, что это как раз он. Но этот был просто невероятно огромен. Взъерошенная голубоватая шерсть блестела при тусклом свете луны. Из пасти с белоснежными зубами-иглами медленно стекала слюна. Жаждущие крови глаза пристально уставились на нас. Зверь постоял пару секунд, будто оценивая ситуацию и убедившись, что опасность ему, скорее всего, не угрожает, медленно шаг за шагом направился в нашу сторону. Мышцы под шкурой перекатывались, тая в себе невероятную силу. В десяти шагах от нас монстр остановился, пригнул голову к земле, принюхиваясь, и неожиданно прыгнул. Увидев из-за плеча рыцаря, что на нас летит стокилограммовая туша, меня парализовал страх. Я не мог сдвинуться с места. Оставалось лишь закрыть глаза, готовясь принять смерть. Вся жизнь пронеслась за один короткий миг. Но прошла секунда, вторая, а удара не было.

Риан тоже пошел в атаку и не дал зверю напасть на меня. Парень махал своим мечом из стороны в сторону с такой скоростью, что визуально лезвие стало просто невидимым. Это сдерживало волка на расстоянии, не давая ему подойти. Но вот он сделал неудачный взмах лапой, чем и воспользовался рыцарь ордена Солла. Он шагнул вперед и одновременно влево, став сбоку от противника.

Оружие нанесло рубящий удар в область позвоночника. Волк взвыл и отскочил в сторону. Но вопреки моим ожиданиям из глубокой раны в спине не вытекло ни капли крови, а дыра мгновенно затянулась, как будто ее и не было.

Чудовище посмотрело полным ненависти взглядом на моего защитника и бросилось в бой. Ярость предала ему сил - удары сыпались один за другим, и Риану не оставалось ничего другого, как только отражать и уворачиваться от них. Меч сталкивался с огромной лапой, даже не причиняя ей никакого вреда, будто та была сделана из стали.

Но вот парень допустил ошибку и сразу же поплатился за нее. Всем своим весом зверь прыгнул на охотника, и тот не удержав равновесия, упал на спину. Чудовищная пасть волка была уже в нескольких сантиметрах от лица воина. Риан с большим трудом держал голову противника за челюсть, но тот начал брать верх. Сантиметр за сантиметром зубы приближались к шее рыцаря.

Увидев происходящее, я, наконец, вышел из ступора, и понял, что если что-то не сделаю, то ни мне ни Риану не увидеть завтрашнего утра. Окинув землю взглядом, я схватил кирпич, чудом оказавшийся прямо под моими ногами. Подбежав, я со всей силы ударил им животное по голове. Зверь явно не ожидал какого-либо сопротивления от меня, поэтому это было для него вдвойне неожиданно. Череп хрустнул, вот только и всего. Волк замотал головой, стараясь прийти в себя. Но хватило и пары секунд - Риан с криком ударил его в горло мечом, проткнув насквозь. Животное ослабло, и Тероан нанес смертельный удар. Перекатившись так, чтобы волк оказался внизу он выхватил из-за сапога кинжал и с силой вонзил его в сердце животному. Зверь последний раз заскулил по-собачьи и обмяк.

Риан встал, выдернул нож и меч из еще теплой туши и обтер их об шерсть. Длинное лезвие ловко опустилось обратно в ножны, кинжал опять занял свое место за сапогом. Я заметил, что сталь была необычной, сделанной из серебра.

-Только не говори мне, что это...

-Ты об этом оборотне? - рыцарь уже пришел в себя и отряхивал одежду от пыли.

Воцарилось молчание, мы просто смотрели друг на друга.

-Послушай, Риан, оставайся сегодня у меня. Ты, наверно, устал и тебе необходимо отдохнуть,- я смотрел на зверя, чувствуя, как тело трясет от страха.

-Хорошо. Только подожди секунду,- сказав это, Риан повернулся к волку. Даже мертвым, он внушал страх. Казалось, он откроет глаза и бросится на нас, чтобы разорвать в клочья.

Тем временем рыцарь ордена снова стал создавать заклинание. На правой ладони возник небольшой огненный шар. Несколько секунд подержав его, будто раздумывая, что с ним сделать, Риан выпустил заряд в волчью тушу. Труп воспламенился и за пять секунд сгорел. Повернувшись ко мне, охотник добавил:

-Кажется все, можно идти.

Я улыбнулся ему и жестом пригласил внутрь.

Риан удобно устроился на предоставленном мной диване. Мне не спалось. Мысли лезли одна за другой. Причем, чем больше я об этом думал, тем неприятнее становилось на душе. Весь привычный мир рушился на глазах. Как хотелось уснуть и проснуться с чувством, что это все просто приснилось, просто страшный сон.

-Риан, ты спишь? - тихонько позвал я.

-Пока еще нет.

-Послушай, мир, в котором ты живешь, как оно там. Каково это, когда, допустим, твой сосед гном или красивая эльфийка?

-О! Ну если сосед гном, считай, что тебе не повезло. Скверный у этих ребят характер, скажу я тебе. А вот если эльфийка, то это куда приятнее, можешь смело благодарить Солла за такую соседку, особенно если она не замужем и не старше семидесяти лет.

Парень имел чувство юмора и определенно не был таким, каковым показался мне сначала.

-А если серьезно, - продолжил Тероан. - то все мы живем там по принципу: "Выживает сильнейший". Каждый день подстерегает опасность. В окрестных лесах живут такие чудовища, что после встречи с ними тебе уже никогда не захочется ходить в этот лес за грибами. Но самое смешное, что ты все равно пойдешь туда. Потому что жизнь обязывает к этому, если ты выходец из простой крестьянской семьи. Мое детство прошло именно по такому принципу. Как сейчас помню, я был очень маленьким, когда это случилось. Рос я без отца. Мама была очень больна, лежала на кровати и даже не могла встать, следовательно, и не могла прокормить нас с сестрой. Не знаю, что бы мы делали, если бы не соседи, которые помогали нашей семье кто чем мог.

Так и жили бы мы, пока однажды один волхв не зашел в поселение, где я жил. Селяне привели его в наш дом, посмотреть мою мать. Он сказал тогда, что это какой-то страшный морок, и она умирает. Единственное чем ей можно было помочь, это цветок Лунного Клинка. Но местом, где росло это растение, была Роща Утрат. В ее чаще протекал родник с серебряной водой, на берегу которого и росли эти цветы. Казалось бы, иди и рви, но недаром это место так называется. Много людей отправлялось в то место, но вот назад никто не возвращался. Потом туда и вовсе перестали соваться. Ходили слухи, что там живет какой-то дух, одержимый лишь злобой, другие верещали о трехглавых монстрах со скорпионьим хвостом. Но правды никто не знал, а все по той же причине - никто не возвращался.

Поэтому неудивительно, что не оказалось добровольцев помочь нам. И вот однажды ночью моя сестра подошла ко мне и сказала: "Риан, я иду в рощу за цветком, который исцелит нашу маму. Если я не вернусь, позаботься о ней".

Я хотел ее остановить, но Лейра была непреклонна. С собой она меня тоже не взяла. Едва она ушла, я стал ждать. Прошел час, другой. Вот за окном уже показалось солнце, и я подумал, что больше никогда в жизни не увижу сестру. Но неожиданно дверь распахнулась, и на пороге появилась моя сестра. Сделав шаг в дом, она не удержала равновесия и упала на пол. Одежда на ней была изодрана, а все тело было покрыто глубокими кровоточащими ранами.

Быстро выскочив на улицу, я стал звать на помощь. Через пару минут половина деревни собралась в моем доме, но было поздно. Лейра уже умерла. Только в тот момент я увидел, что в руке сестра сжимает два цветка. Волхв тоже увидел их и удивленно поднял брови.

Да, моя сестра сумела добыть Лунные Клинки, но за это ей пришлось заплатить высокую цену - отдать свою жизнь.

Колдун приготовил зелье и спас мою мать. Через неделю она уже управлялась по дому. Я каждый день ходил на могилку сестренки и плакал, рассказывал ей о том, что мама поправилась и что нам очень плохо без нее.

Но месяц спустя произошло событие, которое изменило всю мою жизнь. Как говорится, что предначертано богами, нельзя изменить простым смертным. Началась война, Чак Норрис. И угадай, кто начал эту войну. Афраэль! Эта помешанная на власти ведьма. Наша деревня одной из первых подверглась нападению. За час не осталось и камня на камне, каждую секунду кто-то умирал. Монстры ворвались к нам в дом. Я спрятался под кровать, как велела мама. Сама она попыталась их остановить, но что простая женщина могла сделать? Ее постигла та же участь, что и других селян. Я лежал под кроватью, боясь пошевелиться. Прошло некоторое время, прежде чем я осмелился выглянуть из дома. Судя по тишине, воцарившейся в деревне, монстры ушли.

Кругом горели дома, разорванные трупы лежали повсюду. От некогда прекрасной деревни не осталось ничего. Теперь она вполне оправдывала свое название Тихие Воды. От всей картины, представшей передо мной, меня стошнило. Слегка придя в себя и осмотревшись по сторонам, я увидел, что в деревне еще один выживший. Тот самый волхв, что когда-то излечил мою маму. Оказалось, что он собирал лечебные травы в поле и не был здесь, когда произошла эта бойня. Он подошел ко мне и положил руку на плечо. Я прижался к нему и зарыдал. Он не оттолкнул меня, а так и продолжил стоять, пока я не перестал плакать. Затем также без слов волхв протянул мне руку, и взявшись за нее, я пошел с ним.

Так я и попал в монастырь Солла. Меня учили искусству владения мечом и магией. Я рос и ты не поверишь, но в девятнадцать лет я впервые столкнулся с Афраэль на Горе Победы и со своей командой одержал победу. Ведьма оказалась погребена под огромным слоем валунов, и мы думали, что распрощались с ней, но, как видишь, все оказалось совсем не так.

-Грустная история, - я просто не знал, что мне было ответить.

-А знаешь, что самое смешное, - продолжил разговор Риан, - то, что я рассказал это все тебе - человеку, которого я едва знаю. Странно... Кстати, кхм, спасибо за то, что помог мне сегодня с вервольфом, без тебя я бы не справился.

-Ты шутишь? Это я тебя должен благодарить! Тебе спасибо, Риан. Если бы не ты, дома я бы сегодня уже не появился.

-Хорошо, будем считать, что мы в расчете. - Усмехнулся он. - А теперь нам нужно выспаться, чтобы быть готовым к завтрашнему дню.

Спустя пару минут я, наконец, произнес:

-Да, Риан. Есть еще кое-что.

Он вопросительно хмыкнул с дивана.

-Меня зовут Марк. Просто Марк.

-Я это знаю. - Сказал парень мне в ответ и повернулся лицом к стене, давая понять, что разговор закончен, и он хочет отдохнуть.

Яркие солнечные лучи коснулись моих закрытых глаз. Скоро начнет входить в привычку просыпаться оттого, что тебе в лицо светит солнце. Протерев глаза, я повернулся в сторону дивана. На нем никого не было. Еще один глупый сон, но, как всегда, такой реальный, такой настоящий.

На кухне уже гремели посудой. Завтракать мне опять придется позже всех, ну и ладно. Спросонья я побрел умываться. Холодная струя воды привела меня в более-менее нормальное состояние.

Сев за стол на кухне, так и не открывая глаз, я стал ждать свой завтрак.

-Доброе утро, Марк.

-И тебе того же. Что на завтрак?

-Омлет, - произнесла мама. - Видно опять не выспался?

-Угу, - зевнул я.

Взяв вилку в руку, я приготовился к поглощению пищи.

-А вот твой друг уже давно не спит, а помогает твоему отцу во дворе.

-Мой друг? - глаза поползли на лоб.

-Ну, уж не мой же.

-Кто, Риан?

-Да, он самый. Кстати, что за странное имя, откуда он?

Даже не тронув завтрак, я бросился во двор. Там вовсю кипела работа - отец пару месяцев назад задумал пристройку части дома, и, похоже, что сейчас она начала осуществляться. И сейчас он не один занимался стройкой, а в паре с Рианом.

Значит не сон? Значит все это правда? Одни вопросы, на которые один ответ - неизвестность. Только сейчас до меня дошло, что я не успел как следует подумать о произошедшем. Впитал, как губка, но не осознал до конца. От новой информации просто голова идет кругом, но совсем нет времени все понять.

-Эй, Марк, может поможешь? Мы с твоим другом не железные.

Голос отца вывел меня из этого туманного состояния.

-Конечно, иду.

-Привет, Марк.

Я на секунду опешил. Как же все это странно и непривычно, но все равно ответил:

-Доброе утро, Риан. Как спалось?

-Неплохо, - он сдул челку с глаз и схватил доску, которую ему подавал мой отец.

Мягко говоря, Риан оказался хорошим плотником. Просто отличным! Когда уставал мой отец, не говоря уж про меня, парень работал как проклятый. А потом и вовсе войдя в раж, подгонял нас. За три-четыре часа мы проделали колоссальную работу, но это было только начало строительства. Впереди была еще огромная работа.

-Идите обедать! - спасла мама своим криком меня и отца от неистового трудолюбия гостя.

Минут пятнадцать спустя, мы сидели за столом и разговаривали. Как нетрудно догадаться, о Риане.

-А откуда ты? - задала мама уже сотый по счету вопрос.

-Я живу в ...

-Англии, - перебил я.

-Марк, а ты не говорил, что у тебя есть друзья в Англии.

-О, мои друзья полны сюрпризов, - пришлось покривить душой.

-И как у вас там, в Англии? - обратилась снова к Риану мама.

-Эээ... Волшебно!

-Наверно, не то, что у нас. А как тебя сюда вообще занесло?

-Мам, может хватит приставать к человеку с глупыми вопросами?

-Не каждый день выпадает возможность поговорить с иностранцем. Тем более из Англии. Это же так далеко.

-Знала бы ты, насколько это далеко, - сказал я.

-Ну вот видишь, да и твой друг непротив. Да, Риан?

Парень лишь пожал плечами. Он оказался очень стеснительным, но воспитанным.

-Конечно, спрашивайте, я с радостью отвечу.

-Так как вы познакомились? - продолжили допрос родители.

Мама ожидающе смотрела на "иностранца", я тоже с интересом наблюдал, как он отвертится.

-Нууу, - начал Риан. - Это долгая история...

-Так мы никуда не спешим. Расскажи, пожалуйста.

-Хорошо. - сдался мой новый друг. - Однажды ваш сын помог мне спастись от кабана.

Отец от удивления подавился супом, который он все это время тихо ел.

-От кабана? - хором произнесли мама и папа. Я только открыл рот, так и не отправив туда ложку с едой.

-Ну да.

Что этот парень мелет? Черт, я уже стал сожалеть, когда предложил ему переночевать у себя. Стоило хотя бы придумать более или менее правдоподобную историю.

-Где ж вы его нашли? Почему ты нам не рассказывал, Марк? - мама вв тихом ужасе прикрыла рот рукой.

Все теперь повернулись в мою сторону. Риан умело отвел весь интерес от себя и тихонько улыбался.

-Да там и рассказывать особо нечего... Помните, я недавно ходил в поход, - стал сочинять я первое, что приходило в голову, - Так вот, пошел я как-то за хворостом в чащу леса. Собирал ветки, никого не трогал. Вдруг слышу, кто-то кричит. Ну, я сразу бегом туда. смотрю, на дереве человек сидит и просит о помощи. А под деревом большой кабан бегает.

-Все правильно, - продолжил "вспоминать" гость. - Кабан ходил под деревом до тех пор, пока не увидел его, - указал на меня Риан. - И бросился за ним. Марку ничего не оставалось делать, как залезть на другое дерево. Пока он отвлек зверя на себя, я спустился вниз, там, в траве лежал мой меч.

-Меч?

-Да, я занимаюсь, эээ, фехтованием у себя в этой, эээ, как ее...

-В Англии, - подсказал я.

-Точно, в Англии! Так вот, взял я меч и направился в сторону зверя. Тот увидел, что я слез и бросился на меня. Сильным взмахом меча я ...

-Потерял несколько секунд, - снова перебил я. - Кабан повалил его на землю, - настал мой черед показывать пальцем. - Спрыгнув с дерева, я быстро побежал к ним.

-Кабан отвлекся, и я проткнул его мечом в сердце.

-Но животное было таким большим, что когда упало на Риана, тот не смог выбраться из-под туши без моей помощи. Ну а потом мы просто взяли и зажарили его. Вышло очень даже неплохо.

-Да, - подтвердил Тероан.

- Именно так мы и познакомились, я сделал ангельское выражение лица и посмотрел на своих родителей.

-Ну вы даете! Но как же ты попал в такую даль, Риан - на этот раз любопытство проняло моего отца.

Риан развел руками.

-Да, в принципе, ничего особенного. Мы с друзьями любим путешествовать. Вот и в тот раз отправились за приключениями.

Дальше разговор перешел на более простые вещи. И мы, пользуясь случаем, вышли из-за стола. Напоследок я добавил, что Риан пока поживет у нас. Как и думал, никто возражать не стал, а отец даже одобрил это, мол, поможет дом достроить.

Но на улицу попасть не получилось, пошел неприятный моросящий дождь. Правда, небо вселяло надежду на более хорошую погоду - облаков было не особо много.

Мы остались в моей комнате. Едва я закрыл за собой дверь, как сразу же бросился на Риана

-Какой кабан? Что ты там нес?

-А что мне было сказать, - ответил он. - У нас кабаны в порядке вещей. Я не думал, что это вызовет такое оживление.

-Ну, что уж теперь сказать. Будем тогда держаться этой никчемной версии, пока ты будешь тут жить.

Риан смутился и потупил взгляд. Я сразу заметил это в госте.

-Что-то не так?

-Марк, я хотел с тобой об этом поговорить. - Промямлил он. - Дело в том, что я не буду тут жить.

-Ты уходишь?

-Да, и ты пойдешь со мной.

-Что? Это еще почему? - возмутился я. - Тут мой дом.

-Да, я знаю. - Сразу же ответил собеседник. - Но тут нельзя оставаться. Мы должны будем сегодня уйти в Эрран.

-Черта с два! - я взмахнул перед собой руками. - Мое место тут и никуда я не собираюсь идти! Если это единственное решение, то уходи без меня. А отсюда ты не сможешь меня сдвинуть ни добровольно, ни силой.

Парень глубоко вздохнул и укоряющее посмотрел на меня.

-Зеррот говорил, что мы с тобой можем быть похожи. Вот только сейчас я вижу, что это совсем не так.

Мне стало обидно.

-Ну, уж извини, если я не такой герой, как ты.

-О каком героизме ты говоришь? - поднял брови Риан. - Тут всё куда проще, чем ты думаешь. Вот только что мне это говорить? Зря я с тобой, вообще столько возился. Лучше пожертвовать своей силой и попытаться убедить других воритов, чем тебя. Видно это бесполезно. Я только потеряю время.

-А как бы ты поступил на моем месте? Когда тебя ведут неизвестно куда и неизвестно зачем на чужую войну! Как бы ты поступил, Риан?

-Ты в который раз называешь это противостояние "чужой войной". - Возразил рыцарь. - Но подумай, так ли это на самом деле? Такая ли она чужая, как ты говоришь? Если мы всю жизнь боролись одни за все три мира, то значит должны и дальше нести эту ношу одни? А что будете делать вы? В случае нашей неудачи сыпать проклятиями, что мы не справились, пока вы ничего не делали? Я тоже не хотел себе такой судьбы, но так было предрешено, и я несу свое бремя сквозь битву за битвой молча, Марк. Ты уже взрослый парень, такой же как я. И поэтому решай все сам.

Парень схватил со спинки стула свой плащ, что повесил туда еще вчера и полез под кровать за своим мечом. Затем он подошел к двери и взялся за ручку.

-Марк, - сказал он, все так же стоя ко мне спиной, - Если все люди земли будут такие же как и ты, то, боюсь, мы проиграем эту войну. Потому что у вас притуплено чувство самозащиты. Подумай, сколько ты проживешь после того как я уйду? День? Или быть может два дня? Сегодня же ночью ты погибнешь, не сомневайся. И тоже самое произойдет с теми людьми в соседней комнате, которые тебя так сильно любят. Неужели ты этого хочешь? Хочешь своей и их смерти? Если так, то мне очень жаль... Я сожалею, что так ошибался на твой счет.

Риан повернул ручку и дверь приотворилась. Он завернул меч в плащ и шагнул в коридор, намереваясь навсегда уйти из моей жизни.

И тогда я подумал, что этот парень прав! Черт возьми, он был прав абсолютно во всем. Каждое его слово несло смысл. Чтобы он ни говорил, он говорил правильно. А я не хотел этого замечать. Игнорировал, живя еще в том вчерашнем мире, где не существует никаких ведьм с их проклятой войной. Но они существовали. И теперь я верил в это, я знал. Кем я буду, если позволю ему просто взять и уйти?

Всю свою недолгую жизнь я не любил, когда люди совершали глупые необдуманные поступки. И сейчас один такой поступок я готов был совершить сам. Причем по своей глупости он бы переплюнул все остальные вместе взятые. Хотел ли я уйти из дома с Рианом? Нет. Но умирать, а уж тем более поступать так со своими близкими я не хотел еще больше.

Говорят, что самое ответственное решение в жизни можно принять спонтанно, но потом оно окажется самым правильным. И, как мне кажется, сейчас я принял именно такое решение.

Размышления в моей голове длились всего пару секунд, но затем твердое решение уже было создано.

-Постой. - Я схватил Риана за руку, пока он еще не вышел из комнаты. - Я докажу, что ты не ошибался во мне.

-В общем, Эрран не такой уж и большой. Основную часть территорий занимают моря, пустоши и горы. Хотя в северных горах живет народ гномов. День и ночь трудятся в своих шахтах, добывают минералы и возят в столицу, Стоунфор на продажу. Леса на юге - территории эльфов. Но и их, и гномов можно спокойно найти в человеческих городах и поселениях. В принципе, если рассказывать простыми словами, ты все равно не поймешь. Это надо видеть и чувствовать.

-А у вас есть орки, гоблины, драконы? - у меня загорелись глаза.

-Конечно, но вот драконов осталось очень мало. А орки живут на самом отшибе владений, в опасной близости от Земель Мертвых, - констатировал Риан.

-Земель мертвых? - Все что я слышал было чертовски пугающе, но в тоже время очень интересно.

-Ну да, скелеты, зомби, гули и прочая нечисть. Хотя, к сожалению, эти ребята водятся не только там. Их можно встретить и в некоторых других местах, правда, в меньших количествах. Основное их скопление именно - Земли Мертвых. Название должно говорить само за себя. Хочешь услышать историю их появления? - спросил Риан.

Я был бы полным идиотом, если бы отказался.

-Конечно, хочу!

-Ну тогда слушай. Еще во времена великой Тысячелетней войны на том месте было огромный зеленый лес. И наши прадеды узнали о том, что демоны готовят удар именно оттуда. Полководцы не стали ждать, и сами отправили свои войска. Армия вошла в лес. Сражение было таким кровопролитным, что земля просто отказывалась впитывать кровь. Убитые демоны, люди, эльфы с гномами, выступавшие тогда на нашей стороне и орки лежали на земле.

-Орки тоже были на вашей стороне? - удивился я. - Просто судя по тому, где они живут, их не очень жалуют.

-Ты прав, эти у нас совсем не в почете, - подтвердил охотник. - Но они преследовали свои интересы. Орки были третьей заинтересованной стороной в этом сражении. Алчные дикари хотели отхватить себе побольше земель, несмотря на то, что если бы ведьмы выиграли войну, то принялись бы за них. И тогда не миновать и им бы смерти. Но жажда власти порой затмевает все здравые помыслы. Так вот, о чем это я? Ах да! Все живое гибло в тех землях, а победы так никто и не одержал. Жалкие остатки армий ретировались, чтобы пополнить запасы и зализать раны. Вот только следующая схватка произошла уже в совсем другом месте. Никто не забрал мертвых товарищей с поля боя, чтобы оказать им достойные похороны. Их просто оставили там гнить. Хочу чтобы ты знал, выживших ни в коем случае нельзя сейчас винить. Законы военного времени очень сурово обходятся с людьми. В такие времена нужно в первую очередь думать о тех, кто еще может ходить по этой бренной земле и дышать воздухом.

Тогда еще несколько суток над лесом стояли стоны умирающих. А Солнечный Бор, как он тогда назывался, тем временем продолжал стремительно гибнуть. Деревья быстро засыхали и умирали. В воздухе не пахло, в воздухе воняло смертью. Боль пропитала каждую частицу тех земель. И все это в сочетании с магическими эманациями, витавшими там же после прочтения магами и шаманами сотен разрушительных заклятий, дало свои плоды. Мертвые поднимались с земли, чтобы отомстить за такое обращение с ними. Самые злые стали личами и жнецами, а по совместительству еще и предводителями этого бездушного стада.

Поговаривают, что в самой глуши этих земель стоит замок, который возник сразу после восстания мертвецов. Будто какая-то новая сила пришла в наш мир и организовала там свой темный оплот, выжидая удобного случая. У нас вообще много всяких легенд, которые так или иначе ничем не подтверждены. Поэтому нельзя верить всему, что говорят. Так и тут, кто бы не ходил в эти земли, назад уже никогда не возвращались, а лишь пополняли ряды мертвых воинов. Поэтому слухи, скорее всего, беспочвенны, но полостью эту версию я тоже не отвергаю.

Риан договорил и в который раз за сегодня, стал осматривать мою комнату. Интерьер, видимо, ему понравился. Я же ошарашено переваривал полученную информацию. Круто! Если хотя бы сотая часть рассказанного правда, а я не сомневался, что правда здесь абсолютно все, то просто, наверно, удивительно жить в таком мире. Но и опасно - мне пришлось сразу это признать.

-Прости, что назвал тебя трусом. - Вдруг неожиданно сказал рыцарь.

-А, ничего. - Отмахнулся я. - Я себя слишком глупо вел.

-Все равно я не должен был так поступать. Просто мне нужно, чтобы ты понял как много для меня значит эта война и как я хочу снова не думать о том, кто же умрет завтра. Хочу просто жить. Мне важно, чтобы ты понимал это, Марк.

Я ободряюще хлопнул парня по плечу.

-Ничего. Мы вернемся сюда с победой, и тогда все будет хорошо.

-Верно. - Согласился Риан.

-А сейчас может, мы пойдем и поищем твою команду? - предложил я.

-Сомневаюсь, что это хорошая идея. Когда они найдут своих двойников, то дадут о себе знать.

-Хорошо, тогда, что ты предлагаешь?

-Ну не знаю. Я предлагаю немного отдохнуть. У тебя есть чем можно отвлечься?

-Как насчет, чтобы послушать музыку? - предложил я.

-А ты умеешь играть на инструментах?

-Вообще то, нет. Но сейчас я тебя кое-чем удивлю.

С этими словами я запустил компьютер.

Сказать, что Риану было интересно смотреть за тем, что происходит на мониторе, это ничего не сказать. Еще и рабочий стол не загрузился, а бежали лишь буквы да цифры, отображающие технические параметры оборудования.

Что это? - спросил Тероан, указывая на монитор.

-Это компьютер. Зеррот назвал это альтернативой вашей магии.

Тем временем показался экран приветствия, а затем загрузился и рабочий стол. Парень открыл рот и застыл в изумлении. Наконец он более-менее пришел в себя.

-Это невероятно!

-О чем ты? - меня даже испугала реакция рыцаря.

Он подошел к монитору вплотную и вгляделся в него, как будто так смог бы рассмотреть что-то лучше. Меня это смутило. Стало очень неловко, что кто-то вот так беспардонно рассматривает мое с Викой фото так близко.

Риан несколько секунд помолчал, собираясь с мыслями и, наконец, спросил:

-Как ты можешь быть сразу здесь и там?

-Знаешь, Риан, внутренний голос подсказывает мне, что ты не это хотел спросить. Я сделаю вид. Что не обратил на это внимания и попробую ответить на твой вопрос. У вас там рисуют портреты?

Тероан кивнул в ответ.

-Вот, это тот же самый портрет, но сделан он специальной техникой, фотоаппаратом. Если художники рисуют очень похожие пейзажи, то фотоаппарат создает точную копию. Снимок на память. Чи-ик.

Я сложил из пальцев прямоугольник и заглянул в него правым глазом. Риан снова кивнул головой.

-А кто это рядом с тобой? Твоя девушка?

-Уже нет, - я закрыл картинку окнами программ.

-Как ее звали? - спросил Тероан.

- Ее имя - Вика. Если честно, я бы не хотел говорить о ней.

-Хорошо, извини. Просто она напоминает одну мою знакомую, вот и все.

- Все нормально. Давай забудем. Кстати, не хочешь ли опробовать это изобретение?

-Я, опробовать? А можно?

Риан напоминал маленького ребенка, которому дали новую игрушку. Зрачки расширились, глаза, не мигая, были устремлены на монитор, рот приоткрыт. Единственное, что слюна не капала. Он словно зачарованный смотрел в экран. Я улыбнулся: "Все мы в душе дети, даже если скрываем это под личиной охотников за нечистью".

Пришлось провести ему лекцию по пользованию компьютером из раздела "для настоящих чайников или если ты с другой планеты". С освоением мыши Риану пришлось попотеть. Парень с головой ушел в компьютерный мир

-Так как насчет музыки? - некоторое время спустя поинтересовался я.

Рыцарь ордена Солла уже был готов на все. Его невероятно поразило, то что я ему демонстрировал.

Три нажатия мышкой и в комнате заиграла тихая мелодия. Риан удивленно посмотрел на колонки, и, взяв одну в руку, приложил ее к уху.

Я усмехнулся.

-Риан, не пытайся понять - это все очень сложно. Не уверен, что сам смогу тебе правильно все объяснить. Скажу только, что людей с инструментами у меня в компьютере нет.

-Странная у вас музыка, - ответил он, поставив колонку на стол. Но чуть-чуть подождав прислушиваясь, добавил, - Очень странная, но мне нравится. Никогда ничего подобного не слышал.

-Ознакомься, если хочешь.

Я уступил ему место. Тероан не заставил себя долго ждать. Он сел перед монитором и снова погрузился в компьютер.

-Слушай, Риан, меня давно мучает один вопрос.

-Задавай, отвечу, что знаю.

-Что такое или кто такой этот Keratium?

Охотник повернулся ко мне.

-Хотел бы я спросить откуда ты про это знаешь, но думаю тут и так все понятно. Keratium - не такая простая вещица, как может показаться сначала. С виду - это клинок, внутри - артефакт огромной силы. Его изготовили много веков назад наши предки, когда шла первая тысячелетняя война против демонов. С помощью Keratium'a праотцы одержали победу. Но одиннадцать лет назад война возобновилась. И снова, буквально пару лет назад мы победили, и снова Keratium помог нам. И вот его доверяют мне в преддверии очередной войны, и я теряю его в результате простой вылазки.

-Я уже знаю про это.

Парень развел руками, как бы говоря, что добавить больше особо и нечего.

-Теперь клинок в руках этих ведьм. Одним богам известны их планы до конца. Старейшие думают, что ведьмы хотят убить вас, то есть иномировые отражения охотников, чтобы ослабить нас, охотников и развязать очередную войну. Только в эту уже будет вовлечен ваш мир, Марк.

-Правильно ли я понял, это будет - третья?

-Да, - ответил парень. - Первая - тысячелетняя. Она длилась с 2156 года от первого пришествия Солла до 3047. Это примерно 900 лет, но ее принято называть тысячелетней войной. Вторая - с 3249 года по 3258. Сравнительно недолго, да? В принципе, про вторую войну ты сможешь прочитать и в книге ордена, там язык уже современный и не будет большого труда научить тебя понимать его без помощи магии...

-Ясно. Но возвращаясь к теме... Теперь спустя два года ведьмы снова хотят покорить себе мир? - спросил я.

-Да. Более того, не один, а два. Не считая свой демонический.

-А тебе не кажется, что они высоко берут.

-Сейчас не важно, что об этом думаю я. Единственное, что мне кажется, это то, что все будет гораздо сложнее, - парень с серьезным видом прошелся по комнате. Бросил странный взгляд в окно и продолжил. - Первый раз в истории в войне примет участие другой мир помимо нашего и их. Я не берусь предугадать, чем это все закончится.

-Но раз они так самоуверенны, значит, у них есть что-то. Что-то такое, что сможет повернуть ход войны.

-Я тоже так думаю, - кивнул головой Риан. - И от этого мне почему-то не легче. Все их безумные идеи заканчивались катастрофой.

-А откуда вообще взялись ваши демонические подружки?

-Трудно сказать. Существует немало версий, но все они не подтверждены фактами, поэтому я не стану забивать тебе ими голову. Как бы я ни старался, я так и не нашел ответов. Ведьмы постарались замаскировать свое прошлое. Многие говорят, что это не столь важно, что надо разбираться с настоящим и не ворошить былое.

-Не важно? - я даже привстал с кресла от негодования. - Если они так тщательно скрывают свое прошлое, значит это уже представляет какой-то интерес. Тем более, чтобы хорошо разбираться в настоящем и примерно предсказывать будущее, надо знать прошлое.

Риан махнул рукой. Мол, и сам знаю, но сделать ничего не могу.

А ты все время говоришь о них во множественном числе. Сколько их на самом деле?

-Шесть, но со своими двойниками уже, возможно, двенадцать, хотя, как сказал Зеррот, двойник есть не у каждого, - поведал Риан. - Лирэйн, Гилия, Тириифа, Сильфа, Тиара, во главе, которых стоит Афраэль. Каждая из них обладает немалой магической силой. Раньше повелителей теней было девять. Трое погибли в бою. Не только же мы должны нести потери. Тесэна и Кронт были убиты еще во времена великой Тысячелетней войны. Кстати, Кронт был тогда единственным повелителем - мужчиной, более того, он был самым сильным повелителем. И раньше должность Отца Теней принадлежала ему. В древних свитках говорится, что помимо своих демонических способностей, он был высшим вампиром.

-Он пил кровь?

-Марк, в нашем мире возможно все, Риан похлопал меня по плечу. - Но сейчас Кронт мертв - его сразил в честном бою святой отец Саян, и теперь единственный мужчина среди повелителей, это Феррот. Он предал нашу команду. Теперь я хочу лично поквитаться с ним.

Я хотел что-то спросить еще, но кто-то постучал в окно. Подойдя к нему и отодвинув шторку, я увидел Антона. Под глазами были огромные мешки, что свидетельствовало о том, что ночь прошла без сна. Ничего не говоря, он сделал знак головой, приглашая выйти на улицу.

Только сейчас я заметил, что дождь уже кончился, и снова показалось солнце.

-Пора. - заявил Риан.

-Мы же еще вернемся? - Не знаю почему, но мне стало страшно, по-настоящему страшно.

-Если только собрать вещи, Марк.

Я вздохнул, но понимал, что устраивать истерику глупо. Да я и не собирался это делать. Хватит вести себя как трус.

Захотелось спрятаться и сидеть до тех пор, пока это все не закончится. Но преодолев этот беспочвенный страх, я все-таки вышел вслед за Рианом.

На улице было свежо после дождя. Листья деревьев покрывали маленькие капельки, ярко сверкающие на солнце. Срываясь, они падали на асфальт, разлетаясь сотнями микроскопических брызг. Грязи не было, как, впринципе, и луж.

Возле моего дома собралась большая группа. Так непривычно было видеть друзей Риана, да еще рядом с моими друзьями. Антон сидел на скамейке, и угрюмо смотрел в землю. Серега играл с моей собакой, казалось, что его нисколько не удивляет такая кампания. Но больше всего меня поразило, что в этой шайке как-то оказался Паша. Он с удивлением рассматривал всех собравшихся, казалось, он один не понимает, что происходит.

-А тебя то каким ветром сюда занесло? - спросил я его.

-Я бы сам не прочь узнать. Эти мне какую-то чушь про конец света пытаются вбить.

Друг ткнул пальцем в Гильта.

-Боюсь, что это далеко не чушь, - сказал я.

-И ты с ними заодно?

-Ты тоже.

-Ладно, хватит пустых разговоров, - наконец произнес Риан. - Марк, я хочу представить тебе свою команду, хотя ты их, наверно, уже знаешь.

Первый, с кем меня познакомил Риан, был Азраил. Этот парень с виду не отличался дюжей силой, но и слабаком его тоже назвать было нельзя. На вид ему было около 23 лет. С небритого лица не сползала добрая улыбка. Несмотря на сравнительно молодой возраст, взгляд говорил, что этот парень не так прост, как может показаться сначала. В остальном он мало чем отличался от простых людей: густые волосы, большие карие глаза, острый орлиный нос.

Азраил протянул мне руку, я ответил на рукопожатие.

Следующего звали Гильтом. О нем стоит сказать особо. Это была просто гора мускул, огромный рослый парень, на вид которому около 27 лет. В сильных руках он держал что-то обернутое в кусок грязной материи. По размерам и формам очень походило на меч, и скорее всего, двуручный. На голове совсем не было волос, а лицо излучало каменное спокойствие. Несмотря на такое телосложение, Гильт был не особо приметен. Похоже, парень не любил яркие наряды. И в отличие от остальных одевался попроще. Простая светлая рубаха, опоясанная кожаным ремнем, за которой в ножнах мирно покачивался меч да какие-то непонятные штаны XIV века. Наверно, такой наряд был привычным в их мире.

-Очень рад встрече, - сказал мне Гильт.

Рукопожатие с его стороны вышло настолько крепким, что я испугался, что он раздавит мне руку.

-Гильт - воин, но в тоже время неплохой ассассин, не смотри на его объемные габариты. Он даст фору самым лучшим ворам и убийцам, - сказал Риан. - А это Ирстан, превосходный следопыт и мастер стрельбы из лука. Этот парень не один раз спасал мою шкуру.

-Ну ладно, Риан, не преувеличивай. Я просто люблю поиграть в заботливую мамочку, - отшутился Ирстан.

Он был высоким и имел довольно типичное телосложение. Черты лица и немного приподнятая голова выдавали в воине знатность его происхождения. Видно у него были какие-то причины, чтобы бросить всю роскошь в какой он жил и посвятить себя войне со злом. И судя по заостренным ушам, он был еще и эльфом. Стиль одежды его мне очень даже понравился - плащ (похоже, этот предмет гардероба в Эрране любили больше всего) с длинным поясом, сейчас висящими сзади и широкополая шляпа. Если бы у него был автомат годов, так, семидесятых, то можно было бы спутать этого парня с гангстером.

Эльф почтительно по-рыцарски склонился, сняв шляпу.

Девушку с двумя длинными саблями за спиной звали Нэар. Она действительно походила на солдата. Коротко стриженые волосы и темный костюм из довольно легкого материала шли ей как нельзя лучше. Воительница казалась очень гибкой на вид. В ней ощущалась грация настоящей кошки.

-Нэар просто незаменимый член нашей команды. Она убивает врагов прежде чем те успеют понять что произошло. Стоит ли говорить о том, что миссии, где надо тихо пробраться и что-то выкрасть, мы поручаем именно ей или на пару с Гильтом. Никто лучше них не сможет справиться с таким заданием.

Нэар одарила Риана поощрительной улыбкой.

-Ну и последний в списке, но далеко не последний в деле, точнее, далеко не последняя - это ...

-Селфи, - пролепетал я отчего-то шепотом.

Сказать, что Селфи была красива, значит ровным счетом ничего не сказать. Она была просто незабываемо прекрасна, бесподобна, обворожительна. Да что тут говорить, все равно этих слов не хватит для того, чтобы передать все те чувства, которые возникли у меня в тот момент при взгляде на нее. Если Нэар выглядела ослепительно, то Селфи - просто божественно. Она оказалась самым младшим членом команды Риана. Девушка, наверно, едва только достигла своего восемнадцатилетия. Большие добрые голубые глаза, маленький вздернутый вверх носик, длинные почти до пояса волосы - они просто завораживали. Даже висящий на коротких шортах охотничий клинок, не портил общего впечатления о ней, а наоборот создавал контраст юной леди и бывалого воина, что только усиливало интерес к этой особе.

Я взглянул на нее именно в тот момент, когда она смотрела на меня. На секунду наши взгляды встретились. Ее большие глаза доверчиво посмотрели в мои. Но это длилось только секунду. Не знаю, что она успела прочитать в моем взгляде, но я сразу отвернулся в сторону и покраснел.

-Добро пожаловать в нашу команду, Марк, - смущенно проговорила она.

-Эээ, с-с-сспасибо, - ответил я заикаясь, и не поднимая взгляда.

Остальные, вроде, не заметили этой неловкой ситуации.

-Риан, это Сережа, Антон и Паша, хотя я до конца не понимаю, что он тут делает, - представил я своих друзей.

-Он мое отражение, - пробасил Гильт.

-Я уже сто раз говорил, что понятия не имею, о чем вы говорите. - Сразу взвился мой друг.

-Разве тебе не снилось что-нибудь странное? - спросила Нэар у Паши.

-Что в вашем понятии - странное? - спросил он.

Ирстан пожал плечами.

-Ну, я не знаю, может быть, мы?

-Не сочти за грубость,но уж вы то, парни, мне точно не снились.

-Тогда ничего не понимаю, - произнес я.

-Тут и понимать нечего, я тоже не обладаю дюжими магическими способностями, - ответил мне Гильт. - Все придет со временем.

- Я все равно не верю во всю эту чушь, - упрямился Павел.

-Не веришь? Тогда смотри, - вышел Антон из своего странного состояния.

Он поднял руку вверх, сжал в кулак и резко махнул ею в сторону. Лежавшая неподалеку консервная банка взметнула в воздух. Пролетев несколько метров и ударившись о стену дома, она снова неподвижно легла, будто там и лежала.

Все удивленно замерли, я даже открыл рот от удивления. Только Азраил довольно улыбался. Отсюда можно было сделать вывод, что Антон и его двойник времени ночью зря не теряли.

Тоха проследил траекторию полета и снова опустил голову. Было видно, что настроение у него паршивое.

-Ну, вот. Теперь, когда неверующих больше нет, можно обсудить, что мы будем делать дальше, - потер руки Риан, - Тем более я, кажется, знаю наш следующий шаг.

Глава IV

Всадник мчался по лесу, загоняя лошадь. По бокам узкой тропы деревья обступили высокими столбами, и казалось, что они никогда не закончатся. Лошадь начала спотыкаться, и наездник понял, что если сейчас не остановиться и не дать животному передохнуть, то дальше ему придется идти пешком. Такая перспектива всаднику явно не улыбалась. Он пришпорил коня и слез размять ноги.

Мужчину звали Лэр Керан. У него не было постоянного дома, вся его жизнь проходила в странствиях. И там, где он останавливался, Лэра не особо привечали, а скорей боялись. Еще бы, кто пройдет без страха мимо дома, из которого доносятся чудовищные стоны и завывания, зная, чем он там занимается. Жуткая профессия - некромант. Жуткая, но в тоже время довольно прибыльная. Где разупокаивались погосты или появлялась очередная ведьма, ворующая грудных детей и убивающая людей, там был некромант Лэр. Он избавлял население от этой потусторонней заразы и получал за свою работу неплохой гонорар. Несмотря на неоценимую помощь людям, все, что они давали Лэру - это золото и огромную ненависть. Человек такой профессии никогда не станет кумиром миллионов, нося на себя отметину зла.

Когда он останавливался в какой-нибудь деревне, где нужна помощь, то селился в самом темном и сыром подвале. Он делал это, не потому что ему нравилось, а лишь потому, что это самое лучшее и удобное место для поднятия покойников, чтобы узнать у них, интересующую его информацию относительно нового дела. Но как объяснить это людям?

Когда работа выполнялась, местные давали ему оговоренное золото и просили поскорей покинуть их поселение, чтобы не накликать еще большую беду.

Сегодня было полнолуние, поэтому луна ярко освещала узкую лесную тропинку. Но легче не становилось. Путник чувствовал, что рядом опасность. Он сам не понимал, как согласился на это очередное задание.

Пару дней назад к нему пришел старец. Он хотел отправить Лэра в Стоунфор, а именно в монастырь Солла, там нужно было отыскать парня по имени Риан и отдать ему небольшую шкатулку. Это все что от него требовалось.

Лэр хотел отказаться - задание не его профиля. Если старик хочет доставить шкатулку, то пусть отправляется в гильдию, занимающуюся именно курьерской деятельностью. Но и отказываться было глупо - клиент щедро платил и был совсем не скуп на золото.

Все бы хорошо, но едва некромант выехал из города, как за ним началась охота. Наемники, один за другим, нападали на него. Видно, кто-то очень не хотел, чтобы он добрался до города.

Как бы не велико было желание посмотреть, что в шкатулке, это не предоставлялось возможным - она была запечатана сильнейшей магией. Некромант не хотел терзать себя догодками о том, кто именно его заказчик на самом деле.

И вот Лэр уже вторые сутки скачет к пункту назначения. По его расчетам, он должен прибыть в назначенное место к утру третьего дня.

Конь тяжело дышал и все никак не мог прийти в себя.

-Эх, не надо было так гнать. Прости дружище, - проговорил Лэр, похлопав жеребца по загривку.

Вдруг чуткое ухо некроманта сквозь громкий треск сверчков расслышало отдаленный шорох. Лэр положил руку на меч и стал ждать. Неожиданно из лесной чащи выскочили шестеро разбойников. Они обступили некроманта вокруг, не давая тому путей к отступлению.

-Если вы пришли не за тем, чтобы напоить коня водой и сопроводить меня к выходу из леса, то проваливайте отсюда.

-Смотрите, ребята, он еще и дерзит, - сказал один из шайки. - Может покажем ему, каким манерам мамочка должна была его научить?

Разбойники громко заржали. Перехватившись покрепче за оружие, они бросились на некроманта. Первому повезло меньше всех. Он подскочил к Лэру и замахнулся топором для удара. Но его противник сделал пируэт мечом и оказался спиной к разбойнику. Из раны на животе бандита вывалились внутренности.

Лошадь от страха бросилась бежать и через минуту скрылась в чаще леса.

-А за коня вы поплатитесь вдвойне, - зло бросил Лэр Керан, расстроенный тем, что дальше придется идти пешком.

На этот раз напали сразу двое. Зазвенели мечи, выбивая снопы искр. И вот один из разбойников открылся и получил тычок лезвием в грудь. Меч выскользнул из руки мужчины, и тело покинутое жизнью осело на землю.

В этот момент подоспела остальная троица. Против некроманта стояло сразу четыре противника. Лэр, дразня, поманил их рукой. Воры глухо зарычали и напали сразу все вместе. Некромант присел в последний момент. Этот прием в один раз решил исход битвы. Самый рьяный разбойник хотел проткнуть дерзкого врага, но рассек воздух и, не успев остановиться, вогнал меч в своего напарника, пытавшегося напасть сзади.

Выскочив в образовавшуюся в живом круге брешь, Лэр Керан встал за спиной одного из бандитов и легким движением перерезал тому горло.

Оставшиеся двое дрогнули и бросились бежать, побросав оружие.

-Заходите еще, - прокричал им вслед некромант.

Когда нападавшие скрылись, Лэр сел на землю и прислонился спиной к дереву. На левом плече зиял неглубокий порез. Один из бандитов все-таки зацепил некроманта мечом. Вытащив из своей походной сумки пузырек, Лэр открыл его и понюхал. Лицо исказилось гримасой отвращения. Не жалея содержимого, парень вылил себе на руку. Стараясь особо не тратить содержимое пузырька, он закрутил его и положил обратно в сумку, достав кусок ткани. Обернув руку и убедившись, что повязка держится, он отправился в путь.

Без коня придется идти немного дольше, так что где-то к середине дня он будет у ворот Стоунфора, отдаст посылку, получит свои законно причитающиеся деньги и уйдет восвояси.

* * * * *

-Риан, надеюсь, ты понимаешь, что я не могу на это согласиться, - протестовал Сергей.

-Почему нет?

-Да потому, что я живу здесь. Тут мой дом, моя семья, друзья, учеба, в конце концов. А ты хочешь, чтобы я все это бросил! Я бы не против, но что я скажу родителям? Мама и папа, я ухожу из дома и отправляюсь в другой мир, чтобы предотвратить разрушение Земли?

Мы сидели на нашем любимом месте в роще, чтобы никто не смог услышать, о чем мы говорим и обсуждали, что будем делать дальше. Тут в зеленом окружении новые друзья чувствовали себя уютнее, чем среди бетонных домов. Все уже было почти решено, но Сережа категорически не хотел участвовать в плане Риана.

-Вы не будете ничего никому говорить, просто уйдете, - продолжил Ирстан. - Мы позаботимся об остальном. Ваши родственники все поймут.

-Он прав. Если мы не уйдем сейчас, потом, возможно, уже не за чем будет идти и не к кому, - добавила Нэар. - Как ты считаешь, Марк?

Наш разговор с Рианом на подобную тему я не выкидывал из головы ни на секунду. И понимал, что следует поступить именно так, как говорят нам. Это будет правильно, или по крайней мере, мне хотелось просто на это надеяться.

-Я считаю, они знают, что говорят. Ты сможешь что-нибудь противопоставить врагу?

-А с какой стати я должен вообще что-то противопоставлять? - не сдавался Сережа.

-Надо решаться на важные поступки в жизни, хоть иногда, - поддержал нас Павел.

Вообще-то, он быстро свыкся с новыми условиями жизни, а может на него так подействовала новая сила Антона. Кстати, тот все так же сидел с поникнутой головой.

-Слушай, все уже согласны, нужно лишь твое слово, - произнесла Нэар. - Вчера чуть не погибли Риан с Марком и Антон с Азраилом. Пока они не добрались до тебя, но это только пока. Учти, если мы уйдем без тебя, то ты сначала подвергнешь опасности себя, потом Ирстана, ведь его сила связана с тобой, а уж затем и своих родственников!

На несколько секунд воцарилась тишина. За свой короткий срок жизни я научился чувствовать о чем думают люди в такие моменты. Ощущения не самые приятные.

-Пообещайте, что с ними ничего не случится, - наконец сдался друг, чувствуя, что спорить бесполезно.

-Если бы мы не были уверены в их безопасности, то и разговора бы не было об уходе, - подбодрил я, хотя в душе я ни в чем не был уверен, хотя бы наполовину.

-Обещаю, - добавил Риан.

Вдруг Антон поднял взгляд, будто решаясь что-то спросить, и, наконец, выдал:

-Риан, я верю, что ты распорядишься о защите наших родственников. Тут сомнений нет. Но у меня будет к тебе просьба, позаботься о ней. Хорошо?

Он вытащил из кармана джинсов фотографию. Я заглянул через плечо, так и есть - Катя. Фото перекочевало в руки командира отряда. Тот внимательно посмотрел на лицо девушки.

-Я не хочу, чтобы с ней что-то случилось, - смотря в землю, едва слышно проговорил Тоха.

-Хорошо, за ней тоже присмотрят.

-Сделай так, чтобы никто не смог к ней подойти, даже я, пока это не кончится. Пообещай это мне тоже. Ты выполнишь мою просьбу?

-Я обещаю тебе, Антон. С ней ничего не случится, - предводитель охотников положил другу на плечо руку.

Тот благодарно посмотрел на Риана в ответ, как будто он уже выполнил то, о чем его просят.

-Еще у кого-нибудь будут подобные просьбы?

Все переглянулись друг на друга, но никто больше ничего не сказал. Кроме родственников у нас не было тех, о ком можно было бы позаботиться еще. Я вспомнил про Вику, но промолчал. Пусть за нее теперь волнуется кто-то другой.

-Ну, если все понятно, то действуем по указанной схеме. Сегодня ровно в час ночи мы уходим, - завершил инструктаж Риан.

-Давайте за мной. Я вас выведу отсюда, - предложил свой помощь Паша.

Не зная дороги, из леса, действительно, тяжело было выйти. Небольшой домик, сколоченный нашими руками, стоял в самой глуши. Он и строился с расчетом на то, чтобы его никто не нашел.

Все поднялись и последовали за другом. Обернувшись, я увидел, что один Антон так и продолжил сидеть, тупо глядя в землю. Азраил хотел вернуться за ним, но ...

-Идите, мы вас догоним, - сказал я ему, и зашагал обратно.

Парень кивнул мне и поспешил за удаляющимся отрядом.

-Ты мне сегодня категорически не нравишься, - сказал я уже Антону, присаживаясь рядом, когда мы остались одни. - В чем дело?

-У меня плохие предчувствия. Очень плохие, Марки.

-И откуда они у тебя взялись? Поделишься доводами.

-Помнишь, ты рассказывал нам с братом сон, где Вика тебя убивает?

Я невольно поежился, вспоминая подробности того сна. С чего бы это другу волноваться из-за него. Ну подумаешь, жутковато. Но еще не смертельно.

-Ну да, помню, - пару секунд спустя ответил я.

-А помнишь, ты говорил, что этот сон реален? Что ты чувствуешь каждое прикосновение, всю боль, что тебе причиняют?

-Чувствуешь - это еще мягко сказано.

Антон подождал, явно собираясь с мыслями.

-Так вот, - наконец произнес он. - Мне приснился такой же сон.

-Как? Тебя тоже убивает она?

-Да нет, ты не понял. Сон, который ничем не отличается от реального.

-И что же тебе приснилось, - я подвинулся ближе, приготовившись слушать.

-Город ... Наш город. Но он не такой, каким ты знаешь его сейчас. Он весь разрушен, кругом валяются обломки зданий. Горят костры, огромные пожары. Кажется, что пылают не только дома, но и земля и даже небо, которое, кстати, тоже ярко-красного цвета, будто это какой-то жуткий закат. Как в твоем сне. Повсюду валяются человеческие трупы. Я сижу на коленях посреди дороги и плачу. Я явно ощущаю жар, исходящий от огней, горящих повсюду. В одной руке у меня нож. Угадай, что на нем написано?

-Keratium? - предположил я.

-Именно оно. Другой же рукой я держу Катю. Глаза ее закрыты, и вообще нет никаких признаков того, что она дышит. Но это еще не все! В районе груди по футболке у нее расползается кроваво-красное пятно, а с Keratium'а капает свежая кровь. Сзади что-то происходит, я слышу крики, какую-то суету, но не могу и головой повернуть. Мой взгляд прикован к истекающему кровью телу, и лишь на доли секунды он переходит на нож, чтобы потом вновь сосредоточиться на Катьке. В голове только одна мысль, что я убил ее! Я! Своими руками.

-Это все ерунда. Может этот сон что-то и значит, но не уверен что стоит воспринимать его буквально, - попытался ободрить я Тоху. - Вдруг ведьмы уже морочат нам голову и пользуются тем, что мы любим этих людей... или любили их - секунду подумав, добавил я. - Вот и насылают видения, дабы запугать нас. Черта с два я сдохну.

Я не мог поверить, что сказал это слово "любил". Относилось оно не к Тохе с Катькой. Только сейчас я понял, что это все глупо: чего-то ждать, на что-то надеяться. Нет! Хватит. Жизнь течет. И не важно, иду ли я один по ней или с кем-то. Главное что я иду, и с этим не поспоришь.

-От тебя дождешься, как же! - первый раз за день улыбнулся друг, и своим голосом выведя меня из раздумий.

-Кстати, я все хотел спросить, как вы-то с Азраилом вчера попались этим демонам? - поинтересовался я.

-Да ничего особенного, после того, как парень убедил меня в правдивости своих слов, и мы уже отправлялись домой, с дерева возле моего подъезда сорвалась стая летучих мышей. Азраил сделал вокруг нас огненный щит или что-то вроде того, в результате чего все мыши упали замертво, не успев и пикнуть. Возле дома до сих пор пахнет жареным мясом. Кошки растащили его в считанные минуты. Потом я замучил этого парня, чтобы он научил чему-нибудь простенькому из своего магического арсенала. Так что Селфи покривила душой, говоря, что мы чуть не погибли. Кстати, а девчонки довольно приятные, не находишь?

-Вполне себе обычные, как и все, только волшебные - сказал я, и поднявшись, направился к выходу из леса.

Антон вскочил и быстрыми шагами последовал за мной.

-Ан-нет, ты подожди, не убегай от разговора. Думаешь, я не видел, как ты смотрел на нее?

-Я на нее не смотрел.

Друг усмехнулся:

-Ты даже не спросил о ком речь. Или все понятно и без лишних слов?

Я остановился.

-Ну и о ком речь?

-О Селфи, друг мой, о Селфи.

-Тебе показалось! - бросил я в ответ.

-А вот и нет. Я знаю тебя с детства - движения, жесты, взгляды. Так что тебя я вижу насквозь.

-И что же ты во мне видишь?

-Первое, она тебе очень понравилась. Во-вторых...

-Чушь! С чего ты решил, что она мне нравится? - мне стало даже интересно.

-Все очень просто. Сомневаюсь, что посмотрев мне в глаза, ты раскраснеешься. А вот ее добрый взгляд именно так на тебя и подействовал.

Меня сразу же заинтересовало рядом стоящее дерево, и я перевел свое внимание на него. "Неужели он заметил?" - пришла мысль в голову. И как бы в ее подтверждение, Тоха добавил:

-Думаешь, если я занят своими мыслями, то не обращаю внимания на то, что происходит вокруг?

-Я смотрю, ты быстро развеселился? - хотелось перевести тему.

-А чего горевать? Ты прав - это морок. Я в жизни не обижу Катю... Так что ты скажешь в свое оправдание?

-Я просто смутился, она тоже смотрела на меня.

-Просто смутился он, ха. Это ты будешь английской королеве рассказывать. Ты не просто, ты жутко смутился, - подтрунивал Антон. - Такое происходит с тобой, если тебе очень кто-то нравится, а это бывает крайне редко. Ты даже дар речи потерял, когда говорил с ней. Такое в последний раз было с Викой.

-Не сравнивай ее с Викой, - вспылил я. - Вообще не надо ее больше вспоминать.

Антон промолчал, поняв, что задел за живое. Но потом быстро вернулся к разговору:

-Вот видишь. Все признаки на лицо: ты стесняешься смотреть на нее, не можешь нормально разговаривать. И эта твоя рекция сейчас, хм... Маркоша, признай - ты в нее влюбился с первого взгляда, - заключил он.

-Ну, хорошо, да. Она мне нравится. Но не более. Вполне себе симпатичная. . Доволен?

-Да! И счет один ноль. - Он сплясал свой победный танец.

-Слушай, следователь, нам пора, а то боюсь, нас искать начнут.

-Кхм-кхм, поправка - уже начали.

Мы резко обернулись в сторону выхода на дорогу, откуда донесся голос. На тропинке стояла Селфи.

-Ребята, где вас носит? Я уже начала волноваться.

-Да мы... это ... того ... как его, - попытался что-то сказать я.

Антон не выдержал и громко засмеялся. Я понял почему он так веселится и отвернулся от него. Мой взгляд снова скользнул по девушке, и наши глаза встретились снова. И снова я не выдержал этой пытки. Быстро повернувшись в сторону, мое лицо покрыл яркий румянец.

Тоха не пропустил и этот момент. Он буквально взорвался, разрождаясь диким смехом. Я разозлился и взял себя в руки.

-Марк, что с ним? - тихо спросила Селфи сквозь улыбку.

-А, не обращай внимания. Это на нервной почве, - ответил я, зло щурясь на друга.

Подойдя к девушке, я жестом пропустил ее вперед.

-Нет, парни, вы мне определенно нравитесь, - рассмеялась она и направилась к выходу.

Я еще раз повернулся к Тохе, показал ему кулак и последовал за девушкой. Антон поднялся со скамейки, отряхнулся и бросился нас догонять, по дороге давясь от смеха.

Мы вышли на дорогу. Здесь стояла вся компания и дожидалась только нас.

-Чего так долго? - бросил Паша.

-Спроси у него, - указал я на друга.

-Да мы просто вели разъяснительные беседы, - ответил тот. - Ну, что? Можем идти?

-Идем, - согласился Риан.

Десять человек небольшой кучкой двигались по улицам. Старушки на лавочках принялись обсуждать, что мы опять замыслили какую-нибудь гадость. Для них группа больше трех человек - это толпа, а толпа - это бандформирование. Тем более сейчас у них был повод - у половины нашей компании есть оружие. Теперь меня это абсолютно не смущало.

Я думал лишь о том, что сегодня уйду отсюда и вернусь другим, если вообще вернусь.

Солнце после ливня пекло особенно сильно. Влага с земли испарилась, и не осталось и следа, что совсем недавно шел дождь. Радовало, что пыли на дороге теперь не будет, и дышать стало несколько легче.

Новая компания мне очень нравилась, да и не только мне. Паша шел и тихонько исподтишка поглядывал то на Нэар, то на Селфи. И у меня сразу появилось какое-то странное ощущение чуть ниже ребер. Похоже, она ему тоже понравилась. Да это и не удивительно. Странно было бы, если бы все было наоборот.

Чтобы отвлечься от мыслей, я обратился к Риану.

-А что мы будем делать, когда сегодня отправимся в ваш мир?

Ответ удивил меня.

-Сегодня мы еще не попадем туда.

-То есть, как не попадем? - остановился Серега. - Несколько минут назад вы заставили меня согласиться идти с вами, а теперь говорите, что мы остаемся?

-Ты просто не понял. Сегодня мы отправимся за нашими двойниками. За моим и Селфи, - сказала Нэар.

-А нельзя ли слово "двойник" заменить каким-нибудь другим? - спросил Антон. - А то мне это не очень нравится. Чувствую себя, каким-то ущербным что ли.

-Отражение? - предложил Азраил.

-Вполне, - удовлетворился мой друг.

-А почему вы сразу не отправились за своими ,эээ, ... отражениями? - поинтересовался я у девушек.

-Не хотели разделяться, так меньше шансов потеря кого-то из группы.

-И больше шансов потерять свою вторую половину, - заключил Паша.

-Я знаю, - ответила Селфи печально. - Но старейшие послали нас сначала сюда, значит, вам угрожала большая опасность. Повелительницы теней не могут чувствовать наши вторые половинки, так как мы. Отсюда можно сделать вывод, что ведьмы еще не нашли их, зато нашли вас.

-И прошляпили! - подытожил Паша. -Верно ведь? Мы теперь в безопасности.

Наши гости одобрительно закивали.

"Мы никого не дадим в обиду" - подумал Риан.

-Я с тобой полностью согласна. - Сказала Селфи.

Я недоуменно посмотрел на нее.

-Разве я вам не сказал? - улыбнулся Тероан. - Селфи - самый сильный маг здесь. И она в легкую может читать наши мысли.

-Я иногда забываюсь, извините, - смутилась девушка, - но они сами лезут в мою голову.

-Не извиняйся, все в порядке! Нам нечего скрывать, - успокоил ее Тоха, и подойдя ко мне, толкнул локтем в бок и добавил, но так, чтобы никто не слышал. - Ну, друг, одевай свинцовый шлем, вдруг поможет.

* * * * *

Лэр шел уже несколько часов, не останавливаясь. И его старания были вознаграждены. На рассвете путник достиг выхода из леса. Не то, что бы он был особо этому рад, просто у него были свои принципы, придерживаясь, которых Лэр не хотел возвращаться в Стоунфор. А уж тем более встречаться с Рианом...

Перед путником предстала широкая, но обычная грунтовая дорога, замысловатой петлей опускающаяся вниз с холма и уходящая вдаль. И на стыке земли с небом некромант увидел огромный город, опоясанный широким рвом. Единственный город в Эрране, имеющий такие высокие магические башни. Они не только упирались в небо, но пробадывали облака и даже скрывались за ними. В общем, панорама открылась довольно впечатляющая, если не считать, что Лэру еще придется пройти это расстояние. Хотя через несколько километров на дороге должна появиться конюшня "Пегие жеребцы", там то можно будет раздобыть коня.

-Я снова дома.

В голосе некроманта слышались нотки грусти. Он с минуту постоял, глядя вдаль, и тряхнув головой, будто сбрасывая наваждение, твердой походкой отправился в сторону возвышающихся башен.

Глава V

Все остановились перед развилкой. Дальше предстояло разделение, потому что наши дома находились в разных сторонах улицы. А у каждого перед уходом еще оставались незаконченные дела.

-Сегодня в час ночи встречаемся на этом месте, - сказал Риан. - И у меня просьба. Не отходите друг от друга, с человеком из этого мира должен быть хотя бы один из того.

-А как насчет, чтобы снабдить нас оружием? - спросил Павел.

-Пока что это мы - ваше оружие. - Заявил Риан, а мне он добавил. - Мне нужно кое-что подготовить. Ты не против, если вместо меня с тобой пойдет Селфи или Нэар?

-Да я не собирался домой. Хотел просто прогуляться, - пожал я плечами.

-Тогда может покажешь мне здешние места? - невинно поинтересовалась Селфи. - Не знаю, когда я сюда еще вернусь. А хотелось бы посмотреть на этот мир хотя бы чуть-чуть поближе.

Сергей было открыл рот, чтобы что-то сказать, но Антон больно ткнул его локтем в ребра и тот затих. Я неуклюже кивнул девушке в знак согласия.

-Вот здорово, - звонко засмеялась Селфи. - Буду только рада, если ты составишь мне компанию.

-Ребята, сейчас шесть часов, значит у нас еще примерно столько же, - подвел итог Риан. - Ровно в час мы должны убраться отсюда.

-А почему именно в это время? - не понял я.

-Тогда сила достигает максимальной концентрации. А поскольку в вашем мире колдовать очень тяжело, то это самый благоприятный момент.

-Да и люди нас не увидят, - добавил Ирстан.

-Ладно, вижу все решили, так что я пойду домой - мне надо собраться, - напомнил о себе Паша.

-Я с тобой, - ответил Гильт.

Тот лишь пожал плечами, мол, что он не против.

Смысла стоять посреди дороги не было, поэтому все разошлись по своим делам. Риан взял с собой Нэар, пообещав позже присоединиться к остальным. Гильт с Пашей пошли в одну сторону о чем-то беседуя. Остальные отправились к Антону, смеясь по дороге, видно он снова стал травить анекдоты. Мы с Селфи пока стояли на месте.

-Ну, что? Ты готова? - спросил я девушку.

Та лишь весело подмигнула в ответ.

Город у нас был не такой уж и большой.

Куда бы сводить волшебницу, чтобы той понравилось. В действительности оказалось намного легче. Тот факт, что Селфи из другого мира все упрощал.

Она не уставала удивляться всему, что видела. Мне приходилось отвечать на многие, даже самые очевидные вопросы. Например, пришлось долго объяснять, почему повозки ездят без лошадей.

Один только проезд на трамвае доставил ей огромное удовольствие. Все здесь было ново и необычно. Улыбка не покидала лица голубоглазой красавицы. Она радовалась, как совсем недавно радовался Риан, познакомившись с компьютером. И я смеялся вместе с ней. Она не скрывала своего веселья, и была тем, кто она есть, не стараясь спрятать свое истинное лицо за маской.

Волшебница во все глаза смотрела на то, что творится вокруг, а я смотрел на нее. Никогда прежде еще я не встречал таких девушек. Эти длинные волосы, голубые глаза и прекрасная улыбка. Они просто завораживали.

-Селфи, может, возьмем какой-нибудь пакет и сложим туда твою амуницию? - поинтересовался я.

-Зачем? - удивилась та.

-Просто у нас не принято разгуливать с оружием. Может как-нибудь его спрятать?

-Секундочку.

Юная волшебница сложила руки домиком и произнесла заклинание. По луку побежала искра и оружие исчезло.

-Вау!

-Нравится? Только, если честно, я не сделала ничего особенного. Оружие все еще на месте, просто его не видно. Невидимость. Но мало-мальски обученный маг легко может растворить эти чары. Ладно, хватит о магии, экскурсия еще в силе?

Я сделал жест рукой, приглашая продолжить прогулку.

Мы, неспеша, гуляли по городу. Я водил Селфи по тем местам, где любил бывать сам.

Небольшие аллеи у рощи и бетонные здания, между которыми то и дело располагались непонятно откуда выросшие магазины, в целом, составляли удивительный контраст для моей спутницы.

Особенно ей понравился железнодорожный вокзал. Огромные составы, снующие туда-сюда. Глядя на них, невольно задумываешься о чем-то вечном и нерушимом. И кажется, что ты сам такой же сильный и непобедимый...

-Красиво у вас тут, - наконец произнесла она, стоя на железнодорожном мосту. Ветер трепал ее волосы и она постоянно убирала их назад, желая рассмотреть как можно больше всего вокруг.

По лицу девушки было видно, что она немного устала. Еще бы, ведь мы излазили практически весь город. В некоторых местах даже я был впервые.

-Возможно, - ответил я. - Просто мы давно привыкли к этому.

-Марк, - тихонько обратилась Селфи.

-Да?

-Можно задать тебе вопрос?

-Конечно, почему нет? Тем более ты их уже столько сегодня задала, - улыбнулся я.

-Это немного другое. Извини, я снова не смогла контролировать свою силу и невольно прочитала, о чем ты сейчас думал.

Она потупила взгляд и уставилась в землю. Я ничего не ответил, давая ей возможность собраться и продолжить говорить. Она подняла голову и сказала:

- Ты раньше бывал на этом месте... не один?

Я секунду подумал, а потом решил, что скрывать нечего и можно ответить на ее вопрос.

-Да.

-и как ее звали?

-Вика, - сказал я сухо, и, удивляясь, что имя это уже не приносит мне боль. - Мы встречались около года, а потом она меня просто кинула.

-Кинула?

-Мы расстались.

-И тебе было плохо.

Она не спрашивала, она утверждала. Я также утвердительно кивнул в ответ, не до конца понимая, к чему клонит Селфи. Наконец она подняла взгляд, посмотрела мне в глаза и спросила:

-Каково это? Что ты испытываешь, когда тебя покидает твой любимый человек? Отчаяние? Разбитость? Пустоту?

-Разве ты никогда никого не теряла?

-в этой войне я потеряла родителей. Но тогда я была слишком мала, чтобы что-то чувствовать.

Мы стояли на мосту, облокотившись о перила, а под нами проносились поезда, один за другим. Ветер доносил различные звуки издалека, а до носа доносился явный запах креозота.

Был уже вечер, и солнце опустилось почти к самому горизонту, вдобавок его заслонило небольшое, неведомо откуда взявшееся, облако.

Я повернулся к Селфи и взглянул ей в глаза.

-Боль... Жгучую боль. Она такой силы, что, кажется, еще чуть-чуть, и она обретет материальное воплощение, ты сможешь ее потрогать и заглянуть ей в глаза... Так было со мной. И самое удивительное, что я только совсем недавно понял, спустя два месяца после нашей последней встречи, что не любил ее.

-Не любил?

-Нет. Я боялся сделать что-то не так, что-то не так сказать. И чувства, которые при этом я испытывал, были весьма странные. Сомневаюсь, что великие поэты называли это любовью. Скорее, это было что-то вроде поклонения. Когда ты теряешь к себе самоуважение и живешь лишь тем, чтобы угодить предмету обожания. Скверная штука, скажу я тебе.

-Да, неприятно, - посочувствовала моя спутница, - только вряд ли это так.

-Что именно?

-То, что ты ее не любил. Нельзя испытать боль к человеку, который тебе безразличен. Тем более, что ты даже сейчас говоришь об этом с сожалением.

Я лишь многозначно повел бровями и снова повернулся к перилам.

-А знаешь, что самое смешное, - продолжил разговор я. - То, что я рассказал это все тебе - человеку, которого я едва знаю.

Неожиданно меня наполнило странное чувство. Де-жа-вю. Со мной уже было такое, и совсем недавно. Я никогда ни с кем не делился своими чувствами, предпочитая держать их в себе. Но последняя фраза просто ввела в ступор. И тут до меня дошло - Риан! Он рассказал мне свою историю и закончил теми же словами.

Я сильно затряс головой, стараясь сбить это навождение. Селфи испуганно взглянула на меня своими большими глазами.

-Все нормально, - успокоил я девушку. - Просто немного задумался. Теперь ты наверно считаешь меня жалкой тряпкой, ищущей повод поплакаться кому-нибудь в плечо? Парень себя так вести не должен.

Мой взгляд помчался куда-то вдаль, лишь бы подальше отсюда. И вдруг я почувствовал робкое прикосновение к своей руке.

-Нет, это не так, - Селфи еще крепче сжала мою кисть. - Каждый человек имеет право испытывать чувства. Кто-то чувствует сильнее, кто-то нет. Знаешь, иногда я могу предсказать будущее. Оно смутно и совсем относительно, но общие черты можно предугадать. И дело в том... Я сейчас, возможно, покажусь тебе полной идиоткой, но мне кажется, что я смогла бы ...

Неожиданно громко загудел поезд, уведомляя зазевавшихся пассажиров, еще не успевших занять свои места, о том, что посадка почти окончена.

Люди прощались с провожавшими, плакали, но все равно брали чемоданы и садились в состав.

Девушка отвлеклась на этот звук, а потом снова повернулась ко мне. Но ее тонкие губы были сжаты и она не собиралась продолжать, как будто поезд спугнул те слова, что Селфи хотела произнести. Настаивать я боялся, хотя было очень интересно знать, что же волшебница хотела сообщить.

-Слушай, а ты не голодна? - спросил я у нее, чувствуя какую-то неловкость. - Знаю одно кафе, там просто великолепно готовят молочные коктейли. Ты как, не против?

-Почему бы и нет? Я полностью полагаюсь на твой вкус.

-Тогда решено! Кафе! - обрадовался я.

Разговор, произошедший на мосту, между нами как-то сразу забылся, но я так и не смог понять к чему волшебница завела его. В любом случае, дальнейший вечер прошел просто замечательно. Небольшой ужин за столиком в кафе в сопровождении обворожительной девушки, неспеша потягивающей коктейль из бокала, значительно поднимали настроение.

-Изволите еще что-нибудь? - спросил официант, принеся наш заказ.

-Нет, спасибо, - улыбнулась ему моя спутница.

Я отрицательно покачал головой, давая понять, что тоже ничего не буду заказывать. Официант забрал меню и удалился за барную стойку. Я окинул взглядом кафе - некогда полное и шумное, сегодня - пустое. Только за столиком напротив сидела парочка и, так же как и мы пили коктейль, и чуть поодаль у входа два здоровых амбала в пиджаках, явно ведущих деловую беседу, доедали жареную рыбу, запивая белым вином. Мы заняли место по моей привычке в углу у окна. Селфи взглянула на парня с девушкой, сидячих напротив нас. Потом повернулась ко мне и тихонько засмеялась.

-Что же тебя так насмешило? - спросил я, тоже не скрывая улыбки.

-Видишь вон тех влюбленных напротив? Наверно, они думают, что у нас свидание, а не простой осмотр местных достопримечательностей.

-Жаль, что это не так, - тихонько прошептал я себе под нос.

-Извини, я не расслышала, что ты сказал? - переспросила она.

Я поперхнулся.

-Говорю, пускай думают. Может, они тоже достопримечательности рассматривают, - быстро соврал я, ругая себя за свой длинный язык.

И как бы в опровержение моих слов парень с девушкой перетянулись через стол и поцеловались. Я сделал вид, что ничего не заметил и поспешил сменить тему.

-А как ты попала в монастырь?

-Да ничего особенного. Моя история, как и у многих других. Я была маленькой девочкой, когда началась война с Повелительницами Теней. Наш город превратили в пылающие руины, но меня и еще несколько людей успели спасти, вовремя подошедшие солдаты.

-Печально. Ваши истории такие похожие. Риан рассказывал свою.

Селфи снова изобразила удивление.

-Серьезно? - спросила она.

-Ну да. Он мне сам рассказал.

-Сегодня день сюрпризов. Насколько я знаю, Риан не любит говорить об этом. Даже мы, его команда, узнали всю историю от Эрата.

-Эрата?

-Да. Он один из старейших ордена Солла. Когда Риан попал в монастырь, Эрат взял его на попечение. Наш командир ему как сын.

-Это тот маг, который чуть не погиб перед вашим уходом.

Селфи кивнула. Я выглянул в окно. Начинало темнеть. Некоторые машины проезжающие по дороге, уже включили фары, хотя было еще достаточно светло. Как бы прекрасен вечер не был, но все хорошее быстро кончается. Нужно было возвращаться.

Около часа спустя я почти подошел к дому. Селфи была со мной. На все мои попытки идти дальше одному, был твердый отказ.

-Послушай, Селфи, я не маленький, в конце концов. Мог бы дойти один. - Доказывал я.

-Я не спорю, мог бы. Но не теперь, когда за тобой, можно сказать, охотится весь темный мир, - привела свои доводы девушка. - Неужели тебе в тягость моя компания.

Она отвернулась, сделав вид, что обиделась.

-Нет, нисколько. Даже наоборот, мне приятно твое общество,- поспешно начал исправлять ситуацию я. - Просто, тебе, наверно, будет неудобно. Начнут задавать глупые вопросы и, снова надо будет сочинять какую-нибудь историю.

-И это единственная причина?

-Ну, в общем, да, только ...

-Вот и отлично. В конце концов, я тут старшая. Так что пошли, - перебила меня девушка.

Насчет старших я бы еще поспорил, но не в этот раз. Что ж, я предупреждал ее. Теперь посмотрим, как она отвертится.

Девушка уже решительно шагала вперед. Преодолев расстояние по двору и оказалась у самой двери.

-Женщины! - буркнул я себе под нос и поспешил следом за Селфи.

* * * * *

-Парни, думаете следовало отпускать их одних? - волновался Ирстан.

Вся новоиспеченная команда, за исключением меня, Селфи, Гильта и Паши сидела у Антона на кухне. И на сей раз он опять не упустил возможности показать свое кулинарное мастерство. В воздухе витал запах жареного мяса и еще каких-то специй. Стол был выдвинут на центр кухни, чтобы все смогли сесть вокруг. И чего только на нем не было: жареный петух, картошка, салаты и прочие яства, от которых буквально текли слюнки. Из динамика магнитофона доносилась тихая мелодичная музыка. В общем, фон для беседы был выбран как нельзя лучше.

Сережа взглянул на часы. Семь. Ровно через шесть часов они покинут это место, возможно навсегда.

-Эх, не надо было отпускать... - в сотый раз затянул Ирстан. Он нервно стучал пальцами по столу.

-Да перестань ты! Я знаю своего друга. Маркоша ее в обиду не даст, - сказал Антон, подливая Ирстану в бокал домашнее яблочное вино.

-Селфи тоже не промах. Сам посуди, Ирстан, она одна из сильнейших колдуний, - окончательно успокоил Риан.

-Возможно, вы правы, - сдался тот.

Ненадолго все замолчали, но не от того, что нечего было сказать, а лишь потому, что они по достоинству оценили ужин. Тишину нарушал только звон тарелок и ложек.

Сам Антон не ел. Он отвернулся к окну и о чем-то думал. Мысли пролетали в его голове одна за другой, надолго не задерживаясь.

-Что тебя беспокоит? - спросила Нэар.

-Да нет, все нормально. Просто пару дней назад я не представлял, чем это все обернется.

-Ну, жизнь такая штука, что нельзя все предугадать или предусмотреть. Она делает весьма неожиданные изгибы, так что главным становится не вылететь на таком повороте. Закон один - или ты, или тебя. Я придерживаюсь первого.

-Ребята, слушайте. Давно хотел у вас спросить про этот Keratium, - задал вопрос Сережа.

-Конечно, что ты хотел спросить? - ответил вопросом на вопрос Ирстан.

-Несколько лет назад я встретил девушку...

И Парень поведал им историю про Лену и про Keratium. От начала и до конца.

-...просто исчезла, даже следов на снегу не осталось, - закончил он.

-Друг, - медленно произнес Риан. - Трудно что-то сказать по этому поводу. Это полный абсурд. Keratium у нас украли всего несколько дней назад, но никак не лет.

-Ты хочешь сказать, что я вру? Тогда откуда у меня этот шрам?

Серега встал из-за стола и оголил живот, на правом боку красовался шрам, явно резаного характера.

-Нет, я ни в коем случае не говорю, что ты лжешь. Я лишь хочу сказать, что где-то произошла какая-то несостыковка.

-Несостыковка? Где? Может в моей голове?

-Эй, расслабься, - Паша хотел снова усадить друга за стол, потянув его за рукав. Но тот резко отдернулся. Не собираясь останавливаться.

-Нет, черт возьми! Вы втянули меня в это, так будьте любезны и поведайте мне все, что вы знаете или сделайте хоть что-нибудь. Меня раздражает это бездействие.

Антон видел брата таким в первый раз. Парень кидал на всех злые взгляды. Казалось, он разошелся не на шутку. А ведь если подумать, то из сидящих тут не был ни в чем виноват.

-Успокойтесь! - громко рявкнула Нэар. Это подействовало.

"А она мне нравится" - улыбнулся Тоха.

Все перевели взгляды на воительницу. Между тем она продолжила.

- Я не такая сильная волшебница, как Селфи, но думаю, кое-чем смогу помочь. Сергей, ты не против испытать события того вечера заново?

-А что это обязательно? - переспросил он, уже поубавив пыл.

-Если ты хочешь разобраться, что произошло тогда, тебе придется вернуться. Другого выхода я не вижу. Просто мне кажется, что там что-то нечисто.

На его лице чувствовалась неуверенность. Казалось, он жалел, что начал этот разговор. Но испуг резко сменился решительностью.

-Ну, ладно. Я готов.

-Антон, выключи музыку и завесь шторки, - попросила Нэар. - А ты присядь куда-нибудь, - добавила она.

Серега сел на стул. Нэар подошла и взяла его руками за голову. Праздничный ужин в одночасье превратился в ритуал.

-Закрой глаза, - приказала воительница. Испытуемый послушно подчинился, - Хорошо. Теперь попробуй вспомнить тот вечер. Но не с того момента на крыше, а чуть раньше.

Парень согласно кивнул.

-ты уже там? - поинтересовалась Нэар. В ответ на что, получила второй положительный кивок. - Вот и молодец. Приготовься!

К чему готовиться, он спросить не успел. Нэар отвела руки от головы на несколько сантиметров и негромко произнесла заклинание. От ладоней неожиданно разлился яркий мягкий свет, но раздавался он не по всей комнате, а лишь около лица подопытного. Свет окутал его, и потом стал просачиваться внутрь тела. В нос, в рот, глаза и уши - не прошло и десяти секунд, как свечение исчезло внутри.

Голова парня неестественно запрокинулась и, казалось, он отключился. Одному богу известно, о чем он сейчас думал. Но вдруг тело пробила дрожь, и Сережа поднял веки.

-Твою мать, - Тоха испуганно схватился за вилку со стола и попятился - там, где пару секунд назад были глаза брата, мощным лучом лился свет. В таком положении он пробыл пару секунд и снова сомкнул веки.

-Теперь будем ждать, - сказала Нэар и села на стул.

-А чего ждать?

-Когда он придет в себя.

Антон тоже присел, но все равно боязливо косился на своего друга. Ирстан взглянул на часы - без двадцати восемь.

"Надеюсь с ними все хорошо" - подумал он.

-Нэар, пока Серега пытается вспомнить, что же там произошло на самом деле, я хотел бы узнать, а где живут ваши, эээ, отражения, - нарушил тишину Антон.

-Трудно сказать, хотя ... у тебя есть карта вашего мира?

-Конечно. Подождите секунду.

С этими словами он ушел к себе в комнату. И через пару минут вернулся с чем-то отдаленно напоминающим журнал.

-Вот, - сказал он. - Атлас по географии, еще с позапрошлого года лежит. Один момент.

Тоха раскрыл атлас на географической карте мира и протянул Нэар.

-О, как много воды, - удивилась она. - Ну, ладно, теперь моя очередь.

Охотница положила руку на уменьшенную модель мира, закрыла глаза и начала произносить заклинание. Из уст не доносилось ни звука, хотя губы не прекращали шевелиться, произнося про себя слова.

Левая рука задвигалась по карте. Описав на странице три неполных круга, она остановилась.

-Вот, это здесь.

Нэар протянула атлас обратно. Антон уже издалека увидел, куда показывает девушка.

-Ты уверена? - на всякий случай переспросил он.

-Абсолютно.

Антон хотел спросить что-то еще, но тут в себя пришел его брат.

-Вы были правы! - он не говорил, он кричал.

-Расслабься, возьми себя в руки. В чем мы были правы?

-Риан, ты был прав. Она никак не могла завладеть Keratium'ом. Не могла!

-Да, успокойся ты, - Нэар села напротив него и заглянула ему в глаза. - Кто-нибудь дайте парню воды.

Брат быстро набрал стакан воды под краном и протянул Сереже. Тот в один момент опустошил его.

-Ну, а теперь рассказывай. Что ты видел? - задал вопрос Риан.

-Сначала все было, как и в тот вечер, - начал он. - То есть мы гуляли по парку, радовались. Я видел это все со стороны, сам не принимал в этом участие. И вот наступил момент, когда Лена побежала в подъезд, мое второе я бросилось следом. Дальше, все опять было, также, за исключением одного но. Когда эта безумная бросилась на меня, я поскользнулся и потерял равновесие.

-Ты упал с девятиэтажки? - не поверил своим ушам Тоха.

-Да.

-Но откуда у тебя этот шрам.

-А вот тут все гораздо серьезнее. В полете я закрыл глаза и приготовился умереть, но удара все не было. Когда же я снова разомкнул веки, то обнаружил, что нахожусь в своей постели...

-Тебе это всего лишь приснилось? - похоже, что Антон был разочарован.

-Почти. Так вот, когда я открыл глаза, передо мной стояла какая-то девушка, но это была не Лена. У нее были длинные желтые волосы, да и сама она была с виду очень даже ничего. Она занесла руку вверх, что-то блеснуло в ней, я понял, что это конец. Не соображая, довольствуясь одними инстинктами, я потянул рукой, первое что попалось - светильник. Но ночная гостья оказалась быстрее, она чиркнула мне по боку, то ли ножом, то ли бритвой и исчезла.

-Как исчезла?

-В воздухе растворилась.

-Очень странно, - задумчиво произнес Риан.

-Что именно? - спросил Ирстан.

-Да хотя бы то, что она не добила его.

-Действительно, здесь что-то не так, - согласилась Нэар. - Судя по описанию, девушка напоминает Афраэль. Я смотрю, повелительница сама исполняет, что задумала.

-Недоверяет сестрам?

-Нет. Видимо они собираются сделать что-то очень серьезное.

-Думаю, ты права, - согласился с Нэар Тероан. - Но лучше пока не делать поспешных выводов. Когда мы вернемся домой, нужно будет переговорить с советом.

-А что нам делать сейчас?

-Сейчас остается просто ждать.

-Может быть. Но только время не на нашей стороне.

-Я знаю, Нэар, я знаю, - сокрушенно кивнул головой Риан.

* * * * *

Глубоко в лесу на опушке стоял особняк, века так восемнадцатого. Ночь уже давно вошла в свои права и бесцеремонно правила тут.

Повсюду на много километров возвышались деревья, и было непонятно, как этот дом попал сюда. Кому придет в голову строить жилье в такой глуши? Стены давно облупились, и казалось, что они уже доживают свой век. На крыльце не хватало половиц, а оставшиеся не внушали доверия. Некоторые окна были разбиты ставнями, висевшими здесь на одной петле. Под действием ветра, они жутко поскрипывали. Одного взгляда хватало, чтобы понять - особняк уже давно не жилой и подлежит ремонту, а может даже и сносу.

Где-то очень далеко протяжно загудел поезд. Спустя десять секунд он стих. И снова наступила мертвая тишина. Ни одного шороха в траве, ни одного сверчка. Все как будто вымерло вместе с особняком. Только ветер продолжал стучать ставнями по окнам.

Из чащи за домом наблюдали два желтых глаза с маленькими красными зрачками. Они не мигая, смотрели на окно на втором этаже, хотя там не было ничего примечательного. Одно из немногих, которое не разбило ветром.

Но глаза все не отрываясь, выжидали чего-то. И старания ночного гостя были вознаграждены. В комнате загорелся свет, и в оконном проеме появилась красивая девушка с длинными белокурыми волосами. Она поправила их рукой и стала вглядываться в темноту. Ее взор скользил по кустам, пока она не увидела глаза, пристально наблюдающие за ней. Взгляды встретились. Создание в ночи еще пару секунд смотрело на девушку, а затем исчезло. По чаще лишь разнесся шорох стремительно удаляющегося существа.

Красавица в окне улыбнулась безупречной улыбкой, и свет в окне погас также неожиданно, как и появился. И лишь только два желтых глаза с маленькими красными зрачками продолжали наблюдать из окна...

Глава VI

-Я дома!

В коридоре был выключен свет. Неужели все легли спать? Но нет, в зале работал телевизор, значит еще кто-то бодрствовал.

Так и есть, не успел я разуться, как подошла мама.

-А чего это ты в темноте тут толчешься? - спросила она и включила свет. - О, смотрю ты не один? Не хочешь познакомить?

-Эээ, конечно, это ... - я просто не знал, что ответить.

-Меня зовут Селфи. Я девушка вашего сына, - спокойно сказала моя новая знакомая.

-Вот даже как, - мама удивленно посмотрела на меня. Она была в курсе той истории с Викой и знала, что еще неделю назад я бы не подошел ни к одной девушке и на сто метров. Но этот взгляд продлился ровно секунду. Затем она снова повернулась к моей спутнице. - Селфи, хм. Красивое имя. Ты тоже из Англии?

-Да, - ответил я.

История, как и с Тероаном, повторялась.

-Она приехала с Рианом и друзьями, - меж тем продолжил я.

-Кстати, насчет Риана. Где он?

-Эээ ... он ...уехал. Да, точно. Сказал, что ему позвонили и у него появились срочные дела.

Я почувствовал себя полным идиотом. Главное потом самому разобраться, в том, что наговорил.

-Мам, может, ты пропустишь нас в мою комнату? - я решил пойти в наступление.

-Да, да. Конечно. Не буду мешать. Кстати, мы собирались поужинать, было бы неплохо, если вы присоединитесь.

-Спасибо, мэм. Мы с радостью разделим трапезу с вами.

-Мэм? - мама весело улыбнулась, - А ты мне нравишься!

Селфи смущенно опустила голову.

Я пропустил ее вперед и зашел следом в свою комнату. Закрыл за собой дверь и прижался к ней спиной, чтобы перевести дух.

-Извини, - наконец произнес я.

-За что? - удивилась она.

-За то, что тебе пришлось притвориться моей девушкой. Просто я не могу уйти, еще раз не увидев своих родственников.

-Да, перестань. Какие проблемы, - засмеялась она. - Кстати, твоя мама забавная. Сразу видно, она тебя любит.

Я тоже улыбнулся. Она стояла, смешно прищурив глаз, и задорно смотрела на меня. Никогда прежде я еще не встречал таких людей. Так хотелось подойти к ней, прижать к себе и поцеловать, но я знал, что не стоит портить такой вечер, потому что в ответ не хотелось бы слышать что-то неприятное. Еще один подарочек от Вики - неуверенность в себе.

-Идите ужинать, все готово, - донеслось с кухни.

-Ну что, ты готова пройти допрос?

Селфи ничего не говоря, взяла меня за руку и повлекла за собой туда, откуда доносился голос.

Как ни странно, но вопросов почти не было. В основном житейские, на которые "моя девушка" могла ответить и сама.

Но время будто обезумело. Оно неслось с такой скоростью, что оставалось только удивляться. Не успел я и опомниться, как на циферблате было одиннадцать часов.

-Спасибо, было очень интересно поговорить, - поблагодарила Селфи, надевая сапожки в коридоре.

-Да что ты, - та в свою очередь отмахивалась руками. - Заходи как-нибудь на днях, а лучше завтра.

-Конечно, если удастся, то непременно зайду.

-А ты сегодня постарайся недолго, - это обращение относилось ко мне.

-Эээ, я постараюсь, мам. Как закончу со всеми делами, так сразу вернусь.

-Ну, счастливо, ребятки.

Я не выдержал и обнял обоих родителей. Отец сегодня был не особо словоохотлив, наверно устал.

-Пока, - проговорил я. - Скоро увидимся.

Мы с Селфи вышли и растворились в ночи. Оба родителя стояли у окна и недоуменно думали о том, что на меня нашло.

-Плохое у меня предчувствие, - тихо произнесла мама.

-Я, вообще-то, не верю во всю эту ерунду, но у меня тоже, - добавил отец.

Они так и стояли у окна, вглядываясь во тьму.

Никто из всех нас не знал, что домой мне уже никогда не суждено будет вернуться.

* * * * *

За окном было темно. На кухне пришлось зажечь свет. Вся еда уже была съедена. Ирстан нервно косился на часы.

-Ребята, - постоянно говорил он. - Уже одиннадцать. Может, мы пойдем?

-Нет, еще рано, - возразил Сергей. - Чтобы добраться до нужного места, нам надо минут десять, поэтому идти туда сейчас нет никакого резона.

-Перестань, Ирстан. Это бессмысленно. Там все равно никого еще нет, а лишний раз светиться не стоит.

И на этот раз Риана никто не ослушался, на то он и командир.

-Антон, а где твоя бабушка? - поинтересовался его брат. - Ее уже вроде второй день дома нет.

-Она уехала к каким-то дальним родственникам и еще несколько дней не будет. Поэтому квартира в моем полном распоряжении.

-Да, только ты ей не воспользуешься.

-Это точно.

-Кстати, ты попрощался с Катькой?

-Нет, - ответил Тоха.

-Почему?

-Слушай, братец, отвали. Значит так надо.

-Ладно-ладно, не кипятись.

В дверь постучали. Антон нехотя поднялся и пошел открывать. Вернулся он не один, а в сопровождении Гильта и Паши.

-Мы подумали, что придем пораньше к вам, а уж затем все вместе двинемся к перекрестку, - бросил мой друг со входа.

-Ну, тогда присоединяйтесь, - пригласила Нэар. - Только вы опоздали, есть уже нечего. Антон превосходный кулинар. Мои почтения.

-Да ладно, чего там, - засмущался он.

-Ничего страшного, мы дома поели, но все равно спасибо, - Паша улыбнулся Нэар.

Гости расположились на принесенных Антоном из соседней комнаты стульях.

-Вы не поверите, - начал Гильт. - Но наука здесь просто развилась дальше некуда.

-Что же тебя так удивило? - поинтересовался Риан.

-Я бы назвал это железным конем, но только на колесах. Одно спереди и одно сзади.

-"Сова?" - спросил Серега.

Павел утвердительно кивнул.

-Этот твой конь называется мотоцикл, - просветил Антон.

-Теперь я знаю. Мы даже прокатились на нем. Риан, ты не поверишь, но он свободно разгоняется до восьмидесяти миль в час. То есть всего за половину дня часа можно было бы добраться от Стоунфора до Горы Победы.

-Да, неплохо, - ответил Тероан. - Марк тоже сегодня показал мне одну штуковину, забыл, как же она называется...

-Компьютер? - предположил Паша.

-Точно. А как ты догадался?

-Тут и гадать нечего, он в нем разбирается лучше нас всех вместе взятых. Постоянно что-то программирует.

-Програм... Что? А хотя неважно. Уверен, что все равно вряд ли пойму. Но это такая штука, что просто первые секунды рот открываешь. Там внутри есть и музыка, и портреты, причем такой точности, что не отличить от живых, книги и много чего еще.

-Да, все мы тут зависим от розетки, - пожал плечами Сергей.

-Что это значит? - не понял Ирстан.

-А, не пытайся вникнуть. Тут поговорка такая, - отмахнулся Антон. - Уверен, вы еще не видели телевизор.

Все как один отрицательно покачали головой.

-Так и думал. Тогда милости прошу за мной в зал.

Антон включил DVD-плеер и вставил диск.

-Антология ужасов, - прочитал Паша на футляре.

Они с Антоном переглянулись и весело улыбнулись. Да, такого знакомства с телевидением ребята точно не забудут.

* * * * *

Два охранника сидели возле городских ворот и откровенно скучали. За вчерашний день не произошло ничего интересного. Все как всегда: одно неуклюжее ограбление - вор украл у одного из богатых купцов редкую картину и в тот же вечер попытался продать ее на городской площади прямо под окнами того же купца. Стража не заставила себя долго ждать. И одно обращение от побитой жены не в меру буйного мужа с просьбой найти на него управу.

-Послушай, Торк, мне уже порядком надоела такая жизнь, - обратился один из охранников к другому, отгоняя надоедливого комара.

На вид стражнику недавно стукнуло около тридцати лет. Длинная желтая челка закрывала собой верхнюю часть лица, почти скрывая глаза. Было непонятно, как он вообще видит. Парень без интереса рассматривал входящих и выходящих через ворота людей.

-Что же тебе не нравится? - удивился второй, судя по всему и являвшийся Торком.

Он оказался на порядок старше своего собеседника. Седина затронула волосы на голове и бороде. В одной руке мужчина держал меч-бастард, а другой проводил по лезвию точильным камнем. Сталь блестела на солнце, что доставляло ее владельцу огромное удовольствие. - Работа у нас не пыльная. Сам посуди, два дня ночной караул в городе, день дневной, потом сутки на воротах и три дня увольнительные. Я не помню, когда в нашем городе случалось что-то такое, для чего действительно понадобилась бы стража. Да и оплата за наш труд вполне нестыдная. Ведь так?

-Да так-то оно так, только не мое это. Понимаешь? Не мое!

-Ну ты заладил: не мое, не мое. А чего же ты еще хочешь, Кип?

Кип махнул рукой, мол, спорить все равно бесполезно. Но охранник оказался настырным и прекращать распрос не собирался.

-Наскучило мне здесь, понимаешь? - наконец расщедрился на пояснения Кип. - Я воин, а воинам положено воевать. А что тут? Вместо эпических сражений читаем морали какому-нибудь шумному дебоширу в кабаке или сидим и наблюдаем за воротами под полуденным палящим солнцем, как сейчас? Не могу я так.

Торк лишь недоуменно развел плечами, явно не разделяя убеждений товарища.

-Что ж ты тогда с солдатами не ушел на север?

И действительно, несколько лет назад в Эрране собирали армию по борьбе с Владычицами Теней и их сподвижниками во времена Второй Великой Войны.

-Да я и сам не знаю. Хотел же, только переклинило как-то, а когда все-таки решился, то было поздно.

-Ну, теперь уж точно поздно жалеть.

-Я знаю, Торк, - Кип сокрушенно кивнул головой.

Он снова принялся смотреть на прохожих. Кинув взгляд вдаль, парень увидел всадника, спешно приближающегося к замку со стороны вечного леса.

-Эй, - ткнул товарища в бок Кип.

-Ну, чего тебе еще, - довольно грубо ответил тот.

-Смотри, - светловолосый указал пальцем.

-И что?

-Как думаешь, кто это?

-Да какая тебе разница, очередной купец из Мериола.

-А почему же он на коне, а не на муле. И где его товары, - не сдавался Кип. - И, вообще, в такую даль поодиночке не ездят.

-Слушай, Киппер, - рассердился Торк. - Вот подъедет и расспросим, откуда он и что ему тут надо.

Тем временем незнакомец приблизился. Всего около километра отделяло его от входа в город. Торк тоже, наконец, заинтересованно поднял свои глаза.

-Во, разогнался. Того и гляди, сшибет. Притормози-ка его парень, сейчас дядюшка Торки покажет тебе, как надо вести переговоры.

Киппер вышел из ворот, чтобы его было видно, и поднял правую руку вверх, давая знак остановиться. Всадник, наконец, сбавил скорость и возле самых ворот, соскочив с коня, он выхватил меч. Стражники, хоть и не часто пользовались оружием, но сообразили сразу, что надо делать. Они взялись за свое оружие и направили на парня в черном плаще.

-Эй, я бы советовал тебе...

Прибывший даже не дослушал угрозы Торка. Он сделал странную вещь - отвернулся от стражников, и принял позу готовности, но спиной к ним. И тут все стало на свои места. Земля в следующие мгновения потемнела и изверглась огнем. Пламя взметнулось метра на полтора ввысь и из него вышло пять существ. Они напоминали чертей, но только были выше них раза в два и держали в руках (или что там у них?) огромные топоры. Ноги представляли собой волосатые конечности, оканчивающиеся копытами. На груди был прочный доспех, так что просто его было не пробить.

Существа не принадлежали к классу нежити, скорее демонов.

Одна из тварей, не долго думая, напала. Несмотря на ее грузный вес, в скорости ей можно было не занимать. Она обрушила на всадника топор.

Некромант не успевал уйти из-под удара. Все, что он смог сделать, это поставить под топор ребром свой меч. Оружие столкнулось, по сторонам разлетелись брызги искр. Меч выдержал, но вот Лэра отбросило в сторону. Он упал на спину, и тут в действие пришли остальные монстры.

Люди,находившиеся у ворот и завидев порождений хаоса, побросали все и помчались куда подальше. Вот только демонов, похоже, они совсем не интересовали.

-Чего вы ждете? - закричал Лэр стражникам.

Те стояли, раскрыв рты. Они оба никогда не видели ничего подобного. Зато некромант с такими уже встречался. В демоническом бестиарии они были известны под названием Караксы.

Твари продолжали атаковать Лэра. Один навис над ним, и второй раз опустил топор. И снова его ждала неудача. Некромант резко перекатился в сторону, и лезвие вошло в каменную, выложенную булыжником землю, на добрую половину.

Наконец Кип очнулся и бросился на монстра, тщетно пытающегося вытащить топор. Стражник с разгона взбежал по ручке и в прыжке вонзил в горло демону меч. Каракс в предсмертной судороге отбросил парня в сторону и плашмя повалился на землю, еще глубже насаживаясь на меч. Под трупом сразу растеклась лужа темной крови.

Кип обернулся, Торк помогал Лэру подняться с земли. Теперь силы более-менее сравнялись Трое против четырех, это все-таки не пятеро на одного.

Охранники показали, что тоже что-то умеют, и демонам с этим придется считаться. Теперь Караксы не спешили нападать, что было очень неправильно, время было не на их стороне. С минуты на минуту могла подоспеть помощь на выручку людям.

-Отдай! - утробным басом проревело одно из чудищ.

Обращение относилось к некроманту.

-О чем ты?

-Шкатулка! Отдай ее, некромант.

-А ты отними, козьи ножки.

Некромант? Киппер бросил взгляд на пришедшего. Эта внешность была ему знакома. Неужто это сам Лэр Отступник. Но времени раздумывать сейчас не было.

Демоны напали всем скопом. Зазвенели мечи. Торку пришлось отбиваться сразу от двух. Но как бы виртуозно не сражались люди, их все равно теснили. Они мало что могли противопоставить огромной силе созданий из ада.

-Бегите, - раздалось с охранной башни ворот.

Войны послушали этот совет и бросились врассыпную. Сверху посыпались стрелы. Одному демону повезло меньше всех - сразу три стрелы угодили ему в морду, он зашатался, и выронив оружие из лап упал. Двум другим стрелы не причинили никакого вреда, они лишь разлетелись в щепки при попадании в броню. Последнего ранили в ногу, он протяжно взвыл и исчез, растворившись в клубах огня и дыма.

Лучники даже не успели порадоваться, что сейчас легко разделаются с тварями, как неожиданно, раненый в ногу демон появился у них за спиной. Один удар - шесть тел, медленно оседающих на камень.

Двое других тоже решили не оставаться мишенями. Они телепортировались прямо под стены, где их уже труднее было достать.

Караксы решили проявить смекалку. Демон, что орудовал наверху, справился с лучниками в два счета. Он спрыгнул вниз, оставив даже на камне небольшие вмятины, и перерубил веревку, что держала решетку на воротах. Та с грохотом опустилась, отрезав путь к отступлению и подкреплению одновременно.

И вот, не прошло и минуты, как три человека плечом к плечу рубились против стольких же Караксов.

Удар, блок, удар - схема, которой пользовались обе стороны, не решаясь перейти в прямое наступление, понимая, что не стоит недооценивать врага.

-Отдай, - снова прохрипел Каракс.

Лэр не ответил, боясь отвлечься и пропустить удар. Монстры не стали больше совершать сильных выпадов, зная, что для этого придется открыться. И тогда не миновать смерти.

Похоже, Торк, был хорошим стратегом. На сделанный ложный выпад мечом, как он и думал, монстр защитился. И за секунду до ответного удара он совершил кувырок под ногами Каракса и оказался сзади. Резко встав и сделав взмах мечом, стражник снес голову демону. Правда, уйти не успел. Резко подскочивший Каракс, дравшийся с Кипом, опередил своего врага всего на долю секунды.

Лезвие топора чиркнуло по правому бедру, оставив глубокий порез. Торк выронил меч и упал на землю. Демон не стал терять времени и простым ударом копыта в лоб вывел стражника из игры.

Глаза Кипа налились кровью, он напал на этого демона его же тактикой. Поскольку парень был не такой высокий, как Торк, то до головы достать не мог. Поэтому он совершал удары по ногам, один за другим. Чудище взвыло от боли, и, не удержав равновесия, упало на колени. Лэр заглянул ему глаза - лишь жгучее чувство ненависти и злости.

-За Торка! - выкрикнул, как лозунг стражник. И с разворота со всей силы нанес вертикальный удар сверху. Голова раскололась, как перезрелый арбуз. Ее содержимое вытекло на землю, превратившись в бесформенную кучу на песке.

Кип бросил быстрый взгляд на Лэра, оценивая, не нужна ли ему помощь. И посчитав, что таковая не требуется, кинулся к своему другу. Первым делом он пощупал пульс и облегченно вздохнул - стражник всего лишь оказался без сознания. Со спокойным сердцем Киппер начал перевязывать рану.

Тем временем некромант продолжал сражаться с последним демоном. Нельзя сказать, что дела у него шли блестяще. Из уголка рта стекала маленькая струйка крови, плащ кое-где порван. В общем, двухдневная поездка без сна и отдыха давала о себе знать.

-Отдай, - в который раз прорычал зверь, совершая стремительный удар топором. И снова Лэр увернулся, и снова в последний момент.

-Что в ней? - закричал он, сплевывая кровь.

-Это не твое!

И вот неожиданно некромант пропустил удар, и зверь выбил меч из рук. Парень стал пятиться назад. Шкатулка, прикрепленная к поясу, покачиваясь, ударялась о ногу. Каракс наступал, явно забыв про осторожность. На лице Лэра читалось холодное спокойствие. Все кто когда-то знал некроманта, понял бы, что такое выражение лица не предвещает для его врагов ничего хорошего.

И действительно, когда казалось, что Лэр уже покойник, он пустил в бой свой последний козырь. В руке блеснул нож, вытащенный из-за рукава. Одно едва заметное движение и лезвие вонзилось в сочленение пластин брони на груди каракса. Некромант не стал терять времени и напал на демона. Удары посыпались один за другим. Зверь выронил топор от неожиданности и попятился. По всей роже были видны ссадины и кровоподтеки. А Лэр бил и бил по отвратительной морде слуги хаоса, не жалея кулаков. Киппер удивленно открыл рот. Первый раз в жизни он видел, как человек дерется голыми руками с демоном. Да и не с кем-нибудь, а караксом.

Тварь поняла, что на этот раз бой проигран. Она растворилась в воздухе, оставив после себя дым и огонь, и появилась на небольшом холме поодаль.

-Некромант, ты не понимаешь во что ввязываешься, - прорычал тот, держась за раненый бок.

-Тогда объясни мне!

-Просто отдай мне, что тебе не принадлежит.

-Пошел к черту.

Лэр поднял меч и встал в боевую позицию, готовясь к нападению, а Киппер покрепче сжал эфес своего оружия. Но ничего такого не произошло. Демон лишь недовольно оскалился и исчез насовсем.

Лэр упал. Последние силы, державшие его на ногах в бою, исчезли. Киппер огляделся вокруг - за воротами возились солдаты, пытаясь их восстановить. Наконец-то прибыла подмога. Как раз вовремя.

Когда путь в город был открыт, Лэра и Торка уложили на носилки.

Кип хотел было отдать приказ об отправлении в лазарет, но некромант схватил его за ножны меча.

-Мне нужно в монастырь Солла, срочно, - сказал тот и отключился.

Киппер еще немного подумал. Стоит ли верить некроманту, что когда-то предал орден?

-Отвезите его к светлому архимагу. Он будет несказанно рад увидеть своего ученика, - наконец проговорил стражник, не спуская взгляда со шкатулки на поясе незнакомца.

* * * * *

На улице уже стемнело. Да оно и понятно, время было уже за одиннадцать. Спускался холод. Хотя странно: в августе ночи обычно теплые.

Во дворе тускло светил фонарь. Сюда держали путь две фигуры. Издали было видно, что это парень с девушкой.

-Ну, вот мы и на месте, - обратился я к Селфи. - Ребята скоро должны подойти сюда.

-Хорошо. Может, присядем? - предложила она, указывая на лавочку, стоящую под фонарем.

Я согласно кивнул головой.

Свет со столба вырывал из темноты отдельные предметы, но при таком освещении полная картина окружения не была до конца видна. В воздухе трещали сверчки. Моя спутница глубоко вдохнула полной грудью, затем повернулась ко мне.

-А у вас тут хорошо, - сказала она. - Тихо, спокойно. И все как-то ...необычно, что ли.

-Оно и понятно, просто я уже привык к этому.

Селфи медленно осмотрелась по сторонам. Мы сидели молча. Я не знал, как завести разговор, поэтому тоже последовал примеру своей спутницы, не найдя ничего интереснее. Хотя иногда я бросал мимолетный взгляд на девушку, и если она случайно ловила его, то смущенно отворачивалась, и я чувствовал даже со спины, что она улыбалась. На сердце становилось сразу теплее, но я не мог точно сказать от чего.

Взглянув в очередной раз на Селфи, я даже не сообразил сначала, что она загрустила. Руки безжизненно легли на колени, а голова наклонилась вперед.

-Все в порядке? - я постарался, чтобы голос вышел как можно мягче и дружелюбнее.

Девушка промолчала.

-Селфи, - тихонько позвал я, наклонив голову и стараясь заглянуть ей в лицо. - Тебе нехорошо?

-Нет, все нормально, - ответила она и подняла голову.

От меня не утаилось, что в уголке правого глаза что-то блеснуло.

-Ты уверена?

Она повернула голову в сторону, рассматривая стоящий рядом дом.

-А ты уже пытался думать о том, что нам предстоит сделать? - неожиданно спросила она, не поворачиваясь.

-Если четно, то мне это все равно не помогло. Я даже и не знаю толком, что вообще от нас потребуется. А почему ты спрашиваешь?

Волшебница покачала головой и поджала тонкие губки все в той же отстраненной манере. И дураку понятно, что на сердце у нее было очень тревожно. А я даже не знал, как могу помочь справиться с этим.

-Не бойся, Селфи. Мне ты можешь довериться. Ведь сегодня я поведал тебе свою тайну, потому что откуда-то знаю, что могу тебе это рассказать. Поверь, мне стало намного легче. И если ты захочешь, то я всегда тебя выслушаю.

Она оценивающим взглядом смерила меня, будто решая, можно ли мне действительно доверить свои секреты. Я не стал давить, как бы мне не хотелось узнать причину странной смены поведения. Тем более что в данном случае я не имею особого права задавать вопросы.

-Понимаешь, просто мне кажется, что эта война бесконечна, - наконец решилась она.

-В каком смысле? - не понял я.

-В самом прямом, Марк. Никто никак не может взять верх. Кажется, что вот она победа, только руку протяни, но она ускользает в самый последний момент и становится еще дальше.

Селфи замолчала. Я предоставил ей побыть наедине с собой и своими мыслями. Честно, я просто не знал, что могу ей сказать на это. Ведь сам-то никогда не участвовал ни в каких войнах.

Снова наступила тишина. Где-то вдалеке играла громкая музыка и раздавались веселые крики. У кого-то был праздник, но только не у нас.

Подул ветер. Деревья протяжно заскрипели, шурша листвой. Глухо ухнула сова, и, взмахнув крыльями, сорвалась с ближайшего тополя и отправилась на ночную охоту.

В домах, что стояли напротив, постепенно гас свет в окнах - люди засыпали, не задумываясь о том, что однажды уже могут не проснуться.

-Селфи, а почему бы нам всем просто не объяснить людям, которые живут тут, о вторжении? - поинтересовался я. - Ведь у них есть армия и военные машины. Уверен, они что-нибудь придумают.

-Все не так просто. Нельзя просто так рассказывать о существовании иных цивилизаций тем, кто к этому не готов. И я уверена, что тут мало кто сможет принять это должным образом. К слову, мы и не знаем до конца, что нужно Владычицам теней.

-Но вы покажете пару своих магических фокусов, - предложил я.

-Есть определенные правила, Марк. Подобные знания наша команда не в праве выносить когда вздумается на всеобщее обозрение. Зачем поднимать панику и смуту раньше времени? Это может сыграть и обратную роль.

Я передернул плечами.

-Пожалуй, ты права. Но неужели судьба двух миров зависит только от вас?

-Не только от нас, но и ты, и твои друзья теперь тоже в этом.

Я задумался, а потом на моем лице появилась горькая улыбка. Селфи удивленно покосилась на меня.

-Знаешь, - обратился я к волшебнице. - А у жизни есть стиль. Я бы даже сказал - неплохое чувство юмора. Как-то совсем недавно я думал, как здорово бы было, если бы в мире была магия, и мы умели ей пользоваться. Рыцари, драконы, ну в общем, ты поняла. И вот, пожалуйста, мне предстает такая возможность. Только я почему-то уже не хочу. Ирония? Или может расплата за неосторожные желания?

Девушка повернулась в сторону и стала слушать стрекот сверчков, оставив мой вопрос без ответа. А может она хотела, чтоб я ответил на него сам.

Я попытался представить себя с мечом в руке и огненным шаром в другой, когда на тебя мчатся сотни и сотни разъяренных монстров. И ты понимаешь, что позади ничего нет. И если ты сделаешь хоть один шаг назад, то проиграешь - отступать некуда.

Нет, я не видел себя в образе спасителя. Потому что до сих пор не верил, что жизнь моей планеты будет зависеть от небольшой кучки не готовых к этому людей, в которую входил и я.

-Я боюсь, - тихонько прошептала девушка.

-Чего? - удивился я. - Насколько я знаю, ты уже сражаешься почти четыре года.

-Ну, если быть точным, то три года и семь месяцев. Когда мне было почти пятнадцать, я приняла участие в битве, выступив вместе с Рианом против демонов. Ты можешь себе такое представить? Уже тогда я видела кровь и смерть, хотя должна была проводить время, так как это делали другие девочки моего возраста. И вот через два года, когда мы думали, что победили ведьм, и все остальное время лишь занимались уничтожением остатков некогда великой армии зла. Но как видишь, все ошибаются, и грядет новая война. И это будет совсем не то, что раньше. Я не могу объяснить, я просто чувствую это и все. И теперь мне по-настоящему страшно, Марк.

Селфи сидела и тихонько дрожала. Еще бы, в такой холодный вечер находиться на улице в такой легкой одежде. Я снял с себя кофту, предусмотрительно захваченную перед уходом из дома, и укрыл ей девушку. Она благодарно посмотрела на менят и посильнее укуталась.

Пошаркав ногой по асфальту после очередной маленькой паузы, я заговорил:

-Когда я был маленьким, возле того места, где мы любили играть с ребятами, стоял старый заброшенный дом. И там находился подвал, дверь в который всегда была открыта. Мы боялись лазить туда, потому что там было очень темно и страшно. И вот однажды мне подарили классный футбольный мяч. Сразу захотелось его опробовать. Во время игры я не рассчитал и очень сильно ударил по мячу. Он пролетает над землей и попадает прямо в этот темный подвал. Чувство досады едва не довело меня до слез. Все ребята, конечно, побоялись лезть за ним, да и я не блистал смелостью, но оставить там мяч не мог. Я подошел к самому входу. Мне стало до ужаса страшно, и тут я вспомнил слова своего дяди. Он говорил мне когда-то: "Если боишься - не делай. Но если сделал - не бойся". И я шагнул во тьму. И вопреки всем моим ожиданиям на меня никто не напал и ничего ужасного не случилось. Мяч нашелся сразу. Тогда я преодолел свой страх, и благодаря этому дотиг своей цели. И теперь тоже самое я хочу сказать тебе, Селфи - не бойся. Потому что, единственное, чего мы боимся - это неизвестность.

В порыве нахлынувших на меня чувств, я взял ее руку в свою и крепко сжал.

-Я не позволю, чтоб с тобой что-то случилось. Я, твои и мои друзья не дадут этому произойти. Тебе нечего бояться, пусть защитник из меня и никудышный, я все равно не дам тебя никому в обиду. Даю свое слово.

-Да ты же меня совсем еще не знаешь, - неуверенно ответила она.

-Не обязательно знать. Важно - чувствовать. Иногда один день скажет о человеке больше, чем мы можем узнать о другом за всю жизнь.

Она посмотрела на меня. А я заглянул в ее голубые глаза. Наши взгляды встретились, но никто не отвернулся. Детская стеснительность куда-то резко улетучилась.

Девушка тихонько подалась вперед, чуть прикрыв глаза. Мое тело превратилось во взведенную пружину. Готовую в любой момент выстрелить. Я тоже медленно приблизился к Селфи. Расстояние между нами сократилось настолько, что я ощутил ее сбивчивое дыхание. Девушка склонила голову набок. Между нами оставались миллиметры. Я почувствовал приятный запах ее ароматных волос, не похожий ни на что из ранее известного мне. Время будто остановилось, а сверчки, что так надоедливо стрекотали, вдруг резко замолкли. Все заботы и тревоги отошли на задний план. В мыслях остался только тот миг, который должен был сейчас наступить. И я ждал его, хотел испытать это чувство...

-Вот они, уже ждут! - раздался крик откуда-то издали.

Селфи резко дернулась от неожиданности. Меня сразу как будто прошибло молнией. Наша разношерстная команда спешила к установленному месту сбора.

Волшебница смущенно отстранилась и неуверенно провела пальцем по своей нижней губе. Я же почти до боли закусил свою.

"Как же вы вовремя, ребята" - подумал я, зло скрепя зубами и стараяь немножко прийти в себя.

Впереди всех бежал Ирстан. Он подскочил к Селфи и заключил в свои объятия.

-Как же я переживал по тебе, сестренка! Как переживал, - еще с лету начал кричать парень.

Казалось, что он раздавит бедную девушку.

-Да, все нормально. Ты же знаешь, что я могу за себя постоять. Видишь, я целая и невредимая, - весело засмеялась она.

Эльф осмотрел ее со всех сторон, и, кажется, остался доволен результатом.

-Ты уверен, что он считает ее только сестрой? - поинтересовался Антон у Риана.

Тот, усмехнувшись, кивнул. Возле только что тихого и почти безлюдного места образовалась толпа из десяти человек. Сергей хлопнул меня по плечу. Похоже, оба брата заметили, что происходило примерно минуту назад на этой лавке.

-Как прошла прогулка?

-Великолепно, - сквозь зубы процедил я.

-Эй, не кипятись. Мы разве знали, что ты в первый же день знакомства будешь клеить себе подружку, - шепнул Тоха мне на ухо.

Я ткнул его локтем в бок и встал с лавки, разминая ноги.

-Никто никого не клеил.

Друг примирительно поднял руки и отошел. Наш тихий разговор остался никем не замечен. Паша и Гильт над чем-то смеялись. Азраил стоял с обиженным лицом.

-В чем дело, - спросила Селфи.

-Да сущие пустяки. Просто Азраил чуть не порубил Тохе телик в капусту, когда ему показали кино.

-Я не виноват, - попробовал оправдаться тот. - Это все тот псих с ножом. Он выскочил так неожиданно!

Волшебница вряд ли поняла что такое "телик" и "кино", но предпочла не углубляться в термины.

Паша взглянул на часы - без пятнадцати. Через четверть часа мы покинем этот город и неизвестно, вернемся ли обратно.

-Ладно, шутки в сторону, - сказал Риан, - Селфи, не могла бы ты сделать нам одолжение?

-Конечно, что угодно.

Риан кивнул на фонарь на столбе. Девушка даже не подала никаких признаков, что что-то делает - никаких движений руками, никаких заклинаний. Просто лампочка потускнела, а затем и вовсе погасла.

-Отлично, теперь нас никто не видит, - произнес командир. - Возьмитесь за руки, образуем круг.

В потемках все стали шарить в поисках других рук. Левую руку сдавила чья-то мощная ладонь.

"Гильт" - С досадой догадался я, надеясь, что он своей мощной хваткой не раздавит мне пальцы.

В правую же легла изящная женская ладошка. Я знал, кому она принадлежит и на душе от этого стало теплей. Я также откуда-то знал, что она взяла за руку именно меня не случайно. Или мне просто хотелось очень надеяться на это.

-Все на борт, мы отправляемся, - огласил Ирстан.

Сомневаюсь, что кто-то из моих друзей знал о каком борте идет речь. И как мы будем выбираться? Неожиданно импровизированный круг окутал яркий нестерпимый свет, воздух загудел, закладывая уши. Я с непривычки зажмурился, тоже самое сделали Сергей и Тоха. И зачем, спрашивается, тушили свет? Сейчас нас мог видеть кто угодно со всего района.

-А куда мы идем? - закричал Паша, стараясь пересилить непонятный гул.

Столп света на мгновение померк, а потом с силой взмыл в небо и исчез, взорвавшись на миллиард осколков, осветив окрестности, как фейерверк на день города. Странный шум тоже пропал.

И только где-то высоко в небе сквозь вой машинных сигнализаций и ругань разбуженных жителей домов, было слышно отдаляющееся эхо фразы, которую выкрикнул Антон в момент телепортации:

-В Калифорнию!

* * * * *

Взрыв света осветил улицы. Каждую травинку, каждый листочек на дереве можно было рассмотреть за эти несколько коротких секунд.

Из темноты на мгновение вынырнули три фигуры, своим видом напоминающие женские. Они проводили взглядом световой поток, и их опять скрыла тьма. Все стихло, но затем снова раздался приглушенный гул и незнакомок окутал такой же яркий свет. Он так же как и минуту назад, поднялся высоко в небо и там растворился.

А где-то далеко на опушку леса выбежал волк. Его хорошо было видно под лунным сиянием. Зверь остановился и стал жадно принюхиваться. Уши стояли торчком - животное насторожилось. Оно некоторое время стояло неподвижно. Что-то новое присутствовало в воздухе. Что-то, что человеку не почуять так, как это чует голодный дикий хищник. Нет, это был не запах, скорее чувство. Чувство необъяснимого, ужасного, но в тоже время сладостно манящего. Волк задрал морду к луне и взвыл леденящим душу воем. Затем он прислушался, и зверю вторили сразу несколько глоток, разносящихся вокруг.

В деревнях и городах по всему миру в окнах загорелся свет. Люди повыскакивали на балконы, пооткрывали окна и попросту вышли на улицу, громко ругаясь или ипуганно озираясь по сторонам. Шум не давал им уснуть. Такого еще никогда и нигде не случалось. Сотни волчьих и собачих глоток, слившихся в один голос, вселяли ужас в людей. Звук издавало все, что могло его издавать. И если владельцы автомобилей могли отключить сигнализацию, сработавшую от такого гама, то вот окрестных собак заткнуть не мог никто. Вой по цепочке разносился все дальше, ненадолго смолкая, чтобы через мгновение возобновиться вновь с утроенной силой. И по многоголосому звуку собачьих глоток можно было подумать, что все животные мира сошли с ума, ругаясь на луну, предвещая минимум конец света.

Люди и не подозревали, как близко к истине они были.

Глава VII

Повозка с двумя ранеными воинами на борту катилась по городу. Мэр Стоунфора Аскольт Кирийский объявил чрезвычайное положение. Город патрулировали усиленные отряды по десять человек, вместо привычных трех. Улицы опустели. Перепуганные родители хватали своих чад и прятались вместе с ними по домам. Самые верующие оккупировали церковь, читая одну молитву за другой. Первый раз было такое, чтоб среди белого дня на город напали демоны. Да не кто-нибудь, а караксы.

Хорошо, что монстров было всего пять, а не то потерь было бы гораздо больше. Город показал, что слишком привык к мирному времени, поэтому не сразу сообразил, что к чему. Но караксы, к счастью, и не собирали устраивать резню. Они всем скопом напали на парня, спешившего к городу.

Эти и другие мысли крутились в голове у Кипера. Чего они хотели от него, и что же в этой страной шкатулке на его поясе? Похоже свет на эти вопросы могут пролить только старейшие из монастыря Солла, в который он и направлялся.

Стражник в сопровождении еще трех таких же воинов, как и он, катил перед собой повозку, одолженную у одного из местных торговцев.

Неожиданно парень в телеге зашевелился и открыл глаза.

-Эй, - обратился к нему Киппер. - Что происходит?

-Меня зовут Лэр, - ответил тот.

Кип даже на секунду остановился.

-Это я уже знаю, некромант, - сухо ответил стражник. - ты знаменитость в некоторых кругах. Но это неважно, ты не ответил на мой вопрос. Что тут творится? Почему демоны напали на тебя?

-Ты задаешь слишком много вопросов для стражника, эээ, прости, не знаю твоего имени.

-Киппер, - гордо ответил блюститель порядка, продолжая тянуть впереди себя тележку. - И как раз я задаю ровно столько вопросов, сколько мне положено по званию.

Лэр поднял брови на солдата. Он попытался вылезти из повозки, чтобы идти самостоятельно, как вдруг заметил, что правая нога прикована цепями к тележке.

-Какого черта? - прорычал некромант, хватая замок.

-О, я подумал, что тебе не стоит доверять, пока мы не решим, что с тобой делать, - издевательским тоном пропел Киппер.

Лэр попытался разорвать цепь руками, но как он и предполагал, ничего не вышло. Парень бросил это занятие, не желая доставлять стражнику такого удовольствия. Его согревала простая мысль, что он может сейчас за пару секунд расправиться с конвоем. Глупо было оставить его с развязанными руками, ведь некромант умеет обращаться с магией не хуже какого-нибудь выходца из ордена. Но пораскинув мозгами и взвесив все "за" и "против", понял, что не стоит прямо так сразу записываться во враги, тем более что он здесь совсем не за этим. Если они хотят его катать, то пусть катают, лишь бы привезли в монастырь Солла.

Пленник отвернулся и стал рассматривать улицы, по которым его везли. С тех пор, как он здесь не был, многое изменилось. Стоунфор стоял на небольшом взгорье, что давало ему преимущество в случае штурма. С тех пор, когда Лэр появлялся здесь в последний раз, город значительно поднялся и вырос. Он напоминал слоеный пирог. Нижним слоем этого пирога можно было считать северо-западные и юго-восточные ворота в город. В этих районах жили небогатые ремесленники, мелкие торговцы и рабочие, поэтому и улицы выглядели не так богато. Поднимаясь выше, можно было заметить, как город преображается. Здесь в основном обитали чиновники, служители приората, работники городской ратуши и прочая элита. Красивые сады, чистые опрятные дома говорили о достатке хозяев сами за себя. И на самом верху находился замок Аскольта Кирийского, Монастырь Солла и Гильдия магов в виде двух огромных башен, уходящих в небо.

Вход в эту часть города перекрывала еще одна стена с воротами, едва ли меньше той, что стояла на входе. Улицы здесь были богато украшены. Посреди огромной площади стоял бронзовый фонтан в виде воина протыкающего мечом демона в шею, из раны которой льет вода.

Лэр знал, что с другой стороны города у самого подножья замка есть еще один район, где жили самые бедные. Преступность там просто зашкаливала, поэтому городская стража старалась не совать туда свой нос, предпочитая дежурить где-нибудь поближе к замку.

Кто-то установил мольберт и старался передать на холсте, как солнце играет лучами на бронзовом покрытии фонтана. Люди сидели на лавочках в тени деревьев, проходили мимо или занимались своими делами. Но все как один с интересом наблюдали за проезжающей мимо них повозкой.

Тележка в конце концов подкатила к дверям монастыря. На ступенях их уже встречали. Несколько магов в белых рясах. Лица их не выражали никаких эмоций, только холодное спокойствие.

-Мессир, я приветствую вас, - Киппер с почтением склонил голову. Остальные солдаты сделали тоже самое. Некромант и бровью не повел, он вперился взглядом в глаза Зерроту.

-Да прибудет с тобой благословения Солла, сын мой, - ответил на приветствие старец. И повернув голову к Лэру, добавил. - Я знал, что ты вернешься Лэр Керан. Но вот так, на продовольственной тележке в цепях?

Лицо Зеррота приобрело многозначное выражение.

-Я бы посмеялся с тобой вместе, о, преподобный, - съязвил Лэр. - Но я тут по делу. Кстати, может, я все-таки сниму цепи?

Старый маг кивнул. Некромант сделал какие-то пассы руками, и кандалы упали на дно телеги рядом с лежащим без сознания Торком. Лэр не без удовольствия отметил, как открылся рот у стражника Киппера.

-А ты, я смотрю, все совершенствуешь свои умения, Лэр, - поинтересовался другой старец, стоящий за спиной Зеррота.

-Ты прав, Фаир. Надеюсь, не доведется показывать тебе все что я умею, - парировал некромант. Он бегло осмотрел всех магов. - О, старые знакомые тоже тут. Кивар, Сейрон, Фальс. А где же могучий Эрат?

-Эрату нездоровится. И вообще это не твое дело, - разозлился Сейрон. Он вообще сам по себе обладал вспыльчивым характером.

-Стражник, поведай нам, что произошло у ворот сегодня? - попросил Кивар.

Кип рассказал о событиях сегодняшнего утра. И надо отдать ему должное, он не стал очернять Лэра, поведав и о том, как некромант помог им отбиться, но добавил и ложку дегтя своими домыслами, что именно Лэр и привел демонов. Зеррот помолчал, собираясь с мыслями. Он вообще никогда и ни в чем не любил спешить.

-Зачем ты вернулся? - уже вполне серьезно спросил он у Керана.

-По одному очень важному поручению, о коем я не могу говорить на людях.

-Знаешь, Лэр, несколько лет назад я говорил тебе, что ты больше никогда не вступишь на порог монастыря...

-Сейчас не тот случай, Зеррот. Дело касается миссии Риана...

Среди магов прошел встревоженный шепот. Лэр не мог обладать такой информацией. Кто рассказал ему об этом?

Зеррот снова ушел в себя.

-Ладно, - наконец сказал он. Повернувшись к стражникам, добавил. - Вы сослужили хорошую службу. Я это запомню. А теперь ступайте и отдохните. Кип, отведи своего друга в лазарет, о нем там позаботятся.

Солдаты еще раз в почтении склонили голову и отправились обратно.

-А тебе, мой друг, придется многое объяснить. Да, и созовите магов.

* * * * *

-То есть, как это ты не знаешь, кто это был? - кричал Сейрон.

Совет собрался в кабинете верховного мага Зеррота, чему искренне удивился Лэр. Сколько он себя помнил, подобного рода собрания всегда проходили в Палате лордов. Значит, есть какие-то причины, почему они здесь, а не там. Да и членов собрания сегодня было на порядок меньше чем обычно - были приглашены только самые избранные. Хотя магистры стихийной магии имели привилегии приходить, когда им вздумается. Чем они и воспользовались.

-Со всем уважением к совету, но я не обладаю телепатическими способностями, - парировал Лэр. Он спокойно сидел в мягком кресле, закинув ногу на ногу. - Единственное, что я могу сказать точно - это был очень сильный маг. И его магия мне показалась довольно странной.

-В каком смысле странной?

-Это трудно объяснить. Если говорить грубо, то в том человеке сочеталась, чуть ли не вся известная мне магия. Свет, тьма, воздух, огонь - в общем, все.

-Но это невозможно...

- Почему нет, Зеррот, - перебил Лэр мага. - Ведь стихии могут уживаться между собой. Ты сам меня этому учил. Например, чтобы сковать меч кузнец использует огонь для накаливания куска железа. Воздух, чтобы поддавать жару в печь. Камень, чтобы на нем обрабатывать материал, и воду для погружения в нее уже готового изделия.

-Но как все это относится к магии? Ты сам не понимаешь, о чем говоришь, - возразил глава ордена стихии огня.

-Я понимаю, о чем говорю, Фаир. Магия это тоже искусство. И если ты хороший мастер, то ты сможешь собрать в себе даже непримиримые стихии. Я не говорю о заклинаниях первого и второго уровня вроде огненного шара или ледяной стрелы. Нет. Я говорю о более сложных комбинациях. Вот скажи, Фаир, ты как верховный маг огня, сможешь заставить вулкан разверзнуться лавой?

-Ну, при определенных условиях, это вполне выполнимо, - пожал плечами тот.

-А призвать огромное цунами? - продолжал упорствовать Лэр.

Фаир на секунду задумался.

-Нет, - наконец покачал он головой.

-Вот именно, не сможет. А от того старца исходила как раз именно такая сила. Сочетание стихий, жизни и смерти. Более того ...

-Хватит, - прервал некроманта Зеррот. - Тебе не кажется, что мы немного отошли от темы? Лучше скажи, есть ли у тебя какие-то мысли насчет того, что понадобилось старцу, или, что находится в этом ящике. Хотя второе мы сейчас выясним сами.

С этими словами Зеррот, не дав ответить некроманту на им же заданный вопрос, тихонько провел пальцами по деревянной поверхности шкатулки. Магия, сковывающая замок слегка завибрировала, но не поддалась. Маг удивленно посмотрел на свою руку затем на шкатулку. Через секунду он попробовал еще раз. Результат оказался тот же.

Лэр нагло усмехнулся. Пожалуй, он единственный во всем Эрране не боялся делать этого. Зеррот бросил на некроманта гневный взгляд, но тот даже не отвернулся.

-Братья, мне нужна ваша помощь, - обратился старец к остальным членам совета. - Похоже, заклятие, действительно, накладывал опытный волшебник, - и повернувшись к Лэру, он добавил. - Я все равно открою ее, даже если мне придется разрубить эту коробку топором.

Маги стали вокруг стола, на котором находилась магическая шкатулка, и взялись за руки. Зеррот начал читать заклинание. Сила помощников вливалась в его тело. Он наполнялся мощью. Каждая жила в теле, каждый мускул были переполнены магией через край.

Коробка сначала сопротивлялась, но затем Лэр увидел, как затвор щелкнул изнутри, и крышка тихонько приподнялась.

Маги отпустили руки, но от стола так и не отошли. Сейрон не вытерпел и приподнял крышку. Все склонились ближе, чтобы рассмотреть, что там в коробке. Лэр даже привстал с кресла, чтобы лучше видеть.

-Невероятно, - тихо прошептал Зеррот, протягивая руку и осторожно беря богато украшенный золотом артефакт.

Внутри шкатулки оказался медальон на тонкой серебряной цепочке. Но все присутствующие в комнате знали, что это не обычная побрякушка. Спереди на нем был узор в виде солнца выходящего из-за облака поверх пятиугольной пентаграммы. Такой же знак являлся символом ордена, символом Солла. Сзади вещица была вся испещрена непонятными для магов символами и рунами.

Маги восхищенно смотрели на предмет.

-Кажется, я знаю, кто был тем старцем, - подал голос Лэр.

-Этого быть не может, - резко возразил Зеррот.

Некромант развел плечами. Мол, мне все равно, веришь ли ты или нет. Медальон говорит сам за себя.

-Теперь я думаю, настало время посвятить и меня в то, что задумал орден, - сказал Лэр.

Волшебники переглянулись. Фальс слегка кивнул головой в знак того, что он доверяет Керану. У Сейрона на этот счет были свои доводы, но в данной ситуации он решил их не озвучивать.

-Хорошо, Лэр, - начал Зеррот. - Я забуду о том, что ты предал наши взгляды и стал изучать некромантию. А ведь ты был одним из моих лучших учеников...

-О, мессир, я никого не предавал, - перебил Лэр. - Просто в один прекрасный момент я понял, что не смогу изучать светлую магию дальше. И знаешь что, Зеррот, я не жалею. Тем более у тебя остался другой хороший ученик - Риан Тероан. Когда началась война, ему было десять. Следовательно, получается уже в девятнадцать лет он на Горе победы со своей командой показал на что способен. Неплохо для парня его возраста, а?

-Риан не предал орден, и теперь ты видишь, каких высот он достиг.

Лэр махнул рукой - переубеждать старца было бесполезно. Он лишь промолчал в ответ, давая понять, чтобы маг перешел непосредственно к делу.

-Словом, мы хотим остановить эту войну.

-Войну? - удивился некромант. - А что же тогда великий орден остановил два года назад.

-Твой сарказм здесь неуместен, - вспылил Зеррот. - Да, пару лет назад мы победили, но грядет новый удар...

-Солл заступник, сколько же этих ударов еще будет, прежде чем вы успокоитесь? - усмехнулся некромант.

Зеррот, не обращая на злую иронию никакого внимания, изложил все, что знал сам по этому делу. Ему пришлось поведать историю, которую Риан на Земле рассказывал уже неоднократно.

-Знаешь, многое в твоей версии не укладывается, - немного пораздумав, изрек Лэр.

-И что же? - поинтересовался Сейрон. - Или ты думаешь, что мы лжем?

-Лжете? О, нет. Я думаю, что тут не сходятся концы с концами. Почему Солл передал мне...

-Еще неизвестно, был ли это действительно он!

-Зато известно, что тот маг на нашей стороне и что имеет какое-то отношение к создателю. И мне непонятно, почему он захотел, чтобы именно я доставил сюда амулет. Я, человек, который, как вы говорите, предал орден и тем самым отвернулся от Солла. Почему он доверил мне артефакт немалой мощи, по совместительству являющийся еще и ключом в тюрьму Хенокса? Почему он не вручил его в руки тебе? Или все тому же Риану лично?

Лэр замолчал и пробежался взглядом по всем собравшимся в комнате.

Солнечные лучи, проникавшие через окно в кабинет, ломаными линиями ложились на лица магов, в которых без труда читалось замешательство.

-Не знаю, - наконец выдохнул Зеррот. - И думаю, что узнать это предстоит именно тебе.

Лэр громко закашлялся от удивления.

-Мне? - переспросил он.

-Да, - спокойно ответил маг. - Тебе. И я скажу почему. Сколько ты продержишься один против демонов? День или может неделю? Для ведьм, ты теперь с нами. Пока что мы в одной лодке. Придется сотрудничать.

Молодой некромант задумался. А чертов старик прав. Если это война, то один солдат ее не выиграет. Только всей армией. Как не прискорбно признавать это, но Лэр в них нуждается. Он сделал вид, что еще размышляет, а затем согласился.

-Вот и отлично. Лэр, ты тоже отправишься в Релонд. Возьми все, что тебе необходимо. Да, кто-нибудь найдите этого парня, Киппера. Он мне нужен, - добавил верховный маг, обращаясь к стихийным.

-Стоп! Зачем нам в Релонд? Ведь можно дождаться Риана тут.

-Поверь, так будет лучше, Лэр. Многое неясно, но еще раз повторю, что ты должен немедленно отправиться в Релонд, - старик замолчал, будто решаясь на что-то, и наконец, добавил. - Прихвати это с собой.

Зеррот кинул некроманту медальон. Тот ловко убрал его во внутренний карман плаща и направился к выходу.

Волшебники, как всегда, растворились в воздухе, а Лэр вышел через дверь, до сих пор не веря, что позволил впутать себя в очередную историю.

* * * * *

В камине над огнем в огромном котле что-то кипело. За столом стояла старушка и нарезала овощи. Ее можно было бы назвать вполне милой, если бы не хищное выражение, закравшееся в уголок рта.

Она подошла к своему вареву и смахнула в него ножом мелко нарезанные продукты. Взяла небольшую деревянную ложку, размешала свою стряпню и немного зачерпнула оттуда. Подув, она попробовала на вкус, и, по-видимому, осталась довольна.

Кухню с натяжкой можно было назвать пригодной для жилья, но вот удобств она была лишена напрочь. Запыленные шкафчики, к которым, наверно, не притрагивались уже много лет, поцарапанный паркет под ногами - все это создавало впечатление нежилого помещения. В комнате стоял полумрак, только несильное пламя освещало кухню. В общую картину запустения явно не вписывался маленький дубовый стол, стоящий прямо посередине. Пыль на нем была тщательно стерта, что свидетельствовало о том, что за ним до сих пор принимают трапезу. Да еще если бы не старуха, что-то стряпающая в одиночестве, то можно было бы подумать, что тут никто не живет.

Женщина осмотрела комнату, явно думая о том же самом, и вздохнув, громко топнула ногой, убив при этом таракана, пытавшегося незаметно проползти мимо. Она уже было хотела снова приступить к кулинарии, как неожиданно за ее спиной раздался грохот. Старуха неспеша развернулась, и увидела перед собой огромное создание с топором. Тот самый каракс, с которым сражался Лэр. Его грозный вид нисколько не напугал обитательницу этого странного дома. Более того, она просто вернулась обратно к котлу, продолжая мешать его содержимое, будто перед ней не стоял огромный монстр.

Демон был порядком изранен, но на ногах держался твердо. В месте его появления пол заметно обгорел и слегка дымился. Запахло горелой древесиной.

-Я приветствую вас, госпожа Ирфа, - прорычал монстр и попытался сделать что-то наподобие поклона.

-О, ну что ты, дружочек, не стоит, - тихо пропела женщина, как видно и являвшаяся Ирфой. В ласковом добром голосе слышались отнюдь не добрые нотки. - Сколько раз я говорила не называть меня госпожой.

Демон не двигаясь, стоял возле стола с топором наперевес.

-Что случилось? - спросила старушка. Затем многозначно посмотрела в глаза караксу и задала новый вопрос, но совсем другим голосом, который уж никак не вязался с образом заботливой доброй старушки. - Ты раздобыл, что должен был?

Зверь отрицательно покачал головой и отвел взгляд. Лицо Ирфы сначала резко побагровело, а затем через секунду приняло обычный вид все с той же хищной улыбкой в уголке рта.

-Нет, госпожа, - тем временем произнес демон. - Люди оказались сильнее, чем мы думали. Мы сделали все что могли, все остальные погибли, а я был вынужден отступить.

Ирфа сокрушенно развела руками.

-Эх, ну что тут скажешь - не повезло. Не расстраивайся.

Демон втянул голову в плечи. Казалось забавным, что огромный двухметровый монстр с не меньшим по размеру тесаком боится маленькой старушки.

-Я все исправлю. Я ручаюсь, что убью их, только дайте мне еще один шанс, - быстро затараторил каракс.

-Ты просишь у меня еще один шанс? - поинтересовалась Ирфа.

Создание лихорадочно закивало головой.

-Хорошо. Я даю тебе возможность исправиться. В мире под названием Релонд, живет очень интересная девчонка, Кейт Скофилд. Ты должен ее просто найти, и тогда я, может быть, пощажу тебя.

На самом деле демон уже знал, что его ждет. За те недолгие месяцы знакомства с новой повелительницей теней, он мог иногда предугадать ее действия. И сейчас он знал точно, что она не сжалится.

-Просто найти ее? - еще раз переспросил монстр.

-Да. И убить, - не моргнув и глазом, просто сказала старушка. - Я могу поручить тебе такое задание?

-Все будет сделано.

-Вот и хорошо. А теперь можешь идти. И постарайся меня больше не расстраивать, - она бросила свой взгляд на плиту, и раздраженно нахмурила брови. - Ну вот, из-за тебя у меня еще и пирожки пригорели. Убирайся, пока я правда не начала злиться.

Глубоко втянув воздух в легкие, каракс поклонился и растворился в клубах огня и дыма. О его пребывании здесь напоминали только черные прожженные круги на полу да сдавленный запах гари и серы.

Ирфа в задумчивости поворошила ногой пепел. Потом поправила на себе домашний халат и щелкнула пальцами.

И тут неожиданно тень от стола тихонько колыхнулась. Можно было подумать, что это огонь в камине искажает ее. Но тени от других предметов оставались такими же неподвижными. И снова резкое колебание, на этот раз более настойчивое. Тень стала изменяться, и вот уже от стола отражается что-то отдаленно похожее на человека.

-Я думаю, ты все слышал? - как будто в никуда обратилась Ирфа.

-Да, госпожа, - также из ниоткуда раздался ответ.

Ведьма посмотрела на то, что когда-то было отражением стола.

-Уничтожь. Убей его, тень. Я не прощаю ошибок, - властно сказала она. - А дальше действуй по плану сестер. У тебя все готово?

-Да, госпожа!

-Вот и отлично. И хоть ты не постарайся все испортить. С меня уже хватит на сегодня "хороших" новостей.

-Будет исполнено, - тихо прошипело существо.

Когда тень уже стала растворяться, ведьма поспешно бросила ей вслед:

-И сделай все так, чтобы сестры не узнали о нашем втором плане.

* * * * *

На небе ярко светило солнце. Редкие ухоженные деревца приятно шуршали листвой, а теплый ветер трепетно обволакивал их. По ровной, незатронутой ни одной трещиной дороге неспешно проезжали машины.

Солнце стояло довольно высоко, и его лучи обогревали землю летним теплом. Время было раннее. Приблизительно где-то около полудня.

В общем, погода располагала к семейному отдыху на природе. Некоторые так и поступили. Во дворе одного из частных одноэтажных домов, все как один обнесенных белым забором, стоял железный мангал. Молодой мужчина, по-видимому, являвшийся хозяином этого дома, жарил на нем мясо. Его жена накрывала на стол, а двое детей, мальчик и девочка играли рядом.

-Hey, darling, approach please - обратился мужчина к своей жене.

-Of course, Jimmy. Just a minute, - ответила она.

Девушка подошла к мужу и приобняла его сзади. Он повернулся и заключил в объятия жену.

-I told you, Sara, California it is cool.

-I know, lovely. It is the best week-end in my life.

-In my too.

Сара припала губами к Джиму. Прошло несколько теплых секунд, прежде чем они оторвались друг от друга.

Женщина переложила мясо в кастрюлю и отправилась раскладывать главное блюдо по тарелкам.

-Well, sweets. The time has come to try the daddy's a shish kebab, - потирая руки, сказал Джим детям.

Те весело бросились бежать, явно соревнуясь, кто из них вперед доберется к столу. Сара усмехнулась - ее муж умел разговаривать со своими малышами.

Семья расселась вокруг стола и принялась за еду.

- It is tasty, - пробубнил сквозь туго набитый рот малыш Тедди.

Джим развел руками, мол, твой отец по-другому и не готовит.

Типичная американская семья с их мечтами о идеальной жизни. Все было тихо и спокойно. До тех пор пока...

Неожиданно метрах в пяти от семьи из неоткуда образовался вихрь. Он стал затягивать в себя все, что не было прибито к земле или прикручено. Ложки, тарелки, вилки и прочая мелочь полетела в воздушную бурю. Джим схватил детей и бросился к дому. Сара последовала его примеру. Они стали свидетелями чего-то непонятного. В вихрь с неба ударил луч света. Джим от удивления на секунду зажмурил глаза, а когда открыл, то увидел перед собой группу из нескольких человек.

Семья застыла, боясь пошевелиться. Люди, спустившиеся с неба в световом столбе, показались им, мягко говоря, пугающими.

-Я сожру вас! Ааааргх, - прорычал один из них.

У Джима подкосились ноги, и он, не помня себя, бросился в дом, волоча детей за собой.

-Aliens, invasion! Sara, calls 9-1-1! - крикнул парень, закрывая за своей женой дверь на замок.

И снова наступила тишина, ничем не выдавая, что здесь сейчас произошло. Лишь десять человек стояли посреди разгромленного двора, окруженные горой мусора из кухонных принадлежностей.

Глава VIII

-ТЫ сдурел?

-Да ладно, Марки, я просто пошутил. Думаешь, они, правда, подумали, что мы можем их сожрать? - защищался Антон.

Я провел взглядом вокруг. Сначала на обеденный стол под деревом, потом на вилки-ложки, валяющиеся под ногами, а уж затем на дверь, за которой несколько секунд назад спрятались перепуганные нами люди. Вывод напрашивался сам собой.

-Думаю, да. Именно это они и подумали. Слышал, что кричал мужик? Они приняли нас за марсиан. Думаю, стоит делать ноги.

-Кстати, насчет мужика, - влез Паша. - Где мы? Как я уже понял, мы не в нашем городе, а уж тем более - стране.

-Леди и джентльмены, разрешите представить вам город вашей мечты, город, в котором вы...

-Тох!

-Ладно-ладно, это Америка, брат, Калифорния, - насупился друг.

-Калифорния? - я изумленно поднял брови вверх.

-Кажется, Лос-Анджелес.

Все стали озираться вокруг. Никому из нас еще не доводилось побывать в Америке. Да еще и не в каком-нибудь богом забытом городишке. Все кругом просто светилось чистотой и красотой. Будь я здесь при других обстоятельствах, то непременно бы с удовольствием остался еще на пару недель, а то и месяцев.

-Так, ребята, у нас нет времени рассматривать достопримечательности, - окликнула нас Селфи, хотя тоже была не прочь поглазеть по сторонам. - Я чувствую, что мой воррит в опасности. Нам надо спешить. Вперед!

Селфи, стой, - окликнула ее Нэар.

-В чем дело?

-Слушай, подруга, моя девочка тоже в беде. Я чувствую это. Мы должны разделиться.

-Что? - воскликнул Риан. - Я не могу оставить часть своей команды. Я в ответе ...

-А мы в ответе за своих двойников, Риан, - перебила его Нэар. - и если мы задержимся еще хотя бы на пару минут, то, боюсь, нам уже не за кого будет отвечать.

Риан на секунду задумался. Если они разделятся, то станут более уязвимыми в бою, а если пойдут вместе спасать одну, то непременно потеряют вторую девушку.

"И почему передо мной всегда стоят такие сложные вопросы?", - подумал он. - "Да потому что ты капитан, черт возьми. И это твой долг".

Все эти мысли заняли у него в голове доли секунды.

-Азраил, Антон, Марк и Ирстан идут с Селфи. Остальные с Нэар. Встречаемся тут же. Ну что встали? Пошли, пошли.

-Вот об этом я и говорила, на бегу похлопала Нэар Риана по плечу.

-Говорить будем потом, когда все это закончится, - ответил Риан и ускорился.

Мы бежали за Селфи, которая ко всему прочему оказалась еще и хорошим марафонцем. Я тоже неплохо справлялся, но вот Антон, повесив язык на плечо, тащился позади нас, едва успевая.

-Быстрее! - подгоняла волшебница.

-Стараюсь, тренер, но я и так на пределе своих возможностей.

Даже в такие минуты он не терял чувства юмора.

Наш отряд миновал один квартал, затем другой, третий, пятый... Когда я сбился со счета, перед нами появились уже не маленькие ухоженные домики, а вполне себе приличные многоэтажные здания, а затем и вовсе гиганты - небоскребы.

Селфи так же, как и мы, никогда не была здесь, но сейчас она мчалась по улицам, огибая дома и стараясь выбрать самый краткий путь. Пару раз кто-то едва не угодил под машину, при попытке перебежать дорогу на очередной красный свет. Часто приходилось расталкивать плечами прохожих, которые не особо рвались уступить дорогу.

Казалось, что мы бежали неизвестно куда уже целую вечность. Ноги подкашивались, стало тяжело дышать. Еще чуть-чуть и я упаду от усталости.

-Долго еще? - уже почти выдохнувшись, спросил я.

-Нет. Мы на месте.

Девушка скрылась за углом очередного дома. Мы прибавили ходу. Когда я свернул следом, то увидел Селфи. Она стояла за поворотом, опершись о стену, и переводила дух. Я огляделся, в кольце жилых домов стояло лишь несколько магазинов и банк. Последний меня очень насторожил. Тот факт, что вокруг здания было расставлено полицейское оцепление, наводил на определенные мысли.

-Что-то мне подсказывает, что нам туда, - сказал Антон.

Селфи утвердительно кивнула головой.

-Ну так пошли.

С этими словами эльф зашагал прямо к банку.

-Стой! - зашипел на него Антон.

Парень удивленно, обернулся.

-Ты что, не понял? Там полиция. Мы не сможем пройти.

-Почему нет? - все еще не соображал Ирстан.

-Да потому, что нас не пропустят! Видишь этих парней с оружием? - Антон указал на полицейских. - Это как стража в вашем мире. Только вместо мечей у них огнестрельные дальнобойные пистолеты.

-Он прав, Ирстан. Едва мы попытаемся проникнуть внутрь, как нас схватят или, не дай Бог, подстрелят. Смотри, вон там на магазине снайперы? - я указал на небольшое здание с надписью Sport Inventory. - А еще на том супермаркете. Они не промажут.

-И что же нам делать? - поинтересовался Азраил.

-Понятия не имею.

Все снова посмотрели на здание. Было не совсем понятно, зачем нам вообще туда идти, но спрашивать я не стал, полагаясь на чутье волшебницы.

Та, наконец, отдышалась и над чем-то крепко задумалась.

-Кажется, у меня есть план, - наконец произнесла она. - Марк, что тут хорошо горит?

-Даже не знаю. Смотря что понимать под словом "горит"? Те полицейские машины при воспламенении могут так рвануть, что уши заложит.

-В таком случае, приготовьтесь.

Я даже не успел спросить, к чему готовиться, как колдунья выпустила из руки огненный вихрь. Огонь прошелся прямо через всю улицу к банку. Копы разбежались в разные стороны. Пламя накрыло машины. Несколько секунд ничего не происходило, а затем они начали, одна за другой, взрываться.

Если это и был план Селфи, то он был неудачен. Теперь все внимание переключилось на нас.

-И что теперь? - поинтересовался Тоха, поднимая руки вверх, и глядя, как на нас мчится дюжина человек в синей форме.

-Когда я скажу, все побежите к двери в то здание. У вас будет несколько секунд, поэтому не останавливайтесь.

Все глянули на волшебницу, серьезно ли она? Но ее лицо не отражало никаких эмоций.

Полиция была уже метрах в двадцати от нас и наставляла оружие, когда Селфи отдала команду. Со стороны это выглядело более чем странно - несколько человек вместо того чтобы сдаться, бросились навстречу правоохранительным органам. Затем по ним пробежала легкая электрическая волна, и они исчезли в воздухе. Копы потерянно переглянулись, сомневаясь в том, что только что увидели.

Все стало как в тумане. Взгляд немного помутился, будто я открыл глаза под водой. Своих товарищей я не видел, но знал, что они где-то рядом и тоже бегут в банк. Из-за плохой видимости я пару раз чуть не упал. Пелена на глазах и дым от горящих автомобилей были не на моей стороне. Впереди себя я увидел, как дверь в здании несколько раз открылась сама собой.

Неожиданно защита стала исчезать, еще пару секунд, и я буду у них как на ладони. Но ничего страшного не произошло. Я влетел внутрь и прижался спиной к одной из стен. Невидимость пропала аккурат в тот момент, когда я вошел в здание.

"Добежали" - мелькнула мысль. Я закрыл глаза и вздохнул. И в эту же секунду я услышал звук, который ни с чем не перепутаешь - защитный затвор на пистолете. Тихонько приоткрыв глаза, я судорожно сглотнул. В лоб мне было нацелено пистолетное дуло. Молодая девушка моего возраста держала револьвер. Оружие в руке у этой особы смотрелось несколько неуклюже. Судя по одежде - обычные джинсы и синяя кофточка, она была из нашего мира.

-Move! Now! - скомандовала девушка держащая пистолет.

Я конечно не англичанин, и с английским не на "ты", но эти простые слова не знает разве что ребенок. Поэтому пришлось подчиниться, тем более что направленный в твою сторону заряженный пистолет - вполне приличный аргумент.

Девушка просунула в ручку двери железную трубу. Теперь с улицы никто не мог попасть внутрь. Удивительно, почему она не додумалась сделать это раньше. Скорее всего, это ее первый вооруженный налет.

По всей видимости, в банке, как я и предполагал, происходило ограбление. И милое создание, встретившее меня в дверях, являлось его инициатором. Перепуганные заложники сидели у дальней стены и боялись пошевелиться, не то чтобы поговорить. В этой толпе сидели и мои друзья. Лица их не выражали большой радости. Меня усадили рядом с ними. К счастью все были на месте, и никто не пострадал.

Я осмотрелся вокруг. Огромный зал, в центре которого находились четыре колонны, держащие потолок. Заложники сидели у стены прямо напротив двери, что отрезало всякую возможность к бегству. Также неподалеку стояло четыре кабинки для обслуживания клиентов и железное хранилище с огромной бронированной дверью. Расставленные повсюду горшки с цветами не придавали помещению живости.

-Ну, здорово, - покосился Антон на девушку с пистолетом. - Будут еще гениальные идеи?

-Who are you? - выкрикнула грабительница, наставляя револьвер.

Все удивленно переглянулись. Похоже, из нашего отряда кроме меня никто не понимал, чего хочет эта девушка. Я постарался перевести более точно.

-Селфи, она хочет знать, что мы делаем здесь. И я, кстати, тоже.

- Как это не прискорбно сообщать, но эта девушка и есть мое отражение, - ответила волшебница.

-Что? - хором спросили Ирстан и Антон.

-Она та, кто нам нужен. И она в большой опасности.

-Я не хочу тебя расстраивать, Селфи, но боюсь, что в опасности сейчас не она, а мы. Так что мне ответить ей, пока нас не пристрелили?

-Ничего, я сама обо всем позабочусь, - Селфи что-то тихонько прошептала себе под нос.

-Слушайте, я начинаю терять терпение, - тем временем продолжила девушка с оружием. - Если вы сейчас не скажете, что вам нужно и как вы сюда пробрались, то клянусь богом, я вышибу вам мозги.

-Эй, полегче подружка. Мы не враги, - Антон примирительно поднял руки вверх. - Я бы не советовал вот так размахивать пушкой. Она ведь может и выстрелить.

-Если не заткнешься, то ты будешь первым, кто испытает это на себе.

-Намек понял, - сразу же притих друг.

-Успокойся, - сказала Селфи. - Мы пришли помочь.

Я отметил, что могу лучше понимать, о чем говорит эта безумная. Вот, что за заклинание пустила сейчас в ход колдунья. Но если она так легко управляется с магией, почему не использовать ее против грабительницы?

"Потому что я хочу, чтобы она сама поняла, что мы на ее стороне" - пронеслась в голове мысль.

Я точно знал, что мне она не принадлежит. Похоже, Селфи сейчас следила за всем, что творится в наших головах, чтобы никто не сделал того, о чем она бы не знала. Волшебница решила держать всю ситуацию под своим чутким контролем. Так или иначе, она продолжала вести переговоры.

-Джейн, мы не причиним тебе вреда. Мы просто пришли помочь.

-Что? Откуда вы знаете мое имя? И кто вы такие, черт вас подери?

-Я знаю о тебе больше, чем ты думаешь. Намного больше, Джейн Девлин.

Смятение на лице девушки читалось лишь секунду, затем снова сменилось на грозный вид.

-И как я сразу не догадалась. Вы копы. Молодо выглядите для такой работенки, а? - сказала она.

-Нет, мы не из полиции, мы здесь, чтобы защитить тебя.

-Защитить? От кого? - презрительно усмехнулась девушка.

-Это долгая история и ... - начала волшебница.

-В таком случае сядь на место.

Джейн махнула пистолетом, приглашая Селфи занять свое место в углу рядом с другими заложниками. Но та так и продолжила стоять.

-Я сказала, сядь, девчонка! - похоже, грабительница начала терять терпение. Ее палец резко лег на курок.

-Мне, кажется, тебе нужно сделать, что она говорит, - посоветовал Ирстан.

-Да, послушай своих друзей и возможно останешься в живых.

Селфи пробежалась по нам взглядом. Все были полностью согласны с Ирстаном. Неизвестно, что у нее на уме.

Волшебница тихо вздохнула и сделала резкий шаг вперед. Теперь дуло уперлось ей прямо в грудь. У меня внутри все оборвалось, сердце бешено заколотилось. Что она делает? Ирстан тоже уже был готов прыгнуть в бой, стараясь сделать хоть что-то.

Но, похоже, что она как раз знала, что делает. Волшебница спокойно смотрела в глаза Джейн. Та растерялась и не знала чем даже ответить на такой ход. Пистолет в руке заметно затрясся. Джейн схватила его обеими руками.

-Если ты хочешь получить пулю, то ты обратилась по адресу. Даю тебе последний шанс не совершать того, что ты сейчас делаешь, - сказала она. Голос был уже не таким твердым, и тоже предательски дрожал.

-Ты не выстрелишь, - просто ответила Селфи.

-Почему нет?

-Потому что, если ты хотела сделать это, то ты бы уже нажала на курок и выпустила в меня хоть всю обойму. Это, во-первых.

Я не понимал, откуда Селфи знает эти слова - курок, обойма. Хотя, скорее всего, она пользуется головой Джейн, чтобы вытащить оттуда все эти сведения.

-Во-вторых, - продолжила колдунья, понимая, что берет верх в этом поединке. - Посмотри на меня! Взгляни в глаза, неужели ты не узнаешь меня? Ну?

Джейн действительно пристально всмотрелась ей в лицо. Растерянное выражение сменилось удивлением с примесью необъяснимого страха.

-Но этого не может быть. Я снова сплю, - произнесла она до боли знакомые мне слова.

-К сожалению, ты не спишь.

-Нет, нет! Ты та девушка из моих снов? С-селфи? - неуверенно предположила Джейн.

-Да. Это я. И то, что я скажу сейчас тебе, возможно, покажется полной чушью и глупостью.

-То есть, если кто-то из моего сна приходит ко мне, то это в порядке вещей?

-Я не знаю, что тебе ответить на это, но выслушать ты меня должна. В общем, ты это я, но только в другом мире, и за тобой, как и за нами охотятся владычицы теней, чтобы уничтожить землю и, вероятно, освободить злого бога Хенокса, развязав третью демоническую войну против человечества, - выпалила Селфи.

Заложники моргали глазами. Они тоже слышали весь разговор и уже не знали кого бояться больше. Девчонку с пистолетом или полоумную шайку.

У Джейн помутнело в глазах, и она осела на пол. Когда та более менее пришла в себя, то схватилась руками за голову, быстро хлопая глазами.

-Чего? - только и смогла ответить она.

-Я знаю, это трудно понять, но прими это. Со временем ты во всем разберешься. Просто пойдем с нами. В этом мире тебя уже ничего не держит.... И мне жаль твоего отца. Поверь, оно этого не стоит.

Вот тебе раз. Что это Селфи там говорит про ее отца? Интересно, чего еще она наковыряла в воспоминаниях юной уголовницы.

-Но как? Я не понимаю?

-Тебе не надо пока ничего понимать, просто пойдем с нами, - я решил проявить инициативу и осторожно поднялся, робко протянув Джейн руку. - Если мы останемся здесь еще хотя бы на пару минут, то угодим в еще большие неприятности. И ты кстати тоже.

Она недоверчиво смерила меня взглядом, но все же взяла меня за руку и тоже встала с пола. Пистолет девушка держала на дистанции, поэтому я не смог бы его резко выбить. А так я рисковал получить пулю.

-Я? Но я ничего не сделала!

Ничего? Ну она и сказала. А кто сейчас совершает вооруженное ограбление в калифорнийском банке и держит заложников? Кто угрожает людям пистолетом? Конечно, я не рискнул говорить все это вслух.

-Просто отдай моему другу пистолет, - попросила Селфи. - И мы поможем тебе. Иначе ты рискуешь оказаться за решеткой. Хотя, вероятней, ты даже до этого можешь не дожить.

-Что вы имеете в виду? - спросила Джейн.

Тут уже не выдержал Азраил.

-Девочка, если ты не перестанешь задавать вопросы и не отдашь нам пистолет, то я отберу его силой. Скажу кратко. За тобой, скорее всего хвост. И когда мы попали сюда, то тебя вычислили окончательно. Так что, жить или умереть, решать тебе. Не будь такой глупой. Отдай это чертово оружие!

Я понимал реакцию Джейн на только что услышанное. Ведь мне самому пришлось испытать все это на себе пару дней назад.

Она медленно протянула мне пистолет. Люди в углу облегченно вздохнули. Я взял револьвер в руку. Теперь у меня тоже была какая-никакая защита. Небольшая тяжесть да тепло железа придавали уверенность.

-Откуда мне знать, что вы меня не обманываете? - все не сдавалась Джейн.

-Тьфу! Все, я умываю руки, - Азраил в сердцах плюнул на пол, отошел к стене и с отсутствующим видом стал осматриваться вокруг.

Стекла в здании были закрыты жалюзи, и поэтому внутрь не поступало достаточное количество света. Что происходило наружи, не было видно. Заложники поняли, что им, похоже, уже ничего не угрожает. Они зашевелились и тихонько шептались между собой, но все равно, опасливо косясь в нашу сторону. Антон подошел к ним и стал что-то рассказывать. Наверно, пытался успокоить.

Селфи же в который раз принялась объяснять Джейн ее положение.

-Послушай, я не могу тебя обманывать. Но ты сейчас в незавидной ситуации. Если ты пойдешь с нами, хуже уже не будет, чем сейчас. Я дам тебе возможность начать новую жизнь.

Девушка на этот раз глубоко задумалась. И судя по всему, Селфи удалось почти убедить ее.

-Хорошо. Предположим, что я вам верю, - наконец сказала Джейн. - Но как мы выберемся отсюда?

-Вот это уже другой разговор, - потер руки Азраил. Затем повернулся к волшебнице и спросил. - А действительно, что будем делать? мы в ловушке.

-Это предоставьте мне, - улыбнулась Селфи и похлопала по плечу новоиспеченного члена команды.

Я знал, что мы потеряли много времени, и скорее всего без боя не уйдем. Неделю назад у меня не было проблем даже с соседскими старушками, в отличие от того, что сейчас у нас на хвосте висит калифорнийская полиция и целая армия монстров демонического мира. Если я и хотел раньше как-то разнообразить свою жизнь, то этих пунктов в моем списке точно не было.

-Они здесь!

Азраил оттолкнул в сторону Джейн. И в тот же момент мимо пронеслась какая-то жидкая зеленая субстанция. Слизь пролетела до самой стены, угодив в одного из заложников и накрыв его с головой. Остальные с криками отпрянули в сторону от парня. Тот в судорогах задергал ногами, но он был уже обречен. Одежда на нем моментально задымилась. И спустя секунду, на полу уже лежало до неузнаваемости изуродованное тело. Нижняя его часть была в порядке, чего нельзя сказать о туловище и голове. Теперь там остался голый скелет, с висящими в некоторых местах кусками плоти.

Мне стало дурно. На секунду я оглох, в висках резко застучало. Затем перед глазами побежали черные мошки, и я понял, что теряю сознание. Когда тело уже начало оседать, кто-то подхватил меня под мышки и с силой стал бить по щекам. Наверно, это помогло, потому что я открыл глаза. Но скорее всего дело было в другом. Вокруг меня еще с секунду струился синеватый туман. А затем исчез. Я почувствовал прилив сил, а тошнота прошла сама собой.

"Не время" - пронеслась мысль в голове. Селфи. Я знал, что это она.

Вновь твердо стоя на ногах, я огляделся. Помимо магии волшебницы мне не дали упасть сильные руки Азраила. Щеки от его ударов горели, будто я попал в ад. Но это заботило меня меньше всего. Потому что не я попал в ад, а ад пришел за мной.

Вокруг творилось что-то невообразимое. Прямо из ниоткуда появлялись ужасные создания, не вызывающие к себе ничего кроме отвращения. В воздухе открывались небольшие порталы, откуда и выползали твари. Какие-то игуаноподобные ящеры плевались слизистыми сгустками, имеющими ни много ни мало, свойства всепрожигающей кислоты. Куда бы ни попадали брызги от нее, там тут же начинался процесс плавления. Уже знакомые мне по снам создания, которых Риан называл импами, были здесь в избытке. Ящеры, гигантские насекомые, огненные демоны непонятного происхождения и другие существа шли прямо на нас.

Монстров было около пяти десятков, и в данной ситуации, я бы не сказал, что преимущество оставалось на нашей стороне. Команда, половина из которой никогда не держала в руках меча, мало что могла противопоставить созданиям, которые, судя по всему, были рождены только для одного - убивать. Хотя у многих из них тоже не было оружия, почему-то стояло такое чувство, что монстры и без него неплохо справляются.

Люди бежали в панике, но выход перегородило какое-то непонятное волшебство. Переливающаяся радугой завеса закрывала все двери и окна. Один смелый парень попытался пробежать сквозь нее, но ему это само собой не удалось. Лишь на другой стороне преграды упала одежда, ранее принадлежавшая смельчаку и глупцу в одном лице. Сам же он исчез.

Люди обезумели от увиденного, и бросились обратно.

-Сюда! - крикнул Ирстан, махая рукой.

Он с Антоном стоял у банковского хранилища. Огромная железная дверь была открыта. Толпа ринулась внутрь, в спасительное убежище, расталкивая друг друга. Многие падали, но другие даже не пытались помочь им подняться. Они просто бежали в укрытие. Всем хотелось жить. Дай человеку стрессовую ситуацию, и ты увидишь, кто он на самом деле.

Селфи, Азраил и Ирстан не старались прикрывать людей. Но не потому, что они боялись за свою жизнь, просто они знали, что в этой битве главным приоритетом монстров являлось убить меня, Антона и Джейн. И все их силы были сосредоточены только на нашей защите. Волшебница держала в руках лук, выпуская стрелы, которые при попадании в монстров разрывали их на куски, забрызгивая все вокруг кровавым месивом. Я удивился, так как не заметил колчана у нее за спиной, но тут же понял, что они материализуются из воздуха, являясь чистым сгустком магии, как и само оружие. Азраил, войдя в раж, уже не мог остановиться, он кромсал и резал, рубил и уничтожал с улыбкой на лице. Похоже, что он любил такое времяпрепровождение.

Ирстан не старался нападать, он засел в глухой обороне. И если какой-нибудь прыткий монстр подбирался слишком близко, то на голову ему обрушивался тяжелый цеп, пробивая череп и давя мозги.

Я, Джейн и Антон стояли у стены, где пару минут назад находились заложники. Иногда приходилось уворачиваться от летящих в нас снарядов. Спрятаться уже было негде. Под ногами лежало изуродовано тело. Я старался не смотреть туда, хотя вокруг было не лучше. С пары дюжин убитых существ, истекающих кровью, валялись повсюду. Причем, не было и половины, у кого бы остались на месте все конечности. Рыцари ордена уничтожали без жалости одного за другим. У каждого из них была своя причина на убийство. Они мстили. Мстили за смерть друзей, любимых, родителей и просто людей...

Сначала мне показалось, что монстры смогут оказать достойное сопротивление, как оборотень, напавший на Риана или хотя бы взять числом. Но чем дольше они сражались, тем очевиднее становилось, кто победит.

В душу закралось подозрение. Все это очень смахивало на западню. Если три человека легко уничтожают пятьдесят монстров, то почему они потеряли в войне так много людей. Нет, здесь что-то не так.

-Друг, сзади! - воскликнула Джейн.

Про себя думая, с каких это пор я стал ей другом, я резко обернулся. Передо мной из ниоткуда появился небольшой имп, держа в руке короткий ржавый меч и занося его для удара. Я опередил его. Пистолет в руке пришел в действие. Оглушительный выстрел гулко разнесся среди криков и звуков боя.

Рыцари обернулись назад. Я стоял над повергнутым противником, держа дымящееся оружие. Это был мой первый демон. Боевое крещение прошло даже раньше, чем я предполагал.

"Молодец", - пролетело в голове.

"Спасибо, Селфи".

Девушка смолчала в ответ. Я поднял меч, выпавший из лапы импа и бросил Антону. Он благодарно кивнул и крепко сжал ручку. Странно, но полиция даже после выстрела не ворвалась внутрь. Возможно, дверь запечатана магией и снаружи. Ну что ж, пока это только нам на руку.

Тем временем рыцари добивали оставшихся монстров, а меня все еще не покидали тревожные мысли.

"Селфи", - позвал я.

"Да", - спустя пару секунд пришел ответ.

"Мне кажется, это ловушка".

" С чего ты взял?".

" Не знаю. Просто будь осторожней".

"Хорошо".

На Азраила напали сразу четыре монстра. Но парень даже и ухом не повел. Он работал мечом с такой скоростью, что тот оставлял за собой едва заметный шлейф. Любопытно, что среди всех врагов не было ни одного сильного противника вроде каракса. Вместо этого Азраилу противостояли два кислотных демонических ящера, именуемых также ретиктами, трехглавый огненный пес, или по-другому цербер.

-А это, что за черт? - уставился Азраил на последнего противника.

Монстр внушал уважение своими размерами. Гуль, создание, живущий в подземельях Хасиона, был немного больше Азраила, и имел дюжую силу. Он передвигался на четырех когтистых лапах, стучащих по полу. Два ряда огромных зубов говорили, что когти - это единственное оружие твари.

Он не был очень грозным врагом, хотя и мог показать, на что он способен. Нет, Азраила напугало другое. Он прекрасно знал, что повелительницы теней имеют власть над демонами. Но гуль относился к нежити. И если ведьмы нашли способ управлять еще и ими, то это ничего хорошего не предвещало.

Первым напал ретикт, но Азраил легко увернулся от плевка, и тот, угодив в колонну, державшую потолок. Рыцарь ордена решил сделать обманный маневр и прыгнул прямо на ящера, но в воздухе крутанулся через себя и приземлился сзади гуля. Мощным ударом он снес одну из передних лап. Монстр издал оглушительный рев, оголяя свои пятисантиметровые зубы. Но воин не остановился на этом. Еще один сильный взмах и цербер остался с одной головой. Но вопреки моим ожиданиям, он не упал замертво, а еще ожесточеннее старался укусить Азраила последней оставшейся головой. Гуль резко обернулся и рассек здоровой лапой воздух. Азраил в последний момент отскочил, глядя на свою куртку. На рубахе красовались три прорези от когтей нежити.

-А за это ты мне заплатишь!

Воин бросился на здоровяка. Тот занес руку для второго удара, но снова не успел. Азраил проскочил у него под ногами и опять оказался сзади. Не теряя ни секунды, он запрыгнул на спину монстра и со всей силы вонзил, вытащенный из-за голенища сапога, кинжал в хребет гулю.

Монстр не удержав равновесия, упал на спину, придавив собой не успевшего отскочить ретикта. Ящер сдавленно пискнул под тяжестью валящегося тела и замолк, образовав дымящуюся зловонную лужу.

-Ну давай, дружок, - дразнил цербера воин.

Пес бросился на человека. На ходу выдыхая из ноздрей клубы черного дыма. На расстоянии пары шагов он прыгнул, намереваясь укусить Азраила за горло. Но тот предугадал ход демона, с разворота врезав ему в челюсть ногой. Что-то хрустнуло, и демон замер в углу, перед смертью не забыв жалобно поскулить.

Последнему ящеру повезло больше всех, он умер быстро. Пытаясь зацепить охотника лапой, он так увлекся атакой, что совсем забыл про защиту. Азраил ударил ему ручкой меча в голову, и монстр потерял ориентацию в пространстве, чем не преминул воспользоваться воин. Он схватил создание за шею, развернул спиной к себе и легким движением руки перерезал тому горло. Зеленая кровь брызнула на демонов, продолжавших напирать на рыцарей. Азраил пнул ногой ретикта в кучу демонов.

-Следующий! - прокричал он, отрубая очередному импу ногу.

Вот врагов осталось совсем мало. Десять, девять, пять. Ирстан довольно нахмурился, явно чувствуя победу. Но тут снова стали телепортироваться монстры, причем в не меньших количествах, чем сначала.

Селфи утроила силы. Стрелы летели с бешеной скоростью, взрывая очередного неудачного противника. Она старалась стрелять в тех, кто тоже может использовать орудия дальнего боя. Но вот в пылу схватки стрела добралась до ретикта. Хлопок взрывающегося тела, и во все стороны полетели кислотные капли.

У меня округлились глаза. Я едва успел скрыться за колонной, которую сегодня уже неоднократно облили кислотой. Мимо брызнули капли и тихонько задымились. Я выглянул из своего укрытия. Все были в порядке. Плащ Ирстана в некоторых местах дымился, Азраил отбросил от себя монстра, судя по всему служившего ему укрытием. Селфи окутывал небольшой магический купол, который и поглотил в себя всю кислоту.

Антон же и Джейн, так и вовсе ничего не заметили. Они стояли дальше всех от схватки и брызги до них попросту не долетели.

-Простите! - извинилась Селфи.

-Все в порядке, - ответил Ирстан, пробивая своим цепом сквозную дырку в брюхе очередному монстру.

Возле Антона появился еще один имп, бодро размахивая мечом, но не обладая никакими умениями пользования им. Сталь зазвенела о меч моего друга, вышибая искры. Демон совершал удар, но натыкался на вовремя поставленную защиту. Затем сам ставил блок, чтобы отразить ответный выпад. Им было далеко до таких мастеров меча, как Азраил, но в схватке между собой они были достойными противниками.

Селфи хотела помочь Антону, но Азраил остановил ее. Парень должен сам справиться со своим первым врагом. Он должен показать на что способен.

Постепенно мой друг стал все чаще наносить удары, смелее делать ходы. Но в отличие от демона он дорожил своей жизнью, что давало его врагу небольшое преимущество. Послав к чертям оборону, в момент, когда надо было бы защищаться, имп совершил стремительный выпад вперед и ткнул мечом в левую руку, в область предплечья. На футболке выступило красное пятно.

Взвыв от боли, Тоха резко развернулся и ударил своего противника прямо по шее. Толи не хватило умения и сил, толи меч был тупой, но голову снести ему не удалось. Хотя кровь из перерубленной артерии на шее брызнула фонтаном.

На секунду все стихло. Только что заполненный шумом и криками зал, сейчас находился в абсолютной тишине. Антон выбросил меч и прижал рукой рукав к ране, чтобы прекратить кровотечение. Он глухо застонал, стиснув зубы от боли.

-Прикройте! - крикнула Селфи и бросилась к нему.

Вторая волна уже была почти подавлена. Ирстан и Азраил на передовой и вдвоем неплохо справлялись. Селфи могла спокойно врачевать раненых, не боясь получить удар в спину.

Наконец, Ирстан добил последнего монстра и оперся на стену, чтобы перевести дух, попутно, оттирая свою утреннюю звезду от крови.

Битва была закончена, но все равно оставалось чувство, что где-то тут подвох.

Селфи стала осматривать рану, попутно читая целебные заклятия. Не прошло и пары минут, как от пореза на коже остался лишь небольшой, покрытый розовой кожей шрам.

-Селфи, ты видела это? - спросил Азраил. Казалось, он немного напуган.

-Ты о гулях?

-Да. Как ведьмы, черт их побери, научились управлять нежитью.

Селфи не успела изложить свои мысли по этому поводу.

Неожиданно открылся еще один портал и в банк ввалился человек. Руки его были связаны за спиной, одежда порвана, а на голове одет старый мешок.

Я резко наставил на него пистолет. Остальные тоже похватались за оружие, не понимая, что за игру владычицы теней затеяли с ними на этот раз.

Ирстан осторожно приблизился, держа меч наготове, и дернул мешок с головы пленника.

Селфи охнула и замерла, не веря своим глазам.

-Феррот? Феррот Гоуэнн? Да ты ли это? - воскликнул Азраил.

Он бросился к Ферроту и разрезал кинжалом веревки на его руках.

-Вчера был я, - ответил незнакомец, прищурив глаза от неожиданно нахлынувшего света.

Он встал, слегка массируя сдавленные веревками запястья и отряхивая с грязных лохмотий, которые служили ему одеждой, грязь.

Феррот, Феррот. Где-то я уже слышал это имя. Точно. Это же тот парень, который пропал в день, когда украли Keratium. Похоже, что ведьмы похитили его, но зачем вернули? Ведь могли просто убить. Значит, он зачем-то им нужен, но зачем? Стоп! Я вспомнил. Черта с два. Феррот предал орден, по крайней мере, так говорили старейшины. Ему нельзя верить.

-Ирстан, отойди от него! - потребовал я.

Феррот удивленно взглянул на меня, а может просто изобразил удивление.

-А это кто еще такой? - поинтересовался он, кивая головой в мою сторону. - И почему это он раздает вам команды.

-Все нормально. Это наш друг.

-Как бы не так. Он с ними заодно! - я даже не подумал опускать оружие.

-Тебе не кажется, что ты перегибаешь палку, дружок? - зло спросил Ирстан.

-Нет! - ответил я. - И повторяю, никто не приблизится к нему.

-Эй, парни, остыньте. Марк, что с тобой? - Селфи тоже не могла понять, почему я так отношусь к их старому другу.

-Послушайте, этот парень не тот за кого себя выдает. Он предатель.

Селфи произнесла заклинание и наслала его на Феррота. Он как сидел на полу, так и продолжил сидеть.

-А, по-моему, все нормально. Это точно Феррот, - сказала она.

Человек неприязненно прищурился, когда я встретился с ним взглядом. Я погладил пальцем курок, стараясь прочувствовать его.

-Я так рад вас видеть, ребята, - улыбнулся он. И взглянув на меня, добавил. - А кто это такие?

-О, это длинная история,- сказал Ирстан. - Когда мы вернемся обратно домой, ты все узнаешь.

Я снова смерил взглядом этого парня. Неужели, они не видят, кто он.

"Селфи" - мысленно позвал я.

Ответа не наступило.

"Селфи" - пришлось попробовать еще раз.

"Да? Что с тобой?".

Наконец-то, она меня услышала.

"Послушай, это он подставил вас тогда в трактире. Он, понимаешь? Если не веришь мне, поверь себе и прочитай его мысли".

"Пробовала, он их блокирует".

"Вот видишь, я же говорил, что здесь нечисто".

"Нет. Просто он уже давно умел скрыть от меня себя. Вот и все", - ответила волшебница.

Я в третий раз пристально посмотрел на парня. Он стоял посреди комнаты и хлопал по плечу Азраила. Прикидывается добреньким. Эх, как жаль, что тут нет Риана. Уж он то быстро бы разобрался со всеми несостыковками.

-Я столько провел в заточении, так по вам соскучился, ребята.

-А как тебе удалось сбежать? - как бы между прочим поинтересовалась Селфи.

-Все-таки ты мне не доверяешь, - съязвил Феррот.

-Да нет, просто интересно, - ответила она.

"Интересно, какую сказочку он придумает"? - подумал я.

-Да тут особо нечего рассказывать, - пожал плечами Феррот. - Много часов я сидел в темноте в заточении, старался не сойти с ума. Затем просто потерял счет времени. Как зверь в клетке. Никто не приходил, чтобы узнать что-то или убить меня. Иногда конечно приносили поесть какой-то вонючей жижи. Я просто сидел и ждал. И вот однажды, меня взяли под руки и поволокли куда-то, одели на голову мешок. А теперь я тут. Сам не понимаю - почему?

-Интересно, зачем они это сделали? Наверно, им просто стало тебя жалко, - типичным тоном произнес я.

-А ты вообще, кто такой, молокосос? Эй, что тут происходит, ребята?

-Это долго объяснять, - ответил Ирстан. - Когда вернемся в монастырь, старейшие все расскажут. А теперь, - он повернулся к Селфи. - Надо думать, как смыться отсюда.

- Мы телепортируемся, - просто ответила она.

Я же не сводил глаз с новоприбывшего члена команды. Я знал, что он здесь неспроста и выкинет что-нибудь еще до отправки в Эрран. Странное чувство тревоги не покидало не на секунду. Я подошел к Антону и тихонько прошептал ему на ухо:

-Следи за этим парнем. Он враг, ему нельзя доверять.

Друг кивнул в знак того, что понял меня и подобрал с пола меч, которым еще несколько минут назад сражался с импом. В отличие от всех, он доверился мне сразу. И я был ему благодарен за это.

Феррот, разминая ноги, прогуливался по залу и не совершал ничего подозрительного. Пока не совершал. Я про себя ругал Риана за то, что он никому ничего не сказал. Но, возможно, на то у него были свои причины.

Интересно, что в голове у этого парня. Судя по его виду, он не глуп. И никак не будет выдавать своих намерений до того, как придет время. Но когда? Когда он сделает этот шаг? В любом случае, к нему надо быть готовым.

Селфи была занята плетением очередного заклятия, когда к ее отражению подошел Феррот.

-А кто это прекрасное создание? - улыбнулся он.

-Меня зовут Джейн, - смущенно ответила девушка.

-Какое странное, но красивое имя.

Вот сволочь! Не успел появиться, как уже старается привить к себе всеобщую любовь. Наверно, долго учился общению с девушками.

И тут меня ошарашило. Откуда он знает английский? Ведь, Селфи, чтобы понимать этот язык, использовала магию. А Феррот не делал ничего похожего на заклятие, я не спускал с него глаз с самого его появления здесь. Он знал его с самого начала. Вывод напрашивался сам собой, он был здесь и раньше. Значит этот парень все же никакой не заложник. А ...

-Джейн, вниз! - крикнул я.

Но было поздно. Предатель ловко схватил девчонку за кофточку и резко потянул на себя. Девушка не успела оказать достойного сопротивления. Феррот выхватил из-за пояса за спиной нож и одним прямым ударом вогнал ей в живот. Джейн не издала ни звука, но на лице проступила гримаса боли.

А вот и тот ход, которого я все ждал от врага. Может быть, он и хотел сделать что-то другое, но сейчас это была единственная возможность причинить нам вред.

Селфи вскрикнула от ужаса. Но разве теперь этим можно было кому-нибудь помочь? Эх, и почему меня никто не послушал с самого начала!

Стараясь сделать хоть что-то, я нажал на спусковой крючок пистолета. Да и тут произошло то, что просто вывело меня из себя - оружие не выстрелило. А все по простой причине, что пуль в обойме больше не оказалось. Молодец, Джейн! Отличный из тебя выйдет грабитель.

Хорошо, что не только я не поддался всеобщей панике. Антон, все это время державший в руках меч, применил его по назначению. Руководствуясь одним чутьем, он со всей силы замахнулся и швырнул его в Феррота.

Оружие описало в воздухе несколько переворотов и со всего маху вонзилось в плечо предателя. Тот протяжно вскрикнул от боли и отпустил заложницу. Джейн упала на спину. Из раны на груди торчал нож, от которого расползалось кроваво-красное пятно. Сама девушка не двигалась. И, кажется, уже перестала дышать.

Селфи пришла в себя, не став медлить, использовала магию. Из ее рук вылетели два огненных черепа и устремились к приспешнику ведьм. Это считалось одним из самых страшных заклятий в арсенале волшебницы. И она, похоже, сейчас не собиралась мелочиться. Азраил и Ирстан тоже мчались навстречу Ферроту.

Несмотря на то, что он был ранен, бывшей член команды охотников легко увернулся от магии, посланной Селфи, поставив перед собой магический барьер. Черепа со всего маху врезались в преграду и рассыпались на несколько миллиардов светящихся кусочков, растворившихся в воздухе.

На лицах обоих магов проступила боль. Каждое заклинание в этом мире брало слишком высокую цену.

-Ты ответишь за это! - зло прошипел Феррот, смотря на Антона. - Это я тебе обещаю.

С этими словами он исчез, так же, как и появился. Если раньше у кого-то и оставались сомнения в его вине, то теперь они растворились бесследно вместе с предателем.

Демоны перестали скрываться и решили сыграть открыто, выложив карты на стол. Но у меня было такое чувство, что у них в рукаве остался не один туз, и не один козырь. Но время покажет. И совсем скоро.

Тем временем вместе с Ферротом пропал и магический барьер, закрывавший проход ко всем входам и выходам. И в ту же секунду раздались громкие удары в дверь, расходящиеся по залам и комнатам банка.

-Не впускайте их! - истерично закричала Селфи и бросилась к Джейн, которой я уже пытался оказать первую медицинскую помощь.

Азраил хотел уточнить, как именно они смогут удержать вооруженных специально обученных людей, но счел мудрым не лезть сейчас под горячую руку. В компании с Ирстаном он бросился к дверям. Антон же открыл хранилище и стал выпускать людей.

-Все, быстро! Держите дверь, - крикнул он, - эти монстры хотят ворваться внутрь!

Перепуганные люди были согласны на что угодно. Поэтому их не пришлось просить дважды, правда, нагло соврав и выдав полицию за демонов. Бывшие заложники выбрались из хранилища и спустя секунду всем скопом навалились на дверь.

Антон кивнул удивленному Азраилу и побежал занимать позицию у одного из окон.

Тем временем я и Селфи пытались помочь Джейн. Я сорвал с нее кофточку, чтобы лучше видеть рану, и сильно прижал ее к груди. Но как бы я не старался, жизнь медленно выходила из девушки по лезвию.

-Джейн! Ты слышишь меня? - кричал я. - Ответь! Говори со мной! Слышишь, Джейн! Говори, черт тебя возьми!

-Я ... Я... в порядке... Сейчас отлежусь ... и все пройдет. Не переживайте... на... на мне все быстро заживает.

Она говорила, но голос становился все тише.

-Ее нужно к врачу, или она ...

-Нет! Сейчас ты будешь делать, что я скажу, - перебила меня Селфи.

Джейн сильно закашлялась и из уголка рта потекла тонкая красная струйка. Неужели, она умрет? В момент, когда она еще даже не начала жить. И ведь покинув этот мир, она ослабит Селфи, и, следовательно, та не сможет вывести нас отсюда. Тогда банк станет нашим последним полем битвы. И мне было бы все равно, наверно, если бы я знал, что на этом все закончится. Но нет, наоборот, это будет только началом конца, причем конца далеко не счастливого. Рыцари ордена перестанут существовать, и вряд ли найдется кто-то, кто сможет их заменить в этот ответственный миг. И тогда ведьмы торжественным маршем прокатятся по улицам поверженных, даже не городов, а миров!

Нет! Этого нельзя допустить. Джейн, сегодня ты не умрешь, ты просто не имеешь права этого сделать. Ты должна, и ты будешь жить!

-Селфи, что я должен делать?

-Хорошо, слушай меня, когда я скажу, ты вынешь из груди нож.

-Но... - попытался возразить я.

-Ты сделаешь это, Марк! Ты понял?

Я поспешно закивал головой и зажмурил глаза. В горле пересохло.

Время остановилось, все шумы вокруг стихли, ни одного движения мешающего сконцентрироваться. Казалось, что воздух тоже замер, будто наблюдая, что произойдет дальше. Был слышен только бешеный стук моего сердца. Все внимание сконцентрировалось на ноже. Когда я выну его, то откроется рана и у Селфи будет несколько секунд, чтобы что-то сделать. Рука сама легла на удобную рукоять. Я вздохнул и замер.

-Давай! - резко крикнула волшебница.

Я быстро дернул руку вверх. Нож вышел из раны с такой же легкостью, как и вошел. Я бросил взгляд на лезвие, ожидая увидеть там надпись Keratium, но таковой там само собой не оказалось. Едва лезвие вышло, как Джейн попыталась согнуться от адской боли, но ее опередили руки Селфи. Волшебница резко положила ладони ей на живот и надавила. Девчонка захрипела, но голубоглазая целительница даже и ухом не повела. Она сидела и быстро шептала заклинание. Руки ее покрылись приятным голубым светом, будто девушка держала в них кусочек девственно-чистого неба.

Не стоило иметь хорошие мозги, чтобы догадаться, что сейчас в ход пошла магия исцеления. Лицо Селфи покрылось маленькими бисеринками пота, быстро скатывающимися вниз, но она продолжала читать заклятие.

Каждая капля сил, влитая в Джейн, отнимала у целительницы две.

Я заметил, что рана начала затягиваться, но вот Селфи уже просто изнемогала. Румянец на ее щеках исчез. Вместо этого кожа стремительно побледнела.

Волшебница очень медленно, но произносила свои заклинания. Руки ее задрожали, и она прикрыла глаза. Губы замерли, и руки начали потихоньку приобретать свой истинный цвет. Рана на груди Джейн не была затянута до конца. Значит, что-то пошло не так.

-Селфи? Все в порядке? - вскочил я, не зная, что делать, бросая взгляд то на нее, то на умирающую девушку.

-Эксверум терра арбитум иллум, - неожиданно начала волшебница, вдвое громче повторяя по кругу заклинание.

Она открыла глаза. Зрачки скрылись за белой пеленой покрывавшей их. Руки вновь приобрели голубое сияние, намного ярче, чем в первый раз. Селфи громко произносила слова древнего заклинания, четко разделяя его по буквам. Я бросился к ней и начал трясти ее за плечи, умоляя очнуться. Но толку от этого было ноль. Девушка продолжала отдавать свои силы. Вены на шее угрожающе вздулись, норовя вот-вот лопнуть.

-... арбитм иллум, - как заведенная произносила она вновь и вновь.

Мне не оставалось ничего другого, как схватить ее за запястья и убрать руки от Джейн. Волшебница итак отдала больше, чем на то требовалось. Едва ладони перестали ощущать под собой упругую молодую кожу, как сразу же небесный свет пропал.

Селфи без сил обмякла. Я удержал ее и не дал упасть.

Джейн зашевелилась и медленно открыла глаза. Первым делом она положила руку на живот и облегченно вздохнула - раны не было. Да что там говорить о ране, Селфи так постаралась, что даже шрама не осталось.

Девчонка, обязанная своей жизнью молодой спасительнице, вскочила и огляделась вокруг. Силы переполняли ее. Все произошедшее, казалось страшным сном. Но бросив взгляд на меня, с лежащей без сознания на коленях девушкой, она поняла, что это далеко не вымысел.

Я не знал, что происходит вокруг. Все мое внимание сейчас было приковано только к одному человеку, который сам чуть было не умер, помогая другому.

-Что же ты с собой сделала, - тихо прошептал я, попутно прикладывая свое ухо к ее груди. Сердце, хоть и слабо, но билось.

Лицо больше не напрягалось, и приобрело умиротворенное выражение. Я тихо провел тыльной стороной пальца по нему, убирая волосы. Вдруг веки задергались и приподнялись. Селфи увидела меня и улыбнулась, хотя улыбка эта удалась ей достаточно тяжело.

- Ты смогла это. Умница, - улыбнулся я в ответ. - Я переживал, больше никогда так не рискуй, пожалуйста.

-Марк, спасибо. Знаешь... я... я знакома с тобой ... не так давно, всего пару дней, но... по-моему... ты... кажется ... то есть я, тебе...

Я приложил палец к ее губам.

-Ты потеряла много сил и сейчас немного не в себе. Не говори ничего, просто отдыхай.

Но она снова потеряла сознание, хотя щеки были уже не такими бледными, да и она сама в целом выглядела достаточно хорошо.

Ну вот, все живы. Осталось теперь только подумать, как убраться отсюда.

-Не надо думать, я смогу вас переместить.

Джейн со спокойным выражением лица посмотрела на меня. Похоже, девушка тоже была неплохим телепатом. Боже, две волшебницы, читающие мысли - это уже слишком.

-Если я правильно поняла, что передала мне Селфи, то мы сможем уйти отсюда, - продолжила она. - Только, вряд ли, мы сможем удалиться на достаточное расстояние.

-Неважно, главное убраться отсюда. И чем скорей, тем лучше. Парни, мы уходим, - крикнул я остальной команде.

Сзади люди вполне справлялись со своей работой. Через дверь полиция пройти не могла. Окна также не доставляли проблем. Стекла на них были пуленепробиваемые, и мы пока выигрывали для себя немного времени. Но куда подевался Ирстан? Антон и Азраил были на месте, но вот эльфа не было.

-Где Ирстан?

Мой старый друг в ответ лишь пожал плечами, Азраил так и вовсе не услышал моего вопроса, сконцентрировавшись на защите окон.

В этот момент раздался звон разбитого стекла. Он доносился сверху. Я поднял голову, откуда шел звук. За все время пребывания здесь, я как-то не удосужился посмотреть, что там наверху. В некоторых местах потолок был стеклянный, и в отличие от оконного стекла, достаточно хрупкий.

Вместе с осыпающимися осколками сверху на веревке вниз съехал Ирстан. Одной рукой он крепко прижимал к телу человека, с головой одетого в черный костюм. На спине у него было написано четыре буквы - SWAT. Другой же рукой эльф держал оружие спецназовца - снайперскую винтовку. Достигнув пола, он бросил тело и повесил оружие на лямку за спиной.

-Звали? - спросил он.

-Ты его убил? - вопросом на вопрос ответил Антон.

-Что? А этот, - Ирстан покосился на лежащего рядом человека. - К сожалению, он жив. Но еще бы минутка, и кого-то из вас мы бы не досчитались, - затем его взгляд переместился на Селфи, которую я все это время держал на руках. - Что с ней?

С бешеными глазами он подбежал ко мне и чуть ли не силой вырвал из рук тело девушки.

-С ней все в порядке, просто она без сознания, - буркнул я.

-Ладно, ребята, разберемся потом. Пора уходить.

И будто в подтверждение слов Джейн, одно из окон разбилось, и в здание вскочил еще один спецназовец. Азраил не стал медлить, и прямым ударом кулака вывел парня в нокаут. Но не прошло и пары секунд, как внутрь через это окно влетела дымовая граната.

-Джейн права, становится жарко, - крикнул воин и бросился к нам.

Девушка вытянула руки и начала читать заклятие. Получалось у нее не так удачно, как у Селфи, но все-таки получалось. Все образовали подобие круга, который наполнился белым светом. Никто не видел, что происходит вокруг. Дым от гранаты резал глаза, поэтому пришлось их зажмурить.

Окна начали разбиваться одно за другим. В здание банка со всех сторон посыпались полицейские в противогазах. В считанные секунды они оказались внутри, но опоздали. Задерживать уже было некого. Лишь немногие из них заметили уходящий в небо, тускнеющий столб света.

Заложники и вовсе, видевшие все, что произошло, плакали от пережитого ужаса, стараясь выбраться через окна. Спецназовцам пришлось сдерживать их силой. Они еще надеялись задержать грабителей, не догадываясь, что те уже далеко отсюда.

* * * * *

В отличие от нас, остальной команде пришлось бежать не так долго. Их цель располагалась всего в пяти кварталах. Дойдя до обычного многоэтажного жилого дома, они остановились.

-Здесь? - коротко осведомился Риан.

-Да, - кивнула в ответ Нэар.

-Ну тогда пошли. Чего стоять? - сказал Паша, и уже было направился в подъезд шестиэтажного здания.

-Стой! - резко оборвал его Риан. - Позволь мне решать, что делать, хорошо?

Паша в ответ примирительно поднял руки, осознав свою оплошность.

-Хорошо, ты здесь босс.

-Без обид, просто мы не можем ворваться туда наскоком.

-Ладно, я понял, Риан.

-Раз уж мы друг друга поняли, то предстоит решить более важную проблему. А именно, как нам туда попасть. Простым напором мы можем все только усугубить. Нужен план. У кого-нибудь есть мысли по этому поводу?

Риан окинул всех взглядом. Те ничего не ответили.

-Кхм, в таком случае слушайте ...

Что нужно было слушать, никто не узнал, потому что из дома раздался громкий крик и все как по команде бросились туда, предпочтя плану полную импровизацию.

На третьем лестничном пролете творилось что-то невообразимое. Выломанная дверь квартиры валялась прямо на площадке. Противоположная стена была вся залита кровью. Скорее всего, это была кровь парня, что лежал неподалеку. В распоротой груди зияла огромная рваная дыра, вряд ли оставленная человеком. На мертвом лице застыла гримаса ужаса.

Нэар даже не обратила на труп никакого внимания. Она выхватила свои сабли и решительно вошла внутрь комнаты. Остальные проследовали за ней.

Сергей на какое-то время задержался возле тела, словно парализованный. Входить внутрь, где тебя ожидает неизвестность, он боялся, но и оставаться наедине с этим парнем тоже не хотел.

-Не могу поверить, что я на это согласился, - сказал он и бросился в квартиру, в которой скрылись его друзья.

Внутри дела обстояли не лучше. Переломанная мебель вперемешку с мусором, который беспорядочно валялся вокруг, оставляли самые противоречивые мысли о том, что тут произошло.

Риан забеспокоился. Что-то тут было не так. Чтобы устроить такую разруху в доме понадобилось бы много шума. Соседи были просто обязаны это услышать.

Команда осторожно пробиралась среди этого бардака. Нэар чувствовала, что ее двойник где-то рядом.

Из дальней комнаты доносились какие-то приглушенные звуки. Было похоже на мужской голос, значит тот, кто учредил весь этот погром еще внутри и ждет их. Ну что ж, он свое получит.

Нэар махнула рукой, давая знак остальным. У всех, кроме Сережи в руках было оружие. Даже Паша подобрал с земли оторванную ножку от стола. Отряд обступил дверь и приготовился атаковать. Нэар явно чувствовала, что за дверью находится тот человек, которого она сейчас ищет. Девушка еще крепче сжала эфес в правой руке.

Риан отдал беззвучный приказ и Гильт сильным ударом, как и тогда в трактире, выбил дверь. Та сорвалась с петель и провалилась в комнату. Команда вбежала следом. Только переступив за порог, Риан сразу развернул голову и бросил взгляд наверх. Горький опыт научил его, так что этот человек никогда не попадал на одни и те же грабли два раза. Как он и предполагал, там никого не было. Зато впереди его ждала картина, куда интересней.

В бардаке, мало чем отличающемся от других комнат лежал убитый монстр, каракс. Если бы тут был Лэр, то он бы сразу узнал в нем своего противника, который напал на него у ворот Стоунфора. Демон с распростертыми лапами лежал прямо посреди комнаты, даже после смерти он не выронил своего оружия. Гигантский топор покоился в его, еще не начавшей коченеть, руке. Из-под монстра вверх поднималась струйка дыма. Похоже, смерть наступила от огненного заклинания или чего-то в этом роде.

Риан поднял глаза, чтобы взглянуть на тех, кто все это время сидел в темном углу комнаты. Рот от увиденного медленно приоткрылся. И действительно было чему удивляться. Перед ним предстала вся остальная часть их команды, с которой они меньше получаса назад разошлись в разные стороны.

-Что вы то здесь делаете? - удивился Сергей, - мне казалось, что вы ушли за подружкой Селфи.

-А это кто по-твоему? Санта Клаус? - Антон указал рукой на девушку, которая уже встала и тщательно отряхивалась. - Кстати, пока вы возились, мы и вашу спасли.

Под "вашей" он понимал другую девчонку, которая сидела поодаль от всех и лихорадочно плакала. Белая блузка на ней была уже не такой белой, а элегантные строгие брюки все изодраны в клочья.

-Солл всемогущий! Кто же ее так? - воскликнула Нэар и бросилась к ней помогать.

Та была в шоке и не могла и слова произнести. Нэар прижала ее к груди и тихо погладила по голове.

-Все хорошо, тебя никто не обидит, пока я здесь.

-Можно сказать, что мы оказались тут в последний момент. Караксы никогда не отличались особой жалостью, - ответил Ирстан.

Услышав это воррит Нэар снова начал плакать. Риан посмотрел на нее, а затем повернувшись спросил у Азраила:

-Да, я хотел бы услышать поподробнее с этого момента. Когда вы все это успели?

- Все просто. Джейн, вторую половину Селфи мы нашли сразу, пришлось повозиться. И поэтому, чтобы не тратить время, Селфи телепортировала нас сюда.

-А кто убил каракса?

-Она же и убила. Метнула в него молнию, пока он стоял спиной к нам.

-И он не заметил вас, когда вы телепортировались?

-Нет.

-А почему у него рана на животе? Вы же сами сказали, что он стоял к вам спиной.

-Слушай, Риан, - вспылила Селфи. - Это что, допрос?

-Правда, Риан, что ты привязался к ребятам? Они отлично сработали.

Риан прошелся по комнате, туда, обратно, остановился.

-Можно последний вопрос? - спросил он.

-Ну выкладывай, что там у тебя, - буркнул Азраил.

-А, сущий ничего не значащий пустяк. Мне просто интересно, почему вы не отбрасываете тени?

Нэар взглянула на пол. Солнце, которое вовсю светило сквозь разбитое окно, освещало комнату. Девушка увидела темные пятна, отходящие от предметов, нее, Риана и других охотников, но не от новоприбывших членов команды.

Азраил выхватил меч, но его с легкостью опередил Риан. Его оружие вошло в живот того, кто прикрывался под личиной Азраила, по самую рукоять. Тело осело на пол и превратилось в тень, которая слилась с другими тенями, отбрасываемыми от предметов, крови не было.

-Неплохая попытка, может еще кто-нибудь.

Сергей с Пашей попятились назад, они поняли, что с их боевыми навыками тут делать нечего, тем более без оружия.

Гильт, Нэар и Риан встали в боевую позицию, держа мечи наготове.

-Неужели, владычицы теней настолько глупы, что думали, будто я не почувствую, что ты, жалкий демон не мое отражение?

Вместо ответа в Риана полетела горсть мусора с пола.

-И это неправильный ответ!

Риан со всего маху опустил свой меч на голову своему лжедвойнику. Череп раскололся, как перезрелый арбуз. Как и в случае с первым фантомом, демон превратился в тень и пропал.

-Войны из вас никудышные, - размышлял вслух Риан, переводя взгляд с одной тени на другую. - Значит ведьмы, не хотели, чтобы вы убивали нас. Здесь что-то другое, может они хотели что-то узнать, а?

Риан остановился перед демоном, принявшим облик Ирстана.

-Может хоть ты проявишь благоразумие, и все-таки скажешь, какого черта вы тут делаете?

Но Ирстан выхватил цеп из-за плаща и попытался ударить им Риана. Блеснула сталь меча и цеп вместе с отрубленной рукой отлетел в сторону, едва попав на свет они растворились.

Риан подмигнул Нэар. Та улыбнулась в ответ и убрала свою саблю обратно.

-Спрашиваю в последний раз, зачем ведьмы послали вас на верную смерть. Я начинаю уже терять терпение.

В ответ снова была тишина.

-Ну что ж, я сделал все, что было в моих силах, - с наигранным сожалением произнес Риан. - Солл был свидетелем, я был против этого. Ребята!

Гильт и Нэар подняли свои мечи и так же их опустили. В тени остался сидеть только один двойник Ирстана.

-Знаешь что, если бы на глазах настоящего Ирстана убили бы Селфи, то он голыми руками достал бы убийцу и свернул ему шею. Но ты не он, ты лишь жалкая слабая подделка. Прощай.

-Подожди! Не убивай, - вдруг взмолилась тень.

-Назови мне хоть одну причину почему я не должен этого делать, - без эмоций произнес воин, не убирая меча.

-Я расскажу тебе, что ты хочешь.

-Вот! Об этом я и говорил, с этого и надо было начинать, - пропел Тероан. Он откровенно издевался над фантомом, потому что внутри у него кипела такая к ним ненависть, что, наверно, ничто в жизни не смогло затушить ее, хотя меч он все же убрал, - Но учти, если я почувствую, что ты лжешь, то не обессудь. А теперь, я весь внимание.

-Обещаешь, что если я все расскажу, ты меня отпустишь, тамплиер?

-Нет, - честно признался Риан. - Но шансы у тебя все равно будут. Это будет зависеть от того насколько полезна твоя информация.

Демон судорожно сглотнул, но видно понял, что у него есть возможность убраться отсюда живым, если к нему применимо это слово.

-На первый взгляд план был просто безупречен, - начал он. - Но видно, где-то звено цепи порвалось и все пошло не так. Мы могли бы убить этих девчонок еще вчера, как говорила Ирфа, но нет, Афраэль захотела сразу покончить со всеми. А ведь Ирфа ее предупреждала.

-Да на Афраэль это похоже, жадность - еще один ее самый большой порок, - произнес Гильт. - Но вот вопрос, кто такая Ирфа?

-Ирфа - это новая владычица теней, - пустился в пояснения фантом. - Ворит Тириифы.

Нэар кивнула, и Риан махнул мечом тени, чтобы тот продолжал.

-Как я уже сказал, Владычицы хотели избавиться от вас всех и сразу. Они предвидели, что вы разделитесь, чтобы не тратить драгоценное время, поэтому поспособствовали ограблению банка, в котором был замешан ворит вашей магички Селфи. Ваши друзья, скорее всего, попали внутрь, несмотря на оцепление из местных стражей порядка, в этом я не сомневаюсь. Как и не сомневаюсь в том, что смогли убедить ворит Селфи, в том, что она на их стороне, перебив при этом всех демонов, посланных за ними. Но это лишь должно было послужить приманкой. Следующим звеном являлось появление Феррота.

-Феррота? Мне кажется, я что-то не понимаю. О чем он говорит, Риан?

Гильт уставился на своего командира, тот лишь поник головой в ответ.

-Как? Разве доблестный рыцарь не сказал вам, что парень теперь на нашей стороне? Или, быть может, ты не знал? - поинтересовался тень. Было похоже, что он зацепился за больное место капитана отряда.

-Что он мелет, Риан? Ведь он врет?

-Да, скажи, что я вру, тамплиер, - однорукий демон довольно оскалился, понимая, что идет в правильном направлении.

-Заткнись! - рявкнул Риан демону, приставив меч к самому горлу. - Ты перегибаешь палку, а я этого не люблю, очень не люблю, - и повернувшись к своим, добавил. - Нет, к сожалению, он не врет. Феррот всегда играл на чужой стороне.

-Но ... но почему? Я не могу в это поверить. Я даже не хочу в это верить!

-И тем не менее это правда, Нэар.

Наступила тишина. Все даже на мгновение забыли о демоне, сидящем неподалеку с отрубленной рукой. Только Сергей и Паша не сводили с него глаз, предпочитая держать его на виду. Они не знали кто такой Феррот, поэтому не испытали и грамма потрясения. Их больше заботил приспешник хаоса, прикрывшийся личиной Ирстана.

-А ты нам даже не рассказал про это, предоставив себе право решать за всех, будто наши голоса уже ничего не значат, - уже тихим и спокойным голосом заключила воительница.

-Это не так. Я просто должен был знать, что меня больше никто не предаст! - парировал Риан, нервно сжимая в руках эфес меча.

- А имел ли ты право промолчать? - Нэар с силой пнула подвернувшийся под ногу сломанный стул. Она снова начинала заводиться. - Ведь Феррот мог спокойно убить кого-то из нас, если бы тебя не было рядом! Никто бы до последнего момента не знал, что он враг. А что, если уже прямо сейчас кто-то из наших друзей там в банке бездыханно истекает кровью? Если это так, то я тебе этого не прощу. Слышишь, не прощу! - она отошла к окну и стала вглядываться куда-то вдаль.

Девушка в углу перестала плакать. Она вытерла лицо о перепачканную блузку, и робко смотрела на окружавших ее людей, смутно понимая, что происходит.

Риан больше не стал спорить с воительницей. Он предпочел отмолчаться, давая ей возможность остыть и прийти в себя. Хотя на душе было весьма гадко. Не хватало, чтобы команда отвернулась от него в самый неподходящий момент. Но больше всего его заботило другое. А вдруг Нэар права? Что если кто-то из отряда не выбрался оттуда?

-Кхм-кхм..., - привлек к себе внимание Паша. - Я, конечно, понимаю, что вы решаете очень важный вопрос, но нельзя ли найти более подходящее для этого время и место. Боюсь, наш друг может воспользоваться этой возможностью и смыться.

Тень действительно шарил по сторонам взглядом, ища что-нибудь, что может ему помочь убежать. По его выражению лица можно было понять, что ничего подобного он не нашел.

-Он прав. Обсудим это, когда вернемся ... домой, - все это время молчавший Гильт, решил взять допрос в свои руки. Он подошел к тени и схватил его за шиворот.

-Может, ты еще хочешь что-нибудь сказать? - сказал он, тряся демона одной рукой.

-Это все, что я знал, - пропищал тот в ответ, стараясь высвободиться. Но при таком телосложении, как у Гильта, это все равно, что выбираться из-под пятисоткилограммовой плиты.

-Не буду скрывать, мне очень хочется тебя убить. И клянусь всем святым, что осталось на этой планете, я сделаю это.

-Но я, правда, больше ничего не знаю.

Силач без слов, с маху ударил кулаком в лицо пленнику. Тень скривился от боли и сплюнул два зуба на пол.

-Ух, - Серега сочувственно посмотрел сначала на лицо демона, затем на кучу мусора, куда отлетели два резца.

-Профу отпуфти меня, - картавя, взмолился демон.

В это мгновение он был просто жалок. Гильт скривился от отвращения, глядя в эти заискивающие щенячьи глаза.

-Все что тебе нужно, это просто поведать мне план ваших дальнейших действий.

-Но я ничефо не ...

Лжеирстан не успел договорить. Охотник с силой отшвырнул его в сторону. Монстр со всего маху ударился спиной о стену. Риану даже на мгновение показалось, что он слышал хруст костей. Гильт же не стал дожидаться, пока враг встанет. Он резко подскочил следом, ударив его в живот ногой. Тень свалился набок и сильно закашлялся, но на этом его злоключения не закончились. Охотник просто обезумел от злости, сейчас он представлял собой машину для убийства. Повернув лежащее на полу покалеченное тело, парень запрыгнул сверху и снова начал наносить удары. Глухие звуки разносились по всей комнате. Работал он подобно наковальне.

-Будешь говорить? - кричал Гильт. - Я спрашиваю, будешь?

-Хватит, - сказал Риан. - Просто убей его и уйдем отсюда.

Гильт выхватил из-за голенища сапога нож и размахнулся для удара.

-Стоп! Я фсе скажу, только перефтаньте! - если бы тени могли плакать, то этот бы сейчас ревел не останавливаясь.

Ассасин поднялся, но ножа не убрал, предпочтя держать его в руках. Тень тоже привстал на руках, и подползя к стене, оперся на нее.

-У меня есть уфловие, ф протифном случае я ничефо не скажу фам.

-Э, парень, да ты никак спятил, дай-ка я тебе кое-что проясню. Ты не в том положении, чтобы диктовать нам свою волю, - Гильт угрожающе поиграл ножом.

-Подожди, друг, попридержи лошадей. Теперь я передумал, убить мы его всегда успеем. Давай лучше сначала выслушаем, что он хочет, - сказал Риан Гильту, и повернувшись к демону, спросил. - И каковы твои условия?

-Мне нуфны полные гарантии, что повелифельницы теней не фмогут до меня добраться. Я хочу фебе убежище в монафтыре Солла.

Глаз Гильта нервно задергался. Казалось, что еще несколько секунд, и он точно пришьет наглого демона. Но Тероан не дал ему этого сделать.

-В монастыре, говоришь? А может тебе помочь пробиться в совет старейшин, а? Я слышал, там сейчас как раз не хватает одного демона для решения вопросов государственной безопасности.

-Ирония неумефтна, тамплиер. Я предлагаю тебе честную сделку. Убежище в обмен на фесьма ифчерпывающую информацию. Тебе решать, фто со мной делать, - тень сделал многозначную паузу. - Итак, твой отфет, тамплиер.

-Вы гляньте на него. Еще секунду назад он скулил и просил пощады, а сейчас уже ставит свои чертовы условия, - разозлился Гильт. - Может его еще пару раз приложить по морде. Как считаешь, Риан?

По здоровяку не было понятно, злится ли он на своего командира за то, что тот скрыл правду от них. В любом случае, он вел себя так же, как и всегда, чего нельзя было сказать о Нэар. Та продолжала стоять с безучастным видом у окна, будто происходящее просто ее не касается. Риан глубоко вздохнул, и закрыв глаза, произнес:

- Я согласен, я обеспечу тебе защиту от ведьм в монастыре Солла, обещаю. Но жить тебе придется в темнице, это лучшее, что я могу тебе предложить.

-Что?

-Гильт, не спорь. Мы должны знать, что задумали владычицы.

-Но ...

-Это мой окончательный ответ, - повысил голос Риан, и повернулся к тени, который довольно щурился беззубым ртом. - Я выполню свою часть сделки, теперь твоя очередь.

-Ладно. Тогда слушай, тамплиер. Я не знаю фсего, но моя информация окажется для вас очень полезной. Я со сфоими тенями должен был под видом тфоих друзей проникнуть в ваш штаб, чтобы провести разведку в тылу врага, но, мне кажется, у Феррота что-то пофло не так, - демон не без удовольствия заметил злость на лице Нэар. - Поэтому, существует фторой план. Хотя нет, он развивался уже параллельно с перфым и...

Риан окинул всех собравшихся взглядом, и снова переключился на демона.

-То есть, ты хочешь сказать, что они отправили вас сюда на верную смерть, зная, что вы провалитесь и поэтому вынашивали второй план?

-И дафе третий, тамплиер. Но ты сказал немного неточно. У нас фсе-таки был шанс.

-Третий? - удивился Риан.

Тень лишь развел руками.

-Если фам это поможет, то в их стане тоже идет скрытая война между фобой. И каждый проворачивает что-то ф тайне от других.

Нэар удивленно подняла брови, и, наконец, не желая больше игнорировать разговор, спросила:

-В каком смысле?

-В самом прямом, воительница, - делано усмехнулся тень. - Одни так хотят фласти, что не фидят дальфе собственного носа, как, например, старушка Ирфа.

-Похоже, эта Ирфа вполне освоилась в новой обстановке. Как давно она с владычицами?

-Не знаю, мофет три месяца, мофет фетыре, - пожал плечами демон. - Это не столь фажно.

Нэар подняла на него глаза:

-А что же для тебя важно?

-А то, фто ваша возня с форитами полная чушь! - выпалил демон.

Риан подошел поближе и сел на корточки перед самым демоном, мечом упираясь о землю.

-Да ну, - сказал он, чуть наклонившись вперед, - поведай.

Демон тоже подвинулся к охотнику и тихо зашептал. Воины невольно подались вперед, стараясь не пропустить ни одного звука.

-Дело в том, что вы многого не знаете. Вот этот человек, - тень показал на Сергея. - Он вас фесьма приятно удивит.

Все перевели взгляд на парня. Тот лишь захлопал глазами, не понимая о чем они сейчас разговаривают.

-При чем тут я? - испуганно заверещал он.

-Что ты хочешь сказать, фантом? - переспросил Риан, неуверенно смотря то на демона, то на Сережу.

Демон загадочно улыбнулся и отвернулся к стене.

-Он пока сам не понимает, кто он, - сказал после небольшой паузы фантом. - И ваше мнение о нем офыбочно. Ваш новый друг на самом деле скоро...

Демон не смог договорить. Его тело прошибла сильная дрожь. Лицо исказилось дикой гримасой боли. Внешний вид стал быстро меняться. Каждую секунду тень превращался все в нового и нового человека, чье воплощение он, скорее всего, принимал при жизни. Изо рта выступила густая белая пена и начала медленно стекать на пол. Риан от отвращения попятился назад, не сводя глаз с демона. Похоже с ним было уже все решено. Упав на пол, он сделал еще пару судорожных движений и замер, чтобы через секунду раствориться в воздухе и исчезнуть из этого мира навсегда.

В тишине было слышно, как сглотнул Паша.

-Метка, - буркнул себе под нос Гильт и с силой ударил кулаком по стене.

-Ты о чем, друг?

Охотник развернулся к Риану и схватился за голову:

-На нем была метка, знак смерти. Я когда-то встречался с этим. Если наложить ее на какие-нибудь воспоминания, то можно не бояться, что об этом узнает кто-то еще. Проще говоря, если человек, на которого наложена метка, попытается раскрыть эти сведения, то он просто умрет.

-Значит, ведьмы послали их на верную гибель? - предположил Риан. - Они по какой-то причине не хотят убивать нас?

-Получается так, хотя я не думаю, что они исключают эту возможность совсем. Скорее, мы нужны им живыми, или хотя бы кто-то из нас.

Гильт снова пристально взглянул на Серегу, пытаясь понять, что же с ним не так. Но видно решив, что толку от этого не будет, он отвернулся, уставившись на покореженный диван.

Ворит Нэар уже твердо стоял на ногах, и воспользовавшись общей неразберихой бросилась к выходу. Но ее ловко опередил Сережа, загородив собой дверной проем.

-Ты куда? - спросил он.

-Отпустите меня. Я никому ничего не расскажу, - взмолились она.

-Мы не можем, - отрицательно покачала головой Нэар, при этом убирая свой меч в ножны. - Без нас ты теперь труп. Тем более, как я поняла, это был твой дом, и податься тебе некуда.

-Я что-нибудь придумаю. Только дайте мне уйти, пожалуйста - произнесла она и снова заплакала.

Риан подошел к ней и прижал к себе. Девушка положила голову ему на грудь, издавая лишь приглушенные всхлипы. Тероан погладил ее рукой по голове, чтобы успокоить, но действовало это плохо.

-Послушай, - сказал он. - Мы хорошие, и мы поможем тебе, прости, не знаю твоего имени?

-Скофилд, Кейт Скофилд. Но друзья зовут меня Кэтти.

-В таком случае, мы тоже будем звать тебе Кэтти, потому что мы тоже твои друзья, - сказал Паша. - Не бойся, тебя никто не обидит. Разве мы похожи на уголовников? Ну если только тот парень, и то, потому что я его как-то кирпичом приложил - он кивнул в сторону Сережи, на что тот сильно разозлился, показав обратно кулак.

Кейт перестала плакать и по очереди оглядела всех. Видно решив, что ребята действительно убивать ее пока не собираются, она стала потихоньку успокаиваться.

-Вот это другое дело, - радостно воскликнула Нэар, одарив Пашу ослепительной улыбкой. - Меня зовут Нэар, тот в дверях - Сергей, это - Павел и Гильт, а угрюмого парня, с которым ты сейчас так непринужденно обнимаешься - Риан.

Кейт смущенно отстранилась от охотника. Риан же в свою очередь покраснел и сделал вид, что его очень заинтересовали дорожные сапоги на его ногах.

-Да я пошутила, - засмеялась Нэар. - Думаю, самое время поведать тебе, что тут происходит.

-А мне, кажется, нет, - возразил Риан. - Нужно уходить отсюда, и чем скорей, тем лучше. Расскажете все по дороге.

Гильт первым вышел из помещения, следом выскочили Павел и брат Антона. Нэар вывела Кэтти, боязливо косившуюся на распростертое тело мертвого каракса. Риан был последним, кто покинул комнату. Он бросил задумчивый взгляд на то место, где пару минут назад умерла последняя тень и поспешил догонять команду.

Глава IX

Лэр и Киппер ничего не видели перед собой, только нестерпимый свет, заставляющий зажмурить глаза. В ушах закладывало. Путешественники понимали, что они движутся с огромной скоростью. Казалось, что прошла целая вечность, прежде чем шум стих. Голова у некроманта немного кружилась, но в целом телепортация прошла удачно. На парня плохо действовали заклинания магии света, ибо он полностью посвятил себя тьме.

Стражник медленно открыл глаза и стал озираться вокруг. Некромант же присел на корточки и глубоко втянул воздух, словно ищейка, идущая по следу. Воздух существенно отличался от того, к которому они привыкли. Какие-то непонятные добавки в нем не давали уйти ощущению, что воздух отравлен. Эти двое не догадывались даже, что этим воздухом люди дышат на протяжении уже многих лет.

Путники оказались на небольшой поляне в глухом лесу. Птицы беззаботно щебетали на деревьях, совершая небольшие перелеты между гнездами. Судя по всему, был приблизительно полдень. Небо заволокло тучами, и кое-где изредка раздавались громовые раскаты, явно не предвещая ничего хорошего. Наконец, Лэр встал и двинулся в путь, ломая на ходу ветки, загораживающие дорогу. Кипу не осталось ничего другого, как последовать за ним, хотя вряд ли ему это нравилось.

-Не пойму, почему Зеррот отправил нас именно сюда. Что Риан мог забыть в лесу? - ни к кому конкретно не обращаясь, задумчиво произнес Лэр.

Все это время молчавший стражник обрадовался возможности поговорить. Несмотря на погоду, он надел на себя прочный кожаный доспех с огромным символом пылающего меча на груди - герб Стоунфора. Этот знак был на броне у всех стражников, несших службу в этом городе. Кипу нравился этот доспех, и он одевал его только в редких случаях. Этот был не исключение. Хорошо, что это были не тяжелые боевые латы, а парадная кожаная броня, иначе в ней парню пришлось бы весьма тяжело на солнце. Признаться, сейчас он тоже не испытывал особого комфорта.

-Может просто он немного не рассчитал? А может просто пустил по эфирному следу охотников, который и привел нас сюда, - гордо изрек солдат, давая понять, что тоже что-то понимает в магии.

Лэр на секунду остановился и повернулся к своему напарнику.

-А ты сам-то понял, что сейчас сказал? - спросил он.

-Конечно.

-Если так, то ты должен знать, что эфирный след держится всего несколько минут, а потом бесследно исчезает, растворяется.

-Ну, тогда почему же мы здесь? А, великий маг?

-Потому что нас просто-напросто отправили по тем же координатам, что и шайку Риана. Мы должны проследить, что за ними нет хвоста и у них все в порядке - бросил Лэр и снова зашагал дальше по лесу.

Под ногами трещали сухие ветки. Некромант целеустремленно шел на север, стараясь не сворачивать хотя бы на шаг в сторону, предпочтя идти напролом через густые ветки. Шанс заплутать и ходить кругами в таком лесу был достаточно высок.

Они шли больше часа, но выхода все не было. Некромант объявил привал, привалился спиной к дереву и закрыл глаза, предпочтя минут пятнадцать побыть наедине с собой. Киппер подсел рядом, и, достав из походного рюкзака флягу с водой, жадно припал к ней губами.

-А ты точно знаешь, куда мы идем? - спросил он, не отрываясь от фляги.

-Нет, - все так же, не открывая глаз, ответил Лэр.

Стражник поперхнулся водой и громко закашлялся. Некромант приоткрыл один глаз, взглянул на своего напарника и глухо усмехнулся, снова уходя в себя.

-То есть, как, нет? - громко закричал он.

Лэр проигнорировал его вопрос, ожидая, что тот успокоится. Но не тут то было. Солдат отбросил в сторону наполовину пустую флягу, и резко схватив некроманта за воротник, затряс его. Лэр Керан оказался не промах, он схватил не в меру буйного стражника за запястье правой руки. Резкий рывок, и он оказался за его спиной, заломив тому руку, другой он уже держал нож у горла.

-Послушай, парень, - свирепо проревел Лэр так, что несколько птиц сидевших на нижних ветках деревьев, встрепенулись и перебрались повыше. - Я не люблю в жизни три вещи: когда меня достают по пустякам, притрагиваются ко мне и мешают выполнять мою работу. Ты за минуту нарушил сразу все три, если выкинешь еще раз что-нибудь подобное, я просто убью тебя, ты понял?

Кип зло сплюнул и грязно выругался.

-Ладно, будем считать это за извинения. И если ты не понял, мы в другом мире. И я, ну никак не могу знать всех лесов здесь. Поэтому я иду на север, полагаясь на удачу, это лучше чем сидеть на месте и ждать непонятно чего.

С этими словами Лэр Керан убрал нож за голенище сапога и поднялся с земли. Стражник отряхнулся и тоже встал.

-Если думаешь, что ты тут герой, то ошибаешься, - сказал он, смотря прямо в лицо некроманту. - Я тоже не хотел идти вместе с тобой, но в отличие, опять, же от тебя, я уважаю священного главу совета, мессира Зеррота. Да продлит великий Солл его дни. И поэтому я не смог ему отказать.

-Вот по тому, ты до сих пор простой стражник, да к тому же еще и фанатик.

Глаза Киппера налились гневом, но он воздержался от необдуманных действий, потирая ноющее запястье.

-Да, я стражник, - согласился он. - В моей жизни мало чего интересного, но зайди в Стоунфор и спроси у кого-нибудь о Кипе Вайгоне, и тебе никто не скажет про меня ни одного дурного слова. А что ты? Что ты, некромант? Тебя окружает только смерть. Она идет впереди тебя, расчищая тебе дорогу. Она остается там, где ты прошел, проделывая след из груд разлагающихся тел. Она - твое второе имя. Ты наживаешься на чужом горе. Берешь деньги за свою грязную работу. А вот я - стражник! Одним только своим появлением мы внушаем людям надежду, мы не берем с них и гроша за свой труд...

-Ладно, остынь, - перебил парня Лэр. - Если тебя потянуло на откровения, то знай, я не священник, чтобы отпускать тебе грехи.

-У меня нет грехов! - возразил Кип Вайгон.

-Да, а сам ты святой архиепископ третий Силур. Только знаешь что, прежде чем обвинять меня в чем-то, подумай о другом. Не будь меня, нежить сейчас бы разгуливала не только по землям мертвых. О, да, есть и другие некроманты, но что они могут? Простые деревенские самоучки! А насчет денег за проделанную работу.... Одними бессмысленными молитвами сыт не будешь, друг мой. И да, кстати, твое вооружение и броня, - Лэр указал рукой на доспехи с вышитым на груди позолоченными нитками мечом. - Вряд ли это из кошелька мессира Зеррота.

-Пошел ты, некромант.

Кип со звоном вытащил из ножен меч и приставил к горлу своего попутчика.

-Скажу тебе еще раз, парень, мы с тобой в одной лодке. Просто своей цели добиваемся разными путями. И чем быстрее ты это поймешь, святоша, тем лучше - ответил некромант, скосив взгляд вниз, игнорируя меч у шеи.

Стражник проследил за ним и изумленно поднял брови. В живот ему упиралось лезвие одноручника.

Два человека стояли посреди леса, наставив друг на друга оружие. Стоило кому-то сделать хоть малейшее усилие, как другой бы тут же бездыханно упал на землю с проткнутым горлом или животом. Но никто не спешил делать этого. Что-то не давало нанести тот решающий удар, не поддающееся простой холодной логике, а руководствующееся только своими принципами.

Некромант постоял, а потом просто убрал свое оружие обратно в ножны. Затем поднял с земли свой походный рюкзак, и взвалив его на плечо, двинулся дальше в лес. Опешивший Киппер так и остался на месте, наблюдая вслед уходящему Лэру. Что-то говорило ему, что он должен идти с ним, даже вопреки своим желаниям.

Когда фигура темного мага скрылась за деревьями, стражник наконец-то очнулся от раздумий, убрал оружие, все это время находившееся в руках, и, схватив свой нехитрый скарб, бросился догонять некроманта.

То, чего так ждал Вайгон, наконец, сбывалось. Правда, немного не так, как ему хотелось, но кто сказал, что будет легко? Теперь Киппер был вдали от своих казарм (да в еще какой дали!), в которых каждый следующий день мало чем отличался от предыдущего. Теперь он наткнулся на настоящие приключения, еще не зная, сколько горя и несчастий они ему принесут.

* * * * *

-Ублюдок! Аргх, твою мать, как же жжется.

В зале старого особняка на диване сидел Феррот. Над ним склонилась девушка лет двадцати и обрабатывала ему рану на плече. Лицо мужчины кривилось от боли каждый раз, когда та прикладывала уже пропитанную кровью вату к руке. На полу неподалеку валялся ржавый короткий меч, кончик лезвия, которого тоже был покрыт кровью.

Девушка убрала руку и оценила рану.

-Неглубокая, жить будешь, - заключила она.

И с этими словами еще раз смочила вату в руке какой-то жидкостью в темном пузыре и снова приложила к ране.

-А-а-а! - воскликнул Феррот, сжимая здоровой рукой спинку дивана. - Нельзя ли полегче? В конце концов, я пока еще живой.

-Вот именно, пока. Я удивленна, как это тебя не пришили там. Та сучка мучалась перед смертью?

-Эээ... не совсем, - замялся Феррот.

-В смысле? А ну выкладывай!

-В общем, у меня не получилось разобраться с Селфи.

-Что? Да ты с ума сошел. Афраэль тебя убьет!

-Нет, - мотнул головой мужчина. - Я не убил Селфи, но зато я разобрался с ее воритом. Они не смогут уйти из ловушки без нее. Селфи ослабла, теперь она не так сильна.

-Феррот, ты кретин, - вспылила девушка. - Неужели ты настолько глуп, как и эти орденцы. Хочешь, я открою тебе маленький секрет? Селфи не ослабнет, даже если ты убьешь тысячу воритов. Это все сказки. Если ты не забыл, но ворит Сильфы уже мертв. Короче, я тебе не завидую. Сам знаешь, Афраэль редко прощает ошибки.

-Тогда зачем они держат тебя тут? - уставился на девушку Феррот. Если вориты им не нужны, то нет смысла возиться и с тобой.

Воин сказал это, и еще даже не успел пожалеть, как Лена уже схватила его за раненное плечо и с силой надавила пальцами на рану. Тот раскрыл рот в кривой гримасе и с невысказанным криком боли.

-Я уже сделала столько для них, что тебе не осилить и за всю жизнь, - зашипела девушка на ухо Ферроту. - Это твои жалкие потуги ничего не стоят.

Она закрутила флакон, собрала все лекарства и вышла в дверь, ведущую в соседнюю комнату. Затем вернулась уже с подносом, на котором стоял кувшин с вином и тарелка горячего супа.

-На, ешь, - она поставила еду на столик перед диваном. - Карга добавила в суп какие-то травы. Это предотвратит заражение раны. Могла и не стараться.

-Я думал, ты только меня одного не любишь, - обратился Феррот к девушке. - Но чем тебе Ирфа не угодила?

-А тебя это так волнует?

Мужчина пожал плечами.

-Вообще-то, нет, просто интересуюсь, - сказал он.

-На твоем месте я бы сейчас думала о чем-то более важном. Например, как прожить еще десять минут, прежде чем появится мать тени. Но так и быть, поощрю твое любопытство. Я не люблю тех, кто пытается прыгнуть выше своего носа. А эта старая ведьма как раз и входит в число этих людей. Старается везде и во всем быть первой, хочет угодить Афраэль.

-Завидуешь? - спросил Феррот, прихлебывая сладковатый суп из тарелки.

Лена отрицательно помотала головой. Она посмотрелась в большое зеркало, стоящее напротив нее. Повернулась вокруг себя, глядя на свои длинные до пояса волосы. Затем поправила мини-юбку и расстегнула на белой рубашке, снизу завязанной узлом, верхнюю пуговицу так, что слегка приоткрылась вполне себе достойная грудь. Феррот наблюдал за ней, не отводя глаз.

-Нет, - наконец пояснила девушка, наматывая на палец свои длинные локоны, и присаживаясь рядом на диван, - просто я не доверяю ей. Эта стерва хочет войти в самое близкое окружение Афраэль.

-Боишься, что займет твое место? - мужчина кинул на Лену оценивающий взгляд, и, судя по всему, остался доволен.

-Скорее боюсь, что в нашей команде станет на одну пенсионерку меньше.

-Пенсионерку? - удивился Феррот.

-Забудь, - махнула рукой девушка. - В любом случае Ирфе до моего статуса в жизни не подняться. Ведь ворит Афраэль все-таки я, а не эта старуха. Так что сил у меня будет поболее нее.

-Ну, это не проблема. Да ты и сама знаешь. Если матери тени что-то не понравится, она просто напросто уберет этого человека, который ей насолил, невзирая на какой-то там статус. Хотя, сдается мне, что есть один человек с кем Афраэль, скорее всего, предпочтет считаться.

-Да ну? И кто же этот человек, если не секрет?

-Вообще-то секрет, но для тебя я сделаю исключение. Как-то пару недель назад, когда я еще копал информацию в монастыре, я зашел однажды в этот особняк. Мне нужны были кое-какие материалы. Я подошел к ее двери и уже хотел постучать, но услышал голоса. По своей привычке, я начал прислушиваться, чтобы уловить, о чем идет разговор.

-Ты что подслушивал? Хм... И что же там говорили? - заинтересовалась Лена.

-Неважно "что", важно "кто" говорил, - сказал Феррот.

-Хорошо, и "кто" же?

Феррот одной рукой приобнял девушку сзади, а другую положил на ногу чуть выше колена. Лена сидела с таким выражением лица, будто ничего не замечая.

-Афраэль и Сильфа. Вот только тон у последней был такой, что я бы на ее месте поостерегся так говорить. Конечно, понимаю, что они сестры, но все равно это уже перебор. Сильфа кричала на Афраэль, говорила, что та что-то делает неправильно.

Феррот довольно замолчал, продолжая рукой подниматься все выше и выше по ноге девушки.

-И это все? - спросила та.

-Да. Это все.

Лена не стала больше ничего спрашивать, обдумывая услышанное.

-А, пожалуй, твоя информация заслуживает внимания, - наконец сказала она, рассуждая вслух. - С Афраэль никто не имеет права разговаривать подобным образом. Значит что-то тут нечисто. Ты не должен никому рассказывать об этом. По крайней мере, пока мы не выясним, в чем дело. Они что-то скрывают, что-то важное, если не посвятили в это даже нас.

Феррот покивал головой, соглашаясь, и подвинулся еще ближе к девушке, прижавшись к ней вплотную.

-Знаешь, что самое интересное? - спросила она, когда наглая рука уже начала задирать юбку, оголяя стройные ноги.

-Нет, - ответил мужчина, не обращая уже почти никакого внимания на разговор.

-То, что если сейчас ты не уберешь свою руку, то будешь первым, кого я пришью из твоей орденской шайки.

-Так я же уже на вашей стороне, - сказал Феррот, но руку все-таки убрал, не решаясь испытывать нервы девушки.

-Да мне плевать.

Лена встала и с вызовом посмотрела в глаза своему собеседнику. Тот не отвел взгляда, а, наоборот, нахально уставился на самую аппетитную часть тела, выглядывающую из-за рубахи. Лена брезгливо фыркнула и вышла из гостиной, предоставив Феррота наедине с самим собой. Все, что она хотела узнать, она узнала. Теперь бывший тамплиер ей был не нужен.

-Ну ничего, еще приползешь! - зло прошипел он себе под нос и снова принялся за трапезу.

Когда с едой было покончено, Феррот встал и прошелся по гостиной. Роскошный интерьер XVIII века был весь покрыт паутиной. Мужчина подошел к комоду и взял с него старую фотографию в рамке. Он стер ладонью многолетний слой пыли и стал рассматривать лица. На черно-белом снимке была запечатлена семья, которая сидела на большом диване в этой же гостиной и приветливо улыбалась. Мужчина с женщиной, стоящие сзади, скорее всего, были владельцами усадьбы. А трое детей, мальчик и две девочки, их сыном и дочерьми. Феррот заметил, что обстановка в гостиной с того дня, почти что не изменилась, если только не считать висящую тут и там паутину. Мужчина поставил картину обратно на комод и снова присел обратно, закинув ноги на стол, за которым пару минут назад обедал.

Еще с детства Феррот мечтал о славе. В своем кругу друзей, ребенком, считал себя на ступень выше всех остальных. В школе, куда его отдали родители, был одним из самых первых в учебе. Но парень хотел большего. И по завершению обучения подался в монастырь Солла обучаться искусству войны, вопреки желанию родителей, которые хотели, чтобы тот стал чиновником в ратуше, считая эту профессию более подходящей для его мозгов. И вот на протяжении последних двух лет он боролся против демонов. Но вряд ли это можно было назвать борьбой, если последние полгода Феррот только и делал, что доносил о планах ордена ведьмам, тем самым стараясь обустроить себе тепленькое местечко в их окружении.

-Я в тебе разочарованна, мой дорогой друг, - раздалось сзади.

Находясь в таком окружении из одних только женщин, можно нетрудно перепутать голоса, если не видишь, с кем разговариваешь. Но этот мелодичный голос он узнал сразу. Убрав ноги со стола и соскочив с дивана, Феррот припал на одно колено и потупил взгляд, ибо перед ним стояла ни кто иная, как Афраэль - мать и главная повелительница теней. Мужчина был не настолько глуп, чтобы обращаться с ней так, как только что минуту назад обращался с Леной. Он продолжил сидеть с опущенной головой, ожидая, когда женщина заговорит с ним.

-Как же ты меня разочаровал, - повторила она, уже более властно и подошла ближе, палачом нависнув над Ферротом. - Не стоило меня расстраивать. Ты же знаешь, как я не люблю, когда меня подводят? Я что совсем не могу ни на кого положиться? Отвечай!

Последнее слово было произнесено так, что кровь в жилах бывшего орденца на мгновение застыла, а затем ринулась с огромной скоростью, подгоняемая бешено бьющимся сердцем.

- Я сожалею, - тихо проговорил тот.

-Сожалею? И это все, что ты можешь сказать? Если бы я знала, что вы, растяпы, все так повернете, то поступила бы иначе. Тебе совсем надоело жить? - спросила ведьма.

-Н-нет, - ответил тот, теряя почву под ногами.

-Конечно, нет. Ведь никто не хочет умирать. И несмотря на твою никчемность, ты еще можешь быть мне полезен. Но это не комплимент, - бросила в бочку меда ложку дегтя Афраэль. - Скорее, небольшой аргумент в твою защиту. Может, ты хочешь предоставить мне еще один?

Феррот судорожно сглотнул. Эта женщина одним взглядом лишала его какой-то возможности сопротивляться. Мысли спутались, образовав полную чушь, которую тот не смог передать даже словесно.

-Твоя проблема в том, что ты не умеешь планировать войну. Будучи воином и магом, ты все равно всего лишь механизм для осуществления чьих-то замыслов. Хочешь узнать почему мне было необходимо убить двойников ордена именно сейчас, а не раньше?

Феррот промолчал, и ведьма ответила за него.

-Потому что от их смерти до определенного времени не было бы никакой пользы. Мне нужно было, чтобы отряд Тероана ушел из монастыря в поход по спасению своих новых иномировых друзей. Если бы вы ничего не испортили, то возможно уже сейчас мы подошли бы к победе в этой затянувшейся войне, - досадовала Афраэль, наигранно вздыхая. - Монастырь был бы разгромлен, старейшины уничтожены, а остатки охотников не предоставляли бы для нас никакой угрозы.

Колдунья бросила надменный взгляд сверху вниз на пресмыкающегося перед ней человека.

-Ну что все говорю я да я, а ты молчишь? Тебе же тоже есть, что сказать, - ведьма нагнулась ему к самому уху так, что мужчина ощутил дурманящий запах ее духов, и прошептала чуть более ласково. - Например, про то, как вместо магички тебе удалось убить ее ворита.

Язык онемел, во рту пересохло так, что не удалось издать и звука. Поэтому Феррот закивал головой. Афраэль в ответ улыбнулась. Мужчина тоже попытался изобразить что-то наподобие, но вышла лишь кривая пародия.

-Ты настолько слаб, что не смог сделать и этого! - рявкнула мать теней неожиданно.

Глаза Феррота округлились.

-Как? - выдавил он из себя.

Вместо ответа Афраэль отошла, и, поманив своего собеседника пальцем, поднялась по лестнице на второй этаж, где скрылась за поворотом. Провинившийся Феррот побрел за ней. Раньше с ним никто так не обращался, но сейчас сохранить честь для него было не главным. На первое место для Феррота Гоуэнна встало - выжить любой ценой. И выполнить это можно было только угодив матери теней, что он и пытался сделать.

Они прошли уже по знакомой лестнице и остановились перед покоями Афраэль. Та потянула ручку и вошла внутрь, оставив дверь открытой, приглашая Феррота. Он прошел следом и притворил за собой вход.

Покои высшей Повелительницы Теней существенно отличались от того интерьера, что царил в особняке. Если поместье представляло собой покинутое двести лет назад здание, то комната Афраэль была полной противоположностью. У окна стояла большая кровать со всех сторон одернутая фиолетовыми занавесками. На такой не грех было вздремнуть и какой-нибудь избалованной принцессе. Напротив, в стене был выдолблен камин, в котором тихо потрескивали поленья. Стены и пол застлали ковры, а на небольшом столике стояла маленькая лампа, разливающаяся мягким светом и источающая во все стороны запахи благовоний, приятно кружащих голову.

Единственное, что никак не вписывалось в общий антураж, это старый видавший виды сундук, находящийся в углу, возле двери, ведущей в личную уборную матери теней.

Как бы то ни было, но Афраэль подошла именно к этому сундуку и открыла его. Феррот остался стоять у двери, ожидая, когда ему разрешат приблизиться поближе. Он знал, что в обитом кожей сундуке лежат различные магические приспособления и артефакты. Но также он знал и то, что никто не имеет права заглядывать в него, если не хочет потом очень пожалеть. Это было одним из негласных правил, царящих в доме, которым пока еще никто не пренебрег.

Афраэль немного покопалась в нем и извлекла на свет небольшой шар на подставке. Чем-то похожим пользуются гадалки-шарлатанки, чтобы навести пущий вид. Вот только их "волшебные" шары простые игрушки по сравнению с тем, что сейчас в руках держала владычица.

Ведьма поставила его на стол рядом с лампой.

-Подойди сюда, - не отрываясь от шара, поманила она Феррота, который все это время нервно переминался с ноги на ногу у входа.

Мужчина неуверенной шатающейся походкой подошел ближе. От запаха благовоний с непривычки кружилась голова, будто в хмельном тумане. Не доходя пары шагов, он остановился, всматриваясь в хрустальный круг. Шар медленно наполнялся сиреневым дымом, образуя плотную завесу, сквозь которую ничего не было видно.

-Ближе.

Феррот подчинился, и сделав последние два шага, оказался около стола.

-Это око, - ни к кому конкретно не обращаясь, пояснила Афраэль. - Сквозь него можно увидеть того, кто тебе нужен, даже если он находится на другом конце света ... или мира, - чуть подумав, добавила она.

Гоуэнн кивнул, тем самым давая понять, что все понял.

-Жаль, что зеркало не может видеть всех, кто мне нужен. Но сейчас я покажу тебе якобы убитую тобой девушку. Ну-ка, сними свои лохмотья.

Феррот в который раз не стал возражать, хотя не до конца понимал, какая связь между его одеждой и воритом Селфи.

-Этого будет достаточно, - остановила его Афраэль, когда тот вслед за рубахой начал стягивать штаны.

Мужчина подал матери теней тряпочный сверток. Она взяла его и прислонила к шару. Феррот от неожиданности отпрянул назад, когда артефакт втянул в себя рубаху и поменял свой цвет на буро-красный.

-Когда ты нанес удар, ее кровь попала на одежду. Это все что нужно для заклинания, - пояснила Афраэль. - А теперь дотронься до ока.

Феррот снова приблизился и протянул руку. На полпути она в нерешительности остановилась. В глазах мужчины еще стояла та картина, как шар жадно втягивает внутрь себя сквозь стекло его рубаху.

Ведьма не стала церемониться с Гоэнном. Она схватила его за запястье и с силой дернула так, что мужчина от неожиданности подался вперед. Теряя равновесие, он схватился за око обеими руками. И тут же его пронзили мириады игл от рук и до самого мозга. От боли он зажмурил глаза и попытался закричать, но не смог. А все по той простой причине, что у него не было рта, как и собственно глаз. Феррот не чувствовал своего тела, но видел его.

Он будто парил в воздухе бесплотным духом, являясь частичкой этого воздуха. Феррот находился все в том же здании и в той же комнате. Сверху Гоуэнн хорошо видел себя. Его сильное тело, с оголенным торсом все так же продолжало стоять, держась руками за артефакт. Глазницы были широко открыты, но глазные яблоки опустели - зрачков не было видно за веками. Лицо не выражало никаких эмоций, лишь мертвое холодное спокойствие.

Феррот не успел привыкнуть к новым ощущениям, как его снова пронзила боль. Очертания предметов исказились, стали более смутными. Теперь уже маг не мог видеть комнаты, в которой находилось его тело. Вместо этого перед ним представали различные картины. Мужчину будто несло по туннелю, где иногда проскакивали чьи-то дома или горные пейзажи. Он ничего не успевал разглядеть, пока неведомая сила тащила его с бешеной скоростью. Кругом были слышны какие-то голоса, сливающиеся между собой и образующие дикий ор.

Но вот движение замедлилось и вконец остановилось. Феррот огляделся.

На крыше высокого здания, упирающегося в небо, находились люди. Ветер с силой обдувал их, путая волосы на головах. Гоуэнн знал, кто это - Азраил, Ирстан и Селфи со своими воритами. А вот и тот парень, который пронзил ему руку. Он что-то говорил и довольно улыбался.

"Ничего, мы еще встретимся. Это я тебе гарантирую" - подумал Феррот.

Но больше всего его удивило то, что та девушка, которую он собственноручно "убил", сидела вполне себе живая, лишь своим напуганным видом говоря о том, что произошло с ней совсем недавно. Селфи успокаивала ее, что-то увлеченно доказывая. Феррот не слышал, о чем она говорила - голоса в голове просто сводили с ума, заглушая другие звуки.

Но вот перед глазами снова поплыло и изображение исказилось, а затем также, как и в первый раз, исчезло. Все сопровождалось дикой болью, к которой мужчина уже начал было привыкать.

Феррот открыл глаза и убрал руки от ока. Ноги не удержали его, и он упал на мягкий махровый ковер, жадно хватая воздух, при этом ощупывая свое тело. Теперь он снова был в комнате Афраэль. Немного придя в себя, мужчина приподнялся на локтях. Его лихорадило - перемещение обратно в себя прошло не так мягко, как он надеялся.

Владычица теней расположилась на своей кровати и размышляла, прикрыв глаза.

-Ну, теперь ты снова будешь утверждать мне, что девчонка мертва? - спросила она, не поднимая век.

Бывший тамплиер промолчал, предпочтя за сегодня это самой верной тактикой.

-Феррот, скажи мне, почему я уже несколько сотен лет повелеваю демонами? - как бы невзначай задала вопрос ведьма.

-Может, потому что никто не сделает это лучше вашего?

-Ты прав, никто. Но каждые сто лет мне удается это все тяжелее и тяжелее. А знаешь почему? Нет? Тогда я отвечу тебе. Вы, люди деградируете так, что уже не годитесь на корм даже импам. Раньше я думала о вас иначе. Хотя сейчас понимаю, такие слуги, как вы, просто не способны сделать что-то без четкого контроля. Ты едва не завалил мой план, хотя все-таки ненадолго задержал охотников, - Афраэль приоткрыла глаза и скосила взгляд в сторону сидящего на полу мужчины. - Но в отличие от теней, кстати, тоже проваливших задание, ты вернулся живым. Что ж похвально. Я учту это, а пока ...

Договорить владычица не успела. Камин резко затрещал и из огня вывалился небольшой рогатый демон, бес. Он встряхнулся, сбил с себя сажу и поклонился. Афраэль с горьким сожаленьем посмотрела на безнадежно испорченный ковер.

-Сколько раз я говорила входить через чертову дверь! - вскипела она.

Бес испуганно замер и упал на колени. Хвост сзади мелко затрясся.

-Простите, госпожа! - взмолился демон. - Прошу, пощадите, умоляю!

Он жалобно заскулил, и, не вставая с колен, пополз прямо к Афраэль, минуя сидящего тут же Феррота, и оставляя за собой грязные борозды от пепла.

-Стой! - воскликнула ведьма, сжимая кулаки так, что ногти начали впиваться в кожу.

Бес сразу замер, перестав махать даже хвостом.

-Глупое создание, - продолжила мать тени. - Вот об этом я и говорила, даже среди демонов встречаются идиоты! - и чуть поумерив пыл, добавила. - Ты из монастыря?

Демон кивнул головой.

-И как все прошло.

-Немного не так, как хотелось бы ...

-Что?

Афраэль даже вскочила с кровати, бросая гневные взгляды на беса.

-Понимаете, - начал тот.

-Вы пробились в монастырь? Наш человек снял защиту?

-Ну, в общем, да, но...

-Но орден так и остался стоять, - заключила повелительница теней.

Демон снова кивнул головой.

-Черт возьми! - рассвирепела Афраэль и силой топнула ногой по полу, - я обеспечила вам окно через защиту храма, увела основную опасность подальше, чтобы вы могли спокойно устроить там братскую могилу. А вместо этого ты просто говоришь мне, что вы не смогли прорвать оборону?

-Старейшины оказались очень сильны, они убили почти весь наш отряд, прежде чем мы смогли что-то сделать.

-Беспомощные крысы! Даю последний шанс сохранить тебе жизнь - медальон у тебя?

И на этот раз бес покачал головой и опустил свой взгляд вниз, готовясь принять судьбу.

Казнь не заставила себя долго ждать. Мать тени выбросила вперед руку и начала сжимать пальцы, будто пытаясь что-то раздавить в ладони. Демона же подняло в воздух и он схватился лапами за горло. Если бы на шее у него висела веревка, то можно было бы предположить, что монстра вешают. Но ведьма не стала мучиться и применила заклинание телекинеза. Несколько секунд бес еще пытался сопротивляться, но затем обмяк в воздухе, не подавая никаких признаков жизни.

Афраэль убрала руку, и труп грузным мешком ударился о ковер, напоследок подняв вокруг от себя кучу сажи.

Феррот, все это время сидящий рядом, смотрел то на свою повелительницу, то на полумертвого, а затем и мертвого беса. Он начинал понимать, мозг с завидной вычислительной способностью выдавал информацию. Все становилось на свои места. А в хронологии получалось следующее: пока Феррот тянул время с отрядом Селфи, а тени тщетно пытались втиснуться в доверие к Риану под личиной его друзей, Афраэль готовила нападение на монастырь. И кто-то помог ей снять магический барьер изнутри. У ведьм есть еще один союзник в ордене? Получается, что так. Но кто еще? Хотя, не важно. Важно, что они что-то искали. Спрашивать об этом сейчас мать теней было бы верхом неблагоразумия.

-Пошел вон! - бросила Афраэль Ферроту устало. Сейчас она больше всего хотела отдохнуть от всех этих неудачников.

Мужчина поднялся с ковра и неуверенной походкой побрел к выходу - перемещение через око отняло много сил, поэтому ближайшие несколько часов Гоуэнн хотел просто поспать.

-Эй, - окликнула его ведьма, когда тот уже хотел закрыть за собой дверь.

Феррот взглянул на нее, ожидая, что она скажет.

-Пускай кто-нибудь придет и приберет здесь. Мне не нужен этот мусор на полу, - Афраэль пнула ногой труп, испачкав пеплом и сажей носок туфли. - Черт возьми! Даже после смерти он доставляет мне неприятности, - затем она пригляделась к ковру. - И это тоже пускай заменят. А теперь иди. Да, самое главное - попроси Ирфу, пускай сделает мне крепкого чая со своими успокаивающими травами, мне нужно немного отдохнуть.

Феррот вышел, закрыв за собой дверь. А Афраэль подошла к столу и убрала око, которое снова представляло собой обычный шар без всяких свечений внутри, обратно в стол. Бросила брезгливый взгляд на мертвого беса и остановилась у окна.

Ночь здесь была как всегда - тихая и холодная. Особняк окружало древнее зло, и Афраэль чувствовала, что это зло просыпается.

-Ничего Риан, ты еще не победил. Это только начало... только начало.

Глава X

По улицам Лос-Анджелеса разъезжали машины с мигалками. Похоже, что все полицейские участки были поставлены на уши. Я отошел от края крыши небоскреба и присел, облокотившись о бордюр рядом с Джейн и Селфи. Я не ожидал, что девушка перенесет нас в подобное место.

От высоты немного кружилась голова, но в остальном все было довольно неплохо. Хотя, смотря, что рассматривать под словом "неплохо". То, что нас чуть не пришили, уже в который раз?

Я взглянул на девушек. Вид у них был помятый, но даже не привыкшая к таким приключениям Джейн держалась молодцом.

-Ты в порядке? - спросил я у пришедшей уже в себя Селфи.

-В полном, спасибо, - улыбнулась та и снова повернулась к своему вориту. - Я рада, что ты это сделала? - спросила она у нее.

-Что сделала?

-Телепортировала нас. Ведь групповая телепортация, это заклинание четвертого круга. Даже некоторым магам оно дается с трудом, что уж тогда говорить о новичках.

Джейн смущенно повернула голову в сторону.

-Я просто испугалась. Да и ты помогла мне. Хотя, признаться, я нечайно прочла это и в твоих мыслях. Это вышло чисто случайно, честно...

-Да все нормально, - успокоила ее Селфи. - Со мной тоже бывает. Ты нам жизнь спасла!

-Да что ты, - начала отнекиваться девушка, но по ее лицу легко можно было понять, что ей это очень приятно.

-Нет, ты, правда, молодец. Я серьезно, - и наклонившись чуть ближе, волшебница добавила. - Главное, никому не выдавай мои секреты.

Джейн быстро закивала, давая понять, что все то, что она накопала в голове у Селфи - это тайна за семью печатями.

-Что же такое ты узнала? Раз Селфи так боится, - хитро прищурился Антон, все-таки расслышавший последнюю фразу.

На этот раз смутились обе девушки, и, похоже, даже покраснели.

-Я не понимаю только одного, Джейн, - задумчиво произнес я. - Почему сюда? Почему ты не телепортировала нас в другое место. А именно на этот небоскреб?

Девушка развела плечами.

-Я и не хотела, все само получилось. Просто попыталась представить такое место, где нас не найдут, где мы сможем спокойно перевести дух. И вот, пожалуйста.

-А что? Мне нравится, - сказал Ирстан, глядя вдаль. - Вы только полюбуйтесь, что за вид - невероятно. Даже дух захватывает. Прямо как на Горе Победы.

-Это ты, верно, подметил, - поддержал друга Азраил.

И поддавшись общему впечатлению, все осмотрелись по сторонам. Джейн отправила нас на одно из самых высоких зданий, поэтому город был как на ладони. Лос-Анджелес представлял собой огромный бетонный муравейник, окруженный большим количеством воды, через которую тянулись железные мосты. Все было таким гигантским, но в тоже время с небоскреба казалось сравнительно маленьким, особенно машины и люди снующие внизу.

-Я не спорю, это все здорово, - подал голос Антон, выведя меня из размышлений. - Но мы, наверно, должны что-то сделать. Риан же не знает, что мы здесь. Надо как-то сообщить им.

И действительно, во всей этой суматохе мы позабыли про остальных членов команды. Надеюсь, они в порядке.

-Не надо, - ответила волшебница. - Он не зря отправил Марка с нами. Риан найдет его по эфирным путям, соединяющим его с ним, так же, как и в первый раз.

-То есть, мы должны просто ждать? - вопросом подвел итог я.

-Да, просто ждать.

Я подсел к Антону. Друг забавлялся своей новой силой - при помощи телекинеза подбрасывал в воздух небольшой камешек, ловя его, когда тот, падая, почти достигал крыши. Парень делал успехи, но морщился после каждого движения.

-Откат, - пояснил он.

-Угу, - поддакнул я, давая понять, что понимаю его.

Он продолжил заниматься своим делом, я просто наблюдал рядом и молчал.

-Думаешь, ты ей тоже приглянулся?- неожиданно ошарашил меня друг.

-Да мне все равно, - буркнул я.

-Я даже не сказал кто, а ты и сам все понял, - улыбнулся Антон.

- Просто всем и так уже прекрасно известно, о ком ты сейчас говоришь.

Э, нет, брат, тебе не все равно, - твердо решил за меня товарищ, - Если ты думаешь, что со стороны ничего не видно, то черта с два.

-Да? И что же ты видишь? - спросил я.

-Я вижу глупого человека, который помимо меня пытается обмануть и себя.

Этот парень умел вывести из себя. Я с трудом подавил жгучее желание сразу сбросить его с крыши.

-Ты повторяешься, - вместо этого сказал я, стараясь, чтобы мой голос был как можно спокойней.

-Вижу, переубеждать тебя бесполезно, поэтому просто выслушай и не перебивай. Хорошо?

Я слегка кивнул. Антон церемонно выждал некоторое время и продолжил.

- Так вот, как я уже сказал, тебе понравилась девушка, которую зовут Селфи, - друг снова сделал паузу, я смолчал. - Скажу сразу, шансов у тебя побольше, чем у кого-то еще...

-С чего это ты взял?

-Да не притворяйся ты уже невинным ягненком. От моего чуткого взора не укрылся даже тот инцидент сегодня ночью перед отправлением. Зная девушку из другого мира всего несколько часов, ты ее чуть не поцеловал. Как у тебя это получилось, даже спрашивать не буду. Великий учитель никогда не выдает своих самых сокровенных секретов, - мой друг назидательно поднял указательный палец левой руки вверх. - И тут уже я каюсь - наша вина. Появись мы минут на десять позже, возможно, сейчас ты бы пел совсем по-другому. Но не буду тебя грузить, это все твое дело.

Антон отвернулся, давая понять, что разговор окончен, хотя украдкой косился на меня. Я же задумался над его словами. Взгляд сам собой переместился в сторону эльфа. Он тоже как-то по-особенному относился к девушке. На моем лице можно было бы прочитать затаенную обиду и что-то еще. Ревность? Пальцы нервно застучали по бетону. Тоха лишь сухо усмехнулся и побрел к Ирстану.

Тот, сидя в углу, бережно рассматривал свой трофей - снайперскую винтовку. Похоже, оружие его очень заинтересовало. Вовремя подоспевший Антон принялся объяснять ему, как этим пользоваться.

-Это несложно. Берешь ее в руки, вот так, - он взял оружие и приставил глаз к прицелу. - Затем смотришь сюда, наводишь на цель и спускаешь курок, предварительно затаив дыхание. Выстрел в идеале лучше делать на выдохе. В принципе, как стрельба из лука, только куда проще, хотя все рано приходится считаться с особенностями местности и силой ветра. Попробуй.

Оружие перекочевало в руки Ирстана. И тот тут же принял позу, которую ему показал Антон. Эльф наклонил голову вправо и взглянул в прицел, левый глаз он прищурил.

-Давай, туда что ли, - сказал новоиспеченный учитель по стрельбе, указывая куда-то вдаль.

Мне даже стало как-то интересно, и я подошел к ним, одновременно всматриваясь туда, куда показывала рука товарища. А показывала она на спутниковую тарелку, висящую на противоположном доме, чуть пониже высотой, чем тот, где укрывались мы. Расстояние оказалось небольшим, но для начала и этого было достаточно.

Вся мужская половина собралась у края крыши, ожидая выстрела. И тот последовал. Ирстан сделал все как сказал ему Антон. Набрав в грудь воздуха, он прицелился и плавно спустил курок. Раздался приглушенный выстрел - глушитель не дал звуку расползтись вокруг, иначе нас тотчас бы заметили. От отдачи плечо эльфа повело в сторону, и траектория получилась не так, как рассчитал он. В результате патрон пролетел мимо тарелки, отрикошетив в сторону от стены.

-Ой, - спохватился Тоха. - Совсем забыл про отдачу. В момент выстрела нужно крепче прижимать оружие, тогда заряд пойдет туда, куда его изначально направили, если, как я уже говорил, не будет мешать ветер.

-Дай-ка еще раз, - Ирстану видно очень понравилась новая игрушка.

Антон показал, как перезаряжать патрон, сухо щелкнув затвором. Я удивился, откуда это он знает, как пользоваться снайперскими винтовками.

-Люблю играть в игры про войну, - ответил друг на мой недоуменный взгляд.

Тем временем эльф опять прицелился. Некоторое время он просто смотрел, а потом снова затаил дыхание и нажал на спусковой крючок, в тот же момент выдохнув. В этот раз выстрел вышел отменный. Все было просчитано до мелочей. Патрон угодил в крепление, на котором держалась спутниковая тарелка. Она накренилась, и, не удержавшись на весу, со свистом устремилась вниз.

-Ложись! - крикнул я.

Все пригнулись, скрывшись за выступом стены.

-В чем дело? - спросил Азраил.

-Хозяин той штуки, которую мы только что сбили, вышел на балкон. Не хватало, чтоб он нас заметил. А то Риан нас точно не найдет.

На другой стороне крыши уже находились Селфи и Джейн. Они первыми почувствовали, что нужно скрыться.

"Наверно прочли в мыслях" - подумал я, осознавая, что эти слова проносятся в моей голове все чаще и чаще.

Мы переползли к другому углу и сели рядом, переводя дух.

-Больше не надо, - Азраил рукой опустил дуло, которое Ирстан уже нацелил в какую-то другую мишень.

-Дети, - фыркнула Селфи, смотря на нас.

-Метко стреляешь, снайпер, - похвалил я.

-Спасибо, - ответил парень, и, покрутив винтовку в руках, добавил. - Мне нравится это оружие. Достаточно сбалансировано и продуманно.

-О, поверь на Земле придумали миллион сбалансированных и продуманных приспособлений для убийства, в том числе и человека. Здесь не видят жизни без воин, - просветил я Ирстана.

-Но почему?

-Это у них надо спросить, почему, - махнул рукой в сторону вновь проезжающих по улице полицейских Антон.

-Я все равно не понимаю. Вы одни. Ни орков, ни проклятых, ни демонов, в конце концов.

-Я тоже не понимаю Ирстан и вряд ли когда пойму. Но так тут все устроено.

Ирстан посмотрел вслед автомобилям, своими сиренами оглушающими улицы вокруг и медленно проговорил:

-Странный у вас мир. Никакой магии, но он гораздо загадочнее. Никаких кровожадных врагов, но в тоже время он гораздо опаснее. Вообще нет ничего в этом мире, что есть в нашем, но он намного разнообразнее.

Азраил положил на плечо эльфу руку.

-Это не нам судить об этом, друг, - проговорил он.

-Ты как всегда прав, Азраил, - согласился Ирстан. - Одному только творцу известно, зачем он распределил так мироздание.

Я задумался. Странно все это, но в словах остроухого есть доля здравого смысла. Эльф прав - создатель распределил все так, как ему казалось правильным, и вряд ли ошибся. Он довольствовался теми принципами, какие были ведомы одному ему. И мы действительно не вправе судить за его деяния. Солл, Иисус Христос, Аллах, будда и другие имена с их религиями - все это лишь звуки, зря сотрясающие воздух. Они ничего не значат, просто отражают название одной и той же сущности. Сущности, что владела всем упорядоченным. Она являлась могущественным кукловодом, который управлял всем живым и неживым.

Вот только марионетки взбунтовались и почувствовали себя высшими созданиями наравне с этой самой сущностью. Они начали лезть туда, куда человеку уж точно соваться не стоит, начиная от управления погодой и заканчивая клонированием людей. И за это обрекли на себя гнев всевышний. Нити, соединяющие кукловода и кукол, были разорваны. И это не только в одном мире, но и в сотне других. Человек обрел самостоятельность, но вот только нужна ли она была ему? Скорее всего, нет, не нужна. Человечество - это стадо, которое нуждается в пастухе. Пускай оно еще не готово осознать это, то только все так и есть.

Может быть все эти войны, все несправедливости в мире как раз и происходят из-за того, что человек злится. Злится на сущность, не понимая, что сам во всем виноват. И вряд ли даже раскаяние поможет вернуть все обратно. И не оттого, что сущность не хочет этого делать. Нет, скорей наоборот. Все лишь потому, что она уже не может этого сделать. Даже самая могущественная сила не способна подмять под себя такую машину. Она лишь способна помочь, но вернуть... вряд ли. Такова наша природа и никто не в силах изменить ее, даже тот, кто создал.

И мы словно голодные волчата грыземся между собой за теплое место и сытое брюхо, не понимая, что все напрасно. И так из года в год, из века в век. И, кажется, что это никогда не закончится. Выиграв войну с демонами, мы лишь отсрочим неизбежное, пока не придет другое зло. Более безжалостное и более могущественное...

Я сам удивился, какие мысли стали посещать мою голову. Но размышлять пришлось недолго.

Раздался грохот, который доносился из-за железной двери, ведущей с крыши. Неизвестные пытались пробиться наверх. Азраил и Ирстан как по команде выхватили свои мечи, но Селфи остановила их рукой.

-Успокойтесь. Это Риан. Хотя я все равно чувствую опасность.

Мы не отрывали взглядов от двери, а воины так и продолжили держать в руках оружие. Видно с ним они чувствовали себя более уверенно.

Наконец раздался последний удар, и дверь с треском отворилась. На бетонный пол упала дымящаяся цепь. И тут же на крышу ввалилась толпа. Первым выскочил Гильт, огляделся по сторонам, и, увидев своих товарищей, бросился туда. Следом вбежали Нэар, Сергей, Паша и еще какая-то девушка. Наверно, это и был ворит Нэар. Замыкал же весь этот марафон капитан команды. Внутри стало приятно тепло. Как бы я это не скрывал, но я очень переживал за ребят.

Вид у всех был, мягко говоря, помятый. Рукав на рубахе Гильта весь пропитался кровью, он двигался, придерживая плечо здоровой правой рукой. На лице Нэар красовались небольшие ссадины, как и у Сережи. Риан почему-то был весь в саже. А вот Паша в отличие от всех остальных обошелся почти без ранений. Разорванная футболка да сбитые кулаки - подраться им все-таки пришлось.

-Вызывай телепорт, - с ходу крикнул Риан, подбирая цепь и придерживая дверь.

Селфи попыталась что-то спросить.

-Нет времени! - крикнул капитан отряда.

Волшебница начала читать уже привычное для нее заклинание, пока Риан накручивал цепь на ручку двери. Сделав два оборота, он бросился бежать к нам.

Вдруг я явственно расслышал странный звук, будто что-то вращали с огромной скоростью, рассекая воздух. Покрутил головой, но ничего такого особенного не заметил. Значит, звук доносится либо где-то чуть ниже крыши, либо ...

-Черт, ребята, сзади! - Крикнул Паша, указывая за мое плечо.

Я резко повернул голову назад, уже понимая, что же за предмет издает этот звук. С осознанием правды облегчение не наступило. Страх сковал тело и разум, и, похоже, не меня одного. Сергей стоял с широко раскрытым ртом и ужасом в глазах. Только Риан и его друзья не понимали, что происходит прямо перед ними.

А из-за крыши более низкого здания поднялся боевой вертолет, быстро вращая лопастями вертушки. Это была военная модель, оснащенная, к моему явному неудовольствию, крупнокалиберными пулеметами и тяжелыми ракетами.

Два шестиствольных пулемета крепились на корпусе под кабиной пилота, ракетные установки расположились на крыльях. В кабине сидело два человека, помимо пилота. И у тех двух в руках тоже находилось по неплохой винтовке, наподобие той, что прихватил с собой Ирстан. Но вот в отличие от него, опыт стрельбы из таких штук у них был побольше.

Сзади находился еще кто-то, но я не стал присматриваться. Это было не так важно.

-Что будем делать? - прохрипел Азраил, не сводя глаз с машины, неподвижно зависшей в воздухе.

- Сваливать отсюда.

-Риан, но это самоубийство, - попытался остановить его я. - Едва мы двинемся, как нас напичкают свинцом.

-Понятия не имею, что ты сейчас сказал, но могу с уверенностью сказать, что этого не произойдет, - ответил он. - И для этого мне понадобится твоя помощь.

-Моя?

Парень кивнул в ответ.

-Drop your weapons and put your hands up! - раздалось с борта вертолета.

-Чего? - переспросил Антон. Видно Селфи пришлось убрать заклинание, при помощи которого мы понимали английский язык. Наверно, сейчас девушке были нужны все ее силы.

-Риан, что мне делать?

Тероан посмотрел мне в глаза. Наши взгляды встретились всего на миг. И за это короткое мгновение я понял, что он уже не отступит, не сдастся даже перед лицом смерти. Слишком долго он шел к этой цели - победить. И теперь твердо решил для себя, что отступать он не намерен.

-Просто повторяй за мной.

Я кивнул. Плевать, если мы погибнем здесь, значит такова наша судьба и никто не в силах изменить ее.

В дверь опять раздались тяжелые удары. Кто-то вновь пытался ее выбить, но на этот раз все точно знали, что там далеко не помощь.

-Мы в ловушке, - раздалось сзади.

Риан вытянул перед собой ладони, затем повернул их друг напротив друга и сжал пальцы в кулаки, оставив торчать только указательный и средний. Затем снова взглянул на меня. Я повторил эту несложную манипуляцию.

Люди в вертолете переглянулись. Они не понимали, что происходит, но на всякий случай взяли нас на прицел.

-To lie, this is last prevention, - крикнул один из военных в рупор.

-Пошел ты, козел! - Павел ответил ему неприличным, общепринятым во всех странах жестом.

Видно это разозлило пилота, потому что тот выпустил очередь из пулемета. Я закрыл глаза, но цепь выстрелов пронеслась совсем рядом от меня.

-The following shot will be fatal. We do not want to kill you, but you do not leave to us a choice, surrender.

На этот раз никто не рискнул что-то отвечать, не желая подставляться под пули. Селфи почему-то слишком долго возилась с заклинанием. В прошлый раз мы телепортировались намного быстрее. Я перевел взгляд на Риана. Руки его уже сложились в другой знак. Я с точностью повторил эту комбинацию.

Мой двойник посмотрел на меня и улыбнулся. Мне, если честно, было не до веселья, поэтому я никак не отреагировал, напряженно ожидая, что мне скажет капитан.

-Ты мне веришь? - спросил он.

-Конечно...

-Тогда делай, что я скажу. Просто закрой глаза и думай о том, что с нами ничего не случится. Думай о чем-нибудь хорошем.

Я удивленно поднял брови. Вот так просто? Закрыл глаза и спасся? Скорее всего Риан будет использовать меня как энергогенератор для подпитки своих сил или что-то в этом роде. Ну что ж, если это поможет ему, то я готов. Надеюсь, он знает, что делает. Иначе...

О том, что произойдет иначе, думать не хотелось.

Последний раз взглянув на окружающую обстановку, я сомкнул веки. Теперь связь с внешним миром была потеряна, если не считать того, что я еще мог слышать, что происходит вокруг.

А происходило следующее. Мы с Рианом стояли почти на краю крыши у самого бордюра. Прямо перед нами висел вертолет, в который раз требующий, чтобы мы подняли руки и сдались. Дверь на крышу была почти выбита, а Селфи все не могла справиться со своим заклятием.

Не знаю, что произошло сзади, но я услышал крики, а затем выстрел, затем еще один. Каждый сопроводился резью в теле. Вопреки приказу Риана я открыл глаза и судорожно сглотнул - перед самым лицом в воздухе висели четыре пули.

Но с воздухом произошло нечто странное. Он образовал вокруг нас всех что-то наподобие купола и теперь переливался синеватым светом.

В следующее мгновение из вертолетного пулемета в нас выпустили целую очередь. Серия болевых ударов отозвалась в мышцах. Я едва не убрал руки, что привело бы к отключению щита.

-Селфи, черт возьми, что так долго? - закричал Риан. - Еще пара таких ударов и мы не выдержим.

Я посмотрел вверх. Щит вокруг нас спереди весь покрылся пулями. Экипаж вертолета был просто обескуражен. Они видели такое впервые. Атаки прекратились, что дало нам немного времени отдохнуть.

-Селфи!

-Риан, я пытаюсь, но потеряла сегодня много сил. Дай мне еще пару минут.

-У нас нет пары минут!

-Найди их!

Азраил и Ирстан готовили заклятия, если щит даст слабину. Никто из нас не хотел убивать ни в чем неповинных людей. Но своя жизнь была дороже.

Похоже, военные поняли, что купол не вечен. На этот раз засвистели сразу два пулемета.

Боль слилась в единый поток, так что в глазах помутнело. Вертолет сорвался с места и начал лупить со всех сторон, совершая полукруг в воздухе, огибая здание. Неужели они не видят, что здесь практически безоружные люди?

Возможно, они это прекрасно видели, как и то, что эти люди не такие простые, как показалось на первый взгляд.

Нападающих спугнул большой белый луч, поднимающийся к небу. Может они посчитали его за какое-то ядерное оружие? Так или иначе, все атаки переключились на остальной наш отряд.

Во рту появился солоноватый привкус, руки задрожали, и следующая вертолетная очередь низвергла меня на колени. Я упал, держа знак руками перед собой на последнем дыхании.

-Се-лфи, пожа-луй-ста, - хрипло прошептал я, сплевывая кровь, - Я больше не могу.

Глаза прикрылись сами собой. Сил едва хватало на то, чтобы поддержать себя в сознании.

-Больше и не надо, Марк, - раздалось над самым ухом. - Пора уходить отсюда.

Маленькая рука легла мне на плечо, и я тут же почувствовал томную слабость в теле.

Следующий выстрел раздался уже не сзади, а где-то внизу. Но я уже не видел, что там происходит, меня охватил луч света и с огромной скоростью уносил куда-то ввысь.

* * * * *

Вертолет приземлился на крышу и перестал вращать лопастями. Из кабины выскочили два человека с ног до головы закрытых военной броней и с винтовками в руках. Они прочесали всю крышу и лишь потом дали знак рукой.

На бетон ступила нога в лакированных туфлях, и из вертолета показался мужчина с дипломатом. Черный строгий пиджак, черные брюки и черные очки. Вот и все, что можно сказать об этом человеке, никаких особых примет.

Солдаты подошли к выходу с крыши и сбили цепь - люди внизу так и не смогли попасть наверх, Риан постарался на славу. Если бы они только знали, что ко всему прочему дверь защищалась и заклинанием, которое растворилось, когда команда охотников покинул этот мир.

Едва дверь отворилась, как на крышу вбежали и другие военные. Но было уже поздно, даже их штурмовые винтовки не помогли им в этот раз.

На крыше собралась сразу порядочная толпа. Все просто не могли понять, куда делись преступники.

Из дверного проема показался видавший виды старый вояка. Звезды на погонах говорили, что он уже дослужился до звания генерала. Вообще, было удивительно, что человек такого ранга сам прибыл на место операции. Обычно, люди высоких званий сидят в штабе и оттуда раздают приказы.

Генерал вышел на крышу и бросил взгляд по сторонам. Убедившись, что никого подозрительного действительно нет, он убрал свой пистолет обратно в кобуру на поясе.

Человек с дипломатом направился к нему.

-Агент Джейсон. Адам Джейсон. Я из агентства национальной безопасности. Очень рад знакомству - он протянул руку.

-Генерал Паттон, - ответил военный на рукопожатие.

Джейсон улыбнулся, но улыбка вышла довольно сухой и не выражала никакого расположения к этому человеку. Только исключительно деловой интерес.

-Не думал, что человек вашего ранга собственноручно отправится на задание.

-Ну как видите я здесь. А вот что национальной безопасности понадобилось тут? Вам не кажется, что это не ваш уровень преступников? - сразу в лоб спросил генерал.

-Я могу задать вам тот же вопрос, - ответил Джейсон.

-Это был указ сверху, сам президент подписал его.

Агент знаком пригласил генерала немного пройтись. Военный лишь пожал плечами, и, сложив руки за спиной, неспеша проследовал к другой стороне крыши.

-Понимаете, это разговор не для посторонних ушей, - наконец произнес Адам, когда они достаточно отдалились от солдат.

-Я доверяю своим ребятам, - Паттон невозмутимо взглянул на своего собеседника.

-Я ничего не имею против ваших бойцов, но сейчас имеет место разговор только между мной и вами.

Агента не смутило отношение военного к его персоне. Напротив, он вел себя достаточно уверенно, но в тоже время сдержанно, стараясь не вызывать лишнюю агрессию.

-Как вы думаете, почему президент взял на это дело военных, а не полицию? - поинтересовался Джейсон.

-Только не говорите, что так захотела национальная безопасность, - фыркнул Паттон.

-О, нет, нет. Это была полная инициатива президента.

Генерал скривился. Он не верил, что АНБ не вмешалась. За свою долгую жизнь он хорошо понял, что главный орган управления в этой стране, это далеко не президент.

-Так что же тогда? - спросил он.

Джейсон Адам поднял вверх указательный палец.

-Правильнее будет сказать - кто? Вам дали ориентировку?

-Да.

-Вы не заметили там чего-нибудь ... странного?

-Ну, я удивился, что там много молодых людей, причем немалая часть из них - девушки .

Агент Джейсон снова сухо улыбнулся.

- Вот именно, а вас не мучает вопрос, почему за ними снарядили АНБ и армию?

Генерал проигнорировал высказывание, зачем подтверждать очевидное? Он проницательно посмотрел на агента, но глаза того скрывались за зеркальными очками, что делало возможность узнать искренность слов своего собеседника нулевой.

Не добившись желаемого, военный отвернулся и взглянул на город.

-Красиво, не правда ли, генерал? - произнес сзади Адам.

-Вы можете перейти непосредственно к делу?

На лице агента появилось злобное выражение. Если он захочет, он может легко разжаловать Паттона до рядового. И что больше всего злило Джейсона, так это, то что генерал знает об этом и смеет дерзить ему.

-Хорошо, - поумерив пыл, наконец, сказал он. - Вы хотите сразу к делу? Тогда, пожалуйста, посмотрите, вокруг.

Генерал огляделся. Вроде ничего особенного...

Взгляд военного сместился под ноги. Кругом валялись стреляные гильзы и патроны.

-И? Я не виноват, что в агентстве не умеют стрелять.

-О, поверьте, в агентстве умеют стрелять, - скрипнув зубами, ответил Адам. - Что вы можете сказать об этом патроне?

Джейсон присел и взял патрон в руку. Он немного покрутил его на пальцах и передал военному.

-Ну, его пустили из пулемета, при столкновении он деформировался...

-Вот! - радостно огласил Джейсон. - А теперь уместен вопрос: при столкновении с чем?

Паттон посмотрел вокруг и удивленно приподнял брови. На бетоне не было следов попадания пуль, всего десяток отверстий. Но пуль и гильз лежало в несколько раз больше. Каждый снаряд достиг своей цели, но где тела? Хотя бы одна пуля должна была попасть в цель! Невозможно, чтобы они все ушли мимо. Снаряды с чем-то столкнулись, это как пить дать.

-К чему вы клоните, Адам?

Агент подошел к краю крыши и посмотрел вдаль.

-А клоню я к тому, генерал, - тихо произнес он. - Что все выпущенные снаряды достигли своей цели. Я был в том вертолете и все прекрасно видел. Два парня стояли прямо там, где сейчас стоим мы с вами. Вероятность попадания была стопроцентная. Но...

Агент сделал паузу, еще раз анализируя произошедшее, и продолжил:

-Но мы не попали. Как бы дико это не звучало, пули останавливались в сантиметрах от них.

-Чушь!

Агент усмехнулся.

-Я знал, что вы в это не сразу поверите.

-Я в это не поверю совсем!

-Тогда взгляните сюда.

Джейсон присел на корточки и открыл дипломат